Режим чтения
Скачать книгу

Дальняя застава читать онлайн - Константин Муравьёв

Дальняя застава

Константин Николаевич Муравьёв

Живучий #2Наши там (Центрполиграф)

Если ты оказался в чужом и необычном мире, сумел не погибнуть по пути сюда, и даже смог как-то устроиться на новом месте, это ещё не значит, что всё уже позади. Это лишь означает, что ты успел увернуться от первого выпада, который приготовила тебе судьба. И скоро сможешь убедиться в этом. Ведь этот первый выпад чаще всего является проверочным. Тебя прощупывают. Стараются найти твои слабости и болевые точки. И потому – готовься. Даже простая и не слишком обременительная поездка может оказаться настоящим испытанием и борьбой за выживание. Но тебе не привыкать. Ведь в этом мире твоё, казалось бы, простое и обычное имя не зря переводится как Живучий.

Константин Муравьёв

Дальняя застава

© Муравьёв К.Н., 2016

© Художественное оформление серии, «Центрполиграф», 2016

© «Центрполиграф», 2016

Глава 1. Планета Ареана. Империя Ларгот. Столица Парн. Академия магии

Сейчас

Степан, С те пан! – слышу я знакомый звонкий детский и, самое главное, радостный голос. – Меня дедушка с вами отпустил! Представляешь, я с вами поеду! Буду как вы!

Оборачиваюсь. Ну кто бы сомневался, не трудно и догадаться, кого я увидел позади себя. Девочка-то на всю Академию магии одна-единственная. На меня несётся счастливая Дея, моя названая младшая сестрёнка.

– Я с вами на практику поеду, – подбежав ко мне, ещё раз довольно и радостно сообщает мне девочка, смотря на меня своими огромными глазами.

«Ну вот, спрашивается, и где разум у этого старика? А ещё умудрённый годами и опытом маг. Так сразу и сказал бы, что его достала эта неугомонная, и он хотя бы на месяц будет рад, даже счастлив избавиться от неё, спихнув заботу о девочке на меня, её так называемого братца», – посетовал я, с негодованием вспомнив момент своего знакомства со старым магом и его внучкой.

Ведь как раз примерно в том районе, куда мы и должны были направиться, на них и напали разбойники, когда я встретил старого мага и его внучку и спас их.

Хотя я, если честно, его очень даже понимал. Сам иногда стреляюсь от этого чертёнка в юбке, а что уж говорить о Касисе. Так что я и сам, как мог, старался спихнуть с себя эту ответственность, но, видимо, недостаточно усердно. Или, что более верно, кто-то был гораздо более убедителен. Ведь буквально только вчера у меня состоялся серьёзный разговор со стариком магом на эту тему, когда я всеми силами, правдами и неправдами пытался уговорить его оставить девочку в городе и попробовать найти ей занятие здесь, в академии. Во избежание, так сказать. И он вроде даже согласился.

Но есть у меня подозрение, что я забыл учесть такой важный и серьёзный аргумент, как кто-то, стоящий сейчас передо мной. И этот кто-то с прелестными и очень симпатичными голубыми глазками, умильным личиком и непомерным влиянием на своего деда смог без особых проблем уломать этого порой ну очень упёртого старика на совершенно иной вариант. И я даже полагаю, что дед сам, как только понял, что без нас всё внимание его обожаемой, но временами очень несносной внучки опять переключится исключительно на него, побежал к ректору выбивать разрешение на эту авантюру.

«Ну что ж, этого уже не изменишь, – смирившись с неизбежным, подумал я. – Хорошо, хоть страдать придётся не только мне, но и всем остальным. Уж я об этом позабочусь. А то воспитатель из меня тот ещё».

Лучше всего с Деей, как это ни поразительно, ладила Рения, моя знакомая, ну, или в последнее время даже гораздо больше чем просто знакомая, я в этом ещё и сам не разобрался, но, в общем, очень привлекательная вампирша. И как так получилось, что они сошлись, я даже представить не мог. Прирождённый убийца со сталью в сердце и воздушная, лёгкая и какая-то наивная девочка, с простым и детским взглядом на жизнь.

Хотя, если говорить по правде, то проблем с общением у Деи не было никогда. Она была всеобщей любимицей за свой весёлый и лёгкий нрав, отзывчивость и какую-то детскую наивность. И в то же время не по годам разумным и эрудированным ребёнком, особенно если это касалось магии. Но тут сказывалось воспитание её деда. И как всё это сочеталось в одном человеке, вернее полуэльфе, я не понимал. Но это так и было.

И вот сейчас этот изумительный кто-то довольно показывал мне своё подписанное в администрации академии направление на практику. Проходить же Дея эту самую практику должна была в том же самом месте, что и я, а также и остальные новички и некоторые другие студенты второго и третьего курсов, которых по распределению направили одной достаточно большой группой на север империи.

Ну а если говорить конкретно о нас – случайно так произошло или нет, мне это не известно, но есть у меня подозрение, что это не так, – то так получилось, что наш дружный отряд, то есть я, девочки, Гром, а теперь ещё и Дея, полным составом оказался в этой большой группе молодых магов, направляющихся на самую глухую, безлюдную окраину империи Ларгот, на её самую дальнюю северную границу, где мы должны были проходить нашу первую выездную практику.

Как я понял из объяснений тролля, это была такая ж… В общем, лишь частично освоенная местными жителями территория крайнего севера империи. И всё это из-за тяжелейших условий жизни, вернее даже, выживания там.

Это как раз таки и была родина троллей, орков, гоблинов и, естественно, северян. Очень неприхотливых и суровых в быту и обращении людей. То есть получается, это и была моя предполагаемая родина. Ту, которую я ни разу в жизни не видел, и ту, с которой имел все шансы в ближайшее время познакомиться.

Ну а дальше этого сурового края располагались только безлюдные и смертельно опасные Ледяные пустоши с бродящими по ним магическими тварями. Примерно там же проходила и самая северная оконечность Великого леса, куда даже рейнджеры эльфов старались не забредать. Именно там, по легенде, и происходили наиболее сильные и грандиозные магические битвы древних магов с их неизвестным врагом.

А Ледяные пустоши и Великий лес вместе с тварями и зверями, там обитавшими, артефакты, которые там собирают искатели, множественные порталы и другие магические аномалии – это и есть прямое наследие тех битв и тех времен.

На севере было огромное множество неисследованных развалин древних. Там их было даже больше, чем на территории Великого леса. О сокровищах тех краёв чуть ли не складывали легенды, но реально особо похвастаться своими подвигами могли очень немногие. Слишком мало выживших возвращалось оттуда, чтобы рассказать об этом.

Ну и как следствие, только самые отчаянные и безбашенные авантюристы, искатели, поисковики, маги и рейнджеры оседали в тех краях, куда мы и должны были направиться.

И вот в одном из таких форпостов в компании столь интересных и удивительных личностей нам и предстояло провести весь следующий месяц, сдерживая напор иногда старающихся прорваться на территорию империи монстров из того ледяного ада, граница которого как раз там и начиналась.

К тому же, как мне рассказали девочки, особенно расстаралась Дея, район Ледяных пустошей и севера Вели кого леса был некой аномальной зоной, где наблюдалось наиболее частое открытие естественных порталов. И как следствие, там нередки были как прорывы инферно, так и другие
Страница 2 из 20

подобные чудеса.

Зачастую все демоны и другие мифические существа, а также волшебные и не очень предметы, например моё вооружение и кольчуга, появлялись в нашем мире именно оттуда.

В общем, чувствую, будет у нас там не слишком скучно, скорее даже весело.

Академия. Город. Окрестности. Имение Лейлы

Предыдущие два месяца

Кстати, владение рода Лересских как раз и примыкало к тому району, контроль над которым и придётся держать нашей группе магов. Это выяснилось буквально сегодня, когда я смог найти карту, пусть и не очень точную, тех областей империи.

А вообще мы в имении Лейлы побывали через обещанные два месяца. И в нашу следующую поездку туда не смогли узнать его, так сильно преобразился замок и прилегающий к нему городок.

За месяц до поездки в имение Лейлы

К поездке я лично начал готовиться заранее. Нужно было определиться с объёмами того, что я приобрету там, к тому же зачем мне ехать туда порожняком, если на границе очень большой спрос на определённый вид товаров. Да и девочек я решил собрать, подготовить и экипировать более основательно, чем в прошлый раз.

В империи стало неспокойно. Об этом говорили уже в открытую. Хотя слухи ходили совершенно различные, от вполне понятных, хотя и не слишком приятных, где говорилось о подготовке к войне, до совершенно невероятных и нереальных о появлении старого врага, которого когда-то смогли разбить древние маги.

Но чего я не мог отрицать, так это того, что в империю стали съезжаться различные посольства. Было даже несколько прибывших с островных государств и соседнего континента. Об этом поведали Селея и Рения, чьи родственники вращались в тех высокопоставленных кругах и представляли интересы их народов.

Поэтому и я не хотел всё пускать на самотёк. Тем более в последнее время появилась информация, что наша практика будет проходить не в городе, под защитой его стен, а где-то далеко за его пределами. Правда, точного места ещё известно не было, но почему-то все однозначно сходились во мнении, что это будет граница с Ирийским царством.

И коль все об этот так точно знали, то я предполагал обратное. Слишком явная это была информация, чтобы ей быть правдой. Особенно в плане того, что я заметил постоянную слежку, которую вели за Селеей как Нея и другие дроу, так и появившиеся на территории академии люди в неприметной одежде. Как я предположил, это была тайная стража, и среди них было очень много вампиров.

Теперь я хотя бы знал, в качестве кого они служат империи.

Так что и получалось: в идеале никто не должен знать заранее, где нас нужно будет искать.

Я бы вообще отменил всю эту практику, по крайней мере для Селеи, но местные почему-то этого не сделали. Этому было лишь одно объяснение. И оно мне очень не нравилось. Политика.

К тому же у меня создавалось такое впечатление, что наши доблестные имперцы и их союзники своего неизвестного противника ловили на живца, и этим маленьким червячком, которого бросили на заклание, была моя эльфийка. За что я готов был растерзать любого. Моё, не отдам.

Поэтому я и решил капитально к этой практике подготовиться и получше экипировать своих (они уже даже не возражали, когда я, иногда забывшись, называл их так) девочек. К тому же необходимо было подобрать тренировочное снаряжение для Серка в его школу. Да и с моей сестрёнкой Деей нужно было что-то решать.

Хоть Рения и принялась за её боевое воспитание и обучение, однако момент, когда это можно было начать делать без особого ущерба для психики и здоровья девочки, особенно если преподавать ей основы именно боя на выживание, а не турнирного фехтования и прочего, оказался упущен. И потому мы с вампиршей и Неей прекрасно понимали, что хорошего бойца из Деи не получится. Но, по крайней мере, постоять за себя, хотя бы несколько первых мгновений во время боя или даже короткого столкновения, до тех пор, пока кто-то придёт ей на помощь, она должна была уметь. И поэтому стоило подобрать вооружение, подходящее и ей.

Правда, тут я полностью полагался на мнение девушек. По крайней мере, главная задача, которую я поставил перед девочками, – это научить Дею, как лучше всего сбежать и куда бежать, чтобы остаться в живых.

Нея и Рения были наиболее подготовленные из всех моих девочек в этом отношении, ну разве что кроме Дары, оборотня (но её способности оставались для меня полной загадкой, как и она сама), и поэтому решением этого вопроса занялись именно они.

Так что мне было чем заняться, и я совместил все эти три пересекающиеся задачи.

С деньгами у меня сейчас проблем не было.

Во-первых, я за это время проверил все тайники, о которых мне было известно. Собрал большое количество оружия, доспехов и магических амулетов. Но его я продавать сейчас в городе не стал, решил увезти в имение Лейлы, надеясь реализовать всё это именно там. И кроме того, тайники принесли мне ещё много денег, но, конечно, не столько, как дом, который я прочесал, того графа Агура, что встретился мне в особняке лорда Сейиста. Это во-вторых. Я даже не понял, кто он вообще? Вроде по положению граф был гораздо менее значим в обществе, чем тот же лорд, но, судя по тому, что я у него нашёл, он был чуть ли не прямым ставленником короля. Вот только какого? И было у меня подозрение, что точно не нашего императора.

Оружие, как обычное, так и магическое, доспехи разного качества и в огромном количестве, боевые и защитные амулеты и очень много денег. В общем, всё, чтобы вооружить целую армию.

Но главное, я нашёл списки людей. И как можно незаметнее подбросил их начальнику службы безопасности академии, а к нему пробраться оказалось гораздо проще, чем в кабинет ректора или кого-то из деканов.

Зато практически в тот же день я увидел результаты своей очередной безвредной «шутки», когда попытался выйти за пределы академии уже стандартным способом.

Практически за несколько часов изменили все руны доступа и усилили контроль над территорией нашего учебного заведения. Были сменены запирающие и открывающие магические двери плетения, причём они стали разные и на открытие, и на закрытие. В дополнение появилась система следящих плетений, которая работала постоянно и оповещала дежурных магов. Так что появляться на территории Академии магии и уходить с неё стало значительно сложнее. Но не намного. По крайней мере для меня. Я всё равно разыскал несколько оставшихся неприкрытыми магических проходов и пользовался ими.

Ну и третье. Я организовал своё небольшое предприятие в городе. На руках у меня к тому времени скопилось практически двести тридцать тысяч золотых. И это даже без уже переданных в банк денег, и потому я решил пустить их в оборот.

Пошарахавшись по городу весь первый месяц, я заметил, что наибольшим спросом пользуются магические лавки, что было для меня вполне понятно и логично. Ведь мы находились сейчас вообще-то в магическом мире. Но, как это ни удивительно, скупался не наиболее дорогой магический товар, который был интересен лишь сильным магам и очень богатым людям, а более мелкие и не очень дорогие магические предметы и поделки, выполняющие те или иные функции.

В общем-то, что и верно, это элементарная теория малых чисел, и, насколько я помню, даже есть какой-то экономический закон, подтверждающий это правило. Но в моём случае это
Страница 3 из 20

послужило определённым толчком к появлению кое-какой идеи.

Оказалось, что очень многие студенты, особенно средних и старших курсов, да и некоторые молодые преподаватели баловались изготовлением простейших амулетов, свитков, ритуальных предметов и прочего различного магического барахла, пользующегося здесь определённым, и я бы даже сказал, большим спросом. И продавали они всё это гораздо дешевле, чем можно было найти в том же самом городе.

Вот на этом я и решил сыграть. Благо особо больших вложений это дело не требовало. Ну, относительно. Необходима была лишь небольшая магическая лавка в городе и продавец, желательно хотя бы слабенький маг общего профиля, но лучше артефактор или рунолог, для того чтобы он смог работать с различными магическими предметами, проверять их, заряжать и активировать. Так же хорошо было бы составить оценочный приёмочный список, по которому определялась бы входная стоимость предлагаемых в магазин артефактов и прайсовые цены на них. А этим мог заняться только маг с достаточным опытом.

Но опыта можно и поднабраться. Главное, не тратить на это много времени.

И мне с этим своим начинанием очень повезло.

Вернее, повезло с моими знакомыми гномами в банке и поиском здания под открытие магической лавки.

Помню, я как раз пришёл в банк, чтобы сдать на хранение некоторую часть своих денег, а мой персональный менеджер там занималась оформлением документов, мы с ней и разговорились. Я как-то вскользь упомянул, что разыскиваю в городе небольшое помещение под магазинчик. Так она обрадованно сообщила, что их банк организует внутренний аукцион среди привилегированных клиентов и высокопоставленных служащих банка и, если мне это необходимо, она может достать для меня приглашение на него. И как она помнила, в списке выставленных лотов было несколько зданий, реквизированных как заложенные.

Идея покупки помещения под магазин через банк меня вполне устраивала. Но мне не нравилась идея с аукционом. Слишком она неопределённая и не поддающаяся контролю. Не зная, кто может присутствовать на аукционе и какие цели он преследует, трудно предугадать его исход. И как альтернативу и более выгодный вариант для меня самого, я предложил девушке рассмотреть возможность продать мне понравившееся здание с наценкой в двадцать процентов от выставленной ими первоначальной стоимости, если они согласятся реализовать его мне до начала аукциона.

Девушка посовещалась с управляющим их банка, и они пошли мне на такую уступку. Возможно, знали, что эти лоты не пользуются особым спросом, или желая заработать большую лояльность выгодного и перспективного для них клиента.

В общем, не знаю, что толкнуло их на эту сделку, но уже в тот же день мы с девушкой-банкиром прошлись по выставленным к продаже помещениям, и меня, практически сразу, заинтересовало одно из них. Очень уж оно напоминало тот книжный магазинчик, где я познакомился с магом-оборотнем и его огненной и страстной дочкой. Даже мурашки пробежали по коже при воспоминании о девушке. Вот это здание я и приобрёл.

И практически две следующие недели занимался его обустройством, скупкой товара в академии, заключением договоров со студентами и с молодыми магами, которые согласились работать на моих условиях и по моим закупочным ценам. Но главное, я занялся поиском управляющего в свой магазин. Самому следить за ним у меня просто не было времени.

И поиски я, естественно, начал с нашей академии. Ну а где, спрашивается, ещё можно найти мага, желающего поработать?

И оказалось, что ищу я его далеко не там, где следовало.

Можно было не париться и просто выставить предложение о работе у нас на факультете, это если мне нужен был конкретно артефактор или рунолог, или поступить ещё более мудро: заплатить небольшой взнос, подать заявку на вступление в гильдию магов империи Ларгот, получить туда доступ, как один из кандидатов, и поискать на внутренней бирже магической гильдии. Хоть сам я там ничего разместить не мог, всё-таки я ещё не состоял в гильдии, но прочитать мне объявления никто не мешал. Всё элементарное просто.

Когда я об этом узнал, то понял, насколько я ещё мало знаю о жизни города и тех подводных и надводных камнях, что здесь есть. Ведь это было вполне логичное решение: сконцентрировать всех разыскивающих работу магов да и других представителей магической или околомагической отрасли в одном месте.

Там же, оказывается, маги, отряды искателей и рейнджеров разыскивали заказы на разовые или постоянные контракты. И туда же, в конце концов, пришёл и я. Там и нашёл своего человека. Вернее, гоблина.

Просматривая выставленные объявления, я заметил одно уже практически полностью заклеенное другими: «Магартефактор в связи с травмой, полученной на границе, ищет работу, не связанную с перемещением». Просто и коротко. И дальше адрес. И имя: Перол.

Меня, если честно, заинтересовала сама постановка объявления. Ни ожиданий, ни каких-то особых указаний на возраст и опыт. Лишь несколько фраз, да ещё и травма, которая мешает, как я догадался, активно передвигаться. Это сразу натолкнуло на мысль об очень сильных повреждениях, которые получил этот маг. Но если он получил их и как-то выжил после этого, то это должен быть сильный гоблин. Тем более у меня в магазине особо бегать и не придётся. Поэтому я и решил наведаться к этому магу в гости. Благо и жил он где-то недалеко.

Небольшой симпатичный двухэтажный домик, находится практически в центре квартала магов. Судя по всему, принадлежит какому-то магу, но на двери объявление о сдаче комнат внаём. Значит, сам он там или не живёт, или просто ему скучно и нужны соседи. Ну, или это дополнительный заработок. Всё может быть. Как по отдельности, так и всё вместе.

Именно такой я искал, когда прибыл в Парн, но тогда мне с этим не повезло. Зато я благодаря своей не слишком большой удаче встретил Лейлу, чему был очень рад. Не хотелось бы мне, чтобы девушка погибла тогда.

Да и сейчас мне порой кажется, что с той историей не всё чисто и она не закончилась на лорде Сейисте. Если Лейла могла понадобиться кому-то одному, то те же предпосылки могут возникнуть и у кого-то ещё. А это значит, нужно найти причину интереса к ней со стороны таких личностей и устранить сам корень проблемы.

В общем, я теперь понимаю, что тогда немного погорячился с лордом и не задал ему пары главных вопросов.

Вот и приходилось усиленно приглядывать ещё и за Лейлой. Благо это было не особо сложно делать: все девушки, на зависть большей части мужской половины академии, были практически всё время при мне…

Так вот, когда я пришёл поговорить с магом-артефактором, то обнаружил у входа в дом небольшую магическую панель с номерами комнат и именами жильцов в них проживающих.

«Настоящий магический хостел какой-то, – усмехнулся я, активируя нужный вызов с номером семь и именем Перол, и подумал: – Так это же настоящее магическое переговорное устройство. Нужно бы понять, как оно работает. Где такие продают. И узнать радиус действия этих артефактов. Полезная может оказаться вещь».

Пока я обдумывал пришедшую мне в голову мысль, на вызов ответил звонкий детский голос:

– Добрый день, вам кого?

– Добрый день. Мне нужен маг по имени Перол. Я правильно попал?

– Да, конечно, –
Страница 4 из 20

отозвался голос. – Проходите, папа дома. Он вас примет.

Я поднялся на второй этаж. Вот и комната номер семь. Стучу в дверь. Её открывает невысокая девушка или девочка, чёрт его знает, как определить возраст у гоблинов. Теперь я понял, кем была разговаривающая со мной.

Ну а её отец, соответственно, тоже гоблин, да притом ещё и маг-артефактор. Очень редкое для этого племени сочетание. У них в основном шаманы, гораздо реже – стихийники, а про артефакторов я что-то вообще не слышал.

– Добрый день, – ещё раз поздоровался я и посмотрел на девушку.

Всё-таки девушка, вернее, подросток.

А потом перевёл взгляд дальше в комнату, где за столом сидел крепкий и не очень высокий гоблин.

– Добрый день, – поприветствовал меня маг. А то, что он маг, я уже понял, да ещё и артефактор.

За последнее время я достаточно хорошо научился определять по ауре предрасположенность развития того или иного существа, благо практики у меня было каждый день выше крыши. Вся академия к моим услугам.

– Простите, что не могу поприветствовать вас стоя, – слегка усмехнулся маг.

И только тут я понял, что у этого гоблина подчистую срезаны обе ноги. Теперь-то стало ясно его объявление с пометкой об ограничении перемещения.

– Вижу, заметил, – ещё раз усмехнулся он и показал на стул у стола, стоящий напротив него: – Присаживайся, если ещё есть о чём поговорить.

Похоже, я не первый, кто к нему приходил, но, видя его травму, да какое там травму, видя, что он калека, отказывал ему в работе.

– М-да… – протянул я. – Если честно, то такого я не ожидал. – И взглядом указал на его ноги.

– Я так и понял, – кивнул Перол. – Ну, тогда не буду задерживать.

Но я пока уходить не собирался, и это слегка удивило гоблина.

– Конечно, это немного не то, что я предполагал увидеть, – произнёс я, – но не так страшно. Как я понимаю, ваша травма никак не повлияла на ваши умения и способности, ведь верно?

Перол также удивлённо посмотрел на меня:

– Да.

– Ну вот, это то, что я и хотел услышать. А что делать? – И я на пару мгновений задумался. – Да тут всё просто. Кроме вас, мне потребуется ещё кто-то. Вам нужен помощник. Вы будете головой и руками, а ваш помощник – ногами. Вот и всё. – И я вновь посмотрел на мага.

Аура развитая. Достаточно плотная. Опыт работы, как минимум, с четырьмя типами магической энергии, да к тому же неплохие задатки шамана, вернее, ритуалиста. Как раз то, что мне нужно. Ну, не будет он бегать по магазину, найду того, кто это сделает вместо него.

Да и дочка его тоже, что удивительно, с задатками неплохого артефактора.

«Похоже, это наследственное», – решил я, глядя на них.

Между тем маг и девушка, севшая рядом с отцом, с ожиданием смотрят на меня. У обоих только вопрос во взгляде, похоже, не очень верят в мои слова.

– Я, от имени нашей общины, собираюсь открыть в городе небольшую магическую лавку. О поставке товара мы уже договорились. Это будут поделки студентов и молодых магов из академии. Тех, кто согласился работать по нашим ценам и на наших условиях. В ваши обязанности будет входить оценка качества товара, его приёмка, ну и, соответственно, продажа. Плюс дополнительное обслуживание наших клиентов, такое, как индивидуальная настройка и привязка артефактов, их зарядка, ну и прочее. Думаю, вы это знаете гораздо лучше меня. – Я посмотрел на мага. Он пока внимательно слушал меня, ожидая продолжения. – К тому же у нас есть свои каналы поставок артефактов, найденных в Лесу. Часть из них по договору мы должны продавать Академии магии. Но остальное можем реализовывать через свои связи или точки сбыта. Вот этим самым местом реализации и предполагается сделать наш магазин. Теперь вроде всё, – закончил я. – У вас есть вопросы?

Гоблин был разумным магом и потому очертя голову не согласился на моё предложение, а спросил:

– Почему я?

– Вы нам идеально подходите, – пожал я плечами. – Как мне сказали, я должен найти мага-артефактора. Понимаю, что это достаточно редкая категория магов, сам учусь в академии по этой же специальности.

Гоблин снова с удивлением взглянул на меня и только сейчас, похоже, увидел мой значок.

– Действительно, – согласился он. – Приветствую, собрат. – И слегка наклонил голову.

Я повторил его жест, хотя совершенно не знал, что он может означать.

– Так вот, – продолжил я, – найти такого мага – одна задача, но, сколько запросит он за свои услуги, я не представляю. Вы сейчас находитесь на мели, это очевидно. – Я спокойно посмотрел в возмущённые глаза девушки, а потом перевёл взгляд на положившего ей на плечо руку Перола. – И уверен, что большого потока предложений о работе у вас нет, поэтому мы сможем договориться на вполне нормальных условиях. – Я замолчал, ожидая ответа от мага.

– Я тебя услышал, – кивнул он и горько усмехнулся:

– И ты прав, такой калека, как я, оказался никому не нужен, кроме моей Тиики. – И он ласково взглянул на девушку-подростка. – Поэтому я соглашусь, но мы будем вынуждены просить у вас разрешения жить в магазине. – Маг вопросительно посмотрел на меня.

– По-моему, там есть пара комнат, которые можно использовать как жилые помещения, и они явно больше этой одной. – Я обвёл рукой вокруг себя, а потом продолжил:

– По факту всё уже готово к работе. Помещения магазина отремонтированы, приведены в порядок. Товарные полки расставлены. Стойка готова. Придётся, конечно, установить для вас специальное кресло, но я видел в одной из лавок что-то подходящее. Так что если вы готовы приступить, то можно договориться о переезде, я найму людей, чтобы они помогли вам с этим, и начинайте работу. – Но потом вспомнил: – Только вот помощник? – и перевёл взгляд на девушку: – Хотя вы можете, если хотите, воспользоваться услугами своей дочери.

Ну а дальше пошли уже детали.

В тот день я с Перолом и его дочерью проговорил до самого вечера. Да и следующие пару вечеров тоже. Тиика под присмотром отца занялась обстановкой магазина, мы же обсуждали планы на будущее. Обговорили и утрясли условия его работы и вознаграждение, а также функционирование самого магазина. Он, в свою очередь, обещал в ближайшее время пересмотреть наш прайс и, если что, откорректировать его, так как наши отпускные цены были сильно занижены по сравнению со всем остальным рынком предоставления этих услуг и это могло вызвать большую волну неудовольствия против нашего присутствия на магическом рынке товаров. Тут я, конечно, не знаю, но ему, похоже, виднее.

Закупку товара и его сортировку тоже взял на себя Перол. К тому же он знал нескольких магов в городе, которые согласились бы сотрудничать с нами, хотя они работали с несколько более серьёзными вещами. Однако и для этого мы нашли применение. Мне нужны были хорошие защитные и атакующие амулеты для того, чтобы отвезти их на север, в имение Лейлы. Там я собирался организовать нечто подобное. Так что и здесь мы договорились.

Плюс ко всему я попросил Перола присматриваться к интересным и необычным вещам, а также наследию, доставшемуся нам от древних магов. И если оно продавалось по более-менее приемлемым ценам, то связываться со мной.

В общем, примерную работу и содержание моей лавки мы обсудили.

И ещё, как разъяснил мне гоблин, дорогие артефакты и амулеты тоже нужны магазину, ведь именно через тех, кто
Страница 5 из 20

приобретает такую продукцию, в основном и узнают о тех или иных продавцах в городе. В этом вопросе я полностью доверился его мнению, ведь в этом котле он варится уже практически тридцать с лишним лет. Тем более Перол и сам понимал, что ему поверили и оказали доверие, и старался не подвести меня, ведь это был его шанс.

Кстати, его дочка оказалась не таким уж и подростком. Она была старше меня почти на пять лет и к тому же у себя на севере, в том поселении, где они жили, закончила одну из магических школ. Они копили ей на поступление в академию или искали подходящего спонсора, но у них с этим ничего не вышло. Ну а потом отряд Перола нарвался на ту тварь из Ледяных пустошей, которая так кардинально и поменяла жизнь этой семьи. И девушка уехала вместе с отцом из поселения, чтобы ухаживать за ним и помочь ему хоть как-то адаптироваться в новой жизни.

Можно было найти хороших магов жизни, которые могли бы ему помочь, но это тоже стоило очень больших денег. Чуть ли не больше, чем учёба в академии.

Кстати, гоблин не захотел взять заём на своё лечение, сказал, что готов будет вернуться к этому вопросу, когда сможет доказать нам свою полезность. Про обучение дочери он сказал то же самое. Упёртый мужик. Что сказать: уважаю.

Так вот у меня и появилась моя небольшая магическая лавка и два гоблина, отец и дочь, работающие там.

Конечно, быстро, как мне этого хотелось бы, слава по городу о нас не разлетелась, но уже к тому времени, как мы собрались в имение Лейлы, лавка стала приносить хоть и небольшой, но стабильный доход. И как я понимал, он будет увеличиваться со временем. Уж Перол обещал об этом позаботиться…

Так что проблем с новым финансированием поездки у меня не было. Даже было несколько идей, как превратить её в более прибыльную.

Но сначала я всё-таки хотел как можно тщательнее позаботиться о безопасности всех сопровождающих меня девочек. Ведь к этому времени факты, которые раньше курсировали лишь на уровне слухов, стали приобретать всё большую реальность. Разбойники и какие-то странные личности на дорогах, летучие отряды, которые не могли перехватить регулярные войска. Засады и нападения. Западни, как на наземные, так и на передвигающиеся по воздуху группы. И ладно бы это был простой сброд, так нет, за всем этим чувствовалась хорошая подготовка и профессионализм. Слишком хорошее вооружение, слишком хорошая осведомлённость, умелые действия, будто эти неизвестные специально учились действовать на территории врага. И что самое плохое, у них была поддержка со стороны магов. В каждом отряде их было не меньше трёх, а иногда и четырёх.

К тому же стали происходить уж совсем невероятные события на территории самой империи, такие как появление тварей из Ледяных пустошей или из сердца Великого леса, которых тут не должно быть в принципе. И появлялись они в различных городах и других поселениях.

И это явно продуманное открытие порталов, ведущих или туда, или оттуда.

Всё это говорило о том, что кто-то ведёт планомерную работу и подготовку к будущей военной кампании.

Не знаю, понимали это местные большие шишки или нет, но лично я для себя именно это взял за аксиому. А потому действовал по принципу: хочешь мира – готовься к войне. Тем более даже в спокойные времена, когда мы первый раз приезжали в имение Лейлы, мы сумели нарваться на неприятности, которые, казалось, возникли чуть ли не на пустом месте. Так что сейчас я был настроен заняться очень серьёзной экипировкой нашего отряда. А для этого мне нужны были лучшие мастера этого дела. И меня направили прямо к ним.

Благо далеко ходить не пришлось. Сидели они за теми же партами, что и мы. Я говорю о гномах…

– День добрый, – сказал я, подходя к Бро, главному среди гномов.

– И тебе того же, – буркнул он, посмотрев на меня исподлобья.

Эти парни не были особо общительными, и потому я тоже не собирался сильно уж рассусоливать.

– Мне нужна экипировка для моих знакомых, лучшая, как я слышал, у вас. Поэтому я хотел бы её приобрести.

– Ты о девушках? – сразу спросил он.

Похоже, все в академии знали, кто является моими знакомыми.

– Да, но ещё мне нужна хорошая броня на Грома, – показал я на тролля, – и что-то подходящее моей сестре, – кивок в сторону Деи. – И, немного помолчав и поглядев на что-то обсуждающую с Ренией девочку, добавил: – Плюс полный комплект вооружения на каждого с учётом специфики работы любого из них. Кроме того, у меня есть ещё один подопечный, для него нужен учебный комплект брони и оружия.

Гном удивлённо посмотрел на меня:

– Ты хоть представляешь, во сколько тебе всё это обойдётся?

– Они стоят дороже, – указал я глазами на как раз повернувшихся в нашу сторону девочек, Рению и Дею.

Тот как-то странно хмыкнул.

– Хорошо, сегодня вечером приводи их по этому адресу… – И он его продиктовал. – Там наша мастерская, посмотрим, что можно сделать, – и отвернулся к другим гномам, что-то говоря им.

Я поблагодарил его и отошёл.

А вечером мы все вместе, даже тролль, который всё время порывался куда-то сбежать, пришли по указанному адресу.

Девушки и тролль очень удивились, когда я их привёл в мастерскую к гномам, и начали расспрашивать меня, зачем это всё потребовалось.

– Надо. – Это было всё, что я им сказал в ответ.

Как ни странно, других вопросов задавать они мне не стали.

С них сняли мерки, как под броню, так и для изготовления индивидуального оружия. Претензий по оружию не было только к Рении. Её мечи и так оказались работы гномов. Бро лишь оглядел их и, удовлетворительно крякнув, произнёс:

– Хорошая работа, – и вернул оружие девушке.

После этого он отозвал меня в сторону и назвал сумму, в которую всё это обойдётся.

М-да. Я думал, что за магические книги заплатил много. Оказывается, нет. Но не идти же на попятную. Поэтому я просто согласился и сразу отдал восемьдесят тысяч золотых за экипировку, заказанную для своих гномам.

Когда наш обмен увидели девушки, то изумлённо застыли, не в силах ничего произнести, просто смотрели на кучу золота, что перетекала от меня к гномам.

– Зачем? – наконец обрела дар речи Селея. – Это же… – Она не закончила, только беспомощно оглянулась на других девушек.

Я, если честно, не знал, что им ответить, но не рассказывать же о своих дурных предчувствиях.

Но за меня эту проблему решил гном, просто сказав:

– С его слов, вы стоите дороже, – и, развернувшись, ушёл в сторону мастерской.

«Вот же, гад бородатый, ведь специально это сказал», – понял я.

Такого эффекта я, если честно и сам не ожидал. Ну, потратил я на них большие деньги. Так для меня это обычные кругляши. А вот для девушек это было, похоже, далеко не так. Они завороженно смотрели на меня расширившимися глазами.

– Это всего лишь деньги, – сказал я им. – И он прав, вы для меня гораздо дороже какого-то мешка с золотом, пусть он даже очень большой.

После того вечера девушки перестали меня называть дикарём. К тому же мне очень нравилось, как они с тех пор стали на меня смотреть. Ну а через неделю мы получили заказанную нами броню и оружие.

Гномы и правда не зря считались лучшими в своём деле. Лейла, Рения и Ира получили мифриловые доспехи и оружие. А Селее и Нее гномы изготовили броню и мечи с кинжалами из смеси нескольких металлов, среди которых я точно почувствовал
Страница 6 из 20

примесь адамантита. Я даже удивился. Это значит, они его умели обрабатывать и у них или был его запас, или они этот металл умели добывать. Ну, или как самый нереальный вариант, гномы знали тех, кто может его достать, или знали, где его можно достать. А так как это инфернальный металл, то вот и думайте, что за связи у этих господ.

Но полученным вооружением мы были довольны. Всем оно пришлось впору. Так что я совсем не жалел о потраченных деньгах.

И мы отправились в поместье Лейлы.

А чуть ли не в нескольких десятках километров от столицы мы нарвались на засаду. Но, видимо, нападавшие не ожидали встретить здесь толпу вооружённых магов, готовых к битве. Так что это небольшое сражение закончилось, даже не начавшись.

Прибыв в имение, мы его попросту не узнали. Вот что делает приток денег, попавший в умелые и заботливые руки. За эти два месяца замок отремонтировали. В два раза разрослось маленькое поселение около него. И всё из-за прибывших искателей и других различных людей, приехавших попытать счастья в этих суровых краях. Тут появились кузни, оружейники, какие-то мелкие лавки, мастеровые, кожевенники, частные трактиры и гостиницы. И все они платили земельный налог и подати владельцу имения. То есть Лейле.

Девушка удивлённо рассматривала бурлящий городок с высоты птичьего полёта своего пегаса.

– И это все благодаря тебе, – подлетев ко мне, сказала она, – спасибо. – И благодарно потрогала меня за руку.

Ну, я тут принял только опосредованное участие. Основную организационную роль принял на себя Лекис, управляющий имением Лейлы. Старик и правда проделал огромную работу.

Я рассказал ему о своей задумке. Правда, не знал, окажется ли она выгодной. Ведь я привёз сюда большое количество среднего и хорошего по качеству оружия, лёгкие, но качественные и крепкие доспехи, защитные и атакующие амулеты и артефакты. И всё это я предлагал продавать через организованный у них в имении магазинчик. Дальнейшие поставки всего этого можно наладить раз в два месяца.

Идея управляющему понравилась, и он обещал заняться её воплощением в жизнь. Доходы, исключая мои затраты на закупку товара, шли в отношении один к двум. Треть уходила Лейле, остальное – мне.

На прощание я оставил Лекису переговорный артефакт, который смастерил сам на основе пары рунных формул. Такие же я раздал и всем остальным. Это были своеобразные магические мобильники, правда, завязаны они были лишь на другие такие же, те, что были у нас.

В имении мы провели всего пару дней, нужно было возвращаться обратно в академию. Нам и так дали незапланированные каникулы, и всё благодаря девочкам, которых, после их успешного выступления на турнире, гоняли как проклятых, не давая даже нормального отдыха. Ну а мы с Громом затесались сюда просто так, за компанию. Так как в академии нас уже никто не представлял отдельно друг от друга. Да и Касиса мы, благодаря Дее, уломать смогли без особых проблем.

К тому же мой домик, что я приобрёл в имении, находился как раз на самой границе северной оконечности Великого леса. Правда, я до своего небольшого поместья так и не добрался, но, как понял, располагался он на перешейке, огромном каменном разломе между этим гигантским лесным массивом и самой империей. Так что, можно сказать, на практику я сейчас поеду к себе домой.

Я, конечно, не знаю, насколько далеко мои земли находятся от той заставы, где мы должны разместиться, но не думаю, что это такое уж большое расстояние. Хотя кто его знает…

Если же вернуться к учёбе, то оказалось, что турнир имел ещё одну цель. Он должен был выделить уникальных начинающих магов, которые потребуют индивидуального подхода к своему обучению. И все мои девочки попали в эту категорию.

Меня это особо не интересовало и не касалось, так как, по сути, у нас на факультете и было практически полностью индивидуальное образование. Артефакторов было всего двое: я и Гром. Так что для нас это не привнесло никаких изменений в программе курса. А вот у девушек появилось достаточно много дополнительных занятий, которыми чуть ли не со следующего после турнира дня их и нагрузили по самому максимуму. Даже на первые две недели после турнира им отменили все практические занятия. Девушкам нужно было войти в новую колею. Но они всё равно приходили на них, хотя и не всегда, всё-таки очень сказывалась нагрузка.

Встречались же мы с ними теперь исключительно вечером. У девушек элементарно не было времени. Зато у меня, благодаря этому, его стало даже больше. Поэтому я сумел реализовать некоторые свои задумки.

Все свободные часы я проводил в библиотеке, анализируя ту информацию, к которой получил теперь доступ. Конечно, к закрытому хранилищу книг меня не подпустили, но я пока особо и не рвался туда. Книги по рунной магии, что я приобрел в лавке отца Дары, оказались настоящим сокровищем. Особенно порадовал меня справочник рунных формул и книги с различными рунными алфавитами. Мне они были нужны.

Изучая их, я заметил, что те или иные руны из разных рунных наборов, выполняющие одинаковые или схожие функции, для своей активации требуют абсолютно разный объём магической энергии. И что самое важное, в составной законченной формуле эти руны спокойно активировались, хотя и принадлежали различным магическим школам. С этим я и стал работать, сначала составляя формулы, а потом перенося их обновлённый вид на свои модульные артефакты.

В общем, время за учёбой пролетело, по крайней мере для меня, очень быстро. Как пояснил Касис, всех магов готовили к первой самостоятельной выездной практике, где они будут полностью предоставлены сами себе.

Наши странные отношения с девушками, какие-то недосказанности и неопределённость волновали и возбуждали. Не знаю, как это было у них, но у меня, когда я последнее время встречал их, начинало сносить голову. И спасали меня только наши непонятные отношения с Дарой. Она по-прежнему была со мной, и между нами была всё та же нереальная, завораживающая и дышащая жаром страсть. Даже больше. Мне её стало не хватать. Я не мог насытиться ею. Меня постоянно тянуло к ней.

А ей было ещё хуже. Она мне как-то призналась, что не может дождаться наших встреч. Её прямо разрывает изнутри. Зов, как она это называет, для неё настолько силён, что она стала ощущать его чуть ли не на физическом уроне. И стоило мне просто прикоснуться к ней, даже ничего не делать, как её начинало трясти от возбуждения и экстаза. Девушку это даже стало пугать. Она упорно говорила, что это неправильно, так не должно быть и что об этом нужно поговорить с отцом. Но она не могла. На мой вопрос почему она просто ответила:

– Боюсь, что он мне скажет оставить тебя и вернуться домой. А я этого не хочу.

И поэтому Дара, уже не скрываясь, всё время жила у меня. Её даже искали теперь в моей комнате.

Сам я не понимал, чего хотел. Но видел, как на меня смотрели другие девушки. И это не ненависть или равнодушие. Интерес и желание.

К тому же, что мне не понятно, иногда Дара заводила очень странные речи о том, что другим тоже нужно быть со мной. Или я ничего не понимаю в жизни, или она хотела, чтобы я начал встречаться с другими девушками?

В общем, отношения были такими запутанными, что я в них просто отчаялся разобраться.

Единственной девушкой, кто относился ко мне как всегда,
Страница 7 из 20

была Дея. Я был её старшим братом, и её больше ничего не волновало…

И вот пришло время, и все мы должны были направиться на нашу первую практику. На какую-то дальнюю заставу, о которой узнали буквально сегодня днём. Выезжать же должны уже завтра с утра.

А сейчас я направлялся к себе в комнату. Нужно собираться. Здесь, в академии нужно оставить все свои сомнения и пока не имеющие ответов вопросы. А впереди нас ждёт дорога на север.

«Так что вперёд, господин маг, – усмехнулся я. – Приключения ждут».

Эх, зря я вспомнил о приключениях.

Глава 2. Планета Ареана. Империя Ларгот. Большой северный имперский тракт

Лагерь

Вечер

Мы остановились лагерем недалеко от одного небольшого городка. Его даже на карте не было. Будь нас меньше или передвигайся мы самостоятельно, отдельной группой, то переночевали бы в таверне, хотя, скорее всего, пролетели бы этот городок, вообще даже не заметив его, как делали это в прошлый раз.

Но сейчас такую толпу галдящего народа просто негде было разместить с относительным комфортом, тем более в таком маленьком поселении.

Я предлагал девочкам заселиться в таверну, мы-то с Громом могли переночевать и в лесу, около города, но те наотрез отказались. Благо я для них приобрёл перед самым отъездом очень неплохой шатёр, вернее, большую походную палатку, когда увидел ту толпу молодых магов, что должна была отправиться на север, и понял, что эта поездка может сильно затянуться.

А я-то всё перед отъездом гадал, почему это практику увеличили ещё на месяц? И теперь мы там должны были пробыть не один, как планировалось ранее, а два месяца.

Так вот он, ответ. Мы только добираться до места назначения будем неделю-полторы такими-то темпами. Кто на наземном транспорте, кто на пегасах или других летающих животных. Например, я на драге. Тролли вообще топали пёхом.

Оказалось, наш гигант Гром по сравнению с остальными своими соплеменниками сущий карлик. То-то меня удивляло, когда его некоторые в академии называли малышом.

Я, если честно, шёл от противного, как в книге о Робине Гуде, вроде там тоже был персонаж – Малыш Джон, огромный гигант.

А оказалось всё гораздо проще. Гром и правда был мелковат по сравнению с другими троллями, раза эдак в полтора меньше своих сородичей. И теперь я понял, с кем сравнивали его остальные.

Зато ему в отличие от них не требовалось топать пешком, он летел на своем грифоне.

Наш отряд двигался хоть и не слишком медленно, но до точки назначения нам было добираться ещё не меньше недели. И поэтому мы останавливались лагерем там, где нам выбирали место поудобнее наши рейнджеры. Неплохие парни и лесовики.

С нами ехало очень много людей. Маги разных мастей и направлений, несколько шаманов, рейнджеры и поисковики. Однако последние должны были оставить нас немного раньше, на той самой заставе, через которую я когда-то и заехал на территорию империи. Им, с их же слов, на дальнем севере пока делать было нечего. В Лес или Пустоши там не сунешься, а рейнджеры с охранными функциями справятся гораздо лучше.

Но пока мы ехали все вместе.

Сейчас мы устраивались на ночь. Все разбились на небольшие группы, которые обычно сидели у одного котелка.

Что меня удивило, Селея умела кроме всего прочего очень вкусно готовить и не возражала против этих обязанностей. Ей помогали другие девушки.

На нас с Громом они же возложили такую важную миссию, как установка палатки, сбор хвороста для растопки и таскание воды. Но мы с этим с достоинством справились.

В общем, в этот вечер, а это была уже наша третья ночёвка по дороге на северную заставу, мы сидели и ужинали.

– Что там такое? – удивлённо спросила Дея.

Вот же, как она успевает и есть, и крутить головой, и говорить, да ещё и какую-то книгу читать плюс играть с небольшой куколкой? И всегда при этом моя названая сестрёнка умудрялась быть в курсе всех происходящих в лагере событий, даже если в этот момент сидела или крутилась где-то рядом с нами.

Вот и сейчас. Никто ничего не понял и не увидел, а девочка уже своим нюхом на всякие происшествия повернула свою головку в нужную сторону. И мне показалось, что сделала она это даже раньше, чем часовой кого-то окрикнул.

«Явно она прирождённый интуит, и сильный, – в который уже раз подумал я, смотря на Дею. – Надо бы подумать, как развить эти её способности».

Хотя как эту самую интуицию можно развивать, я даже не представлял.

Мы все повернулись в ту же сторону, где стала собираться небольшая толпа магов и рейнджеров.

– Пойдём уж, посмотрим, что там, – усмехнувшись, сказал я Дее, которая так и пыталась сорваться и побежать в направлении скопившихся людей.

И только я это произнёс, как она улетела в ту сторону.

Я с остальными поднялся и гораздо спокойнее подошёл к месту происшествия.

– Господа маги, пойдёмте, – заламывал руки какой-то мужичок, – только вы сможете помочь.

Одежда порвана, сам грязный и в какой-то саже или копоти. Не очень высокий. И всё переминается с ноги на ногу и показывает куда-то себе за спину.

– Что у вас произошло? – спросил у него брат Селеи, при этом кивая остальным, давая немое разрешение начать собираться.

Я пока стоял и слушал. Пришедший немного странно оглянулся в сторону леса.

Эльф истолковал это по-своему.

– Не переживай, мы уже начали собираться. Так что у вас случилось?

– Там тварь из Пустошей. – И он махнул рукой куда-то в направлении противоположном городу. – Я с небольшого хуторка. Крестьянин.

Как только он произнёс «крестьянин», я заподозрил неладное. Хотя Экос, старший брат Селеи и главный среди эльфов, кивнул ему.

Ну конечно, не общайся я в последнее время так часто с обычными тружениками, тоже согласился бы со словами говорившего. Но слишком уж необычные для простого крестьянина были у него руки. Ни мозолей, ни потёртостей в нужных местах. Зато какие-то секущие шрамы с наружной стороны одной из рук.

Конечно, можно предположить, что он был в прошлом воином, тогда что за паника? Человек, а это был именно человек, который заработал такие шрамы, не стал бы так паниковать, а постарался бы обстоятельно объяснить, что там у них произошло. Но если паника наигранная, то такие его действия и слова вполне объяснимы.

Этот же неизвестный продолжил:

– Нам нужны маги жизни, – и снова махнул рукой. – Тварь уже ушла, но у нас много раненых.

«И это на отдалённом хуторе? Да их там от силы будет не больше десятка. Если во всём городке живёт чуть меньше двух десятков жителей. Он должен назвать точное число или начать перечислять, как это обычно делают все, кто упоминает своих родных и близких».

История выглядела всё более и более шитой белыми нитками. Но почему-то остальные её кушали так, что за ушами трещало.

– Вы, – Экос указал на часть рейнджеров, троллей и нескольких магов-боевиков, – прочешите окрестности, тварь не должна была далеко уйти. И скорее всего, она двинется к городу. Вы и вы, – ну, тут неудивительно, брат Селеи показал на других эльфов и нескольких рейнджеров, – пойдёте со мной. Остальным быть в лагере, возможно, тварь выйдет сюда.

Экоса беспрекословно послушались. Командные задатки есть, только мозгов бы ему ещё чуток. А так всё понятно. Маги жизни – это, естественно, эльфы. А среди них очень много девушек. Не зря этот неизвестный упомянул именно
Страница 8 из 20

магов жизни. Этим он на подсознательном уровне отсёк остальных. Типа, им там делать нечего, и одновременно направил по ложному следу, сказав, что тварь ушла. В этом случае и лагерь всем покинуть нельзя, и городок требуется прикрыть. Мы разделим силы, и, как следствие, основная часть боевых магов окажется или в лесу, или в лагере. С эльфами же отправятся лишь пара магов-стихийников и рейнджеры. Мне это очень не нравится.

Все начали суетиться и собираться. Даже Гром хотел ринуться вслед за другими троллями, которые и пошли прочёсывать лес. Лучше их всё равно никто не знал, как сражаться с тварями из Ледяных пустошей.

«А этот мнимый крестьянин очень неплох», – понял я. Смог всего парой фраз разбить наш отряд именно так, как ему нужно. Слишком профессионально сработано. На уровне наших манипуляторов, о которых мне рассказывал Петрович. Умеет управлять толпой. Мгновенно оценивая её настроение и ключевые звеньевые точки, от которых и зависит её настроение. Эти выводы мне не понравились ещё больше.

Перехватываю Грома:

– Останешься здесь и приглядишь за девочками.

Он возмущённо смотрит на меня и хочет что-то возразить.

– Это ловушка, – объясняю ему я. – Только я не знаю, где по нам ударят, здесь или в лесу. – Хотя, скорее всего, это будет там, куда поведёт Экос остальных. Но троллю об этом знать незачем. – Пошли, – киваю я на нашу палатку. Заглядываю внутрь. – Нея, Рения, можно вас на секунду? – зову я девушек.

Те, переглянувшись, выходят из палатки.

– Это ловушка, – повторяю я уже для них и указываю глазами на переминающегося с ноги на ногу «крестьянина». – Позаботьтесь о девушках и прикройте лагерь. Напасть могут и сюда. Я не знаю, что является основной целью.

Рения смотрит на пришлого.

– Уверен?

– Откуда? – пожимаю я плечами. – Но я предпочитаю перестраховаться. В лагере, если захотят напасть на него, будут нужны лучшие, так что вас я прошу остаться здесь. Предупредите аккуратно об этом своих, – указал я на дроу и вампиров. – Троллей не тронут, твои родственники сами по себе достаточно весомая сила. – Как раз последний из них скрылся за кронами деревьев. – Так что пусть будут в лесу в качестве резерва. Но вам нужно подумать, кого вы отправите за ними, когда это потребуется, – киваю на рейнджеров. – Пока организуйте усиленное наблюдение, но постарайтесь сделать это не слишком явно. Паника и переполох в лагере не нужны. – Гляжу на них. – Всё ясно?

– Да, – ответил за всех Гром.

– А сам-то ты куда? – спросила у меня Рения.

– Хочу поглядеть, как сильно я ошибся насчёт его, – указываю на достаточно свободно держащегося в седле «обычного крестьянина», которому подогнали какого-то наземного верхового зверя, похожего на небольшого динозавра.

После чего, быстро оглядевшись и поняв, что на меня никто, кроме них, не смотрит, метнулся в лес. Нужно успеть к месту событий чуть раньше едущих туда верхом эльфов и сопровождающего их неизвестного.

За два часа до этого

– Капитан, – обратился соскочивший со своего пегаса один из подъехавших разведчиков к щуплому обветренному мужчине, сидящему у костра.

– Да?

– Мы засекли большой отряд. Направляется на север. Практически все маги. Порядка семидесяти – восьмидесяти голов.

– Так, – быстро подскакивает мужчина, – собрать всех. Это как раз те, кого мы ждём.

Через пять минут в палатке капитана собралось семеро магов и все его лейтенанты.

– Что скажете? – показывает он на карту.

Было неизвестно, пойдут те, кого им было приказано перехватить, этой дорогой или нет, да и прибыл их отряд сюда буквально тридцать минут назад, и они ещё не успели определиться с местностью и тем, как им придётся работать. А цель уже здесь. Осведомитель оплошал или сознательно не стал передавать им информацию вовремя, чтобы у них не было времени подготовиться.

«Ведёт свою игру», – сделал вывод капитан, но пока его это особо не волновало. А вот по возвращении в город он с этим слизняком поговорит по душам.

– Вот здесь идеальное место, – сказал один из самых молодых его подчинённых.

– Понятно, – кивнул капитан и посмотрел на другого бойца, который был с ним практически уже тридцать лет: – А ты что думаешь?

– То, что это идеальное место, они тоже должны понимать, а поэтому для основной засады это ущелье не подходит, там должен быть отвлекающий отряд. Небольшой. Пара выстрелов. Засветить своё присутствие и скрыться в лесу. – Немного помолчав, он продолжил: – Их дальнейшие действия в отношении этого отряда нам уже будут не так интересны. Они выполнят своё предназначение. Для этого лучше вообще подрядить кого-то из местных. – И говоривший вопросительно посмотрел на невысокого худощавого неприметного хумана, сидевшего в углу палатки.

– Сделаю, – спокойно ответил тот.

Боец кивнул.

– Но главный отряд требуется ещё чем-то отвлечь, нас слишком мало. Желательно их и разделить и вывести на нас только наши цели. – И он снова посмотрел на хумана.

Тот поднялся со своего кресла и подошёл к столу.

– Тогда нужно менять план, – просто сказал он. – Я приведу их сюда, – ткнул чел пальцем на точку в карте. – Первый отряд в этом случае не нужен. Не потребуется отвлекать их внимание. Но необходимо напасть на местных, живущих на этом хуторе. Не убивать, а калечить. Пусть будет побольше ора и крови. Устройте пожар. Нужно привлечь их внимание и отвлечь от окрестностей. Всё должно выглядеть, как недавнее побоище.

Капитан согласно кивнул. Подобные акции устрашения для него совершать было не впервой.

Неприметный чел между тем продолжил:

– Вы должны быть готовы сработать молниеносно. У нас двадцать целей. Если мы не сможем разделаться со всеми за раз, то придётся пойти на вторую попытку. Но тогда они будут более осторожны и не попадутся на эту уловку. – Он склонился над картой. – Это что? – спросил у капитана.

– Удобное место для стоянки, – ответил тот. – Нам оно не подошло, слишком на виду.

– Хм. А у них ведь нет таких проблем, как у нас, и они остановятся именно там. – И он снова присмотрелся к карте. – Зерус, – обратился неприметный к говорившему ранее бойцу, – сколько с тобой царских дархаров?

– Девять.

– Мало, но лучше, чем ничего. – И хуман показал на небольшой овраг недалеко от названной стоянки: – Пусть спрячутся тут. Овраг хоть и не со стороны города, но искать их там никто пока не будет. Пройдут и не заметят. А ровно через двадцать минут после того, как я уведу часть людей из их лагеря, они должны проникнуть на его территорию и проверить его. Никто из целей не должен выжить. Наверняка в лагере останется несколько эльфов. Они должны уничтожить их всех.

– Я понял, – кивнул боец.

И через двадцать минут в направлении небольшого поселения выдвинулся неприметный «крестьянин», а буквально следом за ним – два отряда: один к ближайшему хутору, а второй к месту стоянки отряда магов.

Окрестности стоянки

Вечер

Бегу за отрядом. Решил срезать через лес. Так как примерно понял, куда они двинутся.

Стоп, а это что?

Девять аур, как раз на пути моего следования.

Они оказались не глупее, чем я. Так сделал бы и я, если бы хотел организовать нападение и засаду. Значит, удар будет двойным. Один на эльфов, это уже точно, а второй, скорее всего, тоже на них, вернее, на тех, кто
Страница 9 из 20

останется в лагере.

Фигуры начали шевелиться.

Отклики магии в лагере, конечно, быстро засекут, но, когда они прибудут сюда, меня здесь уже не будет. Так что работаем.

Наношу плетение паралича на одно из тел и активирую его.

Чёрт. Ничего не произошло. Этого я не ожидал. Или не сработало, что вряд ли, я тренировался на девушках, и там всё прекрасно действовало, или у неизвестных есть какая-то защита, но в ауре она никак не выделяется.

Быстро проверяю остальных.

Рунная формула паралича подействовала только на две ауры. Остальные фигуры двинулись в мою сторону. Потери своих бойцов они пока не заметили или не обратили на это внимания.

Теперь противников семь. Нужно пользоваться моментом, пока отсутствие двоих не вызвало подозрений и враги не стали действовать более решительно.

Нельзя работать магией напрямую. Ну и ладно. Буду опосредованно. Накладываю на себя плетение ночного видения. Осматриваю противников. На всех местные магические приборы ночного видения.

Меня замечают мгновенно. Весь расчёт именно на это. Мне нужно их внимание.

Неизвестные несутся в мою сторону.

Столкновение будет чуть раньше, чем я ожидал.

Встаю за дерево. Считаю. Три, два.

Двигаются очень быстро. Они не люди или магически модифицированные люди. Есть тут и такие. Киборги, так сказать, магического масштаба.

Всё, пора.

Зажмуриваюсь. Для надёжности прикрываю глаза руками и активирую рунную формулу простого магического светильника, но снимаю при этом с него все ограничители и вливаю огромное количество энергии.

Вспышка получилась такая, что меня не уберегли даже закрытые глаза и прижатые к ним ладони.

«Вот это я выдал!» – поразился я.

Но я не совсем ослеп. Вижу хотя бы силуэты. Плюс могу ориентироваться по аурам.

А вот мои противники дезориентированы полностью.

Бегу вперёд. Мечи в руки. Вот преимущество коротких клинков! Они более универсальны. Им не требуется такого простора.

Бью, в основном ориентируясь на шеи и головы. В клинках уверен, а потому каждый удар смертелен.

Десять шагов и семь трупов.

Ещё три шага и ещё два трупа.

Вытираю оружие. Слышу крики со стороны лагеря.

Надо валить. Тем более и за эльфами я немного не успеваю. А на месте мне хотелось бы оказаться немного раньше их.

Бегу. Зрение постепенно восстанавливается.

Наконец нагнал замерший на дороге отряд эльфов.

«Неужели и они заметили отсвет вспышки даже здесь?» Это сколько же энергии я в него вбухал?! Ну и пусть замирают в раздумьях. Мне это только на руку.

Бегу дальше. Я помню карту этой местности. Никаких поселений на ней тут отмечено не было, и единственным удобным местом для постройки дома является большая поляна на опушке леса с ручейком через неё. Туда и ведёт одно из ответвлений дороги. Но чтобы добраться до этого места верхом, нужно сделать приличный крюк. Я же бегу напрямую. И окажусь там гораздо раньше эльфов. Уже хорошо.

– Что это? – спросила вышедшая на улицу Селея, удивлённо глядя в сторону леса. Даже сквозь стенки палатки, в которой они находились, пробился отсвет магической вспышки.

– Не знаю, – ответил тролль, напряжённо вглядываясь в тьму между деревьями, которая на фоне вспышки стала казаться ещё более непроглядной. И, повернувшись к Рении произнёс: – Похоже, Мелкий был прав, – и кивнул на лес, откуда возвращались ушедшие на разведку рейнджеры.

– Вы о чём? – удивлённо посмотрела на тролля и вампиршу девушка.

Но тут как раз подошли эти два орка-разведчика и, указывая в сторону источника вспышки, сказали:

– Там тела. Девять штук. Все мертвы. Удары точные. – И вопросительно посмотрел на Рению. – Вы ничего не хотите сказать? – указал он на полностью вооружённых и готовых к схватке вампиров и дроу.

– У нас было подозрение, что это ловушка, – спокойно ответила девушка, – и потому мы к ней подготовились.

– Так те в лесу ваша работа, – удовлетворённо кивнул он.

Вампирша посмотрела на своих. Один в ответ отрицательно покачал головой. Рения перевела взгляд на Нею. Та удивлённо пожала плечами.

– Нет, – наконец ответила девушка, – это не наших рук дело.

– Странно, а кого тогда? – спросил один из разведчиков.

– Может, тролли или кто-то в лесу, – откликнулась девушка, хотя уже догадывалась, о ком речь.

Как только орки отошли к своим, она прошла в том направлении, где по идее скрылся в лесу северянин. Остальные двинулись следом за ней.

– Вот гад, – прошипела Рения.

На земле был след, ведущий в ту сторону, откуда пришли орки-разведчики. И направлен он был к оврагу, у которого они и нашли девять тел.

– Он нас обвёл вокруг пальца, – сказала она стоящей рядом Нее.

В этот момент к ним подошла Селея:

– А где, собственно, Степан? Я его что-то не вижу.

Рения посмотрела на неё и усмехнулась:

– А ты подумай. – И она указала на след у своих ног. – Засада могла быть не одна и не только у нашего лагеря, – кивнула в направлении уехавшего куда-то отряда, возглавляемого братом девушки.

– Но там же Экос, там наши, там…

– Не переживай, Степан ушёл вслед за ними. – И, помолчав, добавила, глядя куда-то в лес: – Это он предупредил нас о засаде. Так что поверь, им там будет не намного лучше, чем тем, что сейчас лежат тут в лесу.

Эльфийка немного постояла, а потом развернулась и пошла к их палатке. Почему-то возражать Рении у неё не было никакого желания. Может, потому, что и сама прекрасно знала, о чём сейчас сказала вампирша. Северянин был не из тех, кто прощает ошибки, и тем более не из тех, кто позволит покуситься на что-то его. И она давно поняла, кого этот странный и непонятный мужчина считает своим.

Я на месте.

Всё как и описал «крестьянин». Небольшой хутор, пожар. Плач детей. Крики раненых. Скулёж животных. Сплошная какофония звуков. Идеальное прикрытие для тех, кто засел рядом. Очень много аур. Порядка пятидесяти. Это почти вдвое больше того количества людей, что сейчас едут с Экосом. К тому же я заметил семь сильных аур. Маги. Все маги тьмы или стихийники. Два из них не ниже магистра.

Если наши сунутся на хутор, им оттуда не вырваться. А если у неизвестных есть ещё и магический подавитель, а я уверен, что он есть, то все эльфы – трупы. Это лишь вопрос времени.

Если же их предупредить, то выбьют самых слабых, а это девушки.

Вообще не понимаю, что за маразм брать их с собой в боевой выезд? По мне, так пусть мужики режут себе глотки и рвут друг друга на части, а девушки сидят дома. Не для них это. А в нашей ситуации, когда девчонок явно никто не бросит, их окружат и вырежут, правда, на этот раз они продержатся чуть дольше.

Что можно сделать?

Нашим нужно время и отсутствие магии.

Трупы в овраге, скорее всего, нашли. Я понимаю, что Рения не глупая девочка и выдаст только действительно важную информацию о готовящейся здесь ловушке. А значит, рано или поздно к эльфам прибудут тролли, которые тут камня на камне не оставят. Но чтобы они могли дожить до этого счастливого момента, противника нужно лишить его главного преимущества: боевых магов и подавителя магии.

Магов я вижу. Но они под охраной бойцов противника.

Что ещё?

А ведь магов можно вывести из строя не убивая, достаточно воспользоваться против них их же оружием. Но для этого мне нужно выделить того, у кого находится столь опасный артефакт. А я этого не вижу.

Все они
Страница 10 из 20

расположились так, что с их точек удобно контролировать поляну и хутор, и подавитель может быть у любого мага.

Отсеиваем наиболее слабых и наименее опытных. Осталось трое. Два находятся отдельно от группы, а последний среди других магов.

«Блин, есть у меня подозрение, что именно у этого последнего и находится подавитель магии».

Осторожно, стараясь не высовываться, ориентируясь только на ауру магов, пролезаю им в тыл. Так, отсюда удобно валить отдельно стоящую двойку, а вот к пятёрке остальных магов всё равно придётся пробиваться. Значит, боя не избежать. Но это отвлечёт на меня большую часть внимания в первые мгновения и позволит перегруппироваться нашим, если они будут на открытой местности или к тому времени засядут в доме. И не даст нападавшим просто-напросто выкурить их оттуда. Или поджарить. Никаких предпосылок к тому, чтобы брать кого-то живым, я не видел. Ни верёвок, ни сетей. Только оружие. Что плохо. Враги не будут колебаться, сразу постараются реализовать свой замысел, если у них такой есть.

Нужно думать.

Хм. С Экосом, насколько я помнил, было несколько лучников. А я видел, как работают эльфийские лучники, если им дать простор для творчества. Значит, если нейтрализовать вражеских магов, у них будет чем себя занять. И они смогут отстреливать тех, кто будет стараться уничтожить их. Главное, чтобы эти горячие головы не стали лезть на рожон.

И мне нужна приманка. Ну, её я вижу, уже едет.

А дальше повоюем.

Часть противников я могу попытаться снять плетением подавления. Прикреплю его сейчас, а активирую в нужный момент, чтобы не вызвать подозрений у магов. В таком случае они ничего не заметят.

Надеюсь, вести себя эльфы и прибывшие с ними рейнджеры будут разумно и не станут паниковать, когда встрянут. Кстати, хорошо бы они захватили того «крестьянина», но не уверен, что догадаются это сделать. Успеть бы мне самому его перехватить, до того, как он постарается скрыться, больно мутный это тип.

И, судя по тому, что я видел и слышал, нужны ему или им только эльфы, и желательно мёртвые.

– Вот наш хутор, – указал едущий рядом с Экосом «крестьянин».

Зрелище неприглядное. Один амбар горит. Слышны громкий плач и стоны людей. И долетали они даже до того места, где сейчас ехал отряд.

– Мы всех занесли вон в тот целый дом, вдруг чудовище вернётся, – сказал проводник и вдруг насторожился: – Ой, вроде кто-то стонет, я сейчас. А вы проезжайте в дом. Все там. – И развернулся.

Странное поведение. Но на хутор явно напали.

Подъехал один из рейнджеров огров.

– Командир, – обратился он к Экосу и указал в сторону горящего амбара, – если здесь была тварь из Пустошей, она не смогла бы устроить пожара.

– Да. – Эльф удивлённо посмотрел в сторону горящего строения. – Может, они пытались так его отогнать?

– Нет, твари не боятся огня, – отрицательно покачал головой тролль.

Они подъехали к уцелевшему дому. Спешились, зашли внутрь.

– Это раны, оставленные не тварями, те не калечат людей, а просто убивают, – медленно произнёс огр, глядя на лежащие на полу тела людей, которым уже вряд ли смогли бы помочь даже самые лучшие маги жизни. – Это…

И тут с улицы донеслось:

– Нападение. Засада.

В окно влетела горящая стрела.

– Быстро все в дом! – прокричал Экос, на лету сбивая одну из несущихся в него стрел.

«Вот и пригодились стихийники», – подумал он.

– Ставьте барьер, – отдал он приказ.

Мгновение – и стрелы должны были прекратить сыпаться на них.

– Нас накрыли куполом, – сказала ему одна из девушек, – у них есть свои маги, и они блокируют нас.

Экос еле успел отбить стрелу, которая взялась, казалось, ниоткуда и чуть не пригвоздила говорившую девушку к стене.

Они все оказались в ловушке. И это было по его вине. Он надеялся, что лагерь сейчас в относительной безопасности. Но когда разделаются с ними, скорее всего, противники двинутся именно туда.

«Хорошо, что Селея осталась со своим северянином и вампирами», – подумал он.

Сейчас ему нужно было защитить дом от огненного дождя, что поливал его. Здание, где они укрылись, пока не вспыхнуло по какой-то не понятной ему причине. Однако это было лишь делом времени.

«Повезло», – усмехнулся Экос.

– Поле спало, – вдруг удивлённо произнесла девушка-стихийница, которую он спас от стрелы, и сразу доложила: – Щит поставила. Семь метров радиус. Продержать смогу не больше пяти минут.

– Чего встали, – мгновенно сориентировался Экос, – быстро за мной, – и, схватив лук и стрелы у одной из своих соплеменниц, кинулся на улицу.

Это был их шанс, и они не могли его упустить.

«Не, ну как куры на заклание, – подумал я, когда увидел, как ушмыгнул тот самый „крестьянин“ от отряда эльфов. – Сейчас, похоже, всё и начнётся», – констатировал я.

И был прав: в сторону дома полетели первые горящие стрелы. Эльфы живыми были не нужны. Их старались превратить в пепел вместе с домом, в котором они укрылись.

Подумав, что, может, как-нибудь удастся перехватить этого «крестьянина», я сосредоточился на своей задаче. Мне нужно было выяснить, кто является главным действующим лицом среди магов.

Я, конечно, надеялся на лучшее, но когда увидел, что артефакт – знакомый, кстати, такой я уже встречал, когда неизвестные проникли на территорию академии, – активирует тот самый маг из пятёрки, то не сильно расстроился. Просто теперь подтвердились мои худшие опасения.

Активирую руны. Смотри-ка, результат впечатлил. Свалилось сразу десять тел среди нападавших. Эльфам будет меньше работы. Правда, среди них не было ни одного мага. Но на это я особо и не рассчитывал.

Бросок ножа. Падает первый из ближайшей двойки.

Ещё один нож. И ещё одно тело.

Запомнить, где лежат тела. Времени, чтобы исчезнуть отсюда, у меня будет немного, а оставлять такое хорошее оружие не хотелось бы. Надо бы с этим что-то придумать.

Бегу вперёд. Удар. Срубаю одного из противников. Не маг. Обычный воин.

Дальше. И ещё один удар. Ещё один воин падает.

Вот и маги. Мне нужен тот, что даже не развернулся в мою сторону.

Шаг вперёд. И в меня летит четыре плетения. Все смертельные. Быстро работают. Но у меня в руках чистый адамантит. Отмахиваюсь от плетений, и мечи поглощают энергию. Она скапливается в кристаллах, вделанных в рукояти.

Ещё шаг. Передо мной спина. Удар. Перерубаю шею. Чёрт. На землю падает молодая девушка. Магом врагов была девочка чуть старше Деи. Но она враг.

О, эльфы быстро отреагировали. Вижу установленный барьер. Пора и мне, теперь они продержатся, если не победят сами.

Косой удар от шеи к бедру. И новое тело падает наземь.

Ещё два удара – и ещё два тела.

Отмахнуться от плетения и напасть.

Всё, живых среди нападающих магов нет.

Оглядываюсь. И еле успеваю уклониться от стрелы, выпущенной со стороны дома.

«Не хватало ещё, чтобы меня свои же пришили», – усмехаюсь я.

Быстро собираю в одну из сумок все замеченные мной магические побрякушки магов и их пояса. Может оказаться много интересного.

Подбираю свои ножи.

А теперь иду по следу того, кто устроил для нашего гордого командира эту ловушку…

«Крестьянин», как я и предполагал, оказался гораздо сообразительнее, чем тот же Экос, и как только понял, что их затея провалилась, бросил своих и попытался сбежать.

Но уходил не один, с ним через лес пробиралось ещё двое
Страница 11 из 20

беглецов. Для меня это было только на руку. Выследить троих значительно проще, чем одного, особенно если они идут в одну сторону. Следов-то оставляют в три раза больше. Только нужно торопиться, а то звуки битвы у хутора что-то начали стихать, и скоро по следу этой троицы может двинуться отряд эльфов. А что бы про них не говорили и я сам не думал, эльфы одни из лучших следопытов.

Шёл по следу я не долго. Вот и первое тело. Бросили раненого. Обломки стрел торчат из туловища, одна в ноге и вторая в плече. Бежал, сколько мог. Но потеря крови и сил сделали своё дело. Даже не стали добивать.

Я, видимо, более милосердный. Вытащил из ножен его меч и чиркнул им по шее. Потом вложил рукоять меча в руку.

Бегу дальше.

Вижу следы крови на земле. Хм. Они что, все ранены?

Какой-то странный шум впереди. То ли звуки борьбы, то ли…

Выглядываю из-за деревьев на небольшую поляну.

Так и есть. «Крестьянин» борется с каким-то военным. Чувствуется отменная боевая выправка. Боец действительно ранен, но не так сильно, как предыдущий. Поэтому умело сопротивляется. Однако, судя по всему, «крестьянин» не хочет оставлять никакого шанса выйти на него в будущем. А потому подчистую старается обрубить все концы.

Но уже поздно. Я тут.

Подбираю камень. Вкладываю в него плетение паралича. А почему нет? На этом странном «крестьянине» я его не проверял и не использовал. А судя по тому, что вижу, никаких защитных амулетов у него нет.

Бросок. Камень попадает точно в тело. Я же его не убить собрался. А как передать плетение или руны в ауру цели, не имеет значения, можно и таким способом. Так её даже активировать не нужно.

Тело медленно оседает. Второго им придавило.

Быстро подлетаю к нему, а то он уже занёс руку с ножом, и, пока тот не прикончил моего невольного осведомителя, выбиваю у него оружие. Удар. И бессознательное тело военного лежит у моих ног.

Теперь нужно убраться отсюда, пока нас не нашли. Есть у меня на этот случай одна заготовка. Кстати, самими эльфами и придуманная. Называется «лесной ураган». Используется для замедления продвижения противника по лесу. Но в моём случае она больше подойдёт для заметания следов.

Активирую рунную формулу и направляю её в ту сторону, откуда мы пришли. В результате метров пятьсот сзади нас теперь сплошной бурелом, мешанина веток и земли, и на этом непаханом поле точно никто ничего понять не сможет.

А пока хватаю оба тела за шкирку и бегу. Очень неудобно, но что поделать. Два языка лучше, чем один.

Ещё через метров пятьсот опять заметаю следы. И так на протяжении следующих трёх километров.

Там я нашёл то, что мне нужно. Большой каменный валун. Вот он, артефакт замедленного действия. Рисую необходимые руны. Готово. Кто говорил, что в этом мире растяжки использовать не получится? Вот она.

У меня минут десять, пока в этот мой артефакт закачается нужный объём магической энергии. А потом он сработает. И лучше бы мне быть как можно дальше отсюда. Потом меня можно искать не переискать.

Бегу. Успел как раз вовремя. Но в спину всё равно зарядило, будь здоров. Чуть не слетел в какую-то речку с обрыва. Но теперь я точно уверен, что выследить меня здесь не смогут.

Прошёл ещё примерно километр. Всё, больше не могу. Руки просто отваливаются. Тела сбросил, по факту они уже мертвы и, скорее всего, сами догадаются об этом, как только придут в себя. Но они всё равно мне всё расскажут. Жаль, времени не очень много. Но зато теперь и арсенал добывания информации у меня значительно расширился. Не обязательно пытать людей, чтобы заставить их говорить. Всё можно сделать и другими средствами, и в этом мире это знают не хуже меня.

Огляделся. Хорошее место. Если спуститься в овраг, то ничего слышно не будет. Он скроет крики.

Хуман открывает глаза. Он лежит в центре глубокого, но небольшого оврага. Слышит стоны и хрип. Поворачивается, смотрит в ту сторону и не может поверить увиденному. Там капитан, кожа которого разлагается прямо на глазах. Его корчит от боли. Связки на горле у него перерезаны, поэтому он не может ни кричать, ни орать, ни даже шептать. Только сипит и стонет. Тело его корёжит и трясёт. И за всем этим, сидя на небольшом камне, наблюдает какой-то молодой северянин.

– А, – посмотрел он на очнувшегося ирийского шпиона и агента, – он был глуп и не хотел говорить, сказал, что лучше выберет долгую и мучительную смерть, чем предаст своего царя. Ну, мне и стало интересно, он и правда предпочтёт долгую смерть? – Сверянин потыкал палкой в корчащееся тело. – Я её ему и устроил. Есть у меня одна настойка. Умирать он будет годами. Но не сможет ни пошевелиться, ни что-то сказать. Он будет чувствовать, как гниёт его плоть, как его пожирают дикие звери и разные насекомые. Как будут прорастать сквозь него растения. И всё это он будет чувствовать. Жизнь такая штука. Долгая. – И северянин усмехнулся. – Очень долгая. – А потом, помолчав немного, этот странный чел обыденно закончил: – Будьте осторожны в своих желаниях, они могут исполниться. – И перевёл взгляд на лежащего шпиона. – У тебя тоже есть такое же желание или ты расскажешь мне всё, что я хочу знать?

Тот расширившимися глазами смотрел на корчащееся тело. Он никогда не слышал о таком. Они сами пытали людей в своих застенках, но то, что было сейчас, выходило за грань. Этому непонятному северянину, похоже, не нужны были ответы на его гипотетические вопросы. Он просто сидел и ждал его решения.

– Я всё расскажу. – Шпион не был трусом, но понимал, что его храбрость или сила сейчас ничего не решат, и не хотел закончить как капитан.

– Хорошо, – кивнул светловолосый парень со сталью во взгляде, – рассказывай.

Он не стал задавать никаких вопросов, это было не нужно, шпион и сам знал, что нужно говорить в таких случаях…

«Почему мы не знали, что на империю работают такие?» – было последней мыслью перед тем, как меч отсёк голову шпиона.

Странный северянин подошёл ко второму корчащемуся телу, немного постоял над ним и так же спокойно взмахнул мечом.

Огляделся. Бросил меч, которым срубил две головы, благо он принадлежал одному из ирийцев. Посмотрел на светлеющее небо.

– Нужно спешить, – пробормотал он и, взобравшись на край обрыва, побежал на запад.

Лагерь

Утро

В лагере меня поджидали. На подходе к нему меня перехватила Рения.

– Если ты ещё хоть раз так сделаешь, я тебя собственноручно прирежу, – глядя прямо мне в глаза, тихо и весомо произнесла она. А потом неожиданно поцеловала меня в губы. – Не делай так, – так же тихо попросила она.

Этого обещать я ей не мог, но пообещал другое:

– Я больше не буду тебе лгать.

Вампирша серьёзно посмотрела мне в глаза и кивнула:

– Я запомню.

Мы вместе незаметно пробрались в лагерь. И нас встретило маленькое полусонное создание, которое с удивлением посмотрело на меня.

– Ты где был? – спросила заспанная Дея.

– Да вот, не спалось, – честно признался я, – поэтому решил немного прогуляться.

– Ну и как? Прогулялся?

– Угу, – кивнул я, – так что с ног валюсь, спать хочу.

Прошёл к своему спальному мешку и практически мгновенно отрубился.

– Он что, правда гулял? – удивлённо посмотрев на Рению, спросила девочка.

– Как видишь, – усмехнулась та, кивнув на мгновенно заснувшего северянина.

– А что, гулять перед сном полезно, – со знанием
Страница 12 из 20

дела заявила Дея, – мне всегда так дедушка говорил. А я ему ещё не верила… – И девочка новыми глазами посмотрела на своего старшего брата, на которого ночная прогулка так благотворно повлияла. – Ну а мне это не нужно, я и так всегда быстро засыпаю, – зевнула она и вернулась в палатку.

– Я тоже, – тихо произнесла Рения и, немного помолчав, добавила: – Раньше. – А потом, оглядевшись, подошла к северянину, наклонилась и поцеловала его. – Теперь и я тоже смогу заснуть, придурок северный, – погладив голову молодого чела, сказала девушка и вслед за девочкой вошла в палатку.

Отряд эльфов и троллей в лагерь прибыл только утром. Бой на хуторе очень сильно вымотал людей. Противников оказалось больше, чем они предполагали. Но благодаря стихийникам они смогли выстоять.

А потом пришла подмога из пяти троллей, и те завершили разгром неизвестных.

Передвигаться в темноте Экос счёл плохой идеей, и людям нужен отдых, особенно девушкам-магиням, которые и приняли на себя самый первый и самый тяжёлый удар. К тому же спешить назад необходимости уже не было.

Тролли были не очень в курсе, но сказали, что в лагере отбили какое-то нападение ещё вчера вечером. Так что там всё в порядке, тем более теперь все основные силы сосредоточены именно в лагере.

Поэтому возвращение отложили на утро.

Отойдя недалеко от поля боя, они устроили временный лагерь. Тролли вызвались нести вахту. Экос и его люди не возражали.

На рассвете, перед отъездом они решили осмотреть окрестности. Трупов было много. Часть выбили лучники, остальных добили появившиеся чуть позже рейнджеры-тролли.

– Командир, – обратился к Экосу огр, тот самый рейнджер, который первый заподозрил неладное, – у меня какая-то нескладушка получается. – Он посмотрел на эльфа.

– Говори. – Экос уже понял, что к мнению этого огра стоит прислушиваться.

– Нас зажали, наших магов блокировали, но потом что-то произошло, и девочки, – огр с интересом посмотрел на девушку-мага, которая, собственно, и спасла весь их отряд, – смогли поставить защитный барьер.

– Ну да, – кивнул эльф. Он не понимал, к чему клонит рейнджер.

Тот посмотрел на Экоса и спросил:

– Как она смогла это сделать?

Эльф задумался. Ответа на этот вопрос у него не было.

– Нужно найти тела их магов, – быстро сообразил он.

Через пять минут они были обнаружены.

– Ничего нет, – констатировал огр, – их, похоже, уже кто-то обыскал.

А Экос смотрел на лежащие перед ним тела, и у него в голове возникло ощущение дежавю. Он узнал почерк того, кто тут мог поработать. Но как? Ведь он точно помнил, что северянин оставался в лагере. И сейчас он первым делом, как только прибыл на стоянку, направился к палатке, возле которой обычно спал этот чел.

Он, как это ни странно, и в этот раз был тут же. Спал, и, похоже, крепко.

«Это что, был не он?» – поражённо посмотрел на спящего северянина эльф и развернулся.

За уходящим эльфом наблюдали чуть приоткрытые глаза, в которых иногда мелькала сталь.

– У него к тебе был вопрос, – раздался утробный голос тролля, севшего на соседнем спальнике.

– Мой ответ ему не понравился бы, – негромко проговорил светловолосый северянин и, ещё раз посмотрев вслед ушедшему эльфу, добавил: – Он и все ушедшие с ним мертвы. Когда он поймёт это, нам будет о чём с ним поговорить.

Северянин опять завернулся в спальник и проспал до завтрака.

Весь отряд удивлялся способности этого дикаря дрыхнуть, когда вокруг происходят такие неординарные события. На них напали. Устроили засаду. Но они смогли отбить это нападение и одержали победу в своей первой битве. Но этому странному северянину было глубоко плевать на всё это. Он проспал такие грандиозные события!

Глава 3. Планета Ареана. Империя Ларгот. Большой северный имперский тракт. Перешеек. Подножие северных гор

Три дня до заставы

Едем по дороге. Пора на привал. Но совет отряда хочет составить дальнейший маршрут движения.

Смотрю вокруг. Местность не меняется. Хотя по идее мы уже практически на самом крайнем севере империи. Правда, как мне пояснили девочки, это всё влияние близости границы Великого леса.

Теперь едем значительно осторожнее. Причиной тому послужили события, произошедшие пять дней назад.

Ну, для всех в отряде на нас напали неизвестные. Но не для меня.

Ирийцы. Постарался разузнать о них побольше.

Оказалось, наши вечные враги. Что делит с ними империя, точно сказать никто не смог, но все в один голос утверждали, что хуже их только твари из Пустошей, и то не все.

Я видел этих ирийцев. Обычные люди. Маги. Воины. Действуют, как и должны действовать те, кто готовится к войне. Это я взял на заметку.

Пленники рассказали много чего интересного, но не для меня. Имена связанных с ними чиновников и аристократов, тех, кто сотрудничает с Ирийским царством. Пароли для связи и всевозможные контакты. Количество разбросанных по империи отрядов. Имена и ранг магов, к ним приписанных. Кто и где дислоцируется. Зоны ответственности. Длительность рейдов. Способы проникновения на территорию империи. Это оказалось самым полезным. Теперь появился выход на контрабандистов и пиратов. И таких диверсионных отрядов оказалось очень много. Чувствуется многолетняя подготовка.

Тот, кто это всё продумал и реализовал, неплохой политик, тактик и стратег, и если он не помешанный на крови маньяк, то его и следовало бы посадить управлять этими государствами. Но это сугубо моё мнение. И вряд ли с ним согласится император и его семья.

Кроме того, как обычно, я вытряс все известные им координаты тайников. Плохой новостью оказалось то, что все они в центральной части империи. К тому же я постепенно разобрал захваченное у магов имущество.

Действовали те по минимуму необходимого и не нагружали себя ничем, что могло бы оказаться лишним. Амулеты, тем, кому это нужно, магические ингредиенты, свитки, ритуальные предметы и настойки. Все имперского производства. Ничто не смогло бы выдать в них граждан или агентов другого государства. Ну и достаточно много денег, по местным меркам. У всех с собой было порядка пяти тысяч золотом.

Плохо, что не было никаких карт или каких-либо иных документов. Но такие улики оставляют после себя только глупцы.

У одного из допрошенных мной была карта, чуть лучше моей. Её я себе и оставил.

Подарком стала ещё одна сумка, такая же, как у меня, но несколько меньше. Что интересно, хоть её и носили на поясе, но на самом деле она была создана, чтобы её можно было надеть на руку. И она не мешала, растягиваясь вдоль неё. Так сказать, сумка скрытого ношения.

Ну и ещё одна, наподобие той, что я нашёл самой первой. В ней хранился подавитель у девочки-мага.

С артефактами я быстро разобрался, их и было не особо много. Отдельно убрал подавитель. Опасная, но незаменимая вещь, которой пользуются все враги, которых я до сих пор встречал, но у меня такой незаменимой штуки ещё не было.

Теперь вот есть.

А вообще нападение на тракте заставило людей в отряде более серьёзно отнестись к нашей собственной безопасности. Будь с нами хотя бы один более-менее опытный командир, а не те самопровозглашённые лидеры, что периодически появлялись, такой анархии, что была в первые дни, удалось бы избежать. И этим вопросом озаботились бы гораздо раньше.

Но на то и была практика
Страница 13 из 20

выездной и самостоятельной, чтобы мы оценивали ситуацию и действовали по своему разумению и совершенно самостоятельно.

«Нет, ну не идиотизм, – думал я как-то вечером, – даже отправляя в академию, дали сопровождающих, а тут практически полноценное боевое дежурство на одном из форпостов империи, и мы полностью предоставлены сами себе».

Этого я не понимал.

Единственное, на что надеялся, так это что на самой заставе будет хотя бы какой-то гарнизон, более-менее сведущий в той обстановке, что нас там ждёт. Иначе с тем шапкозакидательным настроением, что бродило в отряде, можно было ставить большой жирный крест на всей этой авантюре. А сейчас в моих глазах она выглядела именно так. Авантюра и есть.

Хорошо хоть, после того случая у нас появились патрули, маги постоянно контролировали окружающее пространство. Мы выставляли ночные и дневные дозоры. Да и передвигались по всем правилам: арьергард, авангард, основная группа и мобильная разведка. Благо всё это было легко организовать. У нас слишком много было летучих, в прямом смысле этого слова, наездников.

К моему удивлению, рейнджеры были неплохо подкованы в этом вопросе, и почему они с самого начала не организовали нормальное передвижение отряда, мне было не ясно. Но по крайней мере сейчас с этим проблем не было.

А ещё по нашему отряду расползлись слухи, что вампиры и дроу с самого начала были готовы к этому нападению, и теперь как-то так получилось, что многие прислушивались именно к их мнению. Огры из отряда, который был с Экосом, сразу присоединились к ним. Они считали, что именно вампиры вытянули их из той западни. Люди всё-таки тут собрались неглупые и два плюс два сложили без особых проблем. И выходило, что то, что они отбили оба ночных нападения, было явно заслугой не Экоса, об одном из них он вообще не знал.

А тут на тебе, как выяснилось чуть позже, после возвращения отряда эльфов, в лагере, оказывается, были полностью подготовившиеся к обороне дроу и вампиры.

О словах эльфов, что они были не причастны ко всему этому, все как-то позабыли или даже просто не знали, что их кто-то говорил.

Особенно всех впечатлила история о том, что магов неизвестных, напавших на отряд эльфов, которых зажали на хуторе и которых вёл Экос, кто-то вырезал подчистую, тем самым дав шанс вырваться из расставленной ловушки и всем остальным.

Тролли, рейнджеры да и сами эльфы, которые на следующий день вернулись на место боя, ничего не смогли найти или прочесть по следам, там и о самом бое мало что можно было понять. На хуторе и в окрестностях, будто ураган по лесу пронёсся, никаких следов после этого не осталось.

Но благодаря случившемуся наш отряд стал гораздо больше напоминать хорошо организованную группу, что не могло не радовать.

И вот сейчас мы добрались до Северного хребта. Это были огромные и величественные горы, родина троллей и огров. Королевства северян, земли орков и гоблинов начинались как раз за ними. И нам следовало проследовать именно туда.

Через горы вело несколько ущелий, ну, или можно было воспользоваться туннелями гномов, правда, за это пришлось бы платить. Но можно было обойти их окраиной Великого леса. Тракт как раз и проходил по его кромке, но где-то, не доходя до этих мест, сворачивал в направлении гор гномов или княжества эльфов. А тут можно было лишь пройти тропами искателей.

Кроме того, судя по карте, тут где-то поблизости был естественный перешеек, пролегающий над разломом. И как только я услышал об этом перешейке, то догадался, чьи же земли нам придётся пересечь…

– Тут, – указал Экос, – нужно договориться с владельцем этих земель, – и он обвёл рукой небольшой участок, находящийся перед самым перешейком, – о нашем проезде через них. Только я что-то дороги не вижу, ведущей к его владениям. Он что, отшельник? – И эльф оглядел стоящих рядом с ним представителей различных небольших отрядов.

Те лишь пожали плечами.

Я находился позади всех, так как буквально только вошёл. Я пытался разобраться в основах, на которых построена карта Экоса. Это был очень сложный артефакт. Я его уже несколько раз видел, но никогда так близко. И вот мне представилась такая возможность.

Карта эльфа была намного подробнее, чем моя, обычная и рисованная от руки, к тому же это была магическая карта, очень дорогое удовольствие. Именно поэтому она и была очень подробной, она чуть ли не самостоятельно прорисовывала все ближайшие окрестности и рельеф местности. И сейчас в том месте, куда указывал Экос, можно было прекрасно рассмотреть какое-то небольшое каменное строение, как раз стоящее почти на самом перешейке.

Как-то сам я не подумал о том, что мне придётся ехать через свои небольшие владения. А мог бы, ведь буквально вчера мы с Лейлой на пару часов заскочили в её имение и оставили её управляющему товары для перепродажи и деньги на закупку новых артефактов из Леса. Насчёт его честности я не беспокоился, слишком многое теперь зависело от моего появления в этих краях и Слёта искателей, который проводился здесь с недавних пор каждые два месяца. Да и сам старик поразился оказанному ему доверию, даже пару раз пытался отказаться от денег, ссылаясь на то, что сможет приобретать артефакты и под выданные расписки. На что я ему ответил:

– Живые деньги в руках способствуют большей уверенности в будущем, а она для нас гораздо важнее всего остального. – Поэтому я оставил Лекису двадцать тысяч золотых, добавив: – Это с учётом того, что кто-то принесёт что-то интересное. Мне важно, чтобы с таким товаром и в будущем шли именно к нам.

Управляющий понимающе кивнул. На этом мы с ним и расстались.

И вот сейчас я в лагере, и опять очередная проблема. Как добраться до заставы? Дорогу нам преградили горы.

Тролли, естественно, предложили переход через них, вернее, они знали пару ущелий. Но там, где пройдёт тролль, не факт, что сможет пройти кто-то другой. И этих других в отряде было больше половины. Можно было не учитывать вампиров, те бы и так пробрались, где им вздумается.

Следующим был вариант с туннелями гномов. Но и от него в конце концов было решено отказаться. Когда мы поговорили с их представителем, он сообщил нам, что верховых животных придётся оставить здесь, так как с той стороны гор таких больших туннелей, чтобы провести весь наш караван вместе с некоторыми животными, нет. А без них по ту сторону гор, как сказали тамошние жители, орки, северяне и гоблины, делать нечего.

Правда, потом этот самый гном нам сообщил, что есть ещё два туннеля, но они давно заброшены, и, что там сейчас происходит, сами гномы не знают. А потому этот путь оставили как запасной.

Пока же совет отряда решил поискать ещё какое-либо обходное решение.

И вот Экос заметил этот самый перешеек, ведущий к лесу.

– Так что думаете? – Он ещё раз указал на карту. – Неплохое место. И ведёт к самому подножию гор. – Он провёл по карте кончиком какой-то палочки. – Тут мы пройдём через горы по северной оконечности Леса, в сам Лес входить не нужно. Вроде на первый взгляд не должно быть никаких проблем.

– Угу, – буркнул какой-то огр, который о чём-то переговорил со стоящим рядом троллем, – за исключением того, что это Великий лес и это, – он указал на край леса, – самая опасная его часть. – И огр склонился над картой.

– Но похоже,
Страница 14 из 20

лучшего варианта нам не найти. Тырк сказал, – он указал на тролля, – что снег в ущельях ещё не сошёл, а пробираться по шею в снегу – то ещё удовольствие.

Эльф кивнул. К мнению этого огра, как я заметил, Экос последнее время прислушивался.

– Осталось договориться с владельцем поместья, а то оно, как маленькая крепость, стоит прямо перед въездом на перешеек.

– Угу, – кивнул тот самый огр.

Ну вот, можно и мне вставить пару слов.

– А о чём вы хотите договориться с владельцем? – спросил я у Экоса.

Я, конечно, подозревал, что сейчас услышу, но хотелось бы несколько большей уверенности и чуть больше подробностей.

– О стоимости за проезд, естественно, – пожал плечами эльф.

«Ну, по крайней мере, в этом я не ошибся», – мысленно усмехнулся я. А то в последнее время что-то складывалось у меня такое впечатление, что мы с этими людьми хоть и говорим на одном языке, но вкладываем в произносимые слова совершенно разный смысл.

– И что? Много он может запросить? – Мне даже стало интересно, сколько стоит проезд через мои земли, я как-то в таком контексте даже и не думал о купленном мной небольшом имении.

Хотя мне и правда принадлежал сам перешеек, небольшая часть Леса за ним и немного земли перед перешейком, которая граничила с владениями Лейлы.

– Ну, если он не глуп, то смотри, – начал отвечать мне вместо Экоса тот самый огр, – расположение поместья очень удачное. На севере империи пройти в Лес можно или через заставу, а она чуть ли не в одном дне пути назад, или сделать крюк через эти самые горы, как хотим сделать и мы, но только в обратную сторону. И больше никакого другого ближайшего перехода здесь, кроме этого, нет. – И он обвёл достаточно большую часть карты рукой. – Все остальные гораздо южнее, там и безопаснее, и территория изучена гораздо лучше. – Немного помолчав, продолжил: – Вот теперь сам и считай. Проход через заставу – это налог на въезд и выезд. Если идёшь пустой и пеший, то с тебя один золотой, если на верховом животном, то два. А если ещё и с товаром, то может и до пяти золотых пошлина подняться. Исходя из того, что ты везёшь и сколько.

«Странно, а с меня ни разу ничего не взяли, кроме простой пошлины за въезд, и то как с простолюдина, почему это?» – удивился я.

Огр между тем рассказывал дальше:

– Через ущелья и Лес идти просто опасно, можно элементарно не дойти. Это самая неисследованная часть Великого леса. Ну а расценки гномов ты и сам слышал, и то это только половина пути, – пожал огр плечами. – Так что если бы это были мои владения, то я запросил бы с такого отряда, как у нас, не меньше двух золотых с каждого. Но это глубинка, и, скорее всего, местный отшельник даже не задумывается над таким вопросом. Предложим ему немного денег, и думаю, он нас пропустит без вопросов.

И это я их ещё считал недальновидными. Судя по тому, что слышу, не все из них такие. Похоже, просто некоторые более реально смотрят на вещи. Этот огр рассуждал примерно, так же как и я.

Рения, Гром, Селея, Дея, Лейла, Нея, теперь вот и этот огр. Каждый хорош в чём-то своём. Нужно высматривать их сильные стороны и компенсировать недостатки.

Что-то грызут меня смутные опасения, после всего увиденного, что и на заставе мы можем оказаться предоставлены полностью сами себе, как бы дико это ни звучало. С их-то подходом к обучению. Швырнули в воду, показали, в каком направлении берег, а жить захочешь, так у тебя есть целая жизнь, чтобы научиться плавать. А вот короткая она будет или не очень, с этого момента полностью зависит от тебя. Как махать руками и бить ногами по воде, тебе до этого показали на суше, и если ты этого не понял, то это только сугубо твои проблемы. Такая вот метода. Теперь, по крайней мере, понятно, почему никого не удивили столь странные правила того самого турнира.

«Дикая страна, дикие нравы, – подумал я, – будто специально для меня кто-то постарался», – усмехнулся я.

– Понятно, – кивнул я огру и наклонился над картой, разглядывая её.

Сосредоточиваешь внимание, и нужный участок начинает укрупняться, увеличиваясь и преобразуясь. Вязь рун неимоверная. Такого я не встречал. Реально настоящее плетение. До сих пор непонятно, как это всё работает. Сумел разобрать не больше десятой части.

– Нравится? – заметив мой интерес, спросил у меня тот самый огр. – Могу продать, у меня есть пара таких же, знакомый молодой маг из города делает. Я с ним договорился. Вон одну Экосу, – он кивнул на эльфа, – продал. Только отдать могу не меньше чем за сотню золотых. – Он посмотрел на меня.

И он ещё спрашивает?! Конечно, интересует. Знал бы, что есть такое, всю рыночную площадь облазил, но нашёл бы. Но до того, как несколько дней назад увидел эту карту в первый раз, я об их существовании и не подозревал.

– Конечно, – кивнул ему я, – идём, деньги отдам, – и указал в направлении палатки девочек.

Тут я узнал всё, что хотел. Дальше будем говорить уже в моём имении.

Ну а деньги, хоть они и были у меня при себе, но я решил их особо не светить. А девочки и так всё знают.

Зайдя в их палатку, я вышел из неё с небольшим кошельком, куда положил сотню золотых.

– Тут все, – сказал я.

Огр кивнул и достал небольшую продолговатую шкатулку. В ней была и правда практически такая же карта, что была у Экоса.

– Ну ладно, бывай, – кивнул на прощание тот. – Кстати, я Кед. Если что, обращайся.

– Степан, – представился я в ответ.

А через пару часов мы были у моего домика…

– Тут, похоже, нет никого, – сказали рейнджеры, проверив окрестности и осмотрев дом снаружи, – дом закрыт. Хозяина давно здесь не было. Уж точно больше пары месяцев как.

Все остановились.

Я лично не понимал, в чём проблема. Нет хозяина – и езжайте дальше. Никто вам ничего предъявить не сможет.

– И чего? – посмотрел я на ехавшего рядом со мной тролля. – Так и будем стоять?

Тот удивлённо посмотрел на меня.

– Так ведь нужно заплатить за проезд… – как само собой разумеющееся произнёс он.

Или я тупой, или кони не едут. Нужно понять, в чём загвоздка? Сам-то я никаких проблем не вижу.

Подхожу ближе.

Офигеть. Вопрос отпал сам собой. Платят не за проезд, а за разрешение на пересечение границы империи, которое может дать только владелец данного поместья. И это не какое-то гипотетическое и эфемерное название. Нет. Прямо через середину перешейка протянулась магическая стена. Хотите по нему пройти – будьте добры заплатить. Всё элементарное просто.

Как обычно, забываю, что это магический мир.

Придётся рассекречиваться, а то, я смотрю, все начали разворачиваться и договариваться с гномами.

– Так сколько, ты говорил, нужно взять с каждого за проезд? – спросил я у как раз проехавшего рядом со мной огра.

– Два золотых, – на автомате ответил тот.

– О’кей, понял. – Развернув своего драга, я направился в голову отряда, туда, где и собрались все главные действующие лица.

Кед удивлённо посмотрел на меня и последовал за мной, остальные наши тоже.

Что меня немного удивило, ладно уж остальные, но Лейла-то должна была догадаться, по чьей земле мы едем. Или она до сих пор не ознакомилась с картой своих владений?

– Привет всем, – сказал я, подъехав к увлечённо обсуждающим что-то людям, – как я понял, не хватает разрешения владельца этого имения для проезда через перешеек?

Экос с непониманием посмотрел
Страница 15 из 20

на меня.

– Ну да, – как совсем отсталому ответил мне он.

Я лишь пожал плечами.

– Два золотых с каждого, и можете проезжать, – просто сказал я ему и кивнул в направлении перешейка.

А потом, развернувшись, направился к изумлённо посмотревшему на меня огру.

– Спасибо за подсказку, – подмигнул я ему, проезжая мимо.

Я спешился и подошёл к своему дому. Порывшись в сумке, вытащил давно заброшенный туда ключ. Интересно, что же за домик я всё-таки купил.

– Так это твоя земля? – раздался голос опомнившегося эльфа.

– А ты догадайся с одного раза, – усмехнулся я и, открыв двери, зашёл внутрь.

С интересом наблюдавшие за всей этой сценой, внутрь дома следом за мной зашли и остальные мои друзья.

– Не знали, что у тебя есть имение в империи, – раздался голос тролля.

Я пожал плечами:

– Ну, теперь знаете.

Я обошёл и оглядел все комнаты на первом этаже. Остальные тоже разбрелись по дому.

Внутри этот домик, как и все строения магов, оказался несколько больше, чем снаружи. Но не настолько, чтобы соперничать с магическими лавками в столице.

Пока все осматривали комнаты внизу, я прошёл к лестнице, ведущей наверх. Меня привлёк магический отсвет на втором этаже.

– Ты куда? – окликнула меня Дея.

– Хочу кое-что забрать, – ответил ей я вполне искренне, ведь я и правда собирался забрать то, что там отсвечивает магией, если получится конечно.

– А… – протянула она и, потеряв ко мне интерес, убежала к выходу.

Но не успел я сделать и шага, как меня вновь остановили.

– Степан, – окликнула появившаяся на том месте, где только что стояла Дея, Селея, – можно я предложу брату устроиться на ночлег здесь, а на ту сторону пролома мы отправимся завтра утром?

– Да, конечно, я не возражаю, – ответил я девушке, – тем более и сам хотел им это же предложить. Тут всяко будет безопаснее, чем на той стороне.

– Спасибо, – быстро кивнула девушка и вышла на улицу.

А буквально через минуту я со второго этажа услышал, как начали во дворе обустраиваться все остальные. Тут и подумал ещё кое о чём.

«Всё-таки среди нас много девушек».

А потому спустился обратно.

– Нея! – окликнул я проходившую мимо меня дроу. – Скажи Экосу и остальным, пусть девушки устраиваются в доме, а мы уж как-нибудь переночуем и снаружи. Тут много комнат, есть ванная, – это я отметил, когда осмотрел первый этаж здания, – думаю, вам это нужно, и так будет гораздо удобнее.

– Хорошо, – даже не возразив, кивнула она и ушла вслед за Селеей, а я опять поднялся на второй этаж, так как до комнаты с магическим отсветом так и не дошёл.

Судя по тому, что я видел, это была лаборатория мага. И заперта она была на магический ключ.

Проверив, что никто сюда не идёт, я достал магический взломщик и активировал его. Начался перебор рун.

Продлился он не долго. Уже через несколько секунд двери открылись, и я попал внутрь.

Как и думал, это была лаборатория. Ну, конечно, не такая, как я её себе представлял. В моём понимании она больше походила на обычный рабочий кабинет какого-нибудь математика там или физика.

И ещё больше я обрадовался, когда заметил расписанные на небольшой доске рунные формулы. И в этот момент мой интерес к этому дому возрос многократно. Похоже, мне повезло, и тот, кто жил здесь, был или артефактором, или рунным магом.

Оглядываюсь. Шкаф с книгами и свитками. Очень много рукописей. На столе толстенная тетрадь, заполненная от руки. Кроме множества книг, ничего нет. Все их сложил на стол. Если они пригодились и показались интересными одному рунному магу, то будут интересны и другому. Это я о себе любимом.

Оглядываюсь повторно.

Вообще-то пришёл я сюда за другим. Книги я заметить не смог бы, даже если очень сильно постарался бы: в них не было магии.

Однако странно. Что-то должно было отсвечивать магией. Но, попав в комнату, я это перестал замечать.

Выхожу в коридор. Отсвет есть. Идёт откуда-то из угла комнаты. Но внутри он пропадает. Что за непонятки?

И только тут до меня доходит.

«Так вот как действует подавление магии. Все магические способности, свойства и умения перестают работать внутри зоны воздействия. Вот что должны чувствовать те, кто попал под действие активного подавителя!»

И я огляделся. Это, видимо, сделано специально, чтобы не сработало то, над чем трудился маг.

«Предусмотрительный человек, ну, или кто он там был».

Однако всего предусмотреть он не смог. Что-то не дало ему вернуться. А если исходить из того, что этот маг подошёл ко всему капитально, то изнутри подавление магии не должно отключаться, оно вообще по идее должно быть чем-то действующим постоянно, наподобие тех же контейнеров для переноски артефактов. И похоже, вся эта комната превращена в одно сплошное антимагическое помещение. Но теперь по крайней мере понятно и такое расположение домика и его удалённость. Магу не нужны были лишние глаза и уши, а был необходим, как, впрочем, и мне, прямой выход в Лес, где магические всплески никого бы не удивили.

Снова в коридор. Нахожу магический тайник. Скорее всего, тайник-то обычный, но в нём лежит какой-то магический артефакт. Теперь у меня нет необходимости видеть отсвет изнутри комнаты. Я сориентировался по примерному расположению тайника.

Иду туда, где заметил отсвет до этого. Приседаю. Так и есть, нахожу стенку, прикрывающую небольшой тайник. Замок хоть и скрытый, но обычный, открывается нажатием одной из половиц. С этим я знаком. Такие вещи мне понять гораздо проще.

Заглядываю внутрь. Теперь понятна и изоляция комнаты, и такие предосторожности. В тайнике лежит какая-то непонятная небольшая пластина, примерно с наш телефон. Похоже, из хрусталя. Так и отдающая магической энергией. Если бы я до этого не видел различные источники магии, то подумал бы, что она сама является одним из них. А так это просто очень мощный артефакт, коль даже я, вытащив его из тайника, ощутил откаты магической энергии.

«Оставить или забрать с собой?»

Последнее было бы предпочтительнее, но если она так будет светиться и выдавать меня, даже если я уберу её в сумку, то лучше тогда оставить.

Убираю к себе и быстро выскакиваю в коридор.

Нет, всё нормально. Фона никакого нет. Вернулся обратно и нашёл ещё одну сумку. Как раз захваченную у той девочки, ирийского боевого мага. В ней раньше лежал подавитель. Но его я переложил в другую коробочку, для переноса ценных артефактов. А в эту, усиленную и укреплённую сумку убрал на всякий случай эту непонятную пластину. Надеюсь, в записях мага будет что-то о ней. Как я понял, именно её он и исследовал.

Я убрал в сумку все книги и найденные в тайнике деньги. Судя по всему, хозяин доэкспериментировался, коль даже его тетрадь с записями осталась лежать на столе да столь ценный артефакт в тайнике. Больше ничего полезного я здесь не увидел и хотел уже уйти, когда решил всё-таки проверить шкаф.

Заглянул. Вроде, кроме обычной одежды, ничего нет. Но вот взгляд зацепился за странно знакомый костюм.

Подхожу к окну и смотрю на устраивающихся эльфов. Так и есть, на Экосе и некоторых из них надеты точно такие же.

Снимаю и, свернув, убираю его в сумку. Если он и велик мне, то не намного. Главное, что к нему комплектом шёл плащ. А то все люди как люди, а я… без плаща, в общем. Даже от дождя не укрыться особо в случае надобности.

Ну, теперь-то уж точно
Страница 16 из 20

всё.

Закрываю дверь. Запираю её руной. Поворачиваюсь. У входа на лестницу стоит Рения и смотрит в мою сторону.

– А ты не так прост, – глядя на закрытую за моей спиной магическую дверь, произносит она, разворачивается и спускается.

«Ну, все мы ещё те подарки», – подумал я, глядя вслед спустившейся девушке.

Через несколько минут меня вежливо попросили удалиться из моего же собственного дома, хотя я очень надеялся на ужин, который обещала приготовить Селея. Но сначала практически все девушки хотели привести себя в порядок. Такая возможность выпадала им не слишком часто…

– Вы знали, что владелец этой земли, северянин? – спросила одна из эльфиек у сидящих на первом этаже в большой комнате за столом девушек, среди которых были и Селея, и Рения, и маленькая Дея. И в основном этот вопрос и предназначался им.

Селея что-то хотела ответить, но всех опередила Дея.

– Ну да, – спокойно пожала она плечами и, посмотрев на остальных, добавила: – Он же нас с вами в гости к себе звал, вы разве не помните?

Рения и Селея переглянулись. Вроде такого не было. Но если Дея говорит, то всё может быть…

Через полчаса в комнате девушек.

– Он нас точно никогда сюда не звал, – говорит Рения, обращаясь Селее.

– Я тоже этого не помню, – кивает она.

И они обе подходят к сидящей на кровати девочке.

– Не хочешь нам ничего рассказать? – спрашивает у неё вампирша.

Та удивлённо смотрит на неё.

– Об этом доме, – поясняет Селея.

– А что о нём рассказать? – переспрашивает Дея.

– То, что мы о нём вроде как не знаем, – сузила глаза Рения.

– А мы и не знаем ничего, – беззаботно пожала девочка плечами. – Я о нём вообще сегодня в первый раз услышала, – и посмотрела на девушек.

– Но почему? – странно взглянула на неё Селея.

И тут маленькая девочка сказала очень взрослые слова, которые заставили задуматься всех находящихся в комнате, а не только Рению и Селею:

– А вы хотели бы, чтобы все остальные решили, что знают о Степане столько же, сколько и вы, или даже больше?

Девушки удивлённо переглянулись. Странный взгляд на вещи этой маленькой девочки иногда ставил в тупик абсолютно всех. Всех, кроме её не менее странного братца.

– Нет, – уверенно произнесла Рения.

– Ну, вот и я о том же подумала, – пожала своими худенькими плечами Дея и продолжила играть с куклой.

На следующее утро я обогатился на дополнительную сотню золотых, даже чуть больше, что полностью окупило мою покупку карты у огра. Его и его отряд, а их было всего четверо, я пропустил за, так сказать, очень хороший и дельный совет. Ну, и своих друзей, конечно.

Мы двинулись по Лесу. Как таковой дороги не было. Это дикая территория. Была относительно протоптанная тропа, идущая к подножию гор. Кто тут так часто ходил, и, судя по всему, пешком, было не очень понятно. Разве что искатели, но вроде те говорили, что предпочитали не соваться в эти края. Тем более и никаких следов, ведущих в Лес, не было.

Я всё сокрушался, что у меня нет возможности проехаться вдоль его кромки. Там очень часто можно было заметить отсветы магической энергии. Но не заниматься же собирательством артефактов, да ещё и в моей манере, на глазах у всех. Зато теперь я точно знал, что их тут выше крыши. И мне будет что собирать.

Так мы и продвигались весь первый день.

Рейнджеры предложили нам остановиться на удобной с виду поляне, но я, вспомнив свой прошлый опыт путешествия по этому лесу и заметив там очень необычный тёмный источник, подтолкнул Селею и попросил проверить её эту поляну.

Та удивлённо взглянула на меня, но не стала возражать и осмотрела её магическим взглядом.

– Там же источник погребения! – ахнула она. – Он же убьёт практически всех за ночь.

– Вот и скажи об этом своему брату и остальным, а не мне, – прошептал я ей на ухо и указал на собиравшихся устроиться на поляне рейнджеров.

Эльфийка кивнула и бросилась к брату.

Через несколько минут все как очумелые унеслись с этого вроде бы идиллического участка леса. Похоже, только я один не знал, что собой представляет этот самый источник погребения.

– Нужно искать источники жизни, – сказал кто-то из огров. – Я слышал, возле них безопасно. Но нужно быть готовым, что туда может наведаться какой-нибудь зверь из Леса, и его нельзя будет трогать. Источник этого не простит.

Все начали вспоминать, что они ещё знают о Лесе. И больше стали поглядывать в сторону эльфов. Те вроде как лесовики.

– Мы маги, – наконец произнёс Экос, – и о Великом лесе знаем не больше вашего. Тут нужны рейнджеры. А среди нас их нет. Если мы и ходим в лес, то в основном по проверенным тропам и в сопровождении тех, кто там чувствует себя как дома.

Видимо, эта его фраза и заставила очнуться мою неугомонную сестрёнку.

– Так Степан чувствует себя тут как дома. – И она показала в мою сторону. – Он вообще в одиночку по Лесу всё время ходит.

Все удивлённо посмотрели на меня.

– Он? – спросил один из рейнджеров.

– Вообще-то так и есть, – задумчиво подтвердил слова девочки Экос. – Мы первый раз его встретили, как раз когда он и шёл по Лесу в империю.

Подножие гор

Вечер

Вот так и получилось, что с подачи моей мелкой сестры я превратился в проводника. Что меня, в общем-то, устраивало. Это дало мне возможность в случае надобности (а она возникала каждый раз, когда я видел недалеко что-то отдающее магией) удаляться в лес. Правда, ненадолго. Но мне и этого пока хватало.

– Там, – показал я на поляну, посреди которой росло огромное дерево, и именно через его ствол проходил мощнейший канал силы жизни. – Проверьте.

– Хм, там и правда, источник силы жизни. Думаешь, будет безопасно? – с сомнением спросил у меня подъехавший эльф.

– Лучшего места нам не найти, – пожал я плечами. – Да и темнеет уже. – И я спокойно свернул к дереву.

Возле него лежал странный камешек, светящийся такой же энергией, и я хотел его забрать.

Мы устроились на ночь. Палатка, ужин, костёр.

Я попросил от дерева далеко не уходить. Кто его знает, где заканчивается эта самая безопасная зона, я всегда старался спать у самого источника.

«Чёрт, что это?» – резко вскакиваю и оглядываюсь.

Лагерь спит. Похоже, этот странный всплеск магии почувствовал только я.

Прохожу мимо часового. Он спит. Странно. Уж кто-кто, а огры не допускают таких непростительных ошибок. И только это уже настораживает.

Кстати. А где Рения? Она не менее чувствительна к магии, чем я, да и Дея тоже. Странно.

Тихо крадусь вперёд.

Источник уже близко. Он на той стороне горы. Обойти?

Нет, тут принцип умного, который обойдёт гору, не подходит, потому карабкаюсь вверх.

Я хочу наложить плетение ночного видения, но будто что-то останавливает меня. Нельзя, и всё тут.

Поэтому лезу чуть ли не на ощупь.

Всё, я на вершине. Смотрю вниз.

«Это что такое?» О таком я не слышал и не читал, но, судя по тому, что вижу, передо мной самый что ни на есть настоящий портал. Пока из него никто не вышел или, наоборот, вышел, но не вернулся обратно. Нет, всё-таки ещё не вышел.

Вижу порядка десяти монстров ростом с моего драга, и эти твари ездовые. Их ведут под узду существа (демоны?).

Чёрт. Теперь я вспомнил, где видел подобный тип магической энергии. От тех самых инфернальных камней.

Значит, здесь наметился прорыв инферно, как его обычно называли. И что они
Страница 17 из 20

будут делать? Они стоят и чего-то ждут. Я лежу и слежу за ними.

Опа. Они были не первые. Из леса, как раз со стороны нашего лагеря выскользнул какой-то худощавый парнишка (вроде похож на человека) и показал в ту сторону, откуда пришёл.

Что-то говорят.

Парень поднял руку и указал на что-то зажатое в ней, и когда один из демонов хотел забрать это, то щуплый отрицательно покачал головой, махнув другой рукой в направлении нашего лагеря. Первый демон кивнул.

И они, привязав своих монстров – у меня язык не поворачивается назвать этих… мне их даже сравнить не с чем, но глаза у них реально горят огнём, – к деревьям, двинулись вслед за худым.

Я быстро слез с того каменного осколка, на котором сидел.

Блин, проходя мимо этих монстров, реально почувствовал запах пламени.

«Они что, и правда живой огонь извергают?»

Животные хоть и заметили меня, но никак не отреагировали на моё появление. Странно. Неужели приняли за своего? Я видел, как они постарались перехватить какую-то ночную птаху, пролетевшую мимо них. А меня будто и нет вовсе, так же как и их хозяев.

Если бы можно было не идти рядом, не стал бы. Ну а так рискнул. Хотя если бы пошёл тем же путём, что и пришёл, было бы быстрее, и в лагере я оказался бы раньше их, но это лишь позволило бы оказаться перед демонами, однако мне необходимо двигаться за спинами у этих непонятных существ. Поэтому иду вслед за ними.

Теперь понимаю, что однозначно двигаются они в направлении нашего лагеря. Интересно, что им там нужно?

Лорд вышел из портала.

– Карах, – обратился он к одному из своих ближних слуг, – куда мы попали?

Тот вытащил из своей сумки артефакт в форме куба, захваченный ими ещё сотню лет назад в такой же вылазке, но до сих пор исправно работающий.

– Судя по всему, это срединные миры, – посмотрев на проявившиеся в артефакте руны, ответил он. – Нам повезло. Портал стабильно проработает ещё десять часов. У нас много времени. Можем разведать окрестности.

– Хорошо, только дождёмся смерда, – ответил своему бойцу лорд.

С ним прибыло девять лучших его мечей. И для срединных миров это было очень много. Главное, чтобы портал опять не оказался пустышкой. Но это может сказать только мелкий маг, которого они забросили сюда, как только портал открылся.

Вот зашевелились кусты, и под свет местных звёзд выбрался мелкий демон, похожий на обычного хумана.

– Господин, – с поклоном проговорил младший аарах[1 - Аарах – демон-разведчик, маг.], тот самый, что вынырнул из кустов.

– Да, – посмотрел на этого смерда тёмный лорд.

– Господин, в этот раз нам повезло, – аарах показал рукой в ту сторону, откуда пришёл, – там маги. Много магов. Есть тёмные, маги жизни, какие-то стихийники, ещё кто-то непонятный и много других рабов. Но главное, там есть сильный маг смерти. – И он с ожиданием посмотрел на лорда.

Тот кивнул:

– Продолжай.

– Они устроились на стоянку. Куда направляются, не знаю. Когда я их нашёл, лагерь уже спал. Но я усыпил и часовых с помощью артефакта. Вот. – И он поднял руку. – В лагере ни одной живой души.

– Давай. – Лорд протянул руку.

– Не могу, – покачал головой смерд, но, заметив, как сузились глаза лорда, сразу пояснил: – Там маги, среди них очень много сильных. Артефакт сам со всеми не справился бы, пришлось подключить его к своему источнику силы.

Лорд лишь посмотрел в напуганное лицо смерда.

– Веди, – приказал он.

Аарах затравленно оглянулся.

– Господин, – и он сделал один небольшой шаг назад, – терги, – кивнул в сторону верховых животных, – к лагерю не пройдут.

Старший демон всмотрелся в своего вечного раба.

– Хорошо, оставим тергов здесь.

Зато будет кому охранять портал, пока они не вернутся.

Шли демоны чуть больше километра.

– Вот лагерь, господин.

Смерд был рад, что лорд смотрел на раскинувшуюся перед ним стоянку с таким довольным лицом.

– Где маг смерти? – спросил он у аараха.

– В той палатке, господин. По-моему, это женщина. Но я не уверен. Я плохо разбираю это по ауре.

– Понятно, – кивнул демон.

Ему было всё равно, мужчина это или женщина. Те, кому он продаст этого мага, всё равно сделают из него кадавра.

– Сколько их всего? – спросил он у мелкого демона.

– Шестьдесят пять существ.

– Странно, – посмотрел на мелкого один из воинов, тот, что и определил, где они сейчас находятся.

– Что? – насторожился лорд.

– Животных всего пятьдесят шесть, – указал тот на изготовленный загон, где стояли разномастные верховые животные.

– И что не так? – не понял лорд.

– Для всего отряда не хватает, для перевозки фуража их много, для каравана нет повозок, куда бы их могли запрячь.

– Господин, – залопотал мелкий демон, – тут есть странные экземпляры. Они спят там. – И он указал на большой костёр. – Их десять. Я специально сползал и проверил.

– И что? – уже достаточно раздражённо спросил лорд.

Тот посмотрел на него и, оглядываясь назад, медленно произнёс:

– Тогда одного всадника не хватает.

В этот момент ему в лицо прилетел булыжник, и голову демона разорвало от удара прямо у него в шлеме.

Я шёл за демонами до самого лагеря.

Чёрт, не знаю почему, но уверен, что, если я воспользуюсь даже малейшим плетением, меня мгновенно засекут. А внезапность – пока мой единственный козырь.

Демоны засели за кустами недалеко от нашей палатки. Мелкий что-то рассказывает, как раз указывая в её сторону.

Блин. Им нужен кто-то из моих девочек. Ведь в палатке, кроме них, никого нет.

Человек ушёл на второй план. Проснулся зверь. Этим нужно что-то моё. Разорву. Но я умный зверь. Поэтому буду думать.

Активировать плетения нельзя. Но у меня есть возможность обойтись и без активации.

Пришедших одиннадцать. Первым нужно выносить командира и того, с которым он всё время советуется.

Что ещё?

Если они так уверенно пришли сюда, то небывалое сонное царство в нашем лагере наверняка их рук дело.

Первым тут появился мелкий. Он и зачем-то тыкал сюда пальцами, и показывал на свой кулак. Значит, этот странный сон на всех напустил он, и жить он будет ровно столько, сколько мне потребуется, чтобы разделаться со всеми ними и отправить обратно, туда, откуда они пришли.

Пока я думал, руки сами вырезали на камнях необходимые руны. Плюс у меня в сумке ещё с турнира остался десяток артефактов, взрывных и ударных камней. Однако нужны только взрывные.

Мои проснутся – не беда. Не проснутся – ещё лучше.

Один ударный оставил для мелкого. Поломает его, конечно, но не убьёт. Однако нужное мне время он проживёт. А потом и его туда же, в утиль.

Хм. Не зря я опасался второго демона, с кем командир советовался. Он осторожно поворачивается в мою сторону… Но это уже не имеет значения. Я готов.

Бросок.

Камень попадает точно в лицо.

Не знаю, что на них за доспехи, но голова есть голова. Её не жалко. Там одна кость, а она болеть не может.

Второй бросок. Но командир вовремя отреагировал. Только зря он камень отбил выхваченным мечом. Нужно уклоняться, ведь видел, что было с его помощником. А потому град осколков попал в него. От этого он растерялся. Всё-таки неожиданно, больно и очень неприятно. Но пущенный следом камень прекратил его мучения и раздумья.

Сразу за главным демоном отреагировал тот самый мелкий и хотел сбежать в кусты, но бросок разрывного камня притормозил его, а ударный
Страница 18 из 20

вышиб из него дух.

Смотри-ка, повезло, руку он так и не разжал.

Всё, теперь играем в убегалки-убивалки. Кто от кого убежит и кто кого убьёт.

Демоны молча вытащили из ножен оружие и двинулись, немного рассредоточившись, в мою сторону.

Вообще-то зря они так сделали. Ведь так удобно нападать не только им, но и мне.

До них не больше десяти метров. Новый бросок. Очередной демон уклонился.

Но я вообще-то кидал не в него, а в дерево позади него.

Хм. Удачно. Тому, что прямо передо мной, не причинило никакого вреда. Но тем, что шли позади него, осколки попали в лицо.

Два быстрых броска – и ещё два тела на земле.

Демон замер и на мгновение оглянулся.

Зря он это сделал. Нельзя упускать противника из вида, даже на такой короткий миг.

Бросок. Камень ударяет в его голову. Хоть особого вреда через шлем он, похоже, не причинил, но зато мой меч, который резко вошёл в его шею, с этим справился прекрасно.

Толкаю тело вперёд. Прямо на двух идущих на меня демонов. И сразу вслед за телом – два камня. И оба в цель. Даже сам не рассчитывал на такой эффект. Поэтому упустил момент и вывел из строя всего лишь одного противника из двух.

Чёрт. Самый плохой расклад.

Ха. Как будто до этого он был хороший!

Но сейчас один демон в окружении четырёх, очень хорошо подготовленных противников.

«Блин. Ну я и тормоз…» – Вообще-то я уже засветился, и эффект неожиданности не так важен.

Инфернальные существа.

Естественный противник – магия света. Вернее, духа и веры.

Как подействует? А чёрт его знает. Но у меня в арсенале есть простейшее плетение благословения. Особого описания его действия в справочнике не было. Почему не проверить? Чего я теряю-то в нынешней ситуации.

Накладываю его сразу на все четыре ауры приближающихся демонов. И мгновенно активирую.

Ну, чего-то похожего я и ожидал. Это для нас оно благословение, а для них хуже пытки.

Бросок. Бросок. Ещё бросок.

Всё, камни кончились. Последнего добил мечом. Отсвечивает только одна аура, того мелкого.

Иду к нему. Связываю.

Вот в чём преимущество безразмерной сумки: напихал туда всего, что может пригодиться в жизни. Правда, думал, что верёвка потребуется в горах, а не вязать пленного.

Крепко зафиксировал мелкого демона, так, чтобы он не смог разжать руку. Да ещё и связки на ней перерезал. Теперь она его вообще не слушается.

И стал перетаскивать тела. К тому самому порталу. Демоны оказались тяжёлыми ребятами. Хотя, может, следовало сначала снять с них доспехи? Но все мы задним умом крепки.

Провозился почти два часа. Последним перенёс мелкого. Он уже давно очнулся, но сложно что-то делать и произносить, когда у тебя нет ни одной целой жилы. Только и смотрит на меня испуганными глазами.

«Хотя вроде голосовые связки я не трогал. Значит, просто молчит», – решил я, глядя на него.

И стал планомерно обыскивать тела и снимать доспехи. Шлемы испорчены. Все в крови. В топку. Кольчуги приличные, даже троллям подойдут. Эти демоны-гиганты им под стать. Мечи такие же огромные. Мне не по руке, а троллям опять же как раз. Тут всё для них.

А вот с бронёй главаря повезло больше всего. Я, конечно, не эксперт, но чистый адамантит, такой же, как надет на мне, узнать могу без проблем. Главный демон и сам чуток поменьше остальных. Примерно такой же комплекции, как и Гром. Его-то я не экипировал, а с такими приключениями следовало бы. Меч его чуток лучше, чем у всех остальных. Всё это убрал в сумку.

Теперь напоясные сумки. Ни у кого ничего в них нет, кроме главаря и его помощника. Да и то у помощника только какой-то непонятный куб, примерно с наш кубик Рубика, а у главаря какие-то камни и деньги. И это всё? Ну ладно, артефакт отдельно в сумку, странные деньги тоже отдельно.

Все тела по одному подтаскиваю к порталу и выкидываю в него.

Подхожу к мелкому.

Странно. Теперь он совершенно не боится. Просто смирился со своей участью и ждёт конца. Но именно это обыденное неприятие смерти и остановило мою руку.

– Жить хочешь? – наобум спросил я.

Тот удивлённо глянул на меня и кивнул.

– Если ещё раз встречу, убью.

Я наложил на него единственное исцеляющее плетение, которое знал, из тех, что точно не причинит вреда всем существам, в том числе и демоническим, чем, похоже, ещё больше удивил его. Срезал связывающие мелкого демона верёвки. Потом разжал его ладонь и забрал артефакт. Я уже понял, что нужно с ним делать. И кивнул на портал.

Мелкий поднялся, сделал слабый шажок, но перед самым порталом остановился.

– Господин, – неожиданно тихо произнёс он, но я его понял, – мы не знали, что этот срединный мир находится под протекцией нейтральных миров. – И он, как мог, поклонился. – У нас мне не жить, но я готов принести вам клятву служения. Я слабый маг, однако я видящий. Разрешите мне остаться в этом мире, с вами. – И он вопросительно посмотрел на меня.

Хм. Интересно. Он явно знает гораздо больше, чем многие здесь. Как минимум о каких-то нейтральных и срединных мирах. Но что ему ответить? Сейчас он мне не нужен… Хотя нет, я знаю, куда его отправить. Там он мне пригодится.

– Давай свою клятву, – сказал я ему.

– Да, господин, но я должен знать имя того, кому буду служить. – И демон вопросительно посмотрел на меня.

Когда я ему ответил, тот быстро зачитал какое-то короткое предложение на предположительно неизвестном мне языке. Но я его понял.

«Клянусь силой и жизнью служить…» – И он назвал моё имя.

Вот и всё. Только с его аурой произошли какие-то странные изменения.

Я кивнул, а потом вытащил карту и запасной ключ от моего дома.

– Тебе нужно сюда. – Я показал, куда следует двигаться этому демону, похожему на худого человека. – Это мой дом. Вот ключ. Разрешение на проход у тебя есть. Так что магический барьер на перешейке ты пройдёшь. Будешь моим смотрителем. На первом этаже выбери себе небольшую комнату и устройся там. Как только будешь на месте, свяжись со мной. Вот переговорный артефакт. – Хорошо, что я их набрал чуть ли не с учётом того, что придётся их раздавать всем встречным-поперечным. – Учти, еды там нет. Я потом свяжусь с одним знакомым, он привезёт тебе немного. Вот деньги, – протянул ему кошелек с сотней золотых. – Но Лес кормит многих. Захочешь, прокормит и тебя. Спросишь у того же человека, куда приносить артефакты. Он тебе всё расскажет. Ты нормальный и потому должен жить так же. Удачи. – И я указал ему в нужную сторону.

Он кивнул:

– Спасибо, господин. – Немного постоял. – Я справлюсь. – После чего медленно, прихрамывая, пошёл в нужную сторону.

О, чёрт, забыл!

– Э, тебя как звать-то?

– Чёрт.

– Чего? – пораженно посмотрел я на небольшого демона.

– Чёрт, – повторил он.

Ну, что сказать. Помяни чёрта, он и появится.

– На, возьми, – и я дал ему перевязь одного из демонов и пару ножей, – может пригодиться в дороге.

Мелкий демон с таким знакомым именем благодарно кивнул и побрёл дальше. Я же посмотрел на спокойно стоящих верховых животных демонов.

«И что мне делать с вами?» – мысленно спросил я у себя. И вслух:

– А почему нет?

Осторожно подойдя к ним, я погладил пышущего жаром дьявольского скакуна.

– Не против, если у вас появятся новые наездники? – спросил я у них.

Те, естественно, промолчали, но было у меня ощущение, что ни они не против троллей, ни те возражать не будут.

Я не повёл их тем же путём, что шли
Страница 19 из 20

демоны, там этим животным было не пройти. Но можно было сделать небольшой крюк.

– Ну, вот тут и подождите. Вас обнаружат, как только очнутся часовые.

Я ещё раз погладил огненные морды и, усмехнувшись, пошёл спать.

Лагерь

Утро

– Что произошло? – спросила Рения у пробегающей мимо неё Деи.

– Там, там… – неопределённо махнула рукой та, но, не договорив, а только ещё больше распахнув глаза, выдохнула: – Не знаю. В общем, иди сама посмотри.

Девушка удивлённо посмотрела на неё и прошла к столпившимся у края лагеря людям.

– Что там? – спросила она, увидев Грома.

Тот отступил в сторону.

– Это кто? – поражённо спросила вампирша.

– Не знаю, но, когда охрана очухалась, они уже стояли тут.

Рения заозиралась. Гвалт стоял такой, что поднял бы даже мёртвого. Только вот кое-кого всё равно не было.

– Где он?

Троллю даже не потребовалось объяснять, о ком речь.

– Дрыхнет, как обычно. Его, как мне кажется, даже камнепад поднять не сможет.

Только Рения помнила, что произошло, когда этот тупой северянин так же продрых полдня. И она должна была узнать, что же случилось в этот раз. Ведь прямое доказательство тому, что что-то произошло, стояло у неё сейчас перед глазами. А в том, что без участия этого вездесущего чела там не обошлось, она была уверена.

Глава 4. Планета Ареана. Империя Ларгот. Север великого леса. Горы

За день до прибытия на место

– Это что такое? – посмотрел я на странный отсвет, который озарил половину Леса и неба над ним. Находился этот необычный феномен где-то далеко в Лесу, но его было видно и отсюда, особенно по тем сполохам, что мелькали в темнеющем небе над ним.

Я сначала заметил одиночную вспышку, но потом понял, что идёт равномерная серия всплесков света. Если бы не разделяющее нас расстояние, я предположил бы, что это пылает костёр. Но какой же он должен быть величины, что всполохи его пламени видны даже отсюда?

Правда, я подумал сначала, что это какое-то магическое зарево. Но туда поглядел не только я, а значит, как минимум ещё несколько людей в отряде обратили на это внимание.

– Это… – Гром, ехавший рядом со мной, повернул голову в сторону пылающего зарева, а потом удивлённо посмотрел на меня: – Странно, что ты не знаешь. Это же пылающие города древних.

Я мельком где-то читал об этом. Точно, это было в одной из книг в академии, но, так как меня на тот момент особо не интересовали история и мифы, я отнёс тот рассказ именно к этой категории данных и пропустил его мимо своего сознания. А гляди-ка, это вовсе не сказки. Вон один из них пылает.

Так, что там говорилось о таких явлениях? Это места, где произошли крупнейшие магические сражения. Места с очень сильно концентрированной, неструктурированной и хаотичной магической энергией. Места, порождающие различных монстров. Именно из-за таких аномальных зон Лес и полон того разнообразия обитающих в нём монстров. И особенно много их вблизи как раз аномальных зон. Места очень опасные для жизни. Практически никто не может выдержать в них больше нескольких часов. Потом в любом существе, разумном или не очень, начинались необратимые изменения.

И больше всего таких мест в Ледяных пустошах и в северной части Великого леса.

И как было написано в той книге, близость подобных зон очень влияет на окружающее пространство. Деревья, животные, воздух, магический фон. Всё это со временем меняется в ту или иную сторону и начинает сильно отличаться от таких же вещей, находящихся в любом другом месте.

«Прямо радиация какая-то, – усмехнулся я, – или здесь эти магические аномалии послужили катализатором изменений и сильнейшими мутагенами».

Поняв это, я решил осмотреться более внимательно. То, что тут очень много магических артефактов, я заметил давно. Так же как и естественных источников силы. Теперь хотел понаблюдать за тем, что могло ускользнуть от моего внимания. И практически сразу понял, что это.

Магический фон. Нет, не так. Тут всё было крайне пропитано магическими энергиями. До такой степени, что многие предметы, деревья, цветы, насекомые, мелкие животные, из тех, что я видел, даже ручьи и некоторые обычные камни – все приобрели свою магическую ауру. И она была живой и очень концентрированной. Не как у любого другого предмета. Нет, она значительно усложнилась. Она стала обладать теми или иными магическими свойствами. Не простыми, фоновыми. Нет, эти самые предметы, животные и прочие, со сложной аурой могли управлять теми своими свойствами, что у них появились.

«Они разумны, – было первой моей мыслью, – или это какой-то ускоренный процесс развития и эволюции, который заставляет чем-то пользоваться на уровне рефлексов? Но какие рефлексы у дерева и тем более у ручья или камня?»

Однако вот же факт: все подобные необычные магические существа могли использовать эти свои магические свойства для своего дальнейшего существования или жизни. Сам в удивлении наблюдал, как это действует. В небольшой ручеёк кто-то из отряда бросил камень. И вроде бы ничего необычного. Но он мешал бежать ручейку дальше. И тогда я увидел, как вокруг камня стало концентрироваться магическое поле, а потом его просто вытолкнуло на берег. А ручеек свободно заструился дальше. Что это было? Что за существа? Они хоть и не разумны, но явно могут что-то делать и что-то соображают.

Из того, что я знал о подобных явлениях, у меня напрашивался единственный вывод. Это элементали. Воды, земли, живых существ, деревьев, леса, воздуха. Они были хоть и не в каждом предмете, но встречались достаточно часто. И так было здесь везде. А судя по тому, что с каждым нашим шагом их количество только увеличивалось, мы постепенно входили на земли элементалей. Земли, где должны править шаманы и ритуалисты. Ведь именно с этими магическими сущностями они и работают. И мы явно окажемся в очень любопытном месте.

Наша застава как раз стоит на небольшом скалистом выступе, который, как какой-то клинок, разделил Ледяные пустоши и Великий лес, где всё окружающее пространство является царством магических тварей, странных животных из Леса, стихийных элементалей и крупнейших на континенте и в этом мире аномальных зон. А мы своей дружной гоп-компанией и будем на самом острие этого клинка.

– Это последний привал и ночёвка, – говорит мне Дея, подбежав и усевшись рядом. – Я узнала, завтра мы уже будем на месте. Все устраиваются на той поляне, что ты выбрал.

Я всё ещё был неофициальным проводником в нашей группе, хотя уже практически все, кто обладал хоть какими-то магическими способностями, а в нашем отряде это были абсолютно все, научились определять безопасные и пригодные для стоянки места. Но почему-то всё равно продолжали прислушиваться именно к моему мнению.

– Хорошо, – кивнул я девочке и сказал своим: – Ну, значит, и нам пора располагаться. – И оглядел выбранную поляну. – Там, – указал я.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/pages/biblio_book/?art=20341546&lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам
Страница 20 из 20

способом.

notes

Примечания

1

Аарах – демон-разведчик, маг.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.