Режим чтения
Скачать книгу

#Абсолютные Элементы читать онлайн - Редгрейн Лебовски

#Абсолютные Элементы

Редгрейн Лебовски

#ONLINE-бестселлерАбсолютные Элементы #1

Софи никогда и подумать не могла, что знакомые с детства легенды могут оказаться правдой, но они ворвались в ее размеренную жизнь охотника за нечистью и перевернули все с ног на голову. Теперь от нее и ее друзей зависит, будет ли мир таким, как прежде, или окажется под властью армии опасных и алчных существ.

Это захватывающий фантастический роман о любви, длящейся от начала времен, о верной дружбе и вероломном коварстве, история об отваге, чести и самопожертвовании.

Редгрейн Лебовски

Абсолютные Элементы

© Р. Лебовски, 2016

© Т. Грейганн, перевод на русский язык, 2016

© Shutterstock, Inc., фотография на обложке, 2016

© ООО «Издательство АСТ», 2016

* * *

Эта книга посвящается памяти моего дедушки. Спасибо, что ты был со мной.

И Вселенная произошла от Слова,

а Слово от Букв.

Буквы формируют порядок Бытия,

Конец Начала и Начало Конца.

Каждая буква – Слово, каждое Слово – Имя.

    Книга Стражей

Глава 1

– Это будет грандиозно! – сияя, сказал Патрик. Маневрируя в непрерывном потоке людей, они двигались в направлении «Механической дамы». – Я до сих пор не могу поверить, что Бенни таки достал билеты! Это ведь сами «Аниматоры»! Они перевернут ваше представление о современной музыке! Там собираются все… – Его слова утонули в гуле внезапно раздавшихся аплодисментов и восторженных криков.

Ребята как раз вышли на небольшую площадь, где шло представление. В центре плотного кольца зрителей ярко разодетые парни демонстрировали умопомрачительные фокусы, а смуглая красотка, похожая на цыганку, обходила людей со шляпой в протянутой руке.

– Ну и куда теперь? – Кук на ходу перепрыгнул карликовую собачонку, больше похожую на крысу в модном комбинезончике.

– Переулок номер четыре. – Патрик сочувственно посмотрел на товарища. – Тебе не помешало бы почаще выбираться куда-нибудь из тренировочного центра, а то так скоро одичаешь.

– Я не для того последние четыре года из кожи вон лезу! Глупо, попав в состав Беты, слоняться по ночным клубам в компании сомнительного типа, известного как Бенни Блестящие Пятки.

– Расслабься, – рассмеялась Софи, одернув жакет. – Кук, ты прекрасно знаешь, что, пока не получишь новое задание, вправе делать все что угодно: искать неприятности или сиднем сидеть в Лиге. Не волнуйся, Бенни хоть и скользкий тип, но в своем деле профи.

– Ну, тебе лучше знать. – Парень снисходительно посмотрел на подругу. – Тебя-то неприятности всегда находят сами.

– В общем-то, у нас принято считать, что Софи сама – ходячая неприятность, – с улыбкой сказал Патрик, переходя улицу.

До ночного клуба оставалось каких-то двести метров. Потирая жиденькую бородку, он с любопытством вглядывался в витрины магазинов, тянувшихся вдоль всего квартала. В памяти Патрика мелькнула фраза, напечатанная на обороте билетов метро: «Мегаполис Акрополь всегда открыт для тебя!»

Акрополь. Город, который никогда не спит. Город сотен тысяч огней с многомиллионным населением причудливо объединил в себе величие древней архитектуры и современных небоскребов, раскинувшись по обе стороны южного залива Элбери…

– Пришли, – сообщил Патрик, оторвавшись от размышлений и свернув в темный переулок между старой многоэтажкой и полуразвалившимся кинотеатром.

Ночной клуб «Механическая дама» пользовался особой популярностью у местной молодежи – и не в последнюю очередь из-за своего своеобразного вида. На сплошной кирпичной стене была размещена невероятная инсталляция – пятиметровое металлическое лицо спящей женщины, открытый рот которой служил входом. Колесики, пружинки и шестеренки, составляющие эту конструкцию, без остановки двигались, тикали и скрежетали. Рядом с клубом их уже ждал Бенни со своей свитой. Мало найдется в городе людей, которые с радостью предвкушали бы встречу с этим долговязым пареньком с болезненным цветом лица и сальными волосами.

Увидев их, Бенни оскалился и помахал билетами, подзывая к себе.

– Вот, как и договаривались. Теперь мы в расчете, Патрик. – Его голос неприятно обволакивал, словно липкая холодная слизь.

– Головорезы? – удивленно подняла брови женщина, похожая на местную проститутку. – Бенни! Сегодня, ты им помогаешь, а завтра они явятся за твоей душой!

– Ой, ну зачем так грубо. – Патрик, подмигнув, грациозно выхватил билеты. – У нас с Бенни старые счеты, поэтому в случае чего час форы ему гарантирован. Так, ребята, проходим, начало уже через десять минут, и я ничего не хочу пропустить!

Двери клуба распахнулись, и на улицу хлынул поток громкой музыки, наполнив теплый сентябрьский вечер низкими басами. С центральной улицы тянулось все больше людей, заполняя и без того тесный переулок.

– А теперь позвольте откланяться! Следующие покупатели уже ждут. – Бенни театрально поклонился и вместе со своей компанией растворился в шумной толпе.

Блестящими Пятками Бенни прозвали неслучайно. Он постоянно прокручивал сомнительные сделки и, когда делишки начинали попахивать жареным, давал волю ногам, оставляя после себя только столб пыли. Патрик мысленно отметил, что Кук прав: даже при большом желании таких жуликов обычно не сыщешь. Он вытащил из кармана вельветового пиджака часы на цепочке, взглянул на них и жестом поторопил своих спутников ко входу.

– Игры Патриотов! Не пропустите увлекательный фестиваль приключений! – размахивая пачкой листовок, залепетала девушка в алом манто.

Она вынырнула прямо перед Патриком, перегородив дорогу и мешая ему попасть на столь желанный концерт.

– Я сам – сплошное приключение, солнышко, так что отойди, – велел тот, небрежно махнув рукой.

– Приходи, и твоя жизнь изменится навсегда! – Удивленно захлопав ресницами, она попыталась впихнуть ему листовку.

– Моя жизнь изменится, как только ты уйдешь с дороги. – Патрик опустил руки ей на плечи и аккуратно отодвинул в сторону.

Недовольно фыркнув, девушка принялась за Софи, но наткнулась лишь на грозный взгляд и, всучив ей несколько бумажек, исчезла в неизвестном направлении.

«Заплати и выживи» – такой была основная идея новой грандиозной аферы. Разнообразные призывы к «Играм» были повсюду: заполонили рекламные щиты, телевидение и первые полосы газет, стремительно набирая популярность среди жителей города. Многие на это клюнули и теперь наперебой рвались пополнить ряды участников столь сомнительного предприятия.

Софи лениво осмотрела листовку. На обратной стороне были какие-то рисунки и буквы, напоминающие запутанный ребус.

«Ерунда какая-то», – подумала она и, скомкав, выбросила флаер.

– Это анкета, – произнес Кук, шагая рядом. – Я уже видел такие. Если правильно заполнишь, то есть шанс, что попадешь в список потенциальных претендентов на участие. Те, кто быстрее оплатит свое место, входят в игру. И, что самое интересное, – никто не знает, что она будет из себя представлять. Поговаривают, «Игры» ни разу не повторялись.

Софи сделала вид, что ничего не слышала. В ее сегодняшние планы не входило обсуждение потех для богатеньких дурачков. К тому же они уже оказались за заграждением, и шумная орава в предвкушении концерта медленно понесла их ко входу. Софи решительно протиснулась в толпу
Страница 2 из 26

вслед за Патриком, бесцеремонно прокладывая себе путь.

– Глазам своим не верю, кого это сюда занесло! Мои поздравления! – Орфей появился словно из ниоткуда. Его серебристые волосы были аккуратно уложены, что весьма эффектно сочеталось с густыми черными бровями и многодневной щетиной. – Удивительно, как вам удалось вытащить лысого ботана в люди? – Парень кивнул в сторону хмурого Кука, крайне недовольного всем происходящим.

– У нас есть проверенные методы. Для начала это ложь, шантаж и провокация. Ну, а когда это не помогает – на сцену выходит Патрик со всем своим красноречием. И не проходит десяти минут, как клиент готов!

– О, этот маленький говнюк всегда получает то, чего хочет, – расхохотался Орфей.

– А еще он прекрасно тебя слышит, – любезно сообщил Патрик, пожав ему руку. – Дороти уже в зале и заняла столик.

– И она здесь? – разочарованно простонала Софи. Только не сегодня, только не сумасшедшая Дороти Финч! Кук точно не обрадуется.

– Он об этом еще не знает.

– О чем не знаю? – поинтересовался парень, как раз догоняя товарищей.

Но никто не успел ответить. «Механическая дама» взорвалась громкими аплодисментами, что означало одно: на сцену вышли «Аниматоры». Поспешно вручив билеты высокому мускулистому охраннику, ребята исчезли в темноте ночного клуба.

* * *

Огромный зал то исчезал во тьме, то снова появлялся в ярких вспышках прожекторов. Толпа танцевала, двигаясь в бешеном, но удивительно синхронном ритме. Софи никак не могла понять, куда идти. Встав на цыпочки, она попыталась разглядеть Патрика или Орфея, но тщетно. Музыка была слишком громкой, глаза болели от мерцающего света, а пол предательски бежал из-под ног.

Кук остался с Дороти один, а значит, нужно поскорее найти их столик. Пока Софи пробиралась через толпу, ее толкали, больно наступая на ноги.

– Карма, – процедила себе под нос девушка, вспомнив, как сама недавно бесцеремонно прошлась по парочке туфель.

Двигающимся телам, казалось, нет конца. Закрыв лицо руками, она попыталась сосредоточиться, но мысли прыгали в такт музыке. Внезапно кто-то крепко обхватил ее за талию и притянул к себе. Встревоженно повернув голову, Софи увидела знакомую улыбку и тут же успокоилась.

– Все нормально? – спросил Патрик, развернув девушку к себе.

– Теперь да. Мне нужно к нашему столику.

– Зачем?

– Не стоило оставлять Кука одного с этой сумасшедшей! – выпалила Софи.

Еще она хотела сказать, что Дороти Финч – ужасная девчонка, ведь она с хладнокровным выражением лица, достойным серийного маньяка, преследует беднягу Кука, стоит ему только выйти из дома. Но слова давались с трудом, а язык заплетался, превращая речь в невразумительное бормотание. В ушах стучало с такой силой, что казалось, мозг устроил собственную вечеринку.

Патрик захохотал:

– Успокойся, он сам справится. Софи Бенсон, вечер только начинается! Не исчезай из моего поля зрения, а то разнесешь здесь все к чертовой матери, уж я тебя знаю.

Не найдя в себе сил протестовать и спорить, Софи покорно прислонилась к другу и обвила руки вокруг его шеи. Собственным ногам она сейчас не доверяла, и рядом с Патриком было спокойнее.

– Наконец-то я вас нашел! – раздался радостный возглас Орфея. Хитро улыбаясь, он держал в поднятых руках несколько маленьких бутылочек. Протиснувшись между парнем в оранжевых очках и пышногрудой блондинкой, он вручил по одной каждому, подозрительно сверкнув глазами. – Дамы и господа, предлагаю вашему вниманию «Хвост Кометы»! Пристегните ремни, ибо эта штука снесет вам крышу!

Патрик осмотрел бутылочку с выражением глубокой скорби.

– За Гарри, – выдохнул он и залпом опорожнил ее.

– За Гарри, – повторил Орфей.

Софи на мгновение заколебалась. На сегодня алкоголя для нее и так было достаточно, а эта штука, по слухам, то еще термоядерное пойло! Она знала: если выпьет – завтра очень об этом пожалеет – но еще больше пожалеет, если не поддержит лучшего друга в этот день. Ведь они «всегда вместе, даже сквозь огонь, воду и сумасшедшие идеи моего братца» – как любил повторять Гарри. Уловив на себе вопросительный взгляд Патрика, Софи вздохнула, открутила крышку и залпом осушила бутылочку…

А дальше – темнота.

Глава 2

Сквозь закрытые веки беспощадно пробивался солнечный свет, заставляя тяжелые руки прикрыть глаза. Голова, казалось, налилась свинцом, и каждое движение отдавалось болью во всем теле.

Софи с трудом открыла глаза и, вздохнув, медленно села. Она попыталась вспомнить, что было после «Хвоста Кометы», но воскресить в памяти события вчерашнего вечера так и не сумела. Девушка потерла виски, опустила ноги на прохладный пол.

Для начала неплохо. Могло быть и хуже.

Понимание того, что она сидит в одном белье, пронзило сознание, словно электрический разряд. А вот это уже скверно.

Избегая резких движений, Софи огляделась: серые стены, большое окно, стеллаж с книгами, мягкое кресло и несколько ретропостеров в рамках – эта уютная, опрятная комната не принадлежала ни ей, ни Патрику, и это пугало. Уповая на то, что все еще может обойтись, девушка обернулась и с жалобным стоном осознала, что все ее надежды рухнули.

Рядом с ней, укутавшись в одеяло, спал незнакомый парень. На миг ее внимание привлек блеск тонкой крестообразной сережки в его ухе. Софи подалась ближе, пытаясь рассмотреть незнакомца, но растрепанные пепельно-русые волосы закрывали бо?льшую часть его лица. Не рискнув откинуть их, она пришла к выводу, что никогда раньше его не видела.

Софи медленно сползла с кровати, подобрала с пола свои вещи и, наспех одевшись, на цыпочках вышла из комнаты и тихо закрыла за собой дверь. Похоже, в этой квартире продолжилась вечеринка, так как здесь царил полный хаос. Большая комната, которая, скорее всего, сутки назад была милой гостиной, сейчас напоминала место, затронутое ударной волной взорвавшейся бомбы: повсюду были разбросаны вещи – бутылки, пластиковые стаканчики, коробки от пиццы, а несколько ребят так и уснули, где пришлось. В самом эпицентре бардака на краю журнального столика сидел Орфей. Задумчиво потирая щетину, он выглядел изрядно помятым и озадаченным.

– По крайней мере, ты не проснулся в постели неведомо с кем, – пробормотала Софи, сверля взглядом товарища.

Поколебавшись между желанием дать Орфею хорошего пинка за идею с выпивкой и желанием поскорее отсюда смыться, девушка остановилась на первом варианте.

– Теперь ты в моем черном списке! – любезно сообщила она, осматриваясь в поисках Патрика, но того нигде не было видно.

– Что? А-а-а, Бенсон, доброе ут… Выглядишь просто ужасно.

– Заткнись! Как тебе вообще вчера пришло в голову…

Орфей перебил ее на полуслове. Поднявшись и разминая онемевшую шею, он сказал:

– Если ты готова, уходим. Эстель уже рвет и мечет, пытаясь вас найти.

– О чем это ты? – нахмурилась Софи.

– Дай угадаю: ты оставила компас дома, как и все мы, за исключением зануды Кука. Бьюсь об заклад, этот дурень уже давно нарисовался в кабинете директоров, готовый получить новое задание. Только вся соль в том, что сегодня им нужен состав Альфы, и лысый пролетает.

– Прикуси язык, он все-таки твой напарник.

– Дорогая, я не просто так проснулся в такую рань. Кук приходил и забрал Патрика. И поверь, у меня нет
Страница 3 из 26

никакого желания узнать, как он нас нашел.

– А какого черта они не позвали меня? – возмутилась Софи, но тут же замолчала.

Учитывая, что она проснулась в одной кровати с незнакомцем, это было ей на руку, ведь она не хотела слушать их язвительные шуточки до скончания веков.

– Для этого здесь остался я. – Орфей скользнул мимо нее к входной двери, остановился на пороге и, не оглядываясь, сказал: – Шевелись, у нас всего час. Патрик будет ждать в «Ракете», а дальше – на расправу к Эстель.

Время действительно поджимало, так что заглянуть домой и принять душ не получится.

Тяжело вздохнув, Софи поплелась вслед за ним.

* * *

Патрик сидел в полупустом кафе, подперев голову рукой и рассматривая остатки кофейной гущи на дне чашки. Часы над барной стойкой показывали всего семь утра. Людей было мало, так что никто не мешал наслаждаться тишиной. Кук, восседавший напротив с хмурым видом, вертел в руках ламинированное меню, никак не решаясь сделать заказ, что явно не нравилось тучной официантке, раз за разом проплывавшей мимо их столика.

– Ради всего святого, зачем ты меня сюда притащил?

– Подумал, ты захочешь подкрепиться перед тяжелым днем. Сегодня ведь предстоит тяжелый день, не так ли? – сказал Кук и, жестом подозвав недовольную официантку, заказал по чашке кофе с черничными пирожными.

– У меня каждый день тяжелый. Переходи к делу.

Кук с облегчением откинулся на спинку кресла. Ему всегда нравилось, что Патрик не любит церемониться.

– Ладно. Я хочу попасть в вашу команду.

– А я хочу велосипед, фломастеры и полкоролевства в придачу, – буркнул Патрик, не поднимая головы. – Ты ведь знаешь, что я ничем не могу помочь. Директорам важен рейтинг, а в списке Беты ты последний. Если кого и переведут в Альфу, то Орфея.

– Ну уж нет! У вас… пустующее место! Кодекс гласит, что Альфа должна состоять из трех человек, и этим третьим должен быть я! А я ничем не хуже Гарри! – выпалил Кук и поспешно умолк, поняв, что сболтнул лишнего.

Повисла тишина. Патрик медленно поднял голову и застыл, глядя на Кука. На его каменном лице не дрогнула ни одна мышца, лишь карие глаза еще больше потемнели. Отхлебнув только что принесенный официанткой кофе, он заговорил со зловещим спокойствием:

– Еще раз назовешь смерть Гарри «пустующим местом», и я за себя не отвечаю.

Кук едва заметно кивнул и виновато потупил взгляд.

Патрик был парнем отходчивым, особенно с похмелья, а поэтому, желая как можно быстрее отыграться, насмешливо спросил:

– Ну и как твой романтический вечер?

– Да пошел ты! – огрызнулся Кук, принявшись за пирожные.

Такой ответ вполне удовлетворил Патрика.

О нездоровой одержимости Дороти Финч беднягой Куком ходили легенды. В тот день, когда ему исполнилось восемь, по соседству поселилась семья с рыжеволосой девчонкой. На день рождения мальчик хотел в подарок получить щенка, а получил цербера в лице Дороти, которая своими кознями превратила его жизнь в сущий ад. Патрик прекрасно знал: хочешь уколоть – спроси о Дороти.

Звон колокольчика над входной дверью и знакомые голоса выдернули Патрика из задумчивости. Софи тяжело опустилась рядом с ним на мягкий стул и бесцеремонно выхватила у него чашку.

– Можно поинтересоваться, из какой канавы ты вылезла? – Кук окинул девушку критическим взглядом.

Удостоившись лишь неприличного жеста в ответ, он нахмурился и принялся за второе пирожное.

– Мы искали тебя утром. Куда ты подевалась? – Патрик провел ладонью по голове подруги, приглаживая волосы.

– Никуда, – пробормотала Софи. – Просто вы бездарные ищейки.

– Софи, ты прямо как ниндзя. Вот ты здесь, а стоит мне отвернуться, как тебя и след простыл.

– Да ей, чтоб спрятаться, достаточно встать боком. Накорми ее, и никуда она не денется, – ухмыльнулся Кук. – Софи, откуда у тебя столько сил? На тренировке ты запросто укладываешь меня носом в пол, хотя я в два раза больше!

– Не завидуй, Кук, – рассмеялся Патрик.

– Так, что у нас на повестке дня? – К ребятам присоединился Орфей с подносом, полным еды, и без промедления принялся ее уплетать.

Никто не спешил с ответом. Софи перевела взгляд на большое окно слева. Вниз по улице располагалось здание тренировочного центра. Огромный безупречный куб возвышался над здешними строениями, привлекая внимание своей необычной архитектурой и резко выделяясь на фоне старинных домиков с разноцветными крышами.

Гладкие стены из черного мрамора сверкали под прохладными утренними лучами, а над огромными входными дверями из зеркального стекла светился трехметровый знак Лиги Охотников. Охотников за головами. Переплетение мягких линий, напоминавших пламя, словно вытекало из кругов, похожих на мишень. Таким знаком клеймили каждого адепта, обозначая его принадлежность к Лиге на всю жизнь. В народе его называли Черной Меткой, а самих адептов – головорезами. Их боялись и считали жестокими наемниками, готовыми за щедрую плату выполнить самую грязную работу. Узнавая охотников на улице, прохожие спешили скрыться в ближайшем переулке, дабы не попасться им на глаза.

– Ты был сегодня у Эстель? – Вопрос Патрика был адресован Куку и явно застал его врасплох.

Отодвинув пустые чашку и тарелку, он опустил глаза и принялся рассматривать свои ботинки.

– Конечно, был, – фыркнул Орфей. – Увидев мигающий компас, он помчался лизать ей зад, чтоб получить задание.

Кук нахмурился и бросил недовольный взгляд сначала на Патрика, а затем на Орфея:

– Ты мне не нравишься.

– Ну, знаешь, я тоже не в твоем фан-клубе, – парировал тот.

– Я получил сигнал, когда возвращался из «Механической дамы», и подумал, что вы уже у нее, – продолжил Кук. – Откуда мне было знать, что никто из вас, идиотов, не взял с собой компаса! Представьте себе мое удивление, когда к ней пришел один только я!

– Удивление? – фыркнул Орфей. – Да ты, наверное, от счастья еще и станцевать успел перед дверью ее кабинета.

– Уймись ты, Орфей, – перебила Софи, заметив, что Кук уже порядком раздражен. – Кук, что она тебе сказала?

– Черный сектор. В конференц-зале в восемь.

– Ого… А ведь давненько мы там не были, правда, Софи? – присвистнул Патрик.

– Давненько? – Орфей скорчил гримасу. – Кое-кто там не был вообще!

– К твоему счастью. – Софи схватила Кука за руку и потянула на себя через стол. Массивные часы на запястье у парня показывали без четверти восемь. – Туда вызывают только в двух случаях: либо дело действительно дрянь, и для нас нашлась мерзопакостная работенка, либо у них лопнуло терпение, и нам придется несладко.

Наспех попрощавшись, Софи с Патриком вылетели из кафе и помчались в сторону тренировочного центра. Орфей проводил их взглядом, а потом обернулся к Куку и, хлопнув ладонью по столу, вдруг резко произнес:

– Ты можешь запудрить мозги им, но не мне. Я вижу тебя насквозь, Кук. Карабкаясь по карьерной лестнице в ряды лучших, ты насквозь прогнил. Ты все никак не можешь смириться с тем, что тебе приходится выкладываться на полную, а кто-то без особых усилий получает то, к чему ты так стремишься. Тебе легче объяснить это несправедливостью, чем отсутствием у тебя нужных качеств. И ты готов идти по головам, лишь бы добиться желаемого. Но это скользкий путь, приятель, поэтому смотри под ноги и береги зубы. По крайней
Страница 4 из 26

мере старайся держаться подальше от меня.

Глава 3

Взлетев по служебной лестнице на пятнадцатый этаж, Софи тяжело дышала, дожидаясь друга. В который раз она пожалела о том, что они, проигнорировав лифт, устроили гонку по ступенькам. Перед глазами мерцали черные точки, во рту горчило… Худшего похмелья и не придумаешь.

– О-о-о, моя голова… сейчас расколется, – застонал Патрик, догнав подругу, и навалился всем телом на тяжелые двери. Те со скрежетом приоткрылись и впустили ребят в длинный, тускло освещенный коридор, который заканчивался одной-единственной дверью. Она вела в конференц-зал.

Дойдя до нее, Софи вопросительно посмотрела на друга. В ответ тот лишь кивнул, мол, вперед, деваться все равно некуда. Сжав губы и прикрыв глаза, охотница приготовилась к худшему и робко постучала. Ответа не последовало. Хмыкнув, девушка осторожно приоткрыла дверь. В зале никого не было, значит, они первые. Софи довольно улыбнулась и проскользнула внутрь, поманив за собой друга.

Интерьер конференц-зала полностью отражал любовь руководства Лиги к роскоши. Замысловатая лепнина на потолке оплетала искусно замаскированные яркие лампы, узорчатые стены были украшены щитами и оружием. В центре зала стоял громоздкий стол, столешница которого была инкрустирована золотом и драгоценными камнями. С ним соседствовали несколько кресел и диван, обитые бархатом.

Софи опустилась в мягкое кресло, и Патрик шумно уселся рядом, закинув ноги на стол. Некоторое время он молчал, разглядывая подругу. Сегодня вид у нее был неважный и вполне соответствовал ее общему состоянию.

– Так где ты была утром? – наконец спросил он. – Мы с Куком тебя обыскались.

Софи растерянно закусила губу. Не решаясь взглянуть на друга, она молча уставилась себе на руки. Мысли лихорадочно кружились в голове, вновь и вновь рисуя перед глазами картину ее пробуждения, и от этих воспоминаний становилось тошно. Поняв, что, если она продолжит молчать, Патрик, заподозрит неладное и примется за расспросы, Софи сказала:

– Я почти ничего не помню. Уснула в чьей-то спальне, а дверь заперла, чтобы туда не завалилась какая-то полураздетая парочка.

Вообще-то, когда Софи выходила, дверь была открыта, но теперь об этом лучше промолчать.

– Правда?

– Правда.

Патрик поверил. Он всегда ей безоговорочно верил, и от этого становилось только хуже. Если бы Софи сказала, что по улицам бегают единороги, а с небес спускаются ангелы, Патрик без лишних вопросов притащил бы видеокамеру.

Смущенно поерзав в кресле, Софи поспешила сменить тему:

– Знаешь, когда-то я представляла Черный сектор совсем другим.

– Менее помпезным? – Парень улыбнулся. – В принципе, это вполне оправдано: задание такого уровня – это привилегия министра. Не будут же его принимать в подвале. Хотя, зная Эстель, я бы не удивился, если бы интерьер здесь украшали кандалы и инквизиторы с плетками.

– И это все? Я разочарована. – Голос Эстель прозвучал точно стакан ледяной воды, вылитой за шиворот. – Будь добр… – Она презрительно посмотрела ему на ноги. – Этот стол дороже твоей головы.

Патрик покорно выпрямился и опустил ноги.

Директриса бесшумно и грациозно, словно кошка, прошла к дивану и, присев на край, принялась постукивать пальцами по столу. Вслед за ней в зал величественно прошагал темнокожий мужчина с папкой в руке – второй директор, Бестибаль. С первого взгляда его можно было принять за вышибалу из ночного клуба – высокий рост, крепкое телосложение и каменное выражение лица придавали Бестибалю весьма грозный вид, но это впечатление развеивалось, стоило только взглянуть в его зеленые глаза, выдававшие человека недюжинных знаний. За ним семенил третий директор – Мортем. Как и Бестибаль, он был довольно крепким, только ниже ростом. Пронзительный взгляд его хитрых бесцветных глаз оставлял в душе неприятный осадок и стойкое нежелание встречаться с ним еще раз.

Сложив руки перед собой, Эстель принялась рассматривать подопечных. Ее пристальный взгляд прожигал охотников насквозь. Криво усмехнувшись, директриса откинулась на спинку дивана. Изящные черты лица в обрамлении темных волос, выразительные глаза цвета морозного неба, пронзающие холодом каждого, кто встречался с ней взглядом, и кроваво-красные тонкие губы, подчеркивающие необычную белизну ее кожи, – своей холодной красотой она напоминала злую колдунью из сказки.

– Вы пропустили сигнал, полученный в два двадцать, равно как и приказ явиться в тренировочный центр, – нарушил напряженную тишину зычный голос Мортема. – Надеюсь, причины у вас были веские.

Веские причины действительно были, точнее одна – годовщина смерти Гарри. Он любил проводить время в «Механической даме», и поэтому вопросов, где и как провести вечер, вчера ни у кого не возникло. Но Софи и Патрик промолчали, зная, что такой ответ вряд ли удовлетворит директоров.

– Как жаль, – разочарованно заговорила Эстель, – что таланты достались вам абсолютно незаслуженно. Знания и навыки, полученные в Лиге, бесценны, они сделали из вас элитных охотников, а вы ведете себя как избалованные сопляки, у которых только одно желание – развлекаться.

Патрик театрально закатил глаза и вздохнул.

– Не больно-то просто нам развлекаться! Люди шарахаются, узнав кто мы, – заметил он. – Никто не горит желанием знакомиться с психами, которые шастают по городу в поисках беглых преступников и лезут на Дно, чтоб оторвать голову очередному обнаглевшему отродью Ада. Поэтому мы не особо афишируем свою принадлежность к Лиге и стараемся быть проще, чтоб, так сказать, слиться с толпой.

Эстель поджала губы, выдерживая паузу. Сейчас она особенно напоминала змею, готовую наброситься на неосторожного охотника и поразить его смертельным укусом.

– Знаешь, Патрик, в твоем шутовстве, как и в тебе, есть что-то милое, – наконец сказала она. – Что-то, что до сих пор не позволяет мне закрыть тебя в карцере. Или, еще лучше, стереть тебе память и выгнать из Лиги на все четыре стороны.

– Я хочу видеть ваши компасы, – перебил ее Бестибаль, которому явно надоело это представление.

– Понимаете… Так сложилось, что мы… – начала было Софи, стараясь найти оправдание.

– Хватит! – рявкнул Мортем. От неожиданности охотница едва не подпрыгнула на месте. – Вам платят не за то, что вы слоняетесь по клубам. Зарубите себе на носу – накосячите еще раз, и карцер покажется вам райским уголком. Я понятно изъясняюсь? – отчеканив каждое слово, Мортем вопросительно поднял бровь в ожидании ответа. Патрик и Софи кивнули.

Он посмотрел на Бестибаля, и тот выложил на стол два небольших круглых предмета. Компасы охотников напоминали карманные часы – на большом циферблате было размещено три диска поменьше, испещренные числами и странными символами, являющими собой кодовую систему Лиги. Зигзагообразные стрелки хаотично передвигались по циферблатам, что свидетельствовало о пропущенном сигнале.

– Что? Вы копались в моих вещах? – возмутился Патрик. Он схватил свой компас, и тот громко завибрировал в его руке. – А как же право на частную жизнь?

– У вас его нет, – отрезала Эстель. – А теперь о главном: Альфа уже год функционирует в неполном составе. Из уважения к Гарри мы долго закрывали на это глаза. Но, принимая во
Страница 5 из 26

внимание те обстоятельства, которые заставили нас здесь собраться, вынуждена сообщить, что в ближайшие дни у вас появится новый член команды.

Патрик побледнел. Софи с грустью посмотрела на друга. Для него это была больная тема, и сейчас здесь собралась далеко не лучшая компания для ее обсуждения.

– Что за обстоятельства? – спросила Софи.

– Завтра в полдень команды Альфа и Бета встретятся с министром и отрядом его лучших ловцов, – игнорируя вопрос, продолжила Эстель. – Он лично хочет ввести вас в курс дела, ознакомить с заданием и планом дальнейших действий.

Встреча с министром не предвещала ничего хорошего. Ни для кого не было секретом, что Теодор Эванс, как, впрочем, и все его предшественники, боялся и ненавидел Лигу. Он терпел существование этой организации исключительно из меркантильных соображений. Ловцы министерства патрулировали улицы и занимались обычными преступлениями, где не фигурировало ничего сверхъестественного, а вся работа, связанная с потусторонним, была в компетенции Лиги.

Ловцы и охотники являлись двумя сторонами одной медали Порядка: одна официальная и открытая, другая теневая. Как известно, теней принято бояться, ведь они отражают истинную суть вещей. Такова политика.

– Тогда я не понимаю, – прищурился Патрик. – Если встреча завтра, зачем вы вызвали нас сегодня? Бета ведь тоже получила сигнал, так почему здесь только мы?

– Дела Беты не должны волновать тебя, – недовольно ответила Эстель. – А для вас есть задание, которое необходимо выполнить до встречи с министром.

Бестибаль достал из папки снимок и протянул его Софи. То была фотография незнакомого мужчины лет тридцати с длинными огненными волосами, заплетенными в толстую косу.

– Это Томас Джоэл, – пояснил Бестибаль. – Ловец под прикрытием. Сейчас работает на Дне. Ваша задача – найти его и принести пакет, который он передаст.

Патрик тихо рассмеялся:

– Ловца отправили на Дно! О небеса, да он, наверное, визжал, как девчонка.

– Но ведь Дно – наша территория. – Софи передала фотографию товарищу. – Ловцы не подготовлены к встрече с тамошними жителями и вряд ли знают даже основные правила общения с ними.

Бестибаль кивнул:

– Ты права. Но министр предпочитает все делать по-своему, что в конечном счете все равно приводит его к нам.

– Значит так, ориентировочное местонахождение Томаса – площадь Шенум, неподалеку от блошиного рынка, – заговорил Мортем. – Важно не наделать шуму и не привлекать к себе лишнего внимания. Жду вас завтра ровно в десять утра в своем кабинете. А сейчас – убирайтесь и приведите себя, черт возьми, в порядок!

– А что должно быть в пакете? – спросила Софи, поднимаясь.

– Шкатулка с двойным дном, – ответил Бестибаль. – Томас оставит там медальон. Его обязательно нужно принести и передать министру. В нем информация, которую ловец собрал за время работы под прикрытием. Доставьте его целым и невредимым. Еще вопросы?

В зале воцарилась тишина. Вопросов не было.

* * *

Софи проспала почти весь день. Проснувшись, она отправилась в душ и провела там около часа. Выйдя из ванной, девушка бросила взгляд на часы в коридоре. Стрелки показывали без четверти десять. Вздохнув, она пошла одеваться. Через пятнадцать минут Патрик будет ждать ее у подъезда. Спускаться на Дно лучше всего ночью, по крайней мере это не вызовет подозрения у местных.

Открыв дверцу громоздкого шкафа, Софи остановила взгляд на отражении во внутреннем зеркале: ничего особенного, ничего нового. Будучи значительно выше сверстниц, Софи выглядела весьма худенькой, и, глядя на нее, мало кто мог поверить, что она на пару с Патриком зачастую до отвала наедается сладостями.

Собрав длинные светлые волосы в хвост, она натянула джинсы, тонкий свитер и кожаную куртку. Охотники не принадлежали к числу любимчиков публики, ошивающейся на Дне, и появляться там в служебной униформе могли только дежурные охотники из команды Гамма, которые посменно патрулировали территорию.

Напевая прилипчивую мелодию из какой-то рекламы, Софи еще раз взглянула на часы и, закрепив компас чуть выше локтя, засунула несколько кинжалов за пояс, обулась и поспешила покинуть квартиру.

Глава 4

– Патрик, да прекрати ты, – пропыхтела Софи, с грохотом отодвинув тяжелый металлический люк. Из отверстия в земле ударило невыносимым зловонием. Девушка привычно задержала дыхание, потом резко выдохнула и продолжила: – Эстель все равно пришьет нам Орфея, а твои попытки протестовать только позабавят ее. Я даже не представляю, как ты собираешься переубедить директоров.

Патрик сделал шаг вперед, выйдя из тени гротескного театра, острые шпили которого вздымались высоко вверх, словно подпирая звездное небо. От любопытных взглядов прохожих ребят скрывали несколько декоративных кустов и огромный контейнер для мусора.

– Знаешь, я стал лучшим охотником благодаря не только тому, что я чертовски обаятелен, но и тому, что в рукаве у меня всегда скрыто несколько козырей. Согласись, передо мной трудно устоять. Хотя, должен признать, ты держалась долго. – Очаровательно улыбнувшись, он глубоко вдохнул и скрылся во тьме канализационной шахты.

– Ты слишком высокого мнения о себе! – рассмеявшись, крикнула ему вслед Софи.

– И это еще мягко сказано!

Старые керосиновые лампы тусклым светом освещали стены, покрытые причудливым узором из трещин, грибка и плесени. Под ногами хлюпала мутная жижа, почти достигавшая щиколоток. Поморщившись и зажав рукой нос, Софи пошла за товарищем в глубь тоннеля. Она спускалась сюда уже сотни раз, но к этому смраду невозможно было привыкнуть.

Каждый город таил в своих недрах Дно, и Акрополь не был исключением. Объединенное канализационными сетями мегаполиса, оно простиралось на сотни километров, давая приют всем, кому не нашлось места наверху. Под городскими кварталами встречались небольшие поселения бродяг, пьяниц и мелких преступников, но они не представляли для горожан существенной угрозы, и Лига закрывала на них глаза. А вот старые водохранилища интересовали охотников куда больше. Тамошние жители были полностью лишены чего-либо человеческого – демоны, ведьмы, колдуны и даже джинны. Правда, последние здесь появлялись крайне редко.

Ребята молча преодолели немалый отрезок пути, прежде чем Патрик остановился и, откашлявшись, тихо спросил:

– Нам ведь не нужен третий в команде? Это ведь место Гарри, правда?

Обычно он избегал разговоров о брате, и его вполне можно было понять. Смерть Гарри надолго выбила его из колеи.

Софи согласно кивнула. Мгновение Патрик молчал, глядя на подругу. Охотница подошла ближе и сжала его холодную ладонь. Патрик потупил взгляд и продолжил:

– Знаешь, мне очень его не хватает. Мы ведь с самого рождения были вместе. Он поддерживал меня. Прикрывал. Все то, что я знаю и умею, – результат его усилий. То, кем я стал… Гарри верил в меня, понимаешь? А с его смертью не осталось ничего, одна тьма и бесконечная боль. И самое страшное то, что иногда… Иногда я даже не могу вспомнить его. Знаю, это звучит безумно, мы же близнецы, но я… В такие минуты я не могу дышать. Гарри же погиб, выполняя задание… Разве Лига не может оставить его место за ним?..

Патрик замолчал. Он выглядел столь разбитым и несчастным, что Софи
Страница 6 из 26

не находила слов поддержки, которые смогли бы утешить его и облегчить боль. Они перестали существовать вместе с Гарри.

– Мы что-нибудь придумаем, – заверила она и, поднявшись на цыпочки, заглянула ему в глаза. – Но сейчас… Давай быстрее найдем Томаса и заберем шкатулку. А потом зайдем в кондитерскую, наберем пончиков и до утра будем смотреть фильмы.

– Мне нравится такой вариант. – Он нежно сжал ее ладонь в своей.

Софи улыбнулась. Идея с пончиками всегда была беспроигрышной.

Внезапно за их спинами послышался сдавленный смешок. Они резко обернулись. В полутьме тоннеля стоял невысокий горбун в длинном грязном рубище. Его лицо скрывалось под капюшоном, но Софи все же смогла рассмотреть кожу, усыпанную ужасными нарывными язвами.

– Какие-то проблемы? – В голосе Патрика звучала угроза. – Что-то тебя рассмешило?

– О, нет, нет, господин! Юлий просто рад, что так быстро нашел вас. Хозяин Томас прислал Юлия проводить гостей к нему, – затараторил уродец.

Софи взглянула на Патрика.

– Лжешь. – Ее рука скользнула к кинжалу.

– Хозяин предупредил, что гости с поверхности не поверят Юлию. Поэтому он передал это. – Из-под рукава скользнули тонкие скрюченные пальцы с длинными грязными ногтями. Горбун развернул ткань свертка и протянул его охотникам. Там лежала металлическая шкатулка, украшенная фигурными завитками.

Такой поворот событий заметно удивил Патрика.

– Ты знаешь, кто мы? – спросил он.

– Да, господин.

– А знаешь, что мы сделаем с тобой, если ты лжешь?

– Да, господин, – съежившись, ответил горбун.

Софи занервничала. Ловец ни в коем случае не доверил бы секретную информацию первому встречному, тем более, обитателю Дна. То, что перед ними со шкатулкой в руке стоял оборванец, а не сам Томас Джоэл, было явно не самым хорошим признаком.

Патрик, кажется, думал так же. Выхватив шкатулку, он открыл ее: внутри было пусто. Перегородки, отделяющей тайник, тоже не было.

– Вздумал шутки с нами шутить? – Парень с молниеносной скоростью прижал горбуна к стене и приставил кинжал к его горлу.

– Ш-ш-шутки? Юлий только выполняет приказ хозяина Томаса, – залепетал уродец. – Он давно ждет гостей в таверне «Трехглавый пес». К-к-клянусь! Пожалуйста, господин, не убивайте Юлия!

Софи понимала, что здесь что-то нечисто и горбун явно не тот, за кого себя выдает. Ловцы министерства известны своим пренебрежительным и брезгливым отношением к обитателям Дна, и поверить, что один из них взял себе в компаньоны грязного горбатого уродца, ребята не могли.

Таверна, о которой он говорил, действительно существовала и находилась неподалеку от площади Шенум. Если ловца уже нет в живых, то медальон все еще может быть там.

– Веди, – коротко скомандовала Софи, оттянув Патрика от горбуна. – И лучше не дергайся.

Юлий кивнул и послушно засеменил в глубь тоннеля. Теперь Софи поняла, почему раньше не услышала его приближения – горбун двигался совершенно беззвучно.

– Только не говори, что повелась на эту басню, – прошептал Патрик у нее над самым ухом.

– Не смеши. Нет, конечно.

– Так давай покончим с ним прямо здесь.

– Рано. Сначала надо отыскать медальон.

Через несколько минут они достигли конца тоннеля в виде малоприметного отверстия в стене, прикрытого всяким хламом. Юлий отодвинул трухлявые доски и, поманив ребят за собой, скрылся в этой дыре. Ребята переглянулись и шагнули за ним. Проход вывел их в огромный тускло освещенный зал. Высокий сводчатый потолок помещения поддерживали массивные колонны. Они служили своеобразными метками, разделявшими Дно на секторы. Со всех сторон гремели сотни голосов, многократно усиленные эхом, а обитатели Дна носились туда-сюда, непрерывно мелькая перед глазами. Впереди кособокие деревянные лачуги образовывали подобие лабиринта из узких улочек и переулков.

– Господин, госпожа, нам туда, – сказал Юлий, указывая на прилавки неподалеку.

Путь к таверне пролегал через блошиный рынок, а это было не лучшее место для прогулки. Патрик натянул на голову капюшон, Софи последовала его примеру. Опустив голову так, чтоб в поле зрения остались только ноги горбуна, она двинулась следом.

– Похоже, Томаса грохнули. А нам, как всегда, все разгребать. С этими ловцами только одни проблемы, – недовольно отозвался Патрик. – Я никак не могу понять, что за существо этот Юлий. Он не демон, иначе компас бы завибрировал, но и не ведьмак – компас не нагрелся.

– Нужно срочно что-то придумать, – как можно тише прошептала Софи. – У меня с собой только пара кинжалов.

Блошиный рынок Дна был уникальным местом. Здесь продавали абсолютно все – от гнилых отбросов до редчайших артефактов и драгоценных украшений. И в ходу тут была особенная валюта, ведь деньги Акрополя здесь ценились не больше оберток от конфет. На Дне платили зубами. Девушка никогда не вникала в подробности курса такой валюты, но знала, что на человеческие зубы здесь можно неплохо «закупиться».

– Кого я вижу, – прозвучал рядом неприятный низкий голос. Возле прилавка в нескольких шагах от них стояла женщина. – Охотники за головами, какая неожиданно неприятная встреча! За чьей душой на этот раз?

Она была худа, словно скелет, обтянутый кожей. Тонкие обескровленные губы изогнулись в злой улыбке. Увидев ее глаза, Софи невольно содрогнулась: и зрачки, и белки у нее были совершенно черными и, словно две дыры, зияли на фоне серебристой радужки. Ведьма. Сколько бы раз они с ними ни встречались – девушка никак не могла привыкнуть к этим ужасным глазам.

– У тебя души все равно нет, так что расслабься, – сказал Патрик, пристально вглядываясь в женщину. Его взгляд ожил, и в нем мелькнул озорной огонек, что свидетельствовало о рождении какой-то идеи. Софи тем временем вгляделась в толпу, ища взглядом горбуна. Тот не заметил, что их нет, и все так же двигался в сторону таверны. – Назовись, – повелел Патрик ведьме.

– Шибон.

– Так вот… Шибон, мы кое-кого ищем. Рыжий такой мужчина с поверхности, зовут Томас Джоэл. Поговаривают, он залег в «Трехглавом псе». Может, ты что-то знаешь? Вдруг что-то слышала или видела?

Она окинула охотников недоверчивым взглядом.

– Я не обязана помогать головорезам.

– В принципе, да, – недовольно буркнул Патрик. – Но есть дело, и, если сейчас ты поможешь, голова останется у тебя на плечах, даю слово.

Шибон смерила собеседника недовольным взглядом и задумалась. Блефует? Непохоже, возможно, удастся выгодно сторговаться.

– Слова – пустой звук, охотник. – Она закатала рукав платья до локтя и протянула тонкую бесцветную руку. – Черная метка – и тогда договорились.

«Черная метка» или Знак охотников за головами, – символ, которым охотники метили своих лучших информаторов на случай, если кому-то из коллег захочется тех прикончить. Идеально выполнить узор клейма Лиги могли только те, кто непосредственно туда входил. Попробуй Шибон сделать это самостоятельно – ее подделку разоблачат за считанные секунды, и это определенно будет стоить ей жизни.

– А не слишком ли велика цена? – Софи вопросительно изогнула бровь.

– Парень говорил о каком-то деле. Я так понимаю, для вас это очень важно.

– Сначала выкладывай все, что знаешь о Томасе. – У Патрика начинало лопаться терпение.

– Ладно, пусть будет по-твоему. –
Страница 7 из 26

Вздохнув, Шибон неохотно кивнула. – Мужчина, которого вы ищете, действительно был здесь. Он все интересовался легендами о Мастерах и Играми Патриотов. Слышала, у вас наверху любят забавляться с нечистью. И даже платят за это большие деньги.

Патрик нахмурился.

– Мастера? – спросил он, но женщина, проигнорировав вопрос, продолжила:

– Куда он делся, я не видела. Знаю только, что в таверну, куда вы идете, никто уже очень долго не заходит, кроме горбатого.

– Таверну? Мы ничего не говорили тебе о таверне! – вспыхнула Софи. Волна жара прошла по телу, сердце забилось быстрее. – Не смей лезть мне в голову, ты, грязная…

Она не смогла договорить. Патрик ласково коснулся ее плеча, встав между ней и Шибон. Схватив ведьму за руку, он принялся выводить лезвием метку. Шибон зачарованно наблюдала за точными движениями охотника, воспроизводящего причудливый узор клейма и оставляющего капли крови на ее мраморно-белой коже.

– Слушай сюда. Если мы не выйдем через двадцать минут, ты должна сделать все, чтобы вытащить нас. Только тогда я закончу рисунок. А попробуешь слинять – я тебя с того света достану. Поняла? – сказал он, пряча кинжал.

Женщина кивнула и, склонив голову, скрылась переулке.

«Дожили, теперь наши жизни зависят от паршивой ведьмы», – возмутился внутренний голос Софи.

* * *

Юлий ждал их у двухэтажной лачуги, нервно оглядываясь по сторонам. Старая таверна, казалось, была сколочена из первого, что попало под руку: трухлявых досок, ржавых металлических пластин, разломанных кирпичей – и больше напоминала огромную груду хлама. Над входом висел кусок фанеры с аляповатым изображением трехглавой собаки. Рассмотрев ее, Патрик перевел взгляд на Юлия.

– Хозяин Томас ждет вас внутри.

– А мы с удовольствием подождем его здесь, – ответил парень.

Внешне он держался спокойно и непринужденно, но на самом деле был очень встревожен. Им нужно было выиграть немного времени, чтобы ведьма в случае чего успела придумать, как вытянуть их из передряги.

Юлий пропустил слова охотника мимо ушей и открыл дверь, жестом приглашая войти.

Переглянувшись, ребята осторожно сделали шаг вперед и осмотрели помещение. Окна в таверне были наглухо заколочены, поэтому ничего не было видно, чувствовался только удушающий запах крови, пота и плесени. Патрик собирался уже что-то сказать, но вдруг из глубины таверны донесся гортанный хрип, за которым последовало тихое бульканье, напоминающее судорожное дыхание. Софи почувствовала, как волосы на руках становятся дыбом.

– Томас? – позвала она, крепче ухватившись за рукоятку кинжала.

– Да заходите вы уже! – вдруг рявкнул горбун и, схватив обоих за шиворот, грубо толкнул внутрь.

Софи растянулась на грязном полу рядом с Патриком. Юлий захлопнул дверь и включил свет. Рассмотрев наконец, что скрывается во мраке, девушка покрылась испариной. Вокруг них плотным кольцом столпились не менее тридцати человек – мужчины и женщины разного возраста, цвета кожи и телосложения, одетые в старое рваное тряпье. У Софи не было времени размышлять, как они все здесь уместились, ее больше волновали их лица, вернее, то, что когда-то было лицами. Твари уставились на охотников белесыми глазами, причудливо изгибая бесцветные брови. Их рты скривились в уродливых ухмылках, обнажая ряды острых конусообразных зубов, а отвратительная зеленоватая слюна стекала по подбородкам, капая на пол.

Патрик громко выругался.

– Ну конечно, людоеды, – прошипел он.

Теперь вопрос, куда делся Томас Джоэл, отпал сам собой.

– Молодое мясо – вкусное мясо, – прорычал кто-то в толпе.

– Смотри, не подавись, – сказала Софи. Медленно поднявшись и не спуская глаз с людоедов, они с Патриком встали спиной к спине, приняв оборонительную позицию. Кинжалы для такой ситуации были малоэффективным оружием, но выбирать не приходилось.

– Хочу парня! – чавкая, произнесла уродливая девушка и облизала губы.

– Ничего личного, но скорее ад замерзнет, чем я тебе достанусь…

Людоеды смыкались вокруг охотников еще более плотным кольцом, и теперь Софи мало что могла разглядеть, кроме омерзительных слюнявых морд. Обернувшись в сторону выхода, она скривилась – единственный путь отсюда перекрывал горбун. Сняв капюшон, он молча наблюдал за происходящим – похоже, это здорово его развлекало.

– Мясо, съесть, – выплюнул один из уродов, стоящих в другом конце помещения.

– Это мясо может и по морде надавать! – сказал Патрик.

Сейчас единственным шансом на спасение был старый проверенный трюк – тянуть время любой ценой. Патрик готов был танцевать, петь, рассказывать сказки, лишь бы выиграть несколько минут и придумать наконец, что же делать дальше. А пока что все умные мысли с успехом обходили его стороной, оставляя только горькое понимание того, что таким жалким оружием с оравой людоедов не справиться.

В отдаленном углу комнаты опять раздался гортанный хрип и тихое бульканье. Софи передернуло.

– Что это? – спросила она, адресуя вопрос тому, кто их сюда привел.

– Головорезы искали Томаса, и головорезы нашли его, – ответил горбун.

Комната взорвалась смехом (если, конечно, эти отвратительные вопли можно было назвать смехом). Повелительным движением руки Юлий велел людоедам расступиться и показать источник звука.

Софи закрыла рот ладонью, пытаясь сдержать крик. Их взору предстала массивная металлическая клетка, на дне которой в бесформенной куче тряпья угадывались очертания человеческого тела. Если бы не огненно-рыжая коса, девушка вряд ли бы узнала в этом изуродованном бедняге ловца Томаса Джоэла. Но хуже всего было то, что он еще дышал.

Патрик застыл, не веря своим глазам. Софи сделала шаг вперед, но внезапно перед ней вырос Юлий. Охотница отпрянула, пораженная чересчур резкими и ловкими движениями уродца.

– Ни с места! – прошипел он.

– Кажется, ты забываешь, с кем имеешь дело, – холодно произнесла Софи. – Советую не злить меня, когда стоишь так близко. Мне уже нечего терять, и перед тем, как твои уродливые прихвостни набросятся на нас, я все же успею всадить кинжал тебе в горло.

Поколебавшись мгновение, горбун неохотно отступил к двери.

Софи никогда не считала себя сентиментальной, ведь, будучи охотником, видела немало жестоких и кровавых зрелищ, но такое… Джоэл уже давно был без сознания, и это явно к лучшему. Удивительно, как он еще не умер от болевого шока и кровопотери. Твари обглодали его конечности, содрали кожу с туловища, почти превратив в фарш, и оставили умирать. Даже заклятые враги не заслуживают такой смерти.

Софи тяжело сглотнула, присела на корточки, прислонившись лбом к грязным прутьям клетки, и просунула руку с кинжалом внутрь. Всего миг, и ловец дернулся, в последний раз глотнув воздух. Его изуродованное тело напряглось, и Софи заметила, как под лохмотьями что-то блеснуло. Медальон! Зажав его в ладони, девушка крепко ухватилась за перепачканную кровью цепочку и сорвала ее с шеи.

– Уберите ее, – раздраженно пробормотал Юлий.

Чьи-то крепкие руки больно схватили Софи за плечи и бесцеремонно бросили обратно в центр круга.

– О, вы, я вижу, джентльмены, – сказал Патрик, помогая подруге подняться.

Юлий повернулся к входной двери и, прежде чем покинуть помещение, ехидно произнес:

– Приятного
Страница 8 из 26

аппетита.

Толпа явно только этого и ждала. Радостно взревев, людоеды бросились на охотников. Большинство из них обступило Патрика, так что с первыми нападавшими у Софи проблем не возникло. Вытянув окровавленное лезвие из горла тучного мужчины, она бросилась прикрывать спину товарища. Но людоедов было слишком много, и нужно было срочно придумать, как убраться отсюда, пока их не разорвали в клочья.

– Патрик! Послушай…

– Не самое удачное время для болтовни. Может, ты не заметила, но я здесь очень популярен!

– За барную стойку! Быстро! – бросившись вперед, скомандовала Софи.

Свернув шею очередному голодающему людоеду, Патрик буквально взлетел на соседний стол, оттолкнулся и, сделав нехитрый кувырок, приземлился на барной стойке. Людоеды оттеснили Софи к стене, но ей удалось отодрать от стены полку прямо с торчащими ржавыми гвоздями. Решив, что это вполне сойдет за оружие, она ударила первого, кто попался под руку. Коренастая женщина свалилась на пол, истошно вопя и потирая окровавленную щеку.

Но тварей было слишком много. Охотница не заметила, как сзади подобрался очередной любитель человеческой плоти и, зарычав, впился острыми зубами ей между лопатками. Софи взвизгнула, пытаясь вырваться, но тщетно. Тут рядом возник Патрик и в мгновение ока отправил эту пиранью к праотцам.

Внезапно дверь вылетела с оглушительным треском, и в таверну с деликатностью бульдозера ввалился двухметровый громила. Людоеды, мигом позабыв об охотниках, бросились на него, видимо, соблазнившись огромной тушей, но остались с носом, а кто и без, разлетаясь в стороны и выплевывая собственные зубы вперемешку с землей.

– Голем! – просиял Патрик. Ведьма не подвела, и в этот момент он был готов от радости хоть всю ее разрисовать черными метками. Бросившись в сторону великана и прошмыгнув мимо него, охотники наконец выбрались из таверны.

Как и следовало ожидать, Юлий исчез. Прохожих на улице также поубавилось, а те, кто остался, прятались по углам или за горами хлама. Обитатели Дна знали: беда не приходит одна – с ней появляются охотники, а им на глаза лучше не попадаться.

Шибон стояла там, где и оставила их. Она молча протянула руку, чтобы Патрик завершил метку. Несмотря на то что им стоило побыстрее убраться отсюда, он аккуратно добавил несколько линий и, поблагодарив, потянул Софи вверх по улице, к туннелю, ведущему на поверхность.

* * *

Ночное небо расколола яркая молния. Дождь лил как из ведра. Выбравшись из люка, Софи отползла в сторону и, уткнувшись в ладони, лежала не двигаясь. Сердце отчаянно стучало где-то в горле, кровавые раны на спине горели, а мокрая одежда неприятно липла к телу. Патрик выбрался следом за Софи и закрыл люк.

– Представляю, что с нами теперь сделают в Лиге, – тяжело вздохнув, произнес он. – Мы провалили задание, не смогли спасти ловца и, что самое худшее, вернулись с пустыми руками. Да нас в порошок сотрут.

– Я бы так не сказала. – Софи села и, порывшись в кармане куртки, протянула товарищу серебристый медальон.

– Но где ты…

– Сорвала с шеи Томаса, когда… Эти твари, видимо, поймали его до того, как он успел поместить медальон в шкатулку. Жаль беднягу.

– А откуда тогда они знали о нас?

Софи поежилась и обхватила себя руками. Дождь только усиливался, а она уже промокла до нитки.

– Возможно, выбили из него информацию, а возможно, ничего и не знали. Подумай сам, ведь этот Юлий мог идти за нами довольно долго. Он двигался абсолютно бесшумно, как тень… Он мог слышать наш разговор о Томасе и о том, что тот должен нам передать. И шкатулка могла быть у него с собой на продажу. А все это сопоставив, он наверняка решил позабавиться и затянуть нас в свое племя.

– Но ведь это было весьма рискованно. Мы могли забрать шкатулку и уйти. – Патрик повысил голос, чтобы перекричать шум ливня.

– И тогда бы ему пришлось нас отпустить. Но он получил все карты, когда ты заявил, что шкатулка пустая.

Патрик выругался и, нахмурив брови, надолго замолчал. Софи взволнованно наблюдала за другом, чувствуя, как он злится. Она знала, что он очень не любит, когда его оставляют в дураках, особенно если это удается провернуть какой-то нечисти.

– Недалеко отсюда есть кондитерская, – наконец сказал он с едва заметной улыбкой. – Если предложение о пончиках и фильмах еще в силе.

Глава 5

– Обожаю карамельно-грушевую начинку, – произнес Патрик, с аппетитом принимаясь за уничтожение пончика. Крем потек между пальцами, и парень взялся его усердно слизывать.

Наблюдая за другом, Софи рассмеялась. Самой же есть не хотелось, поэтому она остановила свой выбор на большой порции крепкого латте. Ливень наконец прекратился, принеся с собой вожделенную свежесть и прохладу. Необычно пустые улицы слегка настораживали, но девушка все списала на непогоду. Держа одной рукой стаканчик, она шла вдоль дороги, балансируя на высоком бордюре.

– И зачем Томаса отправили разведывать об Играх Патриотов, да еще и на Дно? Что там могут об этом знать? – спросила она, остановившись напротив парфюмерной лавки. – Это ведь просто развлечение для богатеньких дурачков. Даже до шоу недотягивает, повсюду сплошная реклама и ничего интересного.

– Не совсем так. – Дожевывая пончик, Патрик указал на постер, приклеенный к витрине. – Вот читай, тут написано мелкими буквами: «Заплати и выживи». Какой смысл этим денежным мешкам прощаться с жизнью и деньгами, втягивая свою задницу в черт знает что? Правильно, никакого. Но можно развлечься за счет других. Вся эта реклама, анкеты, которые раздают прямо на улицах, – все рассчитано на обычных людей. Туда попадают или настоящие сорвиголовы, или те, кому нечего терять.

– Значит так: Патриоты – закрытый клуб, и что там творится на самом деле – неизвестно, – сказала Софи. – И вполне вероятно, что слова ведьмы о забавах с нечистью не лишены смысла. Тогда это объясняет повышенный интерес министра и его встречу с нами… Ладно, завтра все выясним, а теперь пойдем, ты замерз.

– Вот и неправда! – Патрик демонстративно расправил плечи.

– Ну да, скажи это своим зубам, которыми ты только что отстучал девятую сонату. – Софи улыбнулась, подтолкнув товарища, и вдруг замедлила шаг. Чувство тревоги, не покидавшее девушку с самого Дна, внезапно усилилось. Она огляделась: все магазины закрыты, свет в окнах не горит, на улице ни души, даже патрулей нет. Как они раньше не обратили на это внимание?

Вдруг земля под ногами задрожала, словно к ним неслось стадо слонов. Софи и Патрик переглянулись. Софи уставилась в темноту, пытаясь обнаружить источник вибраций, но ничего необычного не увидела. Улица была зловеще пустынной. Тем временем грохот приближался, и к нему прибавился треск асфальта. Дорога под ногами покрылась паутиной тонких трещин. Стекла в окнах домов задрожали. Софи нервно сглотнула и обернулась к товарищу, который явно был настроен отсюда смыться.

– Что за… – выдохнул он, доставая кинжал и глядя ей за спину. Софи оглянулась.

На них неслась толпа людей, появившаяся из-за угла.

– Назад! Убирайтесь! – кричали они, размахивая руками.

Дорога задрожала с новой силой. Охотникам следовало бы внять советам бегущих, но ноги словно приросли к земле. Толпа настигла их, и Софи почувствовала, как кто-то крепко схватил ее за
Страница 9 из 26

запястье и потянул за собой. Выбора не было, и она стремглав побежала вперед. Патрику тоже не дали отстать двое других незнакомцев.

Софи попыталась разглядеть того, кто ее тянул. Судя по телосложению и размеру руки, это был парень, одетый в темно-серый балахон с капюшоном, полностью скрывающим лицо. Спотыкаясь и корчась от боли в боку, она пыталась не отставать, а это было весьма тяжело, учитывая ее нелюбовь к бегу. Уж лучше бы она еще раз полезла на Дно отрывать головы демонам!

Грохот приближался, и теперь к нему прибавилось ужасное шипение. Асфальт ходил ходуном, будто под ним ползло что-то огромное. Добежав до перекрестка, толпа, как по команде, разделилась, и парень рванул в пустынный переулок, увлекая за собой Софи. Она не увидела, куда потащили Патрика, и попыталась освободить руку, но тщетно – незнакомец даже не смотрел в ее сторону. Завернув за угол многоэтажки, он всем телом навалился на нее и крепко прижал к стене. От него веяло жаром, одежда насквозь пропахла потом и дымом. Поморщившись, девушка попыталась оттолкнуть его, но парень только раздраженно что-то прошептал и принялся осматривать улицу.

– Да что здесь происхо… – начала было Софи, но его ладонь бесцеремонно закрыла ей рот.

Вот это уже ни в какие ворота! Не на ту напал! Прикинув, что на ее стороне эффект неожиданности, она точным натренированным движением заехала парню прямо под ребра. Это явно сбило его с толку. Он успел только ойкнуть и уже в следующее мгновение стоял с заломленной рукой.

– Э-эй! Леди так себя не ведут, – сдавленно прохрипел он с заметным акцентом.

Софи и раньше случалось слышать этот акцент, правда, редко. Он сразу резал слух – все слова произносились мягко, плавно перетекая от низких тонов к высоким.

– А ты не из сообразительных: леди не бродят ночью по улицам.

Парень рассмеялся:

– Согласен, бродят только проститутки и охотники за головами. Делаю ставку на второе, хотя и первое отвергать не возьмусь.

Софи громко фыркнула и поближе познакомила его физиономию со стеной.

– Не знаю, кто вы такие и во что нас втянули, но вы дорого за это заплатите! Куда твои дружки увели Патрика?

– Поверь, у него сейчас гораздо меньше проблем. Да отпусти ты меня! Эта тварь порвет нас на куски прежде, чем здесь появится кто-то из Патриотов!

Вывернувшись и отпрыгнув в сторону, незнакомец посмотрел на Софи. Тень от капюшона наполовину скрывала его лицо, и Софи видела только точеный кончик носа, тонкие губы и мягкие линии скул.

– Патриоты? – недоверчиво переспросила она. – Сегодня что, все сговорились?

Тут прямо у нее за спиной послышался оглушительный треск, заставивший забыть о незнакомце. Софи обернулась и застыла. Швыряя во все стороны обломки тротуара, из-под земли вылезла уродливая помесь саламандры со змеей метров четырех в высоту. Гулко втянув воздух, чудовище на миг притихло, словно принюхиваясь. Потом повертело уродливой головой и, уставившись прямо на ребят, зашипело. Они не шевелились.

Крепкие когти заскрежетали по асфальту, высекая искры: чудовище наконец полностью выбралось из-под земли и решительно поползло к ним, оставляя за собой скользкий след.

Софи читала об этом демоне, но видеть ничего подобного ей еще не приходилось.

Парень выругался, медленно отступая назад:

– А вот и Йян-ти. Отлично… Спасибо тебе, не могла заткнуться? Здесь твое оружие не поможет, – выпалил он, взглянув на кинжалы, которые обнажила Софи. – Просто не отставай… И давай в этот раз без фокусов…

Софи послушно отступила. Саламандра добавила скорости, изрыгнув сгусток красноватой слизи. Девушка в последнюю секунду уклонилась, и слюна растеклась по стене. Стена задымилась, зашипела, и уже через мгновение в ней зияла дыра размером с кулак. Софи не желала испытать на себе действие этой гадости, поэтому бросилась догонять незнакомца.

Улочка казалась довольно длинной, но постепенно предательски сужалась. Обежав нагромождение мусорных баков, в которых, кажется, кто-то спал, они уперлись в стену.

– Проклятье – тупик, – выдохнула Софи.

– Серьезно? Да от тебя ничего не скроешь! – Парень расстегнул балахон и достал из-за пояса необычный серп из темного металла. Ловко покрутив его в руке, он задрал голову вверх и лихорадочно зашептал: – Думай. Думай! Что делать? Что делать? Что ты можешь сделать?..

Позади послышалось шипение. Софи испуганно обернулась. Рептилия преодолела уже полпути и стремительно скользила к ним.

– Сюда! – воскликнул вдруг парень, указывая на пожарную лестницу в нескольких метрах у них над головами. Но она была слишком высоко…

Небольшое расстояние между домами сыграло им на руку. Парень разбежался, подпрыгнул, оттолкнувшись ногами от стены, и зацепился серпом за нижнюю перекладину лестницы. Она с грохотом опустилась вниз. Кем бы ни был этот незнакомец, он действовал необычайно ловко и явно проделывал такое не впервые. Это насторожило Софи, но в разы меньше, чем разъяренная Йян-ти у них за спиной, готовая броситься в атаку.

– Тебе прислать приглашение? Лезь давай! – закричал парень, на мгновение отвлекшись и выпустив из поля зрения рептилию.

Комок едкой слизи пролетел совсем рядом, задев его плечо и мгновенно разъев одежду. Парень стиснул зубы, но не издал ни звука. Софи ощутила запах паленой плоти и испуганно полезла вверх по лестнице. Парень немедля последовал за ней.

На крыше буйствовали бешеные порывы ветра, пробирая до костей. Девушка мгновенно окоченела в мокрой одежде. Обхватив себя руками, она огляделась. Вокруг были только антенны, кучи ржавых банок и несколько фанерных листов.

– Если перепрыгнуть на соседний дом, сможем спуститься на Западный бульвар, а там нас встретят, – произнес незнакомец, перегибаясь через перила, и вдруг прибавил: – Не волнуйся, твой друг в безопасности.

Казалось, раненое плечо его мало волновало, или он прекрасно владел собой.

– Здесь оставаться опасно, Патриоты найдут саламандру и быстро поймут, куда мы смылись.

От соседней крыши их отделяло всего несколько метров, и, хорошо разогнавшись, можно было с легкостью их преодолеть. Упершись взглядом в парня, Софи нахмурилась. То, что она до сих пор не знала, с кем имеет дело, весьма раздражало.

– Ничего не хочешь объяснить? – произнесла она, скрестив руки на груди.

– Не имею ни малейшего желания.

– Например: кто ты, черт возьми, такой? – продолжила охотница, проигнорировав слова парня. – Почему за тобой гонится смертельно опасный демон? И кто те люди, что забрали Патрика? Раз вы убегали от Патриотов, значит, имеете к ним какое-то отношение. Та к что ты скрываешь?

– О, у меня для тебя есть шокирующая новость: не твое дело! – Незнакомец недовольно покачал головой и, пройдя мимо Софи, остановился возле пожарной лестницы. Он тревожно поглядел на Йян-ти, которая угрожающе шипела внизу.

– Ошибаешься! Я не просила втягивать меня в неизвестно что. Невелика радость – застрять на крыше в компании какого-то сомнительного типа. Впрочем, если не хочешь говорить, я с радостью могу помочь тебе…

– Ты всегда такая надоедливая?

– А тебя всегда колотят девушки?

– Девушки – нет. – Он криво усмехнулся. – А вот всякие сумасшедшие – бывает. – На несколько мгновений он замолчал. – Пора убираться отсюда. Та к что либо ты
Страница 10 из 26

идешь со мной, либо остаешься здесь. Решай.

Парень постоял еще несколько секунд, а потом быстро разогнался, оттолкнулся от перил и, выписав в воздухе невероятный кувырок, приземлился на крыше соседнего дома. Софи не заставила себя долго ждать и через несколько секунд приземлилась рядом с ним.

– Жаль… Я до последнего надеялся, что ты останешься там. – Парень еще ниже опустил капюшон.

Софи сжала кулаки. Пришлось приложить немало усилий, чтобы успокоиться и не врезать этому идиоту как следует.

– Не знаю, кем ты там себя возомнил, но лучше не нарывайся!

– Как скажешь, охотница. – Он едва заметно улыбнулся. – Пойдем.

Без единого слова они спустились с крыши и так же молча прошли несколько кварталов. Выйдя на площадь, ребята увидели, что посреди дороги припаркован огромный темно-синий фургон, возле которого их дожидалась компания в серых балахонах. Неподалеку от машины стоял Патрик, раздосадованно притоптывая на месте и вглядываясь в соседний переулок. Увидев Софи, он бросился ей навстречу.

– Ты как? Цела? – Он осмотрел ее с головы до ног, но, не заметив видимых повреждений, успокоился и крепко обнял.

– Да, все хорошо, – произнесла Софи, проводив взглядом своего нового компаньона, имени которого так и не узнала. Тот медленным шагом подошел к своим, не оборачиваясь и не обращая на них с Патриком никакого внимания. – Кто эти люди?

– Ловцы. – Патрик проследил за ее взглядом. – Это они перекрыли и очистили улицы. Выполняли какое-то задание, а тут влезли мы.

Это многое объясняло: ведь ловцы – хорошо обученные солдаты. Работая при министерстве, они патрулировали город двадцать четыре часа в сутки, без выходных и перерывов на обед. Вот почему парень двигался так искусно.

– Эй, вы двое! – позвала их к себе крепкая женщина с седыми волосами, заплетенными в тугую косу. Бо?льшая часть команды уже залезла в фургон, и на площади остались только эта женщина и девушка с эмблемой ловцов на рукаве. Патрик и Софи покорно подошли.

– Слушайте и мотайте на ус. Если еще раз куда-то вляпаетесь, мои люди не будут рисковать, спасая ваши шкуры!

– Мы что их просто так отпустим? – спросила девушка, сверля взглядом Патрика.

– Головорезов не трогать, приказ есть приказ.

– Головорезов, – с притворной мягкостью повторила Софи. – Запомните вот что: мы – охотники! И свои приказы можете засунуть сами знаете куда.

– Да-да, конечно, охотники, – произнесла незнакомка с насмешкой. – В руках Лиги охотники – всего лишь способ держать Дно в узде. Но как долго вы продержитесь? Как долго продержишься ты, София Бенсон?

– Что-то я не припоминаю, чтобы мы знакомились.

– Ну как же! Ведь это головорезы легендарной Альфы собственными персонами. В министерстве вы вызываете особый интерес. Но запомните, детки: когда Лига рухнет, а Дно восстанет, город будут защищать ловцы, чем мы и занимались задолго до вашего появления.

– Как-то не очень успешно, – хохотнул Патрик.

Софи вспомнила рептилию. Ловец знал о ней и о Патриотах, хотя работа с нечистью была не в компетенции сотрудников министерства… Все это показалось ей очень странным. Эти ребята явно что-то затевали. Была лишь слабая надежда, что встреча с министром прольет на это свет.

До рассвета оставалось всего несколько часов. Не желая больше тратить попусту время, Софи, не прощаясь, направилась к ближайшей станции подземки, надеясь, что хоть движение поездов еще не перекрыли. Патрик поплелся за ней. Почти всю дорогу они молчали, перекинувшись лишь парочкой ничего не значащих фраз.

Поезд парня прибыл почти сразу, и, молча усевшись в вагон, он помахал подруге. Собственную электричку Софи пришлось ждать еще добрых полчаса.

Оказавшись наконец дома, она упала на кровать, даже не раздеваясь, и провалилась в глубокий сон.

Глава 6

– Почти два часа, – недовольно произнес Патрик, когда за ним закрылась дверь лифта. – Почти два часа Мортем терзал мою светлую голову своими идиотскими вопросами! Да я даже Кодекс за всю свою жизнь не пересказывал столько раз, сколько наши вчерашние похождения! Ему что, отчета мало?

Парень запустил руку в свои темные, чуть вьющиеся, до плеч волосы и взъерошил их. Характерные черты лица и слегка раскосые глаза выдавали принадлежность его предков к восточным народам.

– Ты ведь знаешь, он не любит возиться с бумагами. – Софи стояла, прижавшись спиной к стенке кабины.

– Да уж… Его маниакально-скрупулезный допрос напоминает средневековые пытки. В такие моменты он хуже Эстель! Для полной картины еще б дыбу у себя в кабинете установил.

Лифт стремительно мчался вверх, отчего у Софи защекотало в животе. Она устало вздохнула и оттянула воротник рубашки. По случаю визита министра охотникам пришлось натянуть парадную форму, которую Софи считала ужасно неудобной. Черный приталенный пиджак с золотыми погонами, черная рубашка, узкие брюки и высокие ботинки – в этом наряде она просто обливалась потом. Золотые погоны были отличием команды Альфа. Команде Бета принадлежали серебряные, команда Гамма (в которой состояла бо?льшая часть охотников) – щеголяла с бронзовыми, а отряд новоиспеченных рекрутов – Дельта – довольствовались медными.

Поднявшись на нужный этаж, ребята поспешили по длинному узкому коридору. В конференц-зале их уже ждали. С одной стороны огромного стола сидели несколько ловцов и министр Теодор Эванс – пожилой седовласый мужчина, походивший на напыщенного борова в своем дорогом костюме. Другую сторону заняли представители Лиги: Эстель, Бестибаль и полный состав Беты: Орфей, Кук и Ива Хейс – привлекательная рыжеволосая девушка с выразительными зелеными глазами и милыми веснушками.

– Имеем честь видеть вас сегодня с нами, – произнес министр напряженным голосом. – Прошу, присажи вайтесь!

Софи и Патрик с равнодушным видом заняли отведенные им места, игнорируя строгие взгляды присутствующих.

– Воистину, – продолжил Эванс, – юные ангелы смерти во плоти. Дно слагает о вас невероятные истории, не так ли?

– Спуститесь туда, и сами узнаете, – заверила его Софи.

За последний год это была ее пятая встреча с министром, и он по-прежнему считал себя пупом Земли, если не целой Вселенной.

– Уже продолжительное время мне не дает покоя вопрос: кто из вас двоих убрал предыдущего министра? И сколько вам заплатили за его голову?

Никто не ответил. Это сделал Гарри. Кто был заказчиком, так и осталось для них тайной. Все, что сообщили в Лиге, – министр Вернон Уэйд давно перестал быть человеком, превратившись в одного из демонов Дна, а значит, подлежит уничтожению.

– Господин министр, – вмешалась Эстель. – Давайте перейдем от личных вопросов и комментариев к цели вашего визита.

Теодор Эванс заскрежетал зубами, смерив ее недобрым взглядом. Пока он пространно бормотал о важности данной встречи, Софи взялась рассматривать его прихвостней. Всего их было пятеро. Скользнув равнодушным взглядом по бритоголовому бородатому мужчине, женщине, с которой они общались накануне у фургона, и темнокожим близнецам, Софи уставилась на парня, сидевшего напротив. Чем больше она в него вглядывалась, тем больше не могла избавиться от дурацкого дежавю: спутанные пепельно-русые волосы, серьга в ухе – все это казалось таким знакомым… Откуда она его
Страница 11 из 26

знает?

Серьга.

Тонкая, крестообразная. Тонкая кресто…

Софи могла поклясться, что в ту секунду, когда она вспомнила утро после вечеринки, ее шарахнуло током. Гулко втянув воздух, она быстро опустила глаза и сползла по спинке стула, едва не оказавшись под столом.

«Спокойно! Просто сделай вид, что ничего не было и ты не знаешь этого типа!» – Мысли хаотично вертелись у нее в голове.

К сожалению, ее реакция не осталась незамеченной. Скользнув по ней взглядом, парень уставился в окно, но уголки его губ приподнялись в едва заметной улыбке.

– София передала нам вот это. Она лично сняла медальон с шеи вашего коллеги. – Голос Бестибаля, произнесший ее имя, вернул Софи к реальности.

– Что же, Томас Джоэл погиб как настоящий герой, – вздохнул министр, передав медальон бородатому ловцу. Тот сразу поспешил покинуть помещение. – Для нас и всех жителей Акрополя наступили темные времена. Эта напасть явилась как гром среди ясного неба!..

– О чем это вы? – спросил Орфей, усердно ковыряя ногтем стол и всем своим видом демонстрируя смертельную скуку.

Теодор Эванс откинулся на спинку дивана и лениво покосился на женщину. Как позже выяснилось, ее звали Меланта Стэм, она была командиром отряда ловцов и руководила операцией.

– Легенды, – сказала она и тут же встала из-за стола. – Вам ведь известны легенды, мистер… э-э-э…

– Лейтон. И нет, сказки не относятся к числу моих интересов.

– Стражи, – подал голос один из близнецов. – Только не говорите, что вы никогда не слышали историй о Стражах? – Удивленно взглянув на Орфея, он смущенно затараторил: – Если это так, тогда я не знаю, зачем мы сюда пришли… Мы справимся без них, головорезы будут только путаться под ногами!

В ответ министр одарил его испепеляющим взглядом.

Софи слышала о Стражах еще в детстве, но всегда считала эти истории выдумками. Согласно легендам, вся Вселенная создана из семидесяти двух Букв, и тот, кому удастся найти и сложить их в правильном порядке, сможет прочесть Имя, которое положило начало Бытию. Каждая Буква Имени символизирует определенный Элемент, заложенный в основу Вселенной. Но что конкретно собой являют эти загадочные Элементы, никогда и нигде не упоминается, да и зачем – это ведь все сказки. Также ей было известно, что Буквы охраняют некие Стражи: Огненный Лев, Мудрый Орел, Могущественный Телец и Человек-Творец. Впрочем, все эти байки рассказывают для развлечения детей и особо доверчивых взрослых, иногда приплетая в историю ловцов, которые якобы сотрудничают со Стражами, скорее, ради дешевого пиара. Вот и все. На этом все ее знания о Стражах исчерпывались.

– Стражи? Вы серьезно? – рассмеялся Патрик.

– Более, чем ты думаешь, парень, – кивнула Меланта. – Стражи так же реальны, как я или ты. Но не в их интересах показываться людям, поэтому общается с ними исключительно президент. – Она сделала паузу, изучая удивленные лица охотников, затем продолжила: – Полагаю, вы слышали о Патриотах?

– Допустим.

– Та к вот, в круг так называемых Патриотов входят в основном публичные и состоятельные персоны, – продолжил министр. – Чиновники, аристократы, известные писатели, музыканты, спортсмены… Всего их насчитывается около сотни, и они стараются сохранить свою причастность к кругу в тайне. Все они обладают определенными ресурсами и тратят их на то, чтоб отыскать нечто связанное со Стражами. Нам не удалось узнать, что именно они ищут, но, смею предположить, что это весьма важно. Недавно один из Стражей обратился к госпоже Догерти с просьбой разузнать о делах этой сомнительной организации. Чтоб отвлечь внимание общественности и властей от истинной цели своего существования, они организовали Игры Патриотов. Участники – обычные граждане, которые добровольно соглашаются с условиями Игр и, более того, сами оплачивают участие, тем самым пополняя карманы Патриотов. Известно также, что здесь не обошлось без нечисти, которая и делает эти игры столь привлекательными для смельчаков. А поскольку чудовища ни за что не станут слушать простых смертных, Патриоты умудрились вовлечь в это демонов высшего класса, которые всячески поддерживают их в поисках. Мы зовем их Мастерами.

– И что, вы тоже в их адском фан-клубе? – полюбопытствовал Кук.

– Что за чепуха! – возмутился министр.

– Так что вам нужно от нас? – перебила Ива. – Уничтожить целую армию фанатиков?

– Меня интересуют эти двое, – игнорируя ее, министр обвел широким жестом Патрика и Софи. – Остальные будут лишь оказывать посильную помощь в выполнении задания. Попасть в круг Патриотов весьма нелегко, необходимо пройти ряд проверок, чтобы доказать свою преданность, и только тогда появится возможность узнать их планы. – Он на мгновение замолчал, переводя дыхание, после чего продолжил: – Большинство ловцов уже успели засветиться. Как и в случае с Томасом Джоэлом, они не вернулись.

– С Джоэлом расправились людоеды, – сказал Патрик. – Они что, подчиняются этим вашим Мастерам?

– Нет, – Теодор Эванс покачал головой. – Согласно данным нашей разведки, они сохраняют нейтралитет, руководствуясь собственными неписанными законами. Похоже ловцу просто не повезло оказаться не в том месте не в то время.

– К вам Патриоты еще не добрались. – Меланта неторопливо обошла стол и остановилась напротив Бестибаля. – Следовательно, вы не вызовете подозрений, по крайней мере сразу. Как мне стало известно, в команде Альфа не хватает одного участника. Посоветовавшись с вашим руководством и приняв во внимание все обстоятельства, мы решили, что его место займет ловец.

– ЧТО?! – хором выпалили Орфей и Кук.

Патрик и Софи лишь мрачно переглянулись.

– Большей глупости я еще не слышал, – выдавил Патрик.

– Мы не станем работать с ловцом! – безапелляционно заявила девушка, бросив на министра гневный взгляд.

Эстель хлопнула ладонью по столу, выдав нечто среднее между рыком и приказом немедленно заткнуться.

– Плевать я хотел на ваши прихоти, – вяло отмахнулся Теодор. – Президент отдала приказ, который я обязан выполнить. София и Патрик, с вами будет работать Захария. Это решение окончательное и не подлежит обсуждению. В случае неповиновения ваше нежелание сотрудничать будет рассматриваться как государственная измена. А итог знаете сами – вас казнят.

Патрик побледнел от злости, еле сдерживаясь, чтоб не разорвать министра голыми руками, но тот лишь довольно ухмыльнулся.

Юноша, которого только что представили, слегка кивнул в знак приветствия и взял слово. У Софи перехватило дыхание и возникло непреодолимо желание залезть под стол, а еще лучше – провалиться сквозь землю. Тот же голос и вычурный акцент…

Прямо напротив нее сидел незнакомец, лицо которого вчера скрывалось в тени капюшона.

* * *

– Вы должны осознать всю важность задания. Если провалите его, то просто не выберетесь оттуда. – Меланта задумчиво переводила взгляд с Патрика на Софи. – Ловцам так и не удалось пройти все проверки и внедриться в круг Патриотов. И мы очень надеемся, что это удастся вам. Мы создали каждому из вас новую личность и легенду. – Она раздала охотникам толстые папки. – И прошу вас, изучите все очень внимательно.

Софи решила отложить знакомство со своим новым «я» хотя бы на следующие несколько
Страница 12 из 26

часов. В голове шумело, да и боль в спине решительно напомнила о себе. Утром, когда она рассматривала следы от зубов, рана уже начинала нарывать. Пообещав себе после совещания зайти в лазарет, она перевела взгляд на хмурого Патрика.

Софи прекрасно понимала его чувства. Он скорее бы смирился с тем, что место его брата занял Орфей – как-никак товарищ, которого он давно знал и которому доверял, но только не ловец. Это было выше его сил.

Захария сидел, сложив руки перед собой. Взгляд его разноцветных глаз (правый – светло-карий, левый – голубой) был прикован к новым напарникам.

– У них надежная система охраны, там даже у стен есть уши. Та к что настоятельно советую придерживаться ваших историй до мелочей, – сказал министр. – В эти выходные в загородном поместье будет проводиться бал, организованный Патриотами в честь новых последователей их движения. На таких мероприятиях они присматриваются к новым членам клуба, которыми, как я уже говорил, являются лишь уважаемые лица, обладающие властью и деньгами. Вы – в списке приглашенных. Вам необходимо приложить все усилия, чтоб им приглянуться.

Орфей недовольно фыркнул:

– Два дня? Чудесно, нам дают только два дня, чтобы изучить эту кипу бумаг!

– Один, – поправила его Меланта. – Послезавтра мы будем приводить вас в порядок. Вы ведь не можете явиться на бал в потертых джинсах, растянутых футболках и с оружием в руках. Поэтому сосредоточьтесь, времени мало.

– Мы так не договаривались, Теодор! – вмешался Бестибаль.

– Мы вообще не собирались вести какие-либо переговоры. Охотники сейчас полностью под руководством министерства и президента. Тем, кто участвует в задании, по окончании совещания запрещается приближаться к зданию Лиги. Никаких связей и сообщений. И… у вас, кажется, есть какие-то радары – сдайте их.

– Вообще-то это компасы! – Патрик швырнул свой компас на стол.

Меланта села рядом с Эвансом.

– Патрика будет сопровождать Ива, – сказала она. – Софи будет работать в паре с Захарией. Ну, а с деталями вы ознакомитесь сами.

– Что? Но… – Софи потеряла дар речи. Такого она не ожидала. Изумленно обведя взглядом присутствующих, она с трудом продолжила: – Мы с Патриком всегда работаем вместе!

– Не в этот раз, – отрезала Эстель.

У Софи внутри словно что-то оборвалось. Она не могла позволить кому-то другому пойти на опасное задание в паре с ее лучшим другом. Не то чтобы Софи не доверяла Иве, дело было даже не в ней. Они с Патриком были слаженной командой и благодаря годам усердных тренировок понимали друг друга без слов. Что, если с ним что-то случится? Перед глазами все плыло, жар разлился по телу, и Софи уже готова была взорваться гневной тирадой, как почувствовала на своей дрожащей руке ледяную ладонь Патрика. Он наклонился и прошептал:

– Все будет хорошо, Соф. Мы все равно надерем им задницы.

– За вами заедут в четверг. В пятницу вы отправитесь в поместье и, если все пройдет хорошо, останетесь там до воскресенья. А после – мы встретимся. – Министр встал. Остановившись у двери, он еще раз окинул взглядом молодых людей и усмехнулся. – Надеюсь, вы умеете танцевать.

Софи еще долго сидела за столом, растерянно переваривая услышанное. Патрику, как всегда, удалось быстрее овладеть собой. Подойдя к Захарии, он протянул ему руку и сказал:

– В пять мы собираемся в «Ракете» через дорогу отсюда. Приходи, если захочешь.

Захария пожал руку и, кивнув, вернулся к Меланте. Женщина разложила перед ним какие-то бумаги и принялась вполголоса ему что-то объяснять.

Охотники разошлись. Патрик уже вышел в коридор, и Софи поспешила за ним. Закрывая за собой дверь, она обернулась и поймала взгляд ловца. На лице его мелькнула тень улыбки.

Глава 7

Обзаведясь парочкой швов и бутылочкой обезболивающего, Софи возвращалась из лазарета. Чувствовала она себя неважно, шум в ушах не прекращался, а каждый шаг по гулкому коридору тупой болью отдавался в голове. Мысли путались, ускользали от сознания, и ей никак не удавалось расставить все по местам. Ну и пусть, она займется этим потом.

По коридору сновали люди в униформе. Зеленый Сектор тренировочного центра занимал со второго по пятый этаж и был отведен под научно-исследовательские лаборатории, лазарет и залы, где охотники проводили ежедневные тренировки.

Спустившись в вестибюль, напоминавший потревоженный улей, девушка протиснулась между компанией молодых людей, здорово смахивающих на ниндзя в своих черных униформах, и увидела, что ее уже ожидают.

Дороти Финч, молоденькая секретарша Эстель, заняла весьма выгодный наблюдательный пункт, пристроившись возле входной двери рядом с постом охраны, и пристально вглядывалась в каждого, кто проходил мимо.

Маленькая и хрупкая, она производила впечатление очаровательной девушки. Но стоило ей сдвинуться с места и открыть рот, как это впечатление улетучивалось, словно туман с первыми лучами солнца. Ее отличительными чертами были катастрофическая неуклюжесть и создаваемый ею информационный хаос, который в первом же раунде отправлял логику в триумфальный нокаут. Дороти провалила выпускные экзамены и так и не стала охотником, поэтому Эстель назначила ее своим секретарем, что вполне подходило ее настырной вездесущей натуре.

– Софи! – Лихорадочно помахав рукой, Дороти начала неуклюже пробираться сквозь толпу. – Тяжелый день, да? Мы не виделись после «Механической дамы»! О, вы ведь сегодня говорили с министром, да? Я боялась, что ты уже ушла, но Патрик сказал, что ты в лазарете. Не хотела заваливаться туда, сама понимаешь, – врачи, кровь, иголки – терпеть их не могу, – выдала она на одном дыхании, ни разу не запнувшись.

– Возникли какие-то проблемы? – вяло спросила Софи.

– Проблемы? Да нет, что ты… Какие у нас, простых смертных, проблемы? По сравнению с твоими просто пшик. – Тут ее взгляд остановился на папке, которую Софи держала в руках. – О, так министр поручил вам задание, да? Это все так интересно! Да-да, я понимаю, конечно, ты не можешь ничего рассказать, это ведь государственная тайна. Подумать только, Лига так много делает для министерства, а они этого не ценят!..

– Дороти, если что, я не знаю, где сейчас Кук. Он мне не отчитывается, – бесцеремонно перебила Софи, надеясь поскорее от нее избавиться. Все разговоры Дороти так или иначе сводились к Куку, поэтому нетрудно было предугадать, в какое русло направляется и этот.

– При чем здесь Кук? Я искала тебя, – обиделась Дороти.

– Меня? Может, потом? Я очень устала.

– Не волнуйся, моя скромная персона не займет много времени. – Девушка натянуто улыбнулась и, покопавшись в сумке, достала конверт и протянула Софи. – Вот, держи. Утром курьер принес вместе с другой почтой. Адресовано тебе. Я разбирала корреспонденцию Лиги и подумала, что стоит отдать его тебе лично, оно какое-то странное.

Софи засунула папку под мышку и взяла конверт. Отправитель не удосужился оставить ни обратного адреса, ни имени, но в этом не было ничего странного. Письма охотникам присылают весьма редко, и зачастую отправители – отнюдь не добрые феечки из сказок. Девушка извлекла из конверта прямоугольный листок, больше похожий на открытку. Дорогая глянцевая бумага была ей хорошо знакома – такой обычно пользовались ее родители. Но это
Страница 13 из 26

послание явно было не от них. Аккуратным незнакомым почерком на листке был выведен стишок:

И на счет пять мы в шахматы сыграем,

Друзья во сне кошмары повидают.

У стен здесь руки вырастают —

Софи, беги, не то тебя поймают!

Но от себя не убежать —

На сцене ты должна сыграть.

И в Сердце Города тьма воцарится,

Ищите знак, ваш номер триста.

Софи нахмурилась и взглянула на Дороти.

– Курьер не говорил, кто передал конверт?

– Он вообще не смог выдавить ни одного толкового слова. Беднягу трясло от того, что он в здании Лиги. А что там такое? Что-то случилось? Можно взглянуть?..

– Да так, ерунда… – Софи отпрянула и быстро спрятала послание в карман.

– А вы сегодня собираетесь в «Ракете»? Я просто тоже свободна после работы…

– Откуда?.. Кто тебе сказал? – удивилась Софи, сомневаясь, что Патрик мог проболтаться надоедливой Дороти, и всем своим видом давая понять, что радость ее не взаимна.

В ответ девушка лишь загадочно улыбнулась. Рыжие волосы, взметнувшись, хлестнули Софи по носу, и Дороти исчезла за приоткрытой дверью.

Глава 8

В дверь барабанили с такой силой, точно пытались ее выбить. Софи резко поднялась и села на кровати, недоуменно уставившись в окно. На улице уже стемнело. Оторвавшись от созерцания едва заметных звезд, она перевела взгляд на часы. Семь вечера. Но…

– Черт!

Девушка спрыгнула с кровати и выбежала из спальни. От резкого подъема закружилась голова, и, споткнувшись о ковер, охотница остановилась.

– Да я сейчас прибью вас этой дверью, если не прекратите стучать! – гневно пробурчала она.

Спросонья все звуки казались громче, и требовательный стук болью отдавался в висках. Он не прекращался, пока она не открыла.

На пороге возвышался Патрик, а за его спиной жались в кучку Кук, Орфей, Ива и Захария.

– Что случилось? – взволнованно спросил друг. – Ты не пришла в кафе, и мы начали беспокоиться.

– Не мы, а ты, – поправил Кук.

– Усохни, – толкнула его локтем Ива.

Софи растерянно потерла лицо, пытаясь прогнать сонливость:

– Извини, я проспала.

В ответ Патрик с облегчением улыбнулся. Софи в который раз поймала себя на мысли, что так умеет улыбаться только он.

– Тогда тебя приветствует доставка на дом. – Парень поднял руку, демонстрируя пакет, доверху набитый коробками с едой навынос. Головокружительный аромат итальянской кухни мгновенно взбудоражил аппетит. Отступив, Софи пропустила гостей.

Последним в квартиру вошел Захария. Закрыв дверь, девушка встревоженно проводила ловца взглядом, пока он не скрылся в гостиной. Его присутствие никак не давало ей покоя, и не только из-за пробуждения в его постели на той злосчастной вечеринке. Уже много лет в их компанию не вливался никто новый, тем более ловец. А их общий секрет только усложнял положение. Хотя, судя по всему, парень быстро освоился среди охотников и чувствовал себя вполне комфортно.

Тяжело вздохнув, она поплелась в комнату.

– Куда поставить? – кивнув на подносы с бумажными стаканчиками, спросил Захария. Софи молча указала на небольшой круглый столик, вокруг которого уже расположились ее друзья.

– У меня тут возникла парочка вопросов. – Ловец принялся осматривать комнату. – Ты сюда недавно переехала?

– Нет, я живу здесь уже несколько лет.

– Значит, тебя ограбили? – На его лице появилась лукавая улыбка.

– Чего? – Софи старалась держаться непринужденно, но внутри сгорала от желания вытолкать ловца из своей квартиры.

– Минимум мебели, никаких фото, книг и даже цветочных горшков. Создается впечатление, что здесь либо поработали воры, либо давно никто не живет.

– Да ты, я вижу, эксперт по обустройству квартир. Лучше присаживайся. – Она нетерпеливо махнула в сторону дивана.

Изнуренный голодом желудок сначала возликовал от обилия пищи, но потом принялся протестовать. Софи отложила тарелку – третий кусок запеканки оказался слишком тяжелой задачей.

– Кстати, – Орфей внезапно прервал свой увлеченный рассказ о новой модели байков и перевел взгляд на ловца, – Захария, расскажи нам о себе.

– Не думаю, что вас заинтересует моя биография. Хотя в ней найдутся несколько интересных и весьма пикантных фактов, – ответил ловец, на миг задержав взгляд на Софи.

– О, чую тайны, интриги и провокации, – не сдавался Орфей. – Я сплошные уши! – произнес он, картинно растянувшись на диване и спихнув Иву на пол.

– Зак, имей в виду, этот белобрысый тот еще сплетник, – улыбнулась Ива, доставая из своего рюкзака несколько фолиантов. – Это просто Легенды о Стражах, – объяснила она удивленно уставившейся на книги компании. – Ходят слухи, что ловцы сотрудничают с ними. Это правда?

Повисла пауза. Орфей и Патрик, настороженно переглянувшись, уставились на Захарию. Как-то они уже чуть не поубивали друг друга, споря об этом. Ловец минуту помолчал, а потом рассмеялся и покачал головой:

– Министр очень любит блефовать и пускать пыль в глаза, но… Мы, ловцы, явно еще не доросли до такого уровня.

Орфей поник и тихо выругался. Патрик триумфально похлопал в ладоши.

– Фея, с тебя двадцатка, – удовлетворенно произнес он, отхлебнув кофе. Называть Орфея Феей без какой-либо угрозы для жизни и здоровья мог только он.

– Выходит, вы даже не одни из лучших. Тогда какого черта тебя подослали к нам? – впервые подал голос Кук. Не удостоив ловца даже взглядом, он изучал свои ногти.

– Подослали? Я вам не враг.

– Да что ты говоришь…

Улыбка сползла с лица Захарии.

– Поверь, я не напрашивался, – произнес он. – Можешь злиться, сколько влезет. Это ведь ты мечтал попасть в Альфу?

Кук поднял голову и посмотрел на ловца. Заметив в глазах товарища злобные искорки, Патрик поспешил перевести разговор в безопасное русло:

– Выходит, эти Стражи покруче «Аниматоров»?

– Ты сравниваешь их со стайкой косматых рок-музыкантов? – ухмыльнулась Ива, перелистывая страницы книги.

– А что? Я не удивлюсь, если кто-то из Стражей тайком играет в какой-нибудь хеви-метал группе.

Софи с Орфеем переглянулись и расхохотались.

– Однажды я видел одного из них. – Захария произнес это таким тоном, как будто во время торнадо сообщал, что на улице слегка моросит, пока мимо пролетают деревья, авто, а из-под земли вылезают динозавры.

Услышав это, Патрик поперхнулся и долго не мог откашляться.

– Врешь, – сказала Софи, похлопав друга по спине.

– А смысл? Как-то я без предупреждения влетел в кабинет министра и наткнулся на Стража. После этого меня на несколько дней заперли в карцере.

– О, у вас тоже есть карцер, – подхватил Орфей. – Однажды я провалил задание, и меня отправили туда на неделю. Сначала было нереально скучно, а потом ничего так, втягиваешься – сидишь такой в депрессии и стены соплями разрисовываешь.

– Но ведь со Стражами встречается только президент, – сдавленно прохрипел Патрик. – По крайней мере так сказал старый боров.

Захария кивнул.

– Со всеми четверыми – да. Но раз в полгода один из них наведывается к министру. То, что Стражи не влезают в дела смертных, не значит, что они ими не интересуются.

– Так они что, люди? – ошеломленно произнес Кук, не веря собственным ушам.

В ответ в комнате раздался громовой хохот.

– Ну… Не совсем, – ответила Ива, мягко взглянув на товарища. – У них человеческий облик, но по своей
Страница 14 из 26

сути это Высшие Существа, созданные для того, чтоб охранять Имя. И вот здесь написано, – она снова вернулась к книге, – что Буквы запечатлены у них на руках.

– Лысый, а ты думал, у них там зоопарк? – спросил Орфей, потянувшись за куском запеканки, шестым по счету. Остальные только диву давались, как в него все это влезает.

Кук покраснел и пристыженно замолчал.

– Та к вот, послушайте, – слегка повысила голос Ива, привлекая всеобщее внимание. Когда все обернулись к ней, она, водя пальцем по тонким, почти прозрачным страницам, прочитала:

Там, где Конец Начала – Начало Конца,

Четыре зверя на Страже, Имя храня.

Каждая Буква – Слово, каждое Слово – Имя.

Войдешь сквозь Сотворенье, дальше Сила Тельца.

За ним встретишь Мудрость Сэмаэля – Орла.

Возле Третьих Ворот видишь Леонардов Огонь,

И замка от Четвертых коснется ладонь,

А за ней будут Стражи и пара Извечных.

Свет прочь от Тьмы в годах бесконечных.

– Да уж, – сморщил нос Орфей. – Теперь мне осталось только дождаться своего сказочного единорога, и все – я морально готов свалить в страну счастья, радуги и шоколадных тортов.

– Фея, тебе что, домой приспичило? – съехидничал Патрик.

Тем временем Софи разморило после столь сытного ужина, и она опустила голову на колени сидящего рядом Патрика. Его прохладная рука едва коснулась ее волос. Опять. И снова. Казалось, парень даже не обратил внимания, как начал гладить ее по голове, время от времени нежно касаясь щеки. Все было так непринужденно, словно иначе и не могло быть. Эта сцена не ускользнула от внимания Захарии, и он принялся наблюдать за ними с весьма озадаченным видом. Из задумчивости его вывел голос Ивы:

– А какой он? – поинтересовалась она. – Ну, Страж… На его руках действительно какие-то буквы?

Захария неохотно перевел взгляд на Иву.

– Вот этого я не знаю. Это произошло зимой, и он был в пальто и перчатках, так что все может быть. Хотя с виду ничего особенного в нем не было. Обычный парень, немного старше нас. Только спустя время я узнал, что это был Сэмаэль.

– Вы только представьте себе: едешь в метро, а рядом сидит Страж, но ты даже не догадываешься об этом. – Орфей с хрустом потянулся и встал с кресла. – Ладно, ребята, пора двигаться дальше. Надо еще вызубрить наши легенды. Кстати, юный отпрыск владельца крупной автомобильной компании, Николас Фостер-младший, к вашим услугам, – учтиво поклонился он.

Патрик склонился над подругой:

– Софи, – произнес он, похлопав ее по плечу. – Нам нужно идти.

Вздохнув, охотница поднялась. Осмотрев сонным взглядом друзей, она внезапно кое-что вспомнила и бросилась в спальню, а через мгновение вернулась, держа в руках конверт.

– Вот, хочу вам что-то показать. – Она протянула его Патрику. Парень вытянул записку и дважды прочел ее.

– Откуда это у тебя?

– Дороти передала мне сегодня утром, когда я возвращалась из лазарета. Она сказала, что это сегодня принес курьер. Я понятия не имею, о чем здесь речь и кто это написал.

– Кто такая Дороти? – Захария взял записку у Патрика и, повертев ее, передал Куку.

– Которая встретила нас возле «Ракеты», такая рыжая, – ответил Орфей.

– Судя по интонации, она вам не очень нравится?

– Не всем, – вмешалась Ива. Из всей компании она была единственной, кто мог продержаться в обществе Дороти довольно долго.

– По-моему, у кого-то туго с чувством юмора. – Орфей уже успел натянуть куртку и задумчиво произнес: – Но это мелочи, у нас есть куда более важные дела.

– А вот я не соглашусь, – внезапно возразил Кук. – И я даже догадываюсь, куда нужно идти.

– Что ж, детектив, извольте поделиться своими гениальными мыслями, – съязвил Орфей, но Кук, поглощенный разгадкой таинственной записки, не обратил на него внимания.

– Вот, смотрите. Я уверен, что все, кроме последних строк, – банальный стишок для придания эффекта. Например, Сердце Города – так ведь называют квартал, в котором расположен парк Танцующих Ангелов. А номер триста – это ведь может быть и дом, и один из множества переулков возле парка, и даже вечно припаркованная на обочине машина. Постойте… – Его глаза округлились, словно его действительно посетила гениальная мысль, и он, широко улыбнувшись, продолжил: – Ведь в Акрополе больше четырех сотен скульптур, и все они пронумерованы. И пусть меня утащат демоны на Дно, если в парке не будет ангела под номером триста!

– Не думал, что когда-то это скажу, но, возможно, лысый не так уж и безнадежен, – выдохнул Орфей.

Куку действительно удалось произвести впечатление на друзей, и теперь они удивленно таращились на него. Первой опомнилась Ива:

– Ну что, прогуляемся?

– Мне нужно двадцать минут, – пришла в себя и Софи, поспешив в спальню.

Приняв душ, девушка надела джинсы и полосатый свитер. Немного подумав, она приоткрыла дверь и осторожно выглянула в коридор. Друзья, оживленно беседуя, толпились на лестничной площадке.

– Патрик, – позвала она. – Э-э… Можешь мне помочь? Что-то снова с дверью в ванную.

Парень без лишних вопросов вошел в квартиру, хотя был уверен, что с дверью все в порядке. Он проводил с Софи почти все свободное время, так что был прекрасно знаком с функциональным состоянием ее жилья.

– Как ты думаешь, стоит идти? – спросила она, затянув его в комнату.

– Стоит проверить. Тем более, я не прочь прогуляться, прежде чем засесть за не очень привлекательное чтиво о художнике-модельере Лукасе Дагоберте. Черт, узнаю, кто подобрал мне такое альтер-эго, – лично поблагодарю, причем дважды.

Софи улыбнулась, подумав, что биография ее новой личности наверняка ничем не лучше. Да и работа с новым напарником явно не предвещает ничего хорошего. Похлопав Патрика по плечу, она подошла к огромному деревянному сундуку, стоявшему в ногах ее кровати. Обычно девушки хранят в таких платья, тонны косметики и ворохи писем от воздыхателей. Софи же не была типичной девушкой, так что весь ее сундук был заполнен оружием. Открыв тяжелую крышку, она принялась раскладывать на полу свое снаряжение.

– Пообещай, что будешь осторожна с этим Захарией. Я ему не доверяю, – тихо сказал Патрик, встав за ее спиной. – Он что-то скрывает или вообще не тот, за кого себя выдает.

Недоговаривать лучшему другу, было просто невыносимо. Слова застревали в горле, а голос предательски дрожал.

– Хорошо, если и ты пообещаешь не влезать в неприятности без меня. – Софи наконец удалось взять себя в руки.

Она как раз закрепляла на спине ножны для катаны, чтоб в случае чего быстро выхватить оружие. Патрик хмыкнул и взял пару небольших мачете.

– Ты забываешь, кто из нас двоих ходячая неприятность, – подмигнул он ей и обнял девушку за талию. Софи уткнулась носом в его плечо, вдыхая приятный и родной запах, напоминающий о лесе после сильного дождя.

Раздался тихий стук в дверь, а за ним последовал насмешливый голос Орфея:

– Эй, вы там в приличном виде? Можно войти?

Патрик отпрянул от Софи и, пробормотав себе под нос что-то вроде «придурок» и «довыпендривается», открыл дверь.

Орфей бесцеремонно ввалился в комнату и, осмотрев арсенал, лежащий перед сундуком, скорчил мину, больше подходящую оскорбленной пятилетней девочке:

– Не люблю я вас! Столько игрушек, а меня даже не позвали!

– Это взаимно, Фея, – улыбнулся
Страница 15 из 26

Патрик.

Проскользнув мимо товарища, он направился к входной двери.

– Позову остальных, а вы поторопитесь.

Глава 9

Парк Танцующих Ангелов в Акрополе был излюбленным местом гостей города. Толпы туристов, вооруженных картами и увешанных фотоаппаратами, курсировали по нему круглосуточно семь дней в неделю посреди разнообразных передвижных сувенирных лавок, тележек со сладостями, фокусников и огненных шоу.

Патрик остановился перед центральным входом и, обернувшись, обнаружил, что немного опередил компанию. Ну что ж, зато быстрая ходьба – отличный способ согреться, если все время мерзнешь.

Глядя на деревья, украшенные гирляндами, словно в канун зимних праздников, он не заметил, как Софи оказалась рядом.

– Все хорошо? – От нее веяло жаром, и он еле удержался от соблазна привлечь ее к себе и снова обнять.

– Терпеть не могу это место, – ответил парень. – Слишком много крылатых.

– Это всего лишь ангелы. – Софи пожала плечами. – Ты придаешь им слишком большое значение.

Патрик покачал головой.

– Не все, у кого есть крылья, – ангелы.

Софи хмыкнула и хотела сказать что-то еще, но передумала.

– Ну, с чего начнем? – произнес Орфей, догнав друзей. Усердно поглощая шоколадный батончик, он кивнул в сторону хмурого Кука. – Не похоже, что наш детектив знает нумерацию скульптур. Эй, лысый! Что будем делать? Возьмемся за ручки, и ты отведешь нас куда нужно?

Ива косо посмотрела на товарища.

– Орфей, серьезно, сколько можно жрать? – Она собрала длинные рыжие волосы в хвост на затылке. В ответ тот лишь демонстративно откусил очередной кусок.

– Дайте подумать. – Кук потер лоб. – Мы не знаем, кто прислал сообщение, так что разделиться будет глупостью. Парк очень большой, а нам нужно, чтоб в случае чего мы могли быстро собраться вместе.

– Минутку! – вмешался Захария, оглядываясь по сторонам. – Нам нужна… Нам нужна… Она! – Парень указал на миловидную девушку, которая стояла за прилавком в фургончике с кофе.

– Не понял, – удивился Патрик, проследив за его жестом.

– Если она работает здесь все время, то должна знать о парке побольше нашего. Каждый день возле нее проводят десятки экскурсий, и вполне возможно, что она хоть краем уха слышала что-то о скульптурах. – С этими словами ловец направился к фургончику. Никто не сдвинулся с места, с интересом наблюдая, что будет дальше.

Ловцу понадобилось всего несколько секунд, чтоб продавщица, зардевшись, кокетливо заулыбалась в ответ на его слова, а потом принялась что-то непрерывно щебетать.

– А парнишка-то не промах, – кивнув, уважительно заметил Орфей. Софи в этот момент почему-то очень захотелось обернуться и со всех сил заехать ему в ухо.

– Ничего особенного, – сказала Ива, явно не желая смотреть это представление до конца. – Пойдем, осмотрим тут все.

Вняв ее предложению, охотники сдвинулись с места. По обе стороны главной аллеи возвышались огромные колонны, насчитывающие несколько сотен лет, верхушки которых украшали старинные скульптуры ангелов. Расправив громадные крылья, они величественно возвышались над прохожими, словно неутомимые стражи, призванные оберегать этот город.

Впереди виднелось большое озеро, вода в котором казалась маслянистой и почти черной в тусклом свете фонарей. Гладкая безмятежная поверхность напоминала огромное зеркало, улавливающее призрачные блики огней, освещающих аллеи. Шагая рядом с Патриком, Софи раз за разом бросала на него тревожный взгляд. Парень выглядел не на шутку взволнованным, но явно не горел желанием делиться своими мыслями с подругой.

– Давайте обойдем с обеих сторон… – произнес командир Альфы, кивая на тропу, огибающую озеро с дальней стороны. – Ива и Кук пойдут со мной, Софи – с Орфеем и Захарией. И будьте осторожны.

Выдавив жалкое подобие улыбки, охотник зашагал по мощеной дорожке вдоль озера.

– Что это с ним? – Орфей проводил взглядом друзей, быстро затерявшихся в толпе прохожих.

– Понятия не имею. – Софи тем временем наблюдала за ловцом, который, наконец закончив флиртовать, приближался к ним. Только сейчас она заметила, что Захария держит левую руку вдоль тела, избегая резких движений.

«Плечо, в которое попала Йян-ти», – мысленно напомнила себе девушка.

Она махнула ловцу рукой и, не дожидаясь его, сдвинулась с места. Пылкое желание разгадать загадку, присланную незнакомцем, понемногу иссякало. Скорее всего, это чья-то глупая шутка, которую они восприняли слишком серьезно. В Лиге их учили не только бороться с демонами, но и сомневаться всегда и во всем. Ведь, ставя под сомнение тот или иной факт, начинаешь докапываться до истины.

Пройдя половину пути, ребята так и не обнаружили ни номеров, ни каких-либо других отметок на колоннах или скульптурах. Вообще ничего.

– Похоже, Кук ошибся в своих предположениях. – Радость Орфея была безграничной. Еще бы! Он ведь никогда не упускал возможности позлорадствовать над напарником. – Бенсон, там еще какая-то аллея. Пойду гляну.

Охотник исчез в кустах, напрямую продираясь к постаменту, стоявшему на отшибе, и напевая приторную песенку о неразделенной любви.

– Ради всего святого! – Захария поравнялся с Софи. – Это ужасно! Я готов купить еще дюжину шоколадок, лишь бы заткнуть его.

– Уверена, ты поёшь не лучше, – пробормотала охотница, поднимая с земли крупную еловую шишку.

Ловец мягко рассмеялся:

– Не говори о том, чего не знаешь.

Парень оперся на громадный дуб и уставился на Софи, изучая ее пристальным взглядом. Старательно игнорируя его интерес, охотница пожалела, что не пошла с Орфеем. Вскоре Захарии надоело молчать, и, вооружившись кривой улыбкой, он ехидно произнес:

– Зря лишь потратил время. Тиффани ориентируется здесь не лучше нас.

– Тиффани?

– Продавщица из кофейного фургончика.

– А, та девушка, которая чуть не потеряла сознание от счастья, что болтает с тобой? О, мы заметили, – с нескрываемым сарказмом сказала Софи.

– Так это еще ничего. С тобой мне вообще не пришлось прилагать каких-либо усилий.

– Что? – Софи замерла на месте. – Повтори, что ты сказал!

– И как долго? – спросил он.

– Что?

– Как долго мы будем играть в эту игру?

– Понятия не имею, о чем ты. – Софи выдавила безуп речно милую улыбку, придумывая, где зароет его труп.

Прекрасно зная, к чему ведет Захария, она больше всего на свете хотела избежать этого разговора, но приняла правила игры, и теперь не оставалось ничего, кроме как следовать им.

– Вот как. И долго ты будешь притворяться, что не помнишь меня?

Софи стиснула зубы, всеми фибрами души желая, чтоб парень прекратил нарываться. Но Захария, поняв, что ответа не будет, продолжил:

– Ты что-то не спешишь рассказывать друзьям о той ночи. Особенно Патрику, не так ли? Думаю, ему было б ой как интересно узнать, что мы познакомились еще до того, как нас официально представили в Лиге.

Софи и не заметила, как шишка, которую она держала в руке, полетела в ловца и с глухим треском рассыпалась, угодив в ствол дуба, потому что Захария успел увернуться.

– Вот видишь, – рассмеялся он. – Ты не умеешь врать.

– Заткнись! – огрызнулась Софи, прислушиваясь, не возвращается ли Орфей. К счастью, его пение звучало еще довольно далеко. – Все эти твои взгляды и намеки… Прекрати это! То, что произошло
Страница 16 из 26

на вечеринке, – не более чем чудовищная ошибка, которую я, к счастью, даже не помню! – злобно сказала она.

Глаза парня сверкнули, а глупая улыбка, которую Софи хотелось просто выбить из него, не покидала лица. Захария подмигнул.

– Поверь, тебе понравилось.

Из горла Софи вырвался рык, больше подходящий разъяренному зверю, и она потянулась за более увесистой шишкой. К черту Лигу, министра и Патриотов! Она прикончит этого придурка прямо здесь!..

– Эй-эй-эй! – Проследив за ее движением, ловец поднял руки. – Я лишь хочу договориться. Одно мое условие, и я подчинюсь твоим правилам в игре про амнезию. Ты меня выслушаешь?

– Ладно, валяй.

– Значит так, как морально пострадавшая сторона, я оставляю за собой право на одну услугу с твоей стороны, о которой могу попросить в любое время, и ты мне не откажешь.

– Что? Морально пострадавшая сторона? – Софи не поверила своим ушам.

К сожалению, второй шишке тоже не посчастливилось попасть в его тупую башку. Софи громко выругалась.

Захария пожал плечами и перевел взгляд на носки своих ботинок.

– Ну а как ты думала? Мое самолюбие дало трещину. Неприятно, когда девушка, с которой проводишь ночь, даже не помнит тебя.

– Сейчас у тебя еще и череп даст трещину, идиот! – крикнула Софи и направилась к нему, но парень попятился. Понял же, говнюк, что нельзя подпускать ее к себе!

Остановившись, она глубоко вздохнула и закрыла лицо руками. Волны раздражения жаром расходились по телу. Злость смешалась со стыдом, неприятно зашевелившимся в душе.

«Успокойся. Успокойся, Софи. Он хочет развлечься, так ты подыграй ему».

Мысли в голове медленно прояснялись, и, наконец овладев собой, она изменила тактику. Добавив в голос смирения и обреченности, девушка произнесла почти шепотом:

– Хорошо, чего ты конкретно хочешь?

Захария не отвечал, внимательно наблюдая за ней, точно почувствовал подвох.

– И часто тебя так переклинивает? – недоверчиво спросил он.

– Когда понимаю, что нет шансов выйти сухой из воды. Та к что лучше говори, чего хочешь, и покончим с этим. Орфей сейчас вернется.

Выдержав испытание взглядом, Софи триумфально отметила про себя, что ловец клюнул. Вот и попался!

– Ты права. – Парень взглянул туда, откуда доносилось пение Орфея. – Ну что? Одна услуга. Ничего такого, что могло бы тебе не понравиться.

Софи с трудом подавила желание броситься на него и разорвать в клочья. Опустив голову, она медленно направилась к нему. Ловец отступил, но девушка миролюбиво подняла руки. Заинтересовавшись таким поворотом событий, Захария застыл на месте. Софи приближалась, мысленно умоляя, чтобы Орфей в кустах решил спеть на бис и, желательно, с подтанцовкой. Расстояние между ней и ловцом сократилось – она уже чувствовала тепло его тела и удивительный запах – запах солнца и легкого ветра. Та к как он был на голову выше, охотница встала на цыпочки и остановила взгляд на его губах. Спокойное и размеренное дыхание парня стало прерывистым. Она наклонилась еще ближе. Их губы почти касались. Такая настойчивость окончательно выбила Захарию из колеи. Софи выдержала паузу… и со всей силы заехала ему под дых. Он согнулся вдвое и выругался на незнакомом языке.

– Это подло, – покончив с бранью, процедил он.

– Хрена с два! Подло то, что делаешь ты… Вот теперь мы договорились.

С этими словами Софи направилась к Орфею, который уже ломился сквозь кусты обратно.

– София, – сдавленно произнес Захария. – Это второй раз. В третий я дам сдачи.

– Буду иметь в виду. – Она не оглянулась.

* * *

– У нас глухо, – сообщила Ива, когда они встретились, обойдя озеро.

– Аналогично, – кивнула Софи.

– Мы осмотрели лишь треть парка! – запротестовал Кук.

– Мы можем хоть всю ночь бродить здесь, и это ничего не даст. Скульптуры НЕ пронумерованы, болван, – раздраженно сказал Орфей. – Нам что, здесь лагерь разбить? Засядем на пару дней… Расследование проведем, а? Лысый, твой план, как и следовало ожидать, провалился, смирись с этим!

– Хм… Странно, – пробормотал Захария, перебив охотника. – Я вижу этих людей уже третий раз. – Он кивнул в сторону группы туристов в желтых футболках.

– То есть? – Недовольный Патрик нахмурился еще больше.

– Они все время впереди нас, и каждый раз их действия повторяются. Вот смотрите, сейчас тот худощавый парень споткнется и разольет коктейль на спину женщине с фиолетовыми волосами.

Не прошло и десяти секунд, как случилось то, о чем сказал Захария. Софи машинально потянулась за мечом, но Патрик остановил ее, жестом велев не двигаться.

– Не нравится мне это, ой как не нравится, – выдохнул Орфей.

– Так… Валим отсюда, – приказал Патрик. – Старайтесь не привлекать внимания.

Но стоило им сдвинуться с места, как земля под ногами задрожала. Этот шум был знаком Софи – он предшествовал появлению шестиметровой ящерицы. Захария, кажется, тоже узнал его и кивнул, встретившись с охотницей взглядом.

Туристы, или те, кто выдавал себя за них, вдруг замерцали, как изображения на экране старого телевизора… и исчезли. Просто растворились в воздухе, один за другим, равно как и все остальные люди в парке.

– Какого?.. Вы это видели? – прошептал Орфей.

– Кажется, мы влипли, – как всегда вовремя подытожил Кук.

Шум нарастал, и на этот раз он был куда мощнее. Земля под ногами ходила ходуном, а вода в озере поднималась волнами.

– Эта тварь не одна, их сразу несколько. – Захария обратился к Патрику. – Если убираться отсюда, то только врассыпную.

– Ты с ума сошел?

– Послушай, – парень заметно побледнел, – Йянти – одни из домашних любимцев Патриотов. Они знают, что мы здесь, и натравили их на нас. Если мы побежим все вместе, нас быстро загонят в ловушку. Хочешь продолжить со мной спорить – сначала попрощайся с жизнью.

– Но откуда они узнали?.. – Софи почти кричала, потому что грохот уже в полную силу разносился по парку.

– Не хочу в это верить, но, кажется, среди нас предатель, – отозвалась Ива.

Патрик прокричал что-то в ответ, однако Софи уже не смогла разобрать ни единого слова. Последнее, что она услышала, – как Захария кричит, что слюна Йян-ти ядовитая и, возможно, ящерицы будут в компании с парой-тройкой прочих демонов. А в следующий миг Софи вместе с Орфеем уже бежала в глубь парка.

Глава 10

– Похоже, оторвались. – Орфей первым выпутался из кустарников и, тяжело дыша, стоял на полянке, поросшей густыми сорняками. Софи пробиралась вслед за ним, стараясь уклоняться от колючих ветвей. Идти приходилось почти на ощупь. Эта часть парка была заброшена и больше напоминала непроходимые дебри вперемешку со свалкой. Лунный свет едва пробивался сквозь деревья, а иного освещения здесь не наблюдалось.

– Орфей, рано радуешься, – прошептала девушка, доставая меч и не отрывая взгляда от старого разбитого фонтана, находившегося посреди поляны.

Между руинами мелькнуло туманное пятно, похожее на призрак, и, хотя оно находилось в зоне видимости всего какую-то долю секунды, Софи успела рассмотреть белое платье.

– В чем дело? – нахмурился Орфей, ожидая новой волны земной дрожи.

– В маленькой девочке.

– Что?

– За фонтаном ребенок… Очень странный. – Софи крепче сжала оружие в руках. – Выходи! – велела она, повысив голос.

– Бенсон, тебе показалось. Здесь нет
Страница 17 из 26

никого… – начал было Орфей, но затих, когда к ним неуверенной походкой вышла девочка лет восьми.

– Я просто хочу найти Пушистика, – отстраненно прошептала она. Вид у нее был болезненный, словно она бродила здесь не первый день. Темные круги под глазами пятнами чернели на фоне бледного лица и бескровных губ.

– Кто бы сомневался. – Орфей покрепче сжал секиру, позаимствованную из арсенала Софи, а свободной рукой достал из-за пояса охотничий нож.

– Что ты делаешь? – удивилась девочка, проследив за его движениями. – Вы видели Пушистика? Я ищу Пушистика.

– Ничего личного, но четвертое правило классических ужастиков гласит: если ночью из леса к тебе выходит подозрительная малявка – или делай ноги, или вали эту тварь к чертовой матери. – И, не дожидаясь ответа, Орфей точным движением метнул нож, попав ей прямо в горло. Пошатнувшись, девочка упала на землю. – Мой вариант: демон-хамелеон, – тихо сказал он.

– Сейчас узнаем. – Софи подошла к телу, наблюдая, как оно прямо на глазах превращается в прах. – Да, ты прав.

– А где один… – Орфей запнулся.

– …там и его стая. Вот дерьмо!

Чувствуя, как вспотели ладони, Софи покрепче сжала рукоять меча. Хамелеоны охотились стаями, насчитывающими до полусотни особей, и самым опасным было то, что они в мгновение ока принимали облик другого человека – тебя или твоего партнера. Они спокойно могли сражаться с тобой бок о бок, а потом, улучив момент, вонзить нож тебе в спину. И вот эти твари где-то рядом, готовы явиться на эту поляну в любой миг и окружить охотников со всех сторон. От этой мысли тело пробирала дрожь. Софи испуганно подпрыгнула, когда Орфей неожиданно схватил ее за руку.

– Чего? – выдохнула она, облизав пересохшие губы.

– Тихо. – Парень приложил указательный палец к губам.

Охотница затаила дыхание. К ним кто-то приближался. Шаги было слышно все отчетливей, как и тяжелое дыхание наперебой со всхлипами. Похоже, хамелеоны были ближе, чем они надеялись.

Перепрыгнув обломки статуи-ангела, прямо на них вылетела девушка. Ее рыжие волосы развевались на ветру, щеки блестели от слез, а поцарапанные до крови руки были крепко прижаты к груди. Увидев охотников, она испуганно замерла. Софи от удивления чуть не выронила меч.

– Дороти?

– Софи? Орфей? Это вы? О боги, не могу поверить, это действительно вы! – Волна плача и дрожи захлестнула девушку, и она опустилась на колени.

– Как?.. Как ты здесь оказалась? – спросила Софи, подбегая к ней.

Орфей ошеломленно молчал. Помогая Дороти подняться, он поддержал ее, обхватив за талию. Она прерывисто залепетала, стараясь не сорваться на крик:

– Мой друг… Свидание… Он привел меня сюда… А потом все вдруг исчезли, и только эти… Монстры и какие-то сумасшедшие! Полным-полно демонов! И теперь я не знаю, где он… Они гонятся за мной! Они найдут нас, найдут! Умоляю, идем отсюда…

– О, лучшего места для свидания сегодня нельзя было придумать. – Софи тяжело вздохнула. Сложившаяся ситуация требовала молниеносного решения. Дороти права, оставаться здесь опасно, ведь очутиться в лапах чудовищ, возглавляемых Йян-ти, не самая радужная перспектива.

– Так кто гонится за тобой? – спросил Орфей.

– Я не знаю… Они все время говорили о Патриотах, – сквозь слезы начала Дороти. – Их здесь около дюжины. И у всех на лбу нарисован какой-то знак. А демоны их не трогают. Ребята, давайте быстрее убираться отсюда!

– Бенсон, мы должны вывести ее из парка… а потом вернемся за нашими. – Орфей нахмурился и посмотрел на Софи. – И ее дружка надо отыскать, мы не можем оставить гражданского среди демонов. Надеюсь, ему хватило ума куда-нибудь спрятаться.

В зарослях, откуда несколькими минутами раньше появилась Дороти, послышался хруст веток. Девушка не лгала, кто-то ее действительно преследовал. Софи с Орфеем переглянулись и приготовились к драке.

– Это или очень большие хамелеоны, или парочка разъяренных оленей, – сказал Орфей, ловко прокручивая секиру в руке.

Из кустов не то выпрыгнули, не то вывалились Патрик и Захария. Увидев друзей, парни остановились, пытаясь привести дыхание в норму.

– О… Оу! – Орфей расслабленно опустил оружие. Софи облегченно вздохнула и подошла к ребятам. Наконец-то Патрик был здесь, живой и невредимый!

– Дороти, объясни, как так может быть? – прохрипел охотник. – Как сдавать экзамен по физической подготовке – то оказывается, что даже моя прабабушка бегает быстрее, а когда мы хотим помочь, то за тобой не угнаться. – Парень перебросил руку через плечо Софи и осторожно оперся на нее. – Ты цела?

– Вполне.

Орфей склонил голову набок, рассматривая ребят:

– Старик, я еще никогда не был так рад тебя видеть! Так это вы напугали Дороти?

– Не совсем. – Захария выпрямился. – За ней действительно неслась пара демонов, но мы их опередили. Они будут здесь с минуты на минуту, так что держи, – сказал он, протягивая Дороти кинжал. Та растерянно уставилась на него.

– Она не охотник, – объяснил Орфей. – Это длинная история, вкратце скажу лишь, что Мортем лично запретил Дороти приближаться к оружейной.

– Вот как… Тогда приятно было познакомиться! – Зак решил поупражняться в остроумии, но под испепеляющим взглядом Софи его улыбка быстро увяла. – Да шучу я, шучу…

– Парк просто кишит тварями со Дна. – Патрик вытер взмокший лоб. – А вы видели Кука с Ивой?

– Нет. Но, думаю, нам стоит… – Софи не договорила.

Деревья вокруг словно ожили. Поднялся оглушительный шелест, в темноте замелькали десятки пар светящихся желтых глаз. Их окружили хамелеоны. Напоминающие карикатурную помесь человека и лягушки, они хищно скалились и щелкали зубами в предвкушении расправы. Некоторые свисали вниз головой, уцепившись крепкими лапами за толстые ветки, остальные же облепили стволы деревьев.

– Они готовятся это сделать, – простонал Патрик, словно прочитав мысли подруги. Орфей тем временем заслонил собой Дороти, и остальные охотники последовали его примеру, создав тесный круг, в центре которого находилась беспомощная секретарша.

– Что именно? – спросил Захария.

– Скопировать нас. Настоятельно советую не выходить из круга и запомнить то, что я сейчас скажу, – ответил Патрик и, склонившись к Софи, прошептал ей на ухо: – «Карамельно-грушевые пончики».

При уничтожении хамелеонов охотники всегда использовали кодовые фразы на случай, если вдруг засомневаешься, кто перед тобой – друг или демон. И, как подсказывал опыт, наилучшим вариантом было что-то глупое и бессмысленное. Девушка кивнула и передала код Орфею, а когда тот сказал его Заку, ловец скривился:

– Серьезно? Они ведь отвратительные.

– Я притворюсь, что никогда этого не слышал, – улыбнулся Патрик.

Хамелеоны одновременно спрыгнули со своих мест, а когда приземлились, то уже приняли облик охотников.

– Вот всегда знал, что я красавчик! – произнес Орфей, окинув оценивающим взглядом своих двойников. Друзья только хмыкнули в ответ.

Демон в облике Дороти издал нечто похожее на боевой клич, и стая бросилась в атаку. На Дне Софи не раз приходилось вступать в бой с этими тварями, но и теперь ее сердце замирало при виде того, как лезвия пронзают тело двойника Патрика. Закусив губу и на миг зажмурившись, она снесла голову очередному монстру в облике друга и
Страница 18 из 26

огляделась в поисках следующей жертвы.

– Ты так эффектно выглядишь в бою. Карамельно-грушевые пончики… – Захария внезапно вынырнул из-под руки охотницы, и лишь ее отличная реакция и слух спасли его от обезглавливания.

– Черт! Придурок, я чуть не убила тебя! – злобно прошипела Софи, отпихивая ловца и вонзая лезвие в демона.

– Ну, еловых шишек у тебя сейчас нет, чтобы забросать меня до смерти, а с этим я как-нибудь справлюсь. – Он подмигнул и исчез так же неожиданно, как и появился.

Несмотря на все старания охотников, численность хамелеонов не уменьшалась. На смену погибшим из кустов появлялись все новые и новые твари. Патрик краем глаза заметил, что из глубин парка к ним несется целое их полчище, и, выругавшись, велел своим отступать, держа хныкающую Дороти внутри круга.

Вдруг послышалось знакомое шипение, и над головами демонов промелькнула невнятная тень, направлявшаяся прямиком к командиру Альфы. Софи, отшвырнув с пути Орфея, бросилась к Патрику и повалила его на землю. Над ними пролетел сгусток красноватой слизи и угодил прямо в лицо ее двойника. Ребята быстро вскочили и возоб новили круг.

– Я же говорил, что ты как ниндзя. – Парень улыбнулся, взглянув на подругу.

– У нас еще гости! – прокричал Орфей, отрубив голову очередному демону. – И мне кажется, им известен наш план! Хорошо бы и нам его узнать… Ребята, так какой у нас там план? Черт! – Он отскочил, уклоняясь от новой порции ядовитой слюны Йян-ти.

На этот раз ящерица прибыла без грохота и землетрясения, но пока не могла подобраться к охотникам из-за несметного количества хамелеонов.

Вдруг Дороти опомнилась и закричала:

– Эй! А я знаю, где выход… Это совсем близко!

– Хорошо. Тогда показывай, куда идти. Давай вперед! И беги изо всех сил, – велел Патрик.

Лихорадочно закивав, секретарша выбежала из круга. Оценив численное превосходство тварей, ребята переглянулись и, не сговариваясь, бросились за девушкой. Они мчались сквозь парк, подгоняемые разочарованным улюлюканьем демонов. Хамелеоны заметно отставали, ведь скопировать выдержку и физическую подготовку охотников было не в их силах.

Между деревьями замелькали ухоженные аллеи. Софи безумно устала. В последние несколько дней ей никак не удавалось нормально отдохнуть, а постоянные драки и беготня отнимали последние силы.

– Мы на месте, – прервал ее грустные размышления на удивление спокойный голос Дороти. Девушка остановилась посреди небольшой площадки. Но выхода из парка почему-то не наблюдалось.

– Э-э-э… Дороти, ты уверена? – Орфей озадаченно осмотрелся.

– Абсолютно. – Страх на лице Дороти вдруг изменился самодовольной улыбкой. – Ну что ж, я и подумать не могла, что все получится настолько легко. – Она обернулась и прокричала: – Я привела их!

Демоны исчезли, но теперь они были наименьшей проблемой. Площадку заполнили странные люди, невесть откуда взявшиеся, и окружили охотников, отрезая все пути к бегству.

Большинство из них были одеты в красные костюмы из прочной ткани, а на лбах у них красовался причудливый символ: витиеватый узор из множества штрихов, изображающий глаз. Также среди этой странной компании находились существа в длинных одеждах, с накинутыми на голову капюшонами. Особенно примечательными в их внешности были глаза, отливающие холодным серебристым светом радужки на фоне таких же черных, как и зрачки, белков. Ведьмы.

Отступать было некуда.

– Вот же сучка, – процедил Орфей, когда наконец осознал, что произошло.

– Да, теперь я понимаю, почему она вам всем не нравилась, – сухо произнес Захария.

Ехидная улыбка не покидала лица Дороти. Еще бы, заманить опытных охотников в столь простую ловушку… Это не могло не радовать.

– Приведите тех двоих, – приказала она.

Послышались глухие удары, несколько сдавленных ругательств и шорох чего-то тяжелого, что волочили по земле. Толпа немного расступилась, и к охотникам вытолкали Иву и Кука. Они были связаны по рукам и ногам, а во рту у них были кляпы.

– Даже и не думай, – сказала Дороти, когда Орфей дернулся навстречу плененным товарищам.

– Немедленно бросайте оружие!

Софи мрачно покосилась на Патрика и опустила катану на землю. Дороти подняла руку, и сзади к охотникам бесшумно подошли четверо Патриотов. Ловкими отточенными движениями они заломили ребятам руки и повалили их на колени. Софи попыталась сопротивляться, но громила, сваливший ее, одной рукой больно сжал ей плечо, а другой схватил за волосы и потянул на себя. Девушка с шипением задрала голову вверх, не сводя взгляда с предательницы.

– Так это они? – Сквозь толпу к Дороти вышел высокий мужчина лет пятидесяти.

Хотя седина уже пробивалась сквозь его черные как смоль волосы, он казался еще полным сил.

– Конечно. Признаюсь, Рогволд, не ожидала тебя здесь увидеть, – сладко прощебетала Дороти, кокетливо улыбаясь.

– Дороти, как ты могла? – тяжело дыша, прохрипела Софи. – Мы ведь доверяли тебе!

– Вальдо, ну-ка объясни нашей гостье, что влезать в чужой разговор очень невежливо.

Патриот, державший Софи, злорадно ухмыльнулся и изо всех сил ткнул ее коленом между лопатками. Боль пронзила все тело, и девушка, вскрикнув, подалась вперед, но громила притянул ее к себе за волосы, не давая упасть и лишая возможности двигаться. Швы на спине разошлись, и девушка почувствовала, как по коже заструилась теплая кровь.

Дороти довольно кивнула и обратилась к Софи:

– Кстати, я должна тебя поблагодарить! Если бы не ты, вряд ли мы сейчас бы здесь собрались.

– Послушай, ты, стерва рыжая, если я выберусь живым, то собственноручно сверну тебе шею, – не сдержался Орфей.

Дороти в ответ рассмеялась. Сейчас ее смех звучал на удивление мерзко.

– Та к это ты написала ту записку и потом дала ее мне, – наконец догадалась Софи. Во рту пересохло. – Тебе известна причина приезда министра в Лигу. Но откуда?

– О, это совсем несложно. Когда есть доступ к кабинету Эстель, можно узнать абсолютно все, что происходит в Лиге и у каждого охотника в частности, – ответила девушка, поправляя растрепанные волосы и подмигивая Рогволду.

– Кейс! – рявкнул Патриот, и женщина с обритой наголо головой вручила ему небольшой чемодан. Он открыл его и достал шесть пустых шприцев. Дороти сразу выхватила у него один и легкой походкой направилась к Куку, а остальные разобрали близстоящие Патриоты.

К Софи подошел Рогволд. Присев, он наклонился к ней так близко, что она почувствовала его дыхание у себя на коже.

– Твое милое личико многих вводит в заблуждение своей невинностью. Головорез, обладающий ангельской внешностью, – смертельное сочетание. Тихо-тихо… Не дергайся, красавица, это совсем не больно. – Мужчина осторожно ввел иглу ей в шею и быстро наполнил шприц кровью. – И маленький сувенир на память.

С этими словами он достал из кармана тонкий перочинный нож и отсек прядь ее волос.

– Прекрасно! Встретимся на балу, принцесса. – Улыбнувшись, Рогволд поднялся и, отступая, кивнул Патриоту, держащему девушку.

Тупая боль растеклась по затылку Софи, наполняя сознание пульсирующей темнотой. Тело ее обмякло, перед глазами все поплыло. Последним, что она увидела, был испуганный взгляд Кука.

Глава 11

Яркое полуденное солнце пробивалось сквозь красные шторы,
Страница 19 из 26

окрашивая гостиную в багровые тона. Из открытого окна доносился шум улицы, а легкий ветерок задувал в комнату пряный аромат из шоколадной лавки, расположенной на первом этаже. Патрик с легкой завистью взглянул на диван, на котором мирно и безмятежно спала Софи. Поскольку она наотрез отказалась ложиться в спальне, там расположился Орфей.

Патрик тоже был бы не прочь вздремнуть, но он хорошо знал всемирный закон подлости: чем сильнее пытаешься – тем меньше у тебя на это шансов. Откинувшись на спинку кресла, он принялся осматривать комнату. Все в квартире Захарии казалось ему смутно знакомым, ведь именно здесь продолжилась вечеринка после «Механической дамы». Как оказалось, ловец жил всего в двух кварталах от парка. Сейчас он любезно предоставил охотникам свою квартиру и отправился доложить Меланте и министру о провале операции. Кук с Ивой пошли с ним на случай, если Теодор захочет услышать версии обеих сторон (хотя, зная министра, это было маловероятно).

Предательство Дороти и, как результат, раскрытие их личностей перед Патриотами вселяли призрачную надежду на то, что ребятам уже не придется лезть в их логово, дабы угодить министерству и Стражам. Но, с другой стороны, такой вариант развития событий был слишком легок, чтоб Эванс до него снизошел. Патрик тихо вздохнул, наблюдая, как Софи что-то бормочет во сне. Интересно, что ей сейчас снится? Парень с умилением закрыл глаза и не заметил, как воспоминания нахлынули на него бурным потоком:

– Ну и где тебя носило все утро? – Патрик оторвался от книги, косо взглянув на брата. – К твоему сведению, у нас завтра экзамен, и я очень надеюсь увидеть тебя в аудитории. Не хочу, чтобы моим напарником стала Дороти Финч.

Гарри лишь рассмеялся, оставив его слова без ответа.

– Дружище, такое впечатление, что по дороге сюда ты встретил какую-то знаменитость и она пригласила тебя на пиво, – не удержался от комментария Орфей. Он прыгал по комнате, размахивая руками и отрабатывая боевой блок.

– Даже лучше, – ответил Гарри, усевшись прямо на журнальный столик и закинув ногу на ногу. – Я был на тренировке в паре с Софи.

– Ага, и она опять надавала тебе по шее… Ух, эта девчонка – настоящая катастрофа для моей самооценки. – Орфей ловко развернулся и приземлился на диван, потеснив Патрика.

– Ну кто же виноват, что ты дерешься как пьяный пингвин, – сказал Гарри и улыбнулся.

– Ой, да пошел ты! – раздраженно буркнул Орфей.

– И как все прошло? – делано равнодушным тоном поинтересовался Патрик. Когда он смотрел на брата, казалось, он смотрит на собственное отражение в зеркале, если не учитывать, что Гарри всегда коротко стригся и на его лице не наблюдалось никакой растительности, в отличие от Патрика, который тщательно отращивал бородку.

– Отлично… – мягко ответил Гарри. – Она, кстати, спрашивала о тебе. Жаловалась, что вы давно не виделись… Ты пропускаешь тренировки. Что-то не так? Ты что, избегаешь ее?

Патрик сглотнул, не торопясь отвечать. Сложно избегать девушку, с которой связывает не только многолетняя дружба, совместное обучение, но и Гарри. Ведь это благодаря ему они познакомились с ней семь лет назад.

Однажды одиннадцатилетняя задиристая девчонка попала в кабинет Мортема в то время, когда в приемной уже сидели близнецы, ожидая взбучки за разбитое окно в кафетерии. Как они позже узнали, она расквасила нос какому-то мальчишке прямо посреди урока истории. Конечно же, такая девочка не могла не заинтересовать Гарри. «Он насмехался над Куком», – равнодушно объяснила Софи в ответ на его вопрос: а как ее угораздило влезть в драку на уроке?

С тех пор они почти все время проводили втроем. Патрик видел, как с возрастом меняется отношение Гарри к ней. Как он сияет, стоит ему только ее увидеть… Вот так, благодаря Гарри, его связывала с ней многолетняя дружба, и, благодаря тому же Гарри, это была всего лишь дружба.

– Не мели ерунду, – наконец сказал Патрик, выдавливая слабое подобие улыбки. – Просто много дел, экзамены на носу…

– Гарри, ну сколько это может продолжаться? – Патрик с грохотом захлопнул дверь, стараясь не отставать от брата. – Когда ты расскажешь ей о своих чувствах?

– Патрик, не будь идиотом! – Брат быстро бежал вниз по лестнице, в холл тренировочного центра. – Мы работаем в одной команде… И это будет несправедливо по отношению к ней.

– И что теперь? Ты будешь до конца жизни молчать о том, что любишь ее?

– Если это будет необходимо, то буду.

– Придурок! – Патрик обогнал его и преградил дорогу. – Ты должен ей сказать!

Гарри вспыхнул, отталкивая брата:

– Я ничего никому не должен! Мы охотники за головами! Ты ведь знаешь, какая это жизнь! Рано или поздно кто-то из нас двоих погибнет… и если первым буду я, то лучше Софи ничего и не знать! Никогда!

– Черт тебя побери, что за чушь ты несешь? – Патрик подался вперед, почти наступая близнецу на ноги. – Ты должен ей сказать, – медленно произнес он, тщательно акцентируя на каждом слове и чувствуя, как внутри все сжимается.

– Зачем? Зачем, Патрик, если она все время говорит только о тебе?

Патрик замешкался и отвел взгляд.

– Это ничего не значит. Я не…

– Что ты не? – грубо оборвал его Гарри. – Ты ведь не любишь ее, да?

Патрик молчал, глядя куда-то брату за спину.

– Ты ведь не любишь ее… Патрик, скажи, что ты ее не любишь… – Гарри внезапно изменил тон, и казалось, он ожидает не ответа, а выстрела в голову.

– Нет, – наконец сухо и безжизненно произнес Патрик. – Конечно же нет.

Гарри облегченно вздохнул и отступил на несколько шагов.

– Слушай, пусть это останется между нами, ладно? Так будет лучше для всех. – Он похлопал брата по спине. – Идем, Софи ждет у входа.

А через полгода Гарри погиб.

– Эй… – Кто-то нежно коснулся плеча Софи. Вздохнув, она потянулась и открыла глаза. Ее разбудил Захария, возвышающийся над диваном. – Как ты себя чувствуешь?

– Что? А… Нормально…

– Мы тут поесть принесли и решили вас разбудить, пока Орфей первым не добрался до кухни, – сказал он, кивая в сторону двери.

– Ладно… А который час? – Софи села на диване, потирая глаза. Патрик спал в кресле возле нее.

– Половина пятого. И у нас есть новости, так что вставайте. – Парень растормошил Патрика и вышел из комнаты.

– Привет, – сладко потягиваясь, улыбнулся Патрик и встал. – Выспалась?

– Трудно сказать, – прохрипела Софи. Спросонья ее голос зазвучал как после недельной простуды. Спина, которую вчера приложил коленом громила, болела, безжалостно разошедшиеся швы горели, а голова просто-таки раскалывалась.

– Советую поторопиться, – донесся из коридора голос Захарии. Он как раз проходил мимо комнаты, а вслед за ним, шаркая, тащился растрепанный Орфей.

– Фея, ты как? – поинтересовался Патрик, помогая Софи натянуть свитер поверх футболки, одолженной у Захарии. Ее кофточка была безвозвратно испорчена из-за открывшихся ран.

– Прекрасно, – пробормотал Орфей. – Знаешь, я просто обожаю дни, когда сначала меня колотит стая демонов, а потом я попадаю в лапы психованных фанатиков. О, кажется, я чую пиццу… – Парень жестом позвал ребят за собой и, принюхиваясь, двинулся по коридору.

Пообедав за маленьким столиком, охотники расположились в крохотной опрятной кухоньке кто где, так как места всем
Страница 20 из 26

не хватало. Софи уселась на подоконник, наблюдая, как Орфей копошится в пакетах с едой. Одной только пиццы этому обжоре было мало.

– Ну так что там сказал министр? Мы возвращаемся в Лигу и забываем все это, как страшный сон? – Патрик отодвинул тарелку и похлопал себя по животу.

– К сожалению, нет. Старик настаивает на том, чтобы мы выполнили задание, – сказал Кук. – Он считает, что раз Патриоты нас знают, то мы сможем себя вести более свободно. И, мол, у нас больше возможностей что-то разведать.

– Черт, да они нас прикончат прямо на пороге! – воскликнул Орфей.

– Мы ему так и сказали, – вздохнула Ива. – А он ответил, что как раз в поместье мы будем в относительной безопасности… Мол, нас не убьют при таком количестве свидетелей, а они тем временем придумают, что делать дальше. Та к что утром за нами заедут их люди, чтоб, как сказал Эванс, привести в «человеческий вид».

– И мы должны в это поверить? Пфф, относительная безопасность… Какого черта мы должны рисковать своими шкурами? – возмутился Патрик.

– Мне, пожалуй, не стоит этого говорить, – вступил в разговор Захария. – Но, думаю, в данной ситуации мы должны полагаться исключительно на себя и следовать инструкциям министерства только формально.

– Если так, тогда нам нужен план. – Патрик встал и уперся руками в стол. – Никогда не думал, что я это скажу, но мы можем хоть как-то связаться с Эстель?

Захария отрицательно покачал головой:

– Меланте решение министра тоже не пришлось по душе. Она хочет нам помочь. Завтра она встретится с нами перед отправкой в поместье. На данный момент это все, что у нас есть.

– А я ведь даже не читала свое новое досье, – вскочила Ива. – И спать хочется безумно, я так устала… Я, наверное, пойду.

– И я, пожалуй, тоже не стану задерживаться. – Кук поднялся вслед за ней.

Идею поскорее разойтись по домам Софи полностью поддерживала, так как квартира Захарии навевала не самые приятные воспоминания. Спрыгнув с подоконника, она вернулась в комнату и, забрав оружие, раскиданное по полу, пошла в прихожую обуваться. Патрик задержался на кухне, разговаривая о чем-то с ловцом. Поскольку последние дни были уж слишком насыщенными, протестовать против нового напарника у парня не было ни сил, ни времени, оставалось только прочесть ему сжатый курс лекций о методах уничтожения разных видов демонов. Скорее всего, именно этим он сейчас и занимался.

– Орфей, это ты сожрал мои печеньки? – воскликнула Ива, копаясь в своем рюкзаке.

– Мятные «Бонти-Бо» с кусочками шоколада и грецкими орехами?

– Да!

– Впервые о них слышу.

Девушка забросила рюкзак за плечо и пригрозила напарнику пальцем.

– Знаешь, – сказала она, – такими темпами ты скоро растолстеешь и уже не сможешь убежать, когда я решу надрать тебе задницу!

– Не угрожай мне, женщина! Еще ни один хомяк не закончил добром, пиная слона. – Орфей быстро попрощался со всеми и покинул квартиру вместе с Ивой и Куком.

– Подожди еще минутку. – Патрик наконец вышел из кухни и направился в гостиную. – Заберу куртку.

– Я так вижу, жизнь охотника довольно веселая. – Последовавший за ним Захария прислонился к дверному косяку, скрестив руки на груди. – И опасная.

– Одно вполне компенсирует другое. – Софи пожала плечами. – Спасибо, что разрешил нам передохнуть у тебя. До дома я б точно не добралась… Ну и за одежду. – Она оттянула край футболки, торчащий из-под свитера.

– Можешь оставить ее себе. Сошьешь из нее куклу вуду на случай, если я буду сильно тебя доставать.

– Все, я готов. Можем идти. – Патрик вернулся из комнаты, надевая на ходу куртку. Молча пожав руку ловцу, он вышел в коридор и выжидательно уставился на девушку, следующую за ним.

– Софи, завтра около девяти нас отвезут в салон, где будут подбирать одежду и все остальное, так что будь готова. В восемь мы заедем за тобой. До встречи! – сказал Захария, закрывая за ней дверь.

– Да уж, какая радость, – усмехнулась она, заходя с другом в кабину лифта.

Глава 12

Автомобиль министерства на добрых полчаса застрял в длинной пробке, конца которой Софи так и не увидела, высунувшись в приоткрытое окошко. Девушка откинулась на спинку сиденья и потерла раскрасневшиеся глаза – все-таки знакомство со своим новым «Я» в шесть часов утра оказалось не самой лучшей затеей.

«Лили Остин (София) – официальный представитель сети ювелирных магазинов «Остин и Фрейзер» (прим. дочь Элеоноры и Джаспера Остинов). С Чарли Фрейзером (Захария – ловец Первого уровня доступа) знакома давно, так как он является партнером по бизнесу (прим. сын Амбер и Белтона Фрейзеров) и сыном соучредителей компании…» Скользнув равнодушным взглядом по первым строкам желтоватой страницы, выглядывающей из папки, она перевернула увесистое досье. Если нет возможности победить соперника, самое мудрое решение на данный момент – это принять его сторону. Захария хоть и не вызывал у нее дикого восторга и желания упасть в обморок от счастья, но все же сейчас был их напарником, и, поскольку мнения охотников никто не спрашивал, приходилось смириться.

– Почему ты решила стать охотником за головами? – вдруг спросил ловец, отложив книгу, которую читал до этого. – Это ведь вполне добровольный выбор. Возможно, не совсем осмысленный в силу малого возраста, но раз твои родители дали согласие, значит, ты смогла их убедить.

– Ну, знаешь, как это бывает в детстве: одни дети просят родителей записать их в балетную школу или кружок умелых ручек, а у меня все выглядело примерно так: «Родители, смиритесь, я хочу лазить на Дно и убивать демонов!»

– А если серьезно?

– Это вполне серьезно!

Ловец лишь едва улыбнулся уголками губ:

– Врешь.

– Отнюдь.

– Ты все еще врешь.

– Ладно, и что меня выдало?

– Тиканье мозга… Давай рассказывай. – Парень заговорщицки подмигнул, и в этот момент Софи почувствовала, как машина наконец медленно сдвинулась с места.

Закусив губу, она принялась воскрешать давно подзабытые воспоминания о том, как оказалась в тренировочном центре, ведь сейчас ей казалось, что в ее жизни Лига была всегда.

Неподобающие для порядочной девочки выходки и шалости заставили терпение Томаса и Агаты Бенсон с треском лопнуть ровно через год обучения в обыкновенной школе. И когда ей исполнилось восемь, они решили что ее вспыльчивый и задиристый нрав нужно направить в подходящее русло, поэтому, не доверяя министерству и его ловцам, остановили свой выбор на Лиге.

Конечно, это весьма опасная работа, но такой вариант куда лучше, чем слушать постоянные возмущения дирекции школы и жалобы на то, что Софи боятся даже старшеклассники.

Здесь система обучения, равно как и условия, значительно отличались от стандартных школ и гимназий, и родители ни за что не платили, наоборот – за каждого ученика Лига ежемесячно переводила на счета семей кругленькие суммы. Та к что год за годом Софи из дочери превращалась в весьма выгодный и прибыльный проект, позволив родителям неплохо заработать.

– Во мне слишком много энергии плюс нездоровая страсть бить морды всяким монстрам, – произнесла наконец девушка, демонстративно разминая пальцы.

Захария хмыкнул, и в его разноцветных глазах зажглась игривая искорка.

– Я бы предложил тебе отличный способ сжечь лишнюю энергию,
Страница 21 из 26

но боюсь, ты снова полезешь драться. Кстати, ты со всеми так себя ведешь или это только я такой особенный?

Софи смерила его холодным взглядом и, проигнорировав провокационное предложение, сказала:

– Твоя очередь. Почему ты стал ловцом?

– У меня просто не было выбора, – как-то грустно произнес Захария. – В моей семье уже несколько поколений придерживаются обязанности служить Порядку. Та к что, когда мне исполнилось десять, родители даже не задавались вопросом, что со мной делать дальше. В тот же день прислуга упаковала мои чемоданы, и я торжественно был доставлен в Академию при министерстве.

– Прислуга? – удивленно переспросила Софи. – У тебя была прислуга?

– И даже дворецкий. – Парень рассмеялся, глядя на девушку.

– Ты шутишь?

– Нет. Когда работа ловца превращается в семейное дело, оплата за нее также существенно возрастает. Неудивительно, что дом, в котором я вырос, являет собой уменьшенную копию средневекового замка, разве что не хватает рва с крокодилами и частоколом вокруг.

Софи молчала. Ее занятие всегда казалось ей увлекательным приключением, а не работой. Каждый раз новые интересные задания, опасность, бурлящий в крови адреналин, забавные воспоминания. И всегда вместе с Патриком и Гарри… а потом и с ребятами из Беты. Нет, это было для нее не работой, это было всей ее жизнью.

Тем временем машина въехала во двор и затормозила перед трехэтажным домом.

– Приехали, – сказал Захария и, распахнув дверцу, выбрался наружу.

Софи вслед за ним поспешила покинуть душный салон. Ступив на дорожку из гравия, она огляделась. Ребята стояли перед шикарной усадьбой с красивыми клумбами, фигурно выстриженными кустами, окруженными невысоким белым заборчиком. Черный автомобиль, доставивший их сюда, сразу же покинул территорию, скрывшись за коваными воротами.

Поднявшись по мраморной лестнице, Захария нажал на звонок, и по дому раскатилось звучное «дин-дон». Дверь открылась без промедлений, и на пороге появилась невысокая улыбчивая женщина лет сорока. Она была одета очень просто и в то же время со вкусом, а ее светлые кудрявые волосы сразу напомнили Софи россыпь пружинок, которые торчали в разные стороны и забавно подпрыгивали при малейшем движении.

– О, Захария! – радостно воскликнула женщина, заключив парня в объятия. – Ты прекрасно выглядишь! Мы подготовили для тебя просто изумительный костюм! В нем ты будешь неотразим!

– Не сомневаюсь, – сказал он, широко улыбаясь. – Софи, познакомься, это Анабель, наш стилист.

Девушка не успела опомниться, как дружелюбная Анабель принялась обнимать и ее.

– Ах, этот негодяй не сказал мне, что ты само очарование! А какое милое личико… у меня уже руки чешутся начать наряжать тебя! У меня столько платьев! Столько платьев! О, да, входите побыстрее, ваши друзья уже здесь! – Она наконец опомнилась и поспешно шагнула в сторону, пропуская гостей в дом.

– Они все уже здесь? – спросила Софи, надеясь поскорее увидеть Патрика.

– Скоро должна приехать вторая девушка, только ее и ждем, – ответила Анабель, провожая ребят по длинному коридору в одну из просторных комнат.

Возле окна стоял взъерошенный Орфей, а возле него, словно пчелы вокруг цветка, кружили несколько человек. Одни оглядывали его со всех сторон и переговаривались между собой, другие обмеривали с ног до головы и подносили к его лицу разноцветные лоскуты ткани. Увидев Софи, парень замахал руками и направился к ней, распихивая надоедливых работников.

– Бенсон, пока есть возможность, беги отсюда, – прошептал он, украдкой оглядываясь. – Эти гномы ужасно надоедливые! Как возьмут в оборот… О, привет, Зак.

– А где остальные ребята? – Пожав Орфею руку, Захария уселся на стол в центре комнаты, чем едва не спровоцировал инфаркт у пожилой дамы, усердно что-то кроившей на столешнице.

Орфей вздохнул, указывая сразу на две двери:

– Там и там. Их утащили почти сразу, а меня оставили с этими…

– Захария, – позвала Анабель, – ты идешь со мной. А ты, Софи, подожди пока здесь, мы скоро начнем.

Ловец спрыгнул со стола и последовал за женщиной на второй этаж. Тем временем охотница села на мягкий пуфик, смирившись с тем, что когда они с Ивой попадут в руки Анабель – эту даму никто не остановит.

– Ты Орфей? – Низкий бас, прогудевший неподалеку, вернул Софи к реальности, и она уставилась на его обладателя.

Перед охотником возвышался почти двухметровый громила, увешанный сумками с различными парикмахерскими инструментами.

– Орфей, – повторил он, растягивая гласные, словно пробуя это слово на слух. – Странное у тебя имя… И такие серебристые волосы. Это твой естественный цвет?

– Конечно! А еще я живу на радуге, и у меня есть ручной единорог, – насмешливо кивнул охотник, намереваясь как можно скорее исчезнуть с глаз парикмахера.

– У нас все готово, Софи, поднимайся! – позвала Анабель, перегибаясь через перила.

Девушка обреченно вздохнула. Взрослая версия детской игры «Одень куклу» началась.

* * *

Казалось, время остановилось, по крайней мере пока рядом была Анабель. Софи уже потеряла счет переодеваниям. Она меняла платья одно за другим, самых разных цветов и покроев, и от бесконечных примерок ее уже начало подташнивать.

Наконец Анабель остановила свой выбор на трех платьях. Одно предполагалось для предстоящего вечера, и еще два – для последующих. Удовлетворившись проделанной работой, она с радостью вручила Софи парикмахерам и визажистам, и девушка безропотно ступила на очередной круг ада преображения.

Несколько часов стилисты кружили вокруг охотницы, сооружая немудреную, но невероятно стильную прическу из локонов, нанося грамотный, подчеркивающий естественную красоту макияж, в общем – привели Софи в полную «боевую готовность». Ей даже пришлось отметить, что результат оказался выше всех похвал и стоил пройденных мучений.

Когда с модельно-парикмахерскими пытками было покончено, часы показывали девять. Софи облачилась в платье, которое Анабель отобрала для первого бала. Оно было поистине изумительным – насыщенного изумрудного цвета из воздушной ткани, расшитое тонкими золотыми нитями и струящееся до самого пола.

– О, ласточка моя, ты просто неотразима! – Женщина даже слегка прослезилась, осматривая результат своих стараний. Приоткрыв дверь, она велела Софи идти за ней, и девушка подчинилась, неторопливой походкой плывя по коридору – в тренировочном центре ее не учили бегать на пятнадцатисантиметровых каблуках.

Ива поджидала ее в конце коридора, и вид у нее был также потрясающий. Длинное кроваво-красное платье в сочетании с завитыми рыжими локонами и безупречным макияжем, подчеркивающим тонкие черты лица, производило умопомрачительный эффект.

– По сравнению с этим местом, Дно – всего лишь парк развлечений, – прошептала Ива, подойдя к подруге. – Я еле дышу в этом корсете.

Анабель тем временем спустилась вниз и поманила девушек к огромной, украшенной причудливой резьбой двери. Переступив порог, Софи оказалась в том же помещении, где утром встретила Орфея. Сейчас здесь находилась Меланта и четверо элегантных, невероятно красивых парней в стильных костюмах.

Орфей присвистнул, рассматривая девушек.

– Анабель, вы действительно мастер! Заставили меня по-новому
Страница 22 из 26

взглянуть на своих старых подруг, – сказал он, расплываясь в широкой улыбке. Кажется, женщина не уловила иронических ноток в его тоне и искренне расплакалась, растроганная похвалой.

Патрик улыбнулся, подойдя к Софи.

– Я еще никогда не видел тебя такой роскошной. – Парень осторожно обнял ее, стараясь не зацепить прическу.

– Я почти уверена, что на мне килограмм косметики, – рассмеялась охотница. – Я так рада тебя видеть!

– Софи, нам надо кое о чем поговорить, – прошептал он ей на ухо. – Сейчас вряд ли удастся, но в поместье я найду тебя.

– Хорошо.

Патрик отошел от нее, а Софи уловила на себе на удивление нежный и мягкий взгляд Захарии. Ловец улыбнулся и, вздохнув, отвел взгляд, сказав что-то Меланте.

– Я не буду ходить вокруг да около, поэтому перейдем сразу к делу, – произнесла она командным тоном. – Вам известен приказ министра. К сожалению, мне не удалось отговорить его от безумной затеи отправить пятерых юных охотников и ловца прямо в лапы Патриотов. Поэтому ваши дальнейшие действия таковы: формально вы придерживаетесь своих легенд. Для большинства обычных людей, которые там будут, вы те, о ком читали в папках. И постарайтесь вести себя максимально осторожно, не провоцируйте хозяев поместья, чтоб они не попытались убить вас раньше запланированного.

– Звучит весьма многообещающе, – скривился Кук.

Меланта устало посмотрела на него.

– Я прекрасно понимаю, что впустив вас в свое логово, Патриоты сделают все, чтобы вы оттуда не выбрались. Вам необходимо продержаться до вечера воскресенья, когда состоится финальный бал в честь новых членов братства. Именно тогда мы планируем облаву. Я приложу все усилия, чтоб вытащить вас оттуда.

– Подождите, – удивленно округлил глаза Орфей. – Стар… эм-м… министр говорил, что в клуб мы отправимся в пятницу.

– Ты хоть открывал свое досье? – возмутилась Ива. – Там черным по белому написано: открытие в полночь с четверга на пятницу, идиот.

– Рыжая, ты еще скажи, что у крыльца нас ждут кареты!

– Да, принцесса, ты едешь на бал! – насмешливо отозвался Кук.

В ответ Орфей весьма доступно объяснил, где окажется его нога, если лысый еще раз его так назовет.

– Вся информация, которую вам удастся собрать, на вес золота, – продолжила Меланта. – Будьте бдительны и берегите себя. Не доверяйте никому, кроме друг друга. В воскресенье ровно в десять вечера ловцы окружат клуб. Будьте готовы к этому. И еще, багаж проверяют, поэтому оружие даже не пытайтесь пронести.

– А министр хотя бы планировал помочь нам выбраться? – спросила Софи, чувствуя, что ответ и так ей известен.

– Нет. – Меланта вздохнула. – Мне неприятно об этом говорить, но в его планах было спасение только Захарии. Вас же он хотел использовать как объекты отвлечения, пока у ловца не появится возможность убежать.

– Вот сукин сын, – прошипел Патрик.

Дверь в комнату приоткрылась, и малоприятный тип, появившийся на пороге, сообщил, что машины для отправки прибыли.

– Эх, к черту это все, давайте повеселимся! – воскликнул Орфей и первым направился к выходу.

– Встретимся в воскресенье, – крикнула вслед ребятам Меланта и, провожая их взглядом, тихо добавила: – Захария, сыночек, береги себя.

Глава 13

– Прекрати на меня пялиться, – недовольно пробурчала Софи.

– Не выходит. Я все никак не могу провести параллель между шикарной девушкой, которая сейчас сидит рядом, и той бешеной белкой, что уже дважды меня поколотила, – ухмыляясь, ответил Захария.

Софи проигнорировала его слова. Они уже подъезжали к огромнейшему поместью, архитектурные изыски которого явно были родом из периода барокко.

Высунувшись в окно, она наблюдала за медленно продвигающейся очередью автомобилей, выстроенных в ряд перед центральным входом. Как только один притормаживал, из него выходили богато разодетые гости, и пока они степенно поднимались по широкой мраморной лестнице, из глубин салона следующей машины появлялись новые пассажиры.

– Столько людей, – выдохнула Софи, не отрывая взгляда. – Неужели они все хотят стать Патриотами?

– Большинство и не подозревает, что на самом деле скрывается за этими играми. Для них это очередной элитный клуб, членство в котором поднимает их самооценку до заоблачных вершин, плюс это еще один способ весело провести время, наблюдая, как отчаянные сорвиголовы гибнут в лапах демонов. Но никто и не догадывается, что их просто используют как спонсоров и что здесь все намного серьезней… Они не знают, что здесь замешаны Стражи и что на самом деле игры ведутся на куда более высоком уровне. А истинный смысл существования Патриотов известен лишь тем, кто посвящен в братство и тщательно проверен.

– Весело провести время? – Софи хмыкнула, разглаживая платье. – Странное у них понятие о веселье. Кстати, а как вам удалось разведать их тайные планы?

– Ценою случая и жизней не одного десятка ловцов, – грустно произнес Захария. На долю секунды его лицо исказила гримаса боли, и, шумно втянув воздух, он прижал руку к плечу.

– Извини, – тихо сказала Софи, взглянув на ловца.

– За что?

– Йян-ти ведь ранила тебя из-за меня.

– Нет, это совсем другое. – Парень улыбнулся и, заметив недоумевающий взгляд девушки, принялся объяснять: – Это старая травма, не обращай внимания. А ожоги от яда Йян-ти почти несущественны, и их легко излечить, если, конечно, знаешь как. Та к что тебе не за что просить прощения.

– Да уж, несущественны, – фыркнула под нос Софи, вспоминая дыру в стене, прожженную слюной ящерицы.

Их автомобиль как раз остановился, и девушка аккуратно отбросила с лица пряди волос, приготовившись выходить. Рядом с машиной уже материализовался швейцар в элегантном красном костюме и белых перчатках.

– Доброй ночи, мисс Остин, – произнес он, сверкая безупречной улыбкой и протягивая руку. Софи благодарно кивнула, покидая салон.

– Доброй ночи, мистер Фрейзер, – обратился швейцар уже к Захарии, который вышел из других дверей и быстро обошел автомобиль. – Разрешите взять ваш багаж и проводить вас в номер. Торжественное открытие начнется через полчаса.

– Да, пожалуйста. – Захария согласно кивнул на багажник и подошел к Софи. – Лили, у вас такое длинное платье. Разрешите предложить свою помощь.

Софи натянуто улыбнулась и взяла его под руку. Согласно плану министра, все охотники должны были явиться в клуб в разное время. Поэтому, покинув дом Анабель, их машина еще долго кружила по Акрополю, прежде чем оказалась здесь. И насколько Софи помнила, Патрик, Ива и Орфей уже должны быть внутри.

Переступив порог поместья, они словно оказались в богатейшем музее в момент открытия грандиозной выставки – царящие вокруг роскошь, напыщенность, и блеск создавали впечатление, что все сошлись сюда исключительно для того, чтоб похвастаться своими возможностями и положением друг перед другом.

По обе стороны от входа располагались две массивные винтовые лестницы из красного дерева, ведущие на второй этаж. Стены были увешаны полотнами выдающихся художников, и что-то подсказывало Софи, что это были не копии.

– Прошу за мной, – просеменил мимо них швейцар в направлении одной из лестниц. Он нес чемоданы, которые предусмотрительно приготовила им Анабель, и что она туда засунула, помимо
Страница 23 из 26

вечерних нарядов, оставалось загадкой.

Поднявшись вслед за ним, ребята прошли еще три коридора и два небольших зала, прежде чем остановились перед дверью, украшенной золотым орнаментом.

– Ваш номер, – сказал швейцар, занося багаж внутрь.

Софи растерянно заморгала. Казалось, от удивления у нее пропал дар речи, и, пока он не вернулся в виде громких возмущений, вмешался Захария:

– Спасибо, дальше мы сами, – сказал он, осторожно поглядывая на девушку. – Вы можете быть свободны.

– Приятного вечера, господа! – Мужчина учтиво поклонился и, развернувшись, поспешил назад. Захария тем временем затолкал остолбеневшую Софи в комнату и запер дверь.

– Тихо, только тихо… – произнес он, с опаской отступая от Софи на несколько шагов, ведь в ее взгляде уже отчетливо читалось желание свернуть ему шею. – Да, мы будем жить в одной комнате. Да, тебе об этом никто не говорил, и этого нет в досье… В твоей копии не хватает одной страницы. Да, это я ее оттуда вытянул, зная, что ты будешь протестовать. Но, поскольку мы уже здесь, нам надо держаться вместе. Патрик будет жить с Ивой, у Орфея с Куком соседние номера, поэтому, ради бога, держи себя в руках. И вообще посмотри на это с другой стороны: мы можем устроить пижамную вечеринку – будет весело!

Выдав все это на одном дыхании, парень замолчал и, зная Софи, осторожно сделал еще несколько шагов назад. Тяжело дыша, девушка села на кровать и огляделась. Конечно же, здесь только одна кровать!

– Софи, скажи хоть что-то… Твое молчание заставляет волноваться больше, чем если бы ты сейчас метала в меня ножи.

– Спать будешь вон там, – наконец выдавила она, указывая на небольшой диванчик у камина.

– Кто бы сомневался, – улыбнулся Захария, вздыхая с облегчением. – А насчет вечеринки подумай, я ведь не шутил! Я чертовски привлекателен, когда на мне только пижамные штанишки.

В ответ Софи лишь скорчила гримасу, передразнивая его. Парень фыркнул и принялся изучать корешки книг, расставленных на каминной полке, а потом сказал:

– У тебя явно не все в порядке с головой.

– Знаешь, что для меня НЕ в ПОРЯДКЕ? Мы рискуем своими жизнями в логове демонов, которые о нас прекрасно знают и в любой момент могут воткнуть нож нам в спину, а все, что у нас есть, – это огромное НИЧЕГО… И как бонус – самовлюбленный кретин!

Захария развернулся, злобно сверкнув глазами.

– Я что, первая, кто тебе об этом сказал?

– Все, кто посмел сказать подобное до тебя, – отошли в мир иной. – Прищурившись, ловец наклонился к девушке. – Но ты сегодня настолько прекрасна, что я даже не могу злиться на тебя. Тем более что до начала этого дурацкого открытия осталось десять минут.

Девушка поднялась и, отпихнув Захарию с пути, показала ему язык.

– О да! Это действительно весомый аргумент, – улыбнулся он, закрывая дверь номера.

* * *

Зал, в котором проходил бал в честь открытия, по размеру походил на футбольное поле и уже был заполнен людьми. Мягкий свет, льющийся из вычурных матовых плафонов, окрашивал помещение в приглушенные пастельные тона, а музыка, исполняемая симфоническим оркестром, приятно убаюкивала.

Знакомясь с огромным количеством акропольской элиты, Софи приходилось так долго улыбаться, что у нее уже свело челюсть. Запоминать, кто есть кто, она даже не пыталась – бесполезно и бессмысленно.

– О, Лили, мы столько слышали о компании ваших родителей! – лепетала дама в пышном бордовом платье. Она держала в руке бокал шампанского, и, судя по ее захмелевшему виду, он был далеко не первым. – У вас такие изумительные украшения! Когда я заглядываю в ваш салон, Гровер начинает нервничать. Он волнуется, как бы я не оставила там все его состояние, – доверительно прошептала она и захохотала. – О, а это, я так понимаю, Чарли? – Ее бегающий взгляд остановился на Захарии и попытался на нем сфокусироваться. Парень стоял неподалеку, беседуя с уже упомянутым Гровером – пожилым мужчиной, ширина которого значительно превышала рост.

Софи кивнула.

– О, вы так чудесно смотритесь вместе! – Женщина всплеснула руками, позабыв о бокале, содержимое которого тут же вылилось на ее платье. – Такой юноша… Ик… с него ангелов только писать. Вы такая милая пара.

Внезапно Софи ощутила, как на ее талию легла чья-то рука и нежно притянула к себе. От неожиданности она вздрогнула и обернулась, но, увидев Патрика, успокоилась и положила руку ему на плечо.

– О, ангел! – Разбрызгав последние остатки шампанского, женщина вытаращилась на охотника. – Юноша, и с вас можно ангелов писать… Гровер, посмотри! Здесь ангелы…

– Она слегка не в себе, – прошептала Софи на ухо товарищу. – Не знаю, сколько она выпила, но, судя по всему, не одну бутылку.

– Заметно, – Патрик улыбнулся, глядя подруге в глаза. – Мы с Орфеем уже дважды обошли этот террариум, пока нашли тебя. Нам нужно поговорить.

– Гровер, черт тебя подери… Ик… Ангел стоит… Ик… – Тетка все никак не унималась.

Гровер устало закатил глаза, повернувшись к жене спиной и лопоча извинения за столь неподобающее поведение супруги. Захмелевшая дама уже открыла рот, собираясь выдать новый поток возмущений, но тут ей на глаза попался официант с целым подносом спиртных напитков.

– Чудесная музыка, не так ли? – произнес, обращаясь к Софи, молодой мужчина, незаметно оказавшийся рядом. Высокий, крепкого телосложения, одетый в изысканный черный фрак и белоснежную рубашку с небольшим жабо, он производил впечатление благородного дворянина. Его длинные волосы насыщенного медного оттенка были собраны темной лентой в аккуратный хвостик и вызывали стойкие ассоциации с языками пламени.

– Да, конечно, – рассеянно согласилась Софи, явно не обрадовавшись вниманию незнакомца. Патрик хотел о чем-то поговорить, и сейчас это было важнее чудесных музыкантов, громогласных пьянчужек и всевозможных эстетов с котами на руках. Стоп. Софи еще раз посмотрела на мужчину, который действительно держал бесшерстного кота.

Лысая кожица животного была покрыта загадочными символами и рунами, которые девушка видела впервые. Кот смотрел прямо перед собой с невозмутимостью слона в посудной лавке, откровенно игнорируя весь бренный мир и лениво размахивая тонким хвостом.

– Разрешите представиться, Леонард, – произнес мужчина, склоняя голову в знак приветствия.

– Лили. Лили Остин. Извините, но нам нужно отойти. – Она посмотрела сначала на Патрика, который, отойдя немного в сторону, ждал подругу около массивной колонны, а потом перевела взгляд туда, где еще минуту назад стоял Захария. Ловца уже куда-то сдуло.

– Прочь с дороги! Катастрофа! – С деликатностью локомотива сквозь толпу к ним протиснулся Орфей и, выхватив у Софи полный бокал, мигом опустошил его.

Патрик раздраженно вздохнул и подошел.

– Что такое? – холодно спросил он.

– Какая-то старуха ущипнула меня за задницу! Да здесь полно безумных баб… Ой, какой классный котяра! – Орфей мигом забыл о старухах и, наклонившись к зверюшке, принялся ее разглядывать. Не удостоившись кошачьего внимания, он удивленно взглянул на Леонарда: – А он живой?

– Байрон, веди себя прилично, ты пугаешь людей, – с улыбкой сказал Леонард. Кот, ко всеобщему удивлению, послушался хозяина и взглянул на Орфея. В его взгляде, полном величия всего кошачьего рода,
Страница 24 из 26

так и читалось: «Чего тебе, презренный раб?»

Орфей хмыкнул и почесал животное за ухом. Такой наглости кот не выдержал, фыркнув, спрыгнул с рук хозяина и шмыгнул куда-то в толпу.

– Черт, его ведь затопчут, – потупился парень.

– Думаю, Байрон справится.

– Извините, но нам нужно отойти, – вмешалась Софи, напоминая о себе и уже готовясь последовать за Патриком.

– Правда? – Леонард загадочно улыбнулся. Его голос напоминал шелест ветра, а взгляд небесно-голубых глаз был сосредоточен на парне.

– Да, – судя по тону Патрика, его терпение закончилось.

Музыка тем временем утихла. Маэстро, похожий на старого индюка, торжественно объявил, что наступило время танцев. Люди расступились, освобождая место для танцпола. Леонард, отведя взгляд, сделал несколько шагов к Софи и произнес:

– Лили, разрешите пригласить вас на танец?

Девушка умоляюще посмотрела на товарища. С одной стороны, ей не хотелось провоцировать своим отказом этого незнакомца, ведь она не знала, кем он является, а с другой – ей не терпелось покинуть зал вместе с Патриком. Друг, кажется, уловил ход ее мыслей и понял, что не стоит создавать конфликт.

– Я буду ждать у выхода, – наклонившись, прошептал он ей на ухо и направился в сторону двери. Орфей поспешил за ним.

– Но ведь… – Софи раздраженно взглянула на мужчину, и в этот момент в зале зазвучали первые ноты вальса. Он учтиво поклонился и подал руку в белой лайковой перчатке. – Один танец! – выдохнула охотница и, протянув руку Леонарду, последовала за ним в центр зала, где уже кружились в танце другие пары.

Девушка двигалась на удивление легко, ведь танцевать умела еще с раннего детства. Этому ее научил дедушка – единственный, кто считал маленькую хулиганку абсолютно нормальным ребенком и пытался ненавязчиво привить ей манеры настоящей леди.

– Простите мне мою грубость, видимо, я не должен был забирать вас у кавалера, – виновато произнес Леонард.

Они двигались по кругу, и у Софи была возможность видеть бо?льшую часть зала. Даже крайне озадаченный чем-то Захария попал в ее поле зрения – он стоял в толпе и сосредоточенно кого-то высматривал. Не ее ли?

– Не должны, – отвлекшись от созерцания ловца, согласилась Софи.

– Но мне безумно хотелось с вами потанцевать. Как я могу загладить свою вину, Лили?

– Не стоит беспокойства.

– Знаете, мне кажется, что вы очень особенная девушка.

– Вполне возможно, – улыбнулась Софи. – Скажите, откуда вы?

– Отовсюду, – уклончиво ответил он.

Софи вгляделась в его глаза, очень напоминающие осеннее небо в солнечную погоду – такие же ярко-голубые, насыщенные и наполненные почти ощутимой прохладой.

Мелодия тем временем плавно утихала, и Софи даже улыбнулась, подумав, что наконец покинет это сборище аристократических зануд и поговорит с Патриком. Она твердо решила, что уж на этот раз ей ничто не помешает.

– Спасибо за прекрасный танец. – Леонард галантно поцеловал ей руку. – Я уверен, мы скоро снова встретимся с вами.

В приглушенном свете он напоминал Софи благородного льва… Возможно, это из-за имени и цвета волос?

– Сомневаюсь, – кивнула она и, сделав изящный реверанс, поспешила к выходу.

– А вот я уверен в этом, Софи, – прошептал Леонард, провожая ее взглядом. – Абсолютно уверен.

Длинное платье для быстрого передвижения было неудобным, и, чтоб не спотыкаться, Софи пришлось все время приподнимать подол, что никак не помогало лавировать в толпе.

– Вот ты где! – схватил ее за локоть Захария, неожиданно вынырнувший из компании хохочущих дам. – Я тебя потерял.

– Поздравляю! Ты меня нашел, – отмахнулась она, не сбавляя шага.

– Эй! Да куда ты так торопишься? – Парень увязался следом.

Софи даже не оглянулась. Добравшись до выхода, она с огромным разочарованием обнаружила, что Патрика здесь нет.

– Черт, где Патрик? – Девушка оглянулась, выглядывая друга.

– Не знаю. Софи, Рогволд здесь. И мне удалось кое-что подслушать. Он с остальными Патриотами сейчас собирает срочное совещание. Мы должны проследить за ними и узнать как можно больше. Да послушай ты меня! – Захария вдруг резко схватил ее за плечи и встряхнул. – Нам нужно идти! Ты это понимаешь?

– Да. Но Патрик пойдет с нами, – отстраненно произнесла она.

То, что ей так и не удалось поговорить с парнем, безумно раздражало. Софи видела, как он был взволнован, а значит, хотел сообщить что-то важное, ведь фраза «Нам нужно поговорить» была не в его стиле.

– Нет. На поиски у нас нет времени! – сказал Захария и тряхнул ее сильнее.

– Плевать! Я найду его…

– Софи, ты… Ты просто невыносима! Ладно, если тебе это так нужно, идем искать твоего драгоценного Патрика. Но имей в виду – если нас будет только двое и кто-то из гостей заметит нас, блуждающих по коридорам, – можно будет разыграть какую-то романтическую чушь, чтобы не вызвать подозрений. Но если с нами будет еще один парень… Такой расклад мне не по душе.

Девушка вырвалась из его рук и зашипела, словно дикая кошка:

– Как же ты меня достал! Показывай, куда идти!

– Ты – это какой-то кошмар, – вздохнул Захария. – Ладно, давай руку. Там, куда нам надо, – нет света… И лучше разуйся, ибо этот стук слышит половина Акрополя.

– Может, мне еще и раздеться? – вспыхнула Софи.

– Не стану возражать, – пробормотал он, улыбаясь.

– Да пошел ты!

– Уже бегу. Но имей в виду, ты со мной! – Захария схватил ее за руку, и они быстро исчезли в конце коридора.

Глава 14

Старая деревянная дверь никак поддавалась. Захария со всей силы толкнул ее плечом, и та наконец приоткрылась с длинным протяжным скрипом. Софи обдало волной затхлого воздуха, в котором явственно ощущался запах плесени. Казалось, последний раз сюда заходили еще первые хозяева имения – если заходили и если вообще знали о существовании двери под гобеленом в одном из многочисленных коридоров.

Софи шагнула в непроглядную тьму, встретившую их по ту сторону. Ловец не отпускал ее руку, поэтому удавалось сохранять дистанцию, не налетая друг на друга. Он двигался вполне уверенно, словно был здесь не впервые.

– Осторожно, тут ступеньки, – сказал парень и начал подниматься.

– Где мы? Ты был здесь раньше?

– Нет, но хорошо изучил план дома. Министерство приложило немало усилий при подготовке этого задания.

– Ага, и о Стражах узнали, и план нарисовали, и охотников втянули как приманку демонам – молодцы ребята, без дела не сидели! – возмутилась охотница.

– Мы не знали… Министр подал все в совершенно ином свете, – несколько виновато произнес Зак.

– Да неужели?

– Я серьезно.

– Ладно, проехали, – сказала девушка и вздрогнула, неожиданно ступив босыми ногами на ледяную плитку.

– Сейчас сама все увидишь. – Парень остановился. – Постой-ка на месте. Если я не ошибаюсь, где-то здесь должна быть лампа.

Пальцы Захарии разомкнулись, отпустив руку охотницы. Его шаги удалялись, а вскоре совсем стихли. Минуты сменяли друг друга, а Софи все так же стояла неизвестно где, в кромешной тьме, и это начинало действовать ей на нервы. Наконец послышался звук зажигаемой спички, и вспыхнул слабый огонек – парень все же нашел керосиновую лампу и поспешил обратно.

Эта абсолютно пустая комната своими размерами могла смело потягаться с квартирой Софи. Низкий потолок буквально нависал
Страница 25 из 26

над головами ребят, вызывая неприятное чувство клаустрофобии. Когда Захария подошел достаточно близко к девушке, она разглядела на потолке дверцу, ведущую на чердак.

– Подержи, – сказал он, протянув прокопченную дымом лампу, в которой едва тлел огонек – кто знает, когда ее заправляли.

Софи и ухом не повела. Сделав несколько шагов назад, охотница разбежалась и, подпрыгнув, легким толчком открыла дверцу.

– Вуаля! – сказала она, вглядываясь в проем в потолке. Кажется, на чердаке было окно, и даже не одно, так как в тусклом лунном свете можно было разглядеть балки под крышей.

Захария закатил глаза.

– Дай угадаю, если бы тебя попросил не я, а Патрик – ты бы послушалась, так?

– Нет, – выдохнула Софи, подпрыгнув и ухватившись за край проема. – Он бы не стал о таком просить. – С этими словами она подтянулась и исчезла из поля зрения.

Парень что-то неразборчиво проворчал себе под нос и, оставив лампу на полу, поднялся вслед за ней.

– Нам туда. – Ловец направился куда-то в сторону, переступив через связку газет. – И смотри под ноги, тут куча барахла.

Софи поморщилась, наступив на пуговицы, что были рассыпаны по всему полу. Она уже пожалела, что оставила туфли внизу, перед тем как нырнуть за пыльный гобелен.

– Я бы предложил свою помощь, – язвительно сказал Захария. – Но ты у нас мисс «Разойдитесь, я все сделаю сама!».

– Ты это специально? – спросила она, догоняя парня. – Специально вызываешь у меня желание придушить тебя?

– У меня же должно быть хобби! – заверил он, улыбаясь. – Тем более, признай, что тебе это нравится. Тебе нужен кто-то, кто бы время от времени бесил тебя и при этом оставался живым и относительно невредимым… Тут на сцене появляюсь я во всей своей красе, готовый в любой момент разозлить тебя. Идеальное преступление!

– О, ты превзошел самого себя! – возмутилась Софи. – Большего бреда я еще не слышала.

– Тс-с-с-с…

Обойдя трехногий столик, заставленный бутылочками с неизвестным содержимым, Захария опустился на колени перед небольшим отверстием в полу, закрытым кованой решеткой. Сквозь фигурные прутья пробивался свет из комнаты, где уже собрались шесть Патриотов, расположившись на диванах перед камином. От удивления Софи закрыла рот ладонью – троих, склонившихся над толстой книгой, она узнала сразу. Рогволд, Леонард и… Мортем? Девушка почувствовала, как ее желудок сдавило стальными тисками. Это не могло быть правдой! Мортем не мог так поступить. Не мог…

– М-да, со Стражами будет сложно, – задумчиво произнес Рогволд, откинувшись на спинку, обшитую красным бархатом.

– Они бессмертны, куда уже сложнее? – хмыкнул Леонард.

Худощавый мужчина с серебристой бородкой протер вспотевший лоб платком, после чего сорванным голосом сказал:

– Нам нужны остальные Абсолютные Элементы, без них мы не откроем ни одни из Сумеречных Врат и, тем более, не сможем противостоять их Стражам.

– Генри, и что бы мы делали без вас? Я вот ни за что бы сама не догадалась, – ехидно оскалилась молодая темнокожая женщина с черными, как смоль, волосами, волнами ниспадающими ей на плечи.

– Книга у нас, – сказал Рогволд, зачарованно глядя на языки пламени в камине. – Осталось найти Перчатки и Кисть.

– А Огонь? – спросила девушка с туго заплетенной косой цвета молочного шоколада.

– Одри, солнышко, вот с Огнем все сложнее, – мягко отозвался Мортем.

Наступила пауза, которую нарушил Леонард:

– Так вы уверены насчет этих Абсолютных Элементов?

– Совершенно! – кивнул Мортем. – Как нам известно из Книги – Вселенная создана из семидесяти двух Букв. Шестьдесят восемь охраняют Стражи. Тогда где еще четыре? Чтобы прочесть Имя, нужны все Буквы. Это и есть, мой дорогой, Абсолютные Элементы! Четыре буквы – четыре слова… Найдем их, тогда и займемся этими небесными зверями, или как их там. Урсула, будь добра, прочти семнадцатый стих.

Женщина с черными волосами недовольно отложила бокал с вином и потянулась к книге, которая лежала у ее ног.

– Минутку. – Перелистнув несколько страниц, она зачитала: – Четыре зверя на Страже, Имя храня… это мы пропускаем. Войдешь сквозь Сотворенье… Сила Тельца. За ним встретишь Мудрость Сэмаэля – Орла. Возле Третьих Врат видишь Леонардов Огонь, и замка от Четвертых коснется ладонь, а за ней будут Стражи и пара Извечных… Ох, вы ведь все слышали это стихотворение сотни раз! – Урсула лениво швырнула книгу на пол.

Генри разгневанно что-то проскрежетал, после чего сказал уже громче, обращаясь к Леонарду:

– Мудрость Сэмаэля – то бишь Книга, которую мы с таким трудом отыскали, откроет только Вторые Врата. Без Сотворения – Кисти Хоула – мы не найдем вход. Без Силы – Перчаток Димитрия – не пройдем Первые Врата. А там Огонь Леонарда испепелит все, что приблизится к Третьим Вратам. Поэтому нам и нужно найти это слово раньше Стражей, это дает шанс получить очень сильного союзника.

– Союзника? – переспросил Леонард, сделав глоток вина.

– Ведь это не может быть зажигалка или коробок спичек, – сказал Мортем и улыбнулся. – Нет, это должна быть стихия, живая энергия. А лучший способ сохранить энергию – заключить ее в тело человека.

– А какие догадки насчет Извечных? Это еще что за чертовщина? – спросила Урсула, нахмурившись.

– Мастера так ничего нам и не рассказали, забрали книгу и все. Несправедливо как-то, не считаете? – спросил Рогволд.

– У них есть на это полное право, – вмешался Мортем. – Мы не можем подвести их… Этот ничтожный мир получит второй шанс! Только представьте: Сумеречные Врата таят за собой само Время. Поток невероятной энергии, с помощью которой можно переписать абсолютно ВСЕ по собственному усмотрению! Тот, кто пройдет все Врата и доберется до нее, получит власть над пространством и временем! Надо только найти три вшивых игрушки и человека-огонька.

– Ты о Стражах не забыл? – напомнил Леонард.

– Благодаря мудрости Мастеров, к нашим услугам целый ад, так что мы справимся, – ухмыльнулся Мортем.

– Вы взяли кровь у тех щенков, которых подослал министр? – спросила Одри, взглянув на Рогвода.

– Это было проще простого. Кровь как кровь, ничего особенного. Никто из них не является Элементом. А в воскресенье с ними уже будет покончено.

– Кровь? Я об этом ничего не слышал. – Леонард заинтересованно подался вперед.

Генри недовольно покачал головой. Такая неосведомленность во всемирно важных вопросах его порядком раздражала.

– Абсолютный Элемент, именуемый как Огонь, не может быть человеком до конца. Энергия внутри ищет выхода, чтобы не сжечь тело. И кровь играет здесь далеко не последнюю роль – она горит, в прямом смысле этого слова! А каким образом можно максимально истратить эту силу, эту энергию? Правильно – потягаться с демонами! Элемент трудно убить… Честно говоря, я сомневаюсь, что это вообще возможно. К тому же нам неизвестно, бессмертен ли он, как и Стражи. Поэтому мы и собрали всех этих олухов в Игры. Рано или поздно Огонь сам к нам придет, а тем временем мы сосредоточимся на двух других.

– Мастера возлагают на вас большие надежды, Тайрон, – сказал Мортем, лениво скользнув по собеседнику взглядом.

Тайрон? Софи удивленно изогнула брови. Всего каких-то двадцать минут назад она танцевала с этим мужчиной, и он представился ей как
Страница 26 из 26

Леонард. Получается, он солгал ей? Хотя чего еще можно ожидать от одного из Патриотов? Охотница пошатнулась, на мгновение утратив равновесие. Перед глазами все поплыло, сливаясь в сплошное пятно. Нужно как можно быстрее найти охотников и убираться отсюда.

– Софи. – Ловец тут же оказался рядом и обнял ее. – Тебе плохо? Пойдем отсюда.

Они очень осторожно покинули чердак и спустились сквозь мрак к двери под гобеленом. Путаясь в извивистых коридорах, ребята не произнесли ни слова. Софи шла, потупив взгляд и машинально переставляя ноги. Она была настолько погружена в размышления об увиденном, что чуть не налетела на Патриотов, патрулирующих поместье.

– Ты слышал? – сказал один из них своему напарнику.

– Что?

– Здесь кто-то есть.

– Тебе показалось.

– Надо все осмотреть!

– Но…

– Это приказ!

– Слушаюсь.

Захария в последний момент успел затащить охотницу в первую попавшуюся дверь, за которой оказалась крошечная каморка с какой-то одеждой. Ловец нырнул вместе с Софи к дальней стенке, и они спрятались за двумя рядами развешанных плащей. Здесь было так тесно, что девушке пришлось обнять Захарию, уткнувшись носом ему в шею.

– Мне жаль, что все так получилось, – прошептал он. – Ты вся дрожишь…

Одной рукой парень крепко прижал Софи к себе, а другой не прекращал гладить ее по голове, пока не почувствовал, как ее тело немного расслабилось.

– Посмотри там, – раздалось совсем близко, в каморке зажегся свет.

– Никого! – крикнул патрульный, осматривая гардероб. – Старый маразматик, вечно ему что-то чудится, – пробормотал он и захлопнул дверь.

Захария облегченно вздохнул.

– Софи… – тихо позвал он.

– Что?

– Прекрати дышать мне в шею…

– Это еще как понимать? – В ее голос возвращалась привычная интонация крайнего недовольства компанией ловца.

– У меня очень бурная фантазия… Просто прекрати.

– Да в чем твоя проблема? – Софи слегка отстранилась. Ее брови вопросительно изогнулись, а взгляд так и сочился ядом – все возвращалось на свои места.

– Я почти уверен, что в тебе…

Софи не сводила с него взгляда, который Захарии так и не удалось понять. Он хотел еще что-то сказать, но передумал. Девушка развернулась и молча исчезла между плащами. Парень шумно втянул воздух, чувствуя, как бешено колотится сердце, а потом, прошептав что-то на незнакомом языке, отправился вслед за ней.

К счастью, по дороге в комнату им больше не встречались ни Патриоты, ни гости. Софи очень хотелось сменить неудобное платье на более привычную одежду, а затем найти Патрика и остальных друзей. Ведь столько всего нужно было рассказать! Увиденное никак не укладывалось в голове, но охотница твердо решила держать себя в руках. Сбитая с толку – она легкая добыча.

Захария открыл дверь – в комнате их уже дожидались. Патрик сидел в мягком кресле, нервно поглядывая на часы над камином. Орфей оторвался от книги, которую читал, и, взглянув на парочку, с головы до ног покрытую пылью и паутиной, сказал:

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/pages/biblio_book/?art=19410862&lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.