Режим чтения
Скачать книгу

Мой брат с Земли читать онлайн - Геннадий Ищенко

Мой брат с Земли

Геннадий Владимирович Ищенко

Неведомый враг убил родителей и старшего брата принца эльфов Лея. До его коронации осталось несколько дней, но Лей понимает, что ему их не пережить. Не получив поддержки своего клана, он решает бежать в одно из человеческих королевств. Путь долог и опасен, поэтому принц хочет вызвать и привязать к себе демона. Он совершает ошибку в ритуале и вместо демона получает пятнадцатилетнего Сергея Полынина, у которого много магической силы, но нет ни знаний, ни опыта мага. Ничем не примечательный юноша вместо помощи может стать обузой. Долгий, полный опасностей и приключений путь сближает обоих, делая их друзьями, а потом и братьями.

Геннадий Ищенко

Мой брат с Земли

© Ищенко Г. В., 2017

© Художественное оформление, «Издательство Альфа-книга», 2017

* * *

Пролог

Свой четырнадцатый день рождения Лей ждал с радостным нетерпением. Тогда были еще живы родители и старший брат, и ничто не предвещало тех страшных событий, которые обрушились на королевскую семью.

Но потом жизнь Лея вдруг резко изменилась. Неизвестно как попавший в Эльгерванд кнор перебил охранявших короля и королеву эльфов, а потом крылатый ящер разорвал лошадей и перевернул карету. Что для него были меч отца или магия матери! Трон занял старший брат, но и он погиб во второй весенний месяц. Неизвестно почему взбесившийся конь умчался в лесную чащу, где егеря и эльфы свиты нашли своего повелителя со сломанной шеей. После его гибели наследником стал Лей, которого должны были увенчать короной в пятнадцать лет. Принц знал, что ему не дадут дожить до коронации, и не собирался покорно ждать конца. Единственным, кто мог помочь, был дядя, но он старался держаться подальше от племянника и при нечастых встречах спешил уйти. Сестры тоже избегали его общества. Не потому, что не испытывали родственных чувств к брату, просто принцессы уже смирились с его скорой смертью, которая ничего не меняла в их положении. Кто бы ни стал новым королем, они сохранят свои титулы и домены. Их будущие сыновья не имели права на трон, и это защищало принцесс сильнее обычаев. Вот если бы они оказались рядом, когда принца придут убивать, могли бы разделить его судьбу.

Лей не обладал ни силой и красотой погибшего старшего брата, ни магическими способностями сестер. Невзрачная, по меркам эльфов, внешность и почти полное отсутствие магических сил рождали в его душе обиду и чувство неполноценности. К тому же брат как наследник не испытывал недостатка в родительской заботе и внимании двора, а младший принц никого не интересовал. За равнодушие он мстил окружавшим его эльфам, придумывая замысловатые каверзы, и при этом почти всегда умудрялся избегать наказания. По большей части эти проделки не приносили Лею ничего, кроме мимолетного удовлетворения, но были и исключения.

Пять месяцев назад он сумел стянуть у королевского мага Серин одну из ее книг и так замести следы, что не сработало ни одно из поисковых заклинаний. Еще одно полезное приобретение принц сделал перед смертью брата, позаимствовав у него полностью заряженный накопитель. Теперь эти две вещи должны были спасти ему жизнь. После недолгих раздумий Лей решил вызвать и привязать к себе демона. Рискованное занятие, но не для того, кому нечего терять.

Демонами эльфы называли любых разумных существ других миров, обладавших большой магической силой. Ритуал вызова был описан в украденной книге, и Лей мог его провести, используя силу накопителя. Без источника силы об этом нечего было и думать. Принц дождался, когда Серин по какой-то надобности покинула дворец, и принялся торопливо чертить контур призыва в самой большой из своих комнат. Делать это можно было только в отсутствие королевского мага, иначе старуха сразу почувствовала бы, что кто-то соединяет миры. Эта работа заняла целый час, но, когда закончивший ее Лей осмотрел рисунок, он не нашел в нем ни одной ошибки.

«Теперь впишу руны, – подумал он, читая инструкцию в книге. – В этом луче нужно нарисовать руну языка, чтобы демон его знал, а в этом – руну вида. В таблице их всего девять, и ни один меня не устраивает. Попробовать, что ли, свободный поиск?»

Он замкнул луч на себя, зажег магией свечи и стал вливать в рисунок силу из накопителя. Некоторое время ничего не происходило, а потом все линии ярко вспыхнули, заставив зажмуриться. Когда принц открыл глаза, в центре фигуры стоял человеческий юноша. Внешне он ничем не отличался от живших в королевстве людей, но разумные этого вида не имели силы, а у призванного им демона ее было в десять раз больше, чем у уехавшей Серин!

– Куда это я попал? – растерянно спросил демон. – И говорю на каком-то другом языке!

– Ты в самом сердце королевства Эльгерванд, – объяснил Лей. – Я вызвал тебя и связал с собой, чтобы получить помощь. Поможешь мне своей магией, а я тебя награжу и верну домой.

– Возвращай сейчас! – срывающимся голосом потребовал демон. – Нет у меня никакой магии! Господи, только бы попасть домой! Клянусь, что брошу на фиг все игры!

– Как нет магии, если я ее вижу? – спросил принц, который понял, что ему в очередной раз не повезло.

Надо же было потратить всю силу накопителя на это ничтожество, от которого ему не будет помощи! Похоже, демон действительно не видел свою силу, а значит, не мог ею управлять. И что теперь делать?

– Неужели я чокнулся из-за игр? – сам себе сказал демон, вышел за пределы магической фигуры и побрел к одному из диванов.

«Силы у него навалом, – думал Лей, глядя на упавшего на диван незнакомца. – Так неужели ее нельзя использовать? Ждать, когда до меня доберутся, – глупо, а бежать из королевства одному – это та же смерть! Может, обратиться за помощью к сестрам? Не так уж трудно открыть демону третий глаз, а если он увидит потоки… Пользы от неуча мало, но пусть он хотя бы с помощью знаний из книги зарядит шар, а потом я от него как-нибудь избавлюсь. Пожалуй, это единственный выход. И лучше идти к Лори, потому что Белла перепугается и побежит к дяде. Решено, так и сделаю!»

Принц подошел к демону и сел рядом.

– Хочешь вернуться домой? Тогда успокойся и слушай меня! – повысив голос, сказал он. – Если будешь реветь на этом диване, очень скоро окажешься в подвалах. Ни один человек не может войти в королевский дворец без печати подчинения, поэтому первый же, кто тебя увидит, вызовет стражу! Даже мне будет трудно тебя защитить, потому что обычаи выше воли наследника!

– Ты точно не глюк? – спросил демон, сел и вытер слезы рукавом рубашки. – Что мне делать, чтобы вернуться?

– Только слушать меня! – ответил принц. – Дай сюда правую руку!

– Зачем это? – опасливо спросил демон, но руку все же протянул.

– Ты не видишь потоки магических сил, – снизошел до объяснения Лей, – поэтому и для меня бесполезен, и себе не сможешь помочь. Я потратил на вызов всю силу, но ее много у тебя. Попробую научить тебя видеть магию, а ты по описанию в книге зарядишь накопитель. Тогда я вызову другого демона, а тебя отправлю туда, откуда забрал. А теперь мне нужно влить в тебя немного моей крови.

Сказав это, он левой рукой взял демона за запястье, а правой вынул из ножен на поясе небольшой кинжал.

– С ума сошел?! – рванулся демон. – Я даже от человеческой крови могу
Страница 2 из 30

сдохнуть, если у нее не та группа, а твоя для меня наверняка ядовита!

– Не дергайся! – рассердился принц и разрезал ему ладонь. – Сколько там той крови! И учти, что я на нее подействую магией. На это моих сил хватит. С тобой ничего не случится, а те, кто охраняет проходы, почувствуют королевскую кровь и пропустят тебя.

Он аккуратно рассек свою ладонь и прижал ее к ладони незнакомца.

– У нас так проводят ритуал братства по крови, – сообщил демон, больше не пытаясь вырваться. – Точнее, проводили в старину. Теперь, наверное, таких психов нет. Кто ты такой, и как тебя звать?

– Я принц и наследник короны славного народа эльфов Лей Эльгер! – гордо ответил Лей. – Ты должен обращаться ко мне почтительно и каждый раз добавлять: «Ваше высочество».

– Меня твое высочество может звать Сергеем, – сказал демон. – Не скажешь, зачем я тебе понадобился?

– Мне надо бежать из королевства, – ответил Лей, решив пока не обращать внимания на манеры демона. – Родителей и брата убили, а через месяц мне будет пятнадцать лет!

– Ну и что? – не понял Сергей. – Мне тоже скоро исполнится пятнадцать. Наверное, наш год мало отличается от вашего, потому что ты выглядишь моим ровесником.

– У нас пятнадцать – это возраст самостоятельности. В этот день меня должны короновать. Как ты думаешь, позволят это сделать те, кто убил моих родных? Так, моей крови в тебе уже достаточно. Сейчас попробую затянуть порезы. Может не получиться, потому что совсем не осталось сил.

Сил у принца хватило, и сочившиеся кровью порезы затянулись на глазах удивленного таким чудом Сергея.

– Вытри! – приказал Лей, подав ему один из своих платков. – А теперь бросай его в камин. Нельзя оставлять мою кровь.

– У вас зима? – спросил выполнивший приказ Сергей.

– Первый месяц осени, – ответил принц. – Сегодня холодный ветер, поэтому я велел разжечь огонь. Хватит болтать! Сейчас пойдешь следом за мной и постарайся обойтись без вопросов. Стражи проходов не любят шума.

– А куда идем? – спросил Сергей.

– К старшей из моих сестер. Когда придем, молчи! Если она к тебе обратится, говори с почтением и называй ее: «Ваше высочество». Это я пока терплю нарушение этикета, а Лори терпеть не станет, тем более от человека.

Лей подошел к одной из стен и приложил руки к ее светящейся поверхности. Стена под ладонями исчезла, открыв проход размером с обычную дверь.

– Поторопись! – велел он демону и зажег на ладони маленький светящийся шар.

– Ты же сказал, что остался без сил, – прошептал очутившийся в коридоре Сергей, – а сам светишь…

– Это заклинание почти не требует сил, – отозвался Лей. – А теперь заткнись, если не хочешь, чтобы стражи выпили твою жизнь! Они это сделают с удовольствием!

Глава 1

В свои неполные пятнадцать лет Сергей Полынин полностью уверился в том, что жизнь не удалась. У него были некрасивое лицо и посредственное здоровье, а из-за пробелов в воспитании он пропускал мимо ушей наставления родителей, не рвался учиться и не интересовался ничем, кроме развлекательных книг, фильмов и компьютерных игр. В этом учебном году невзрачную внешность дополнили прыщи на лице и худоба, а четверки в его дневнике стали появляться намного реже троек. Сергей уже второй год был небезразличен к одной из одноклассниц, только и на любовном фронте его ожидал полный облом.

А вот старший брат Николай на пятерки окончил школу и сейчас учился на втором курсе университета. Нужно ли говорить о том, что Николай был красивее? И с мышцами у старшего брата был полный порядок. Правда, он три года качался, но и Сергей пробовал заниматься с гантелями. Разве он виноват в том, что из-за этих занятий начинал болеть живот? Нет в жизни справедливости и никогда не было!

В тот вечер, когда Сергея выдернули из родного мира, он успел по-быстрому подготовиться к школе и хотел сесть за комп, но вместо этого очутился в каком-то помещении раза в два больше трехкомнатной квартиры Полыниных. Сначала он не поверил своим глазам, потом удивился, а позже пришел страх. Сергей осмотрел слабо светящиеся стены, непривычно высокий потолок с большой люстрой и целые заросли каких-то кустов, росших возле огромных окон, а потом неожиданно для самого себя заговорил на чужом певучем языке, причем язык был для него таким же понятным и привычным, как родной русский. Ответили на том же языке. Вот после этого ответа на Сергея и навалились страх и отчаяние. Он не знал, сумасшествие это или реальность, и не смог бы ответить на вопрос, что для него страшнее. Он не считал себя трусом, но одно дело не испугаться, когда тебя собираются за что-нибудь бить, и совсем другое – лишиться своего мира и попасть в чужой, где даже нет людей, а только выдуманные эльфы с кроличьими ушами.

Когда вызвавший его эльф сел на диван и заговорил, выяснилось, что люди здесь все-таки живут и что у него есть шанс вернуться домой. Это немного успокоило, и дальше Сергей слушал уже более внимательно. Даже мелькнула мысль о том, как было бы здорово вернуться домой магом.

Новая волна страха накатила в коридорах, которые принц называл проходами. Шли минут пять, и постепенно страх перерос в ужас. Наверное, Лей что-то почувствовал. Он повернулся и взял Сергея за руку. Если бы принц этого не сделал, Сергей развернулся бы и дал деру.

– Не бойся, – шепнул принц. – Они только с виду страшные, но не причинят вреда тем, в ком есть хоть капля крови Эльгеров!

И все же, несмотря на эти слова, у Сергея едва ноги не подкосились при виде выступивших из мрака чудовищ. Они были похожи на мумии из одноименного фильма, только в глазницах горели красные огоньки, а очертания были какими-то размытыми. Сергей обмирал от страха, но не мог зажмуриться или отвести взгляд. Пятеро стражей застыли и позволили юношам пройти. Вскоре после этого страх начал ослабевать, но так до конца и не прошел.

– Они здесь не одни, – шепотом сказал Лей. – Поначалу мне тоже бывало страшно, а потом привык. Мы здесь редко ходим, только когда нужно незаметно попасть в другую часть дворца. Все, уже пришли. Сейчас попрошу у сестры разрешения войти.

Он приложил ладони к стене коридора и шагнул в возникший проход. Не теряя ни секунды, Сергей бросился следом, едва не сбив принца с ног, и очутился в такой же большой комнате, как и та, в которую его призвали с Земли. Только здесь было намного больше зелени и красивой мебели. И еще на одной из стен висело огромное зеркало.

Открылась одна из трех дверей, и в комнату вошла очень молодая девушка. Надменное выражение красивого лица и кроличьи уши несколько отталкивали, но вот фигура… Такого совершенства он не видел даже в фильмах! Полупрозрачная ткань, обтягивающая точеную фигуру красавицы, ничего не скрывала, и от вида ее прелестей у Сергея вскипела кровь.

– Кого это ты ко мне привел? – певучим голосом сирены спросила принцесса и изящно присела на один из диванов. – Я назвала бы его человеком, вот только сила…

– Это вызванный мной демон, – ответил Лей. – Лори, мне нужна твоя помощь!

– Это понятно, – кивнула она. – Ты не пришел бы ко мне без дела. Значит, ты вызвал демона. Но как?

– С помощью этого. – Принц достал из-за пояса маленькую книгу, похожую на карманный словарь. – И еще у меня был один из накопителей брата.

– Книга
Страница 3 из 30

Серин? – спросила принцесса. – Так вот кто ее украл! И как же тебе удалось это скрыть? Может, и мое пропавшее ожерелье тоже у тебя?

– Я верну, – пообещал Лей, – только помоги!

– И в чем нужна помощь? – спросила Лори. – Демона ты вызвал сам, а у него в сто раз больше сил, чем у меня.

– Мне попался демон, который не видит своей магии, – объяснил принц. – Открой ему третий глаз, тогда он хотя бы зарядит мне накопитель!

– Первый раз о таком слышу, – удивилась принцесса, – и даже не читала в книгах. Тебе, брат, первый раз в жизни крупно повезло! Если ты думаешь с помощью заряженного накопителя повторить вызов, то я с тобой сразу прощусь. Что на меня так смотришь? Ты все прочитал о вызове или только сам ритуал?

– Там слишком много написано, – покраснел Лей.

– Мало вызвать демона и привязать его к себе! – назидательно сказала принцесса. – Нужно самому иметь большую силу, иначе демон вернется в свой мир вместе с тобой. Он не сможет тебя убить из-за привязки, но вместо него это сделает кто-нибудь другой. Даже если оставят жизнь и посадят в клетку, радости тебе от этого будет немного. Демонов вызывают редко, и только самые сильные из магов. Ты все еще хочешь, чтобы я тебе помогла?

– Мне нужно бежать! – в отчаянии сказал принц. – Сама знаешь, что моя жизнь измеряется днями! Если нельзя вызвать других демонов, пусть будет этот. Зарядит накопитель, а потом хоть чему-нибудь научится по книге. Может быть, повезет добраться до одного из человеческих королевств…

– Ты обещал вернуть меня домой! – возмутился Сергей.

– Ты разрешил ему разговаривать? – спросила Лори, встала с дивана и обошла вокруг Сергея, рассматривая его так, как он мог бы рассматривать забравшуюся в квартиру обезьяну.

– Мне сейчас не до его дрессировки! – возмутился Лей и, повернувшись к Сергею, сказал: – Я не смогу тебя вернуть, но позже ты это сделаешь сам! Сможешь видеть потоки и изучишь книгу. В ней все написано. А для того чтобы уцелеть, ты должен бежать из королевства. Мы покупаем людей или для работы на фермах, или в качестве слуг, но ни у кого из них нет силы. Как только попадешься на глаза даже слабому магу, мигом лишишься свободы и очутишься в пыточных подвалах. Там сразу же узнают, что ты демон, и убьют! А одному из нашего королевства не выбраться, иначе я бы с тобой не возился!

– А вы похожи, – сказала закончившая осмотр принцесса. – Если не считать безобразных ушей и темного цвета волос, он почти твоя копия. Какой тип демона ты выбрал?

– Мне не подошел ни один из таблицы, – ответил брат, – поэтому я поставил руну свободного поиска. Вот, смотри.

Он раскрыл книгу, нашел нужную страницу и объяснил, как проводил ритуал.

– Ты замкнул поиск на себя, – засмеялась принцесса, – вот и получил такого же недотепу! Не сердись, Лей, сейчас я все сделаю. Нам Серин два года назад объясняла, как открывать третий глаз, нужно только все освежить в памяти. Дай сюда книгу!

Она забрала у принца книгу, быстро нашла нужное и прочитала.

– Как я и говорила, ничего сложного, – довольно улыбнулась Лори. – Если бы у тебя было больше сил, мог бы сделать сам. Все, готово!

Последних слов Сергей не слышал. В голове что-то взорвалось, и мир исчез. Когда прошло беспамятство и он открыл глаза, то не увидел ничего, кроме причудливых цветных пятен.

– Видишь магию? – услышал он взволнованный голос принца.

– Что вы со мной сделали? – испуганно спросил Сергей. – Все переливается разными цветами, а кроме них, ничего не вижу!

– У него открылся третий глаз, но почему-то отказало обычное зрение, – сказала Лори. – Не знаю, из-за чего так получилось, но я все сделала правильно. Наверное, просто заклинание составлено для эльфов, а не для твоего ненормального демона. Вот оно и подействовало как-то по-другому.

– Пошли вы!.. – крикнул демон и запнулся, не найдя в эльфийском языке ни одного матерного слова. – Немедленно возвращайте мое зрение! Мне ваша цветомузыка и даром не нужна!

– Лей, можешь на меня обижаться, но я не буду заниматься этим демоном, – сказала принцесса. – Если магия действует на него по-другому, нужно вызвать настоящего мага. Может, его проще убить? Я могу оплатить услуги кого-нибудь из егерей, и он доведет тебя до границы.

– Дядя говорил, что кого-то из них подозревали в убийстве брата, – ответил принц. – И потом, граница – это самое опасное место, а они туда со мной не пойдут. Я не хочу и почему-то боюсь убивать демона. Лучше придумай, кому его можно показать. Серин не предлагай.

– Тогда только няньке, – подумав, ответила Лори. – Сил у нее немного, но старуха – большой знаток магии. Когда нет защиты, с эльфами может работать даже слабый маг. Может, и не с эльфом тоже сработает? Позвать?

– Зови, – согласился Лей. – Только не привлекай слуг. Воспользуйся колокольчиком или сходи сама.

– Вот еще! – фыркнула принцесса. – Не собираюсь я из-за него идти в другой конец дворца. Конечно, вызову колокольчиком. Подожди здесь, я сейчас позвоню и вернусь. Учти, что старуха быстро не придет: она разучилась бегать сто лет назад.

– Мне вернут зрение? – с тревогой спросил Сергей, когда по удаляющимся шагам принцессы и хлопку двери понял, что она вышла из комнаты. – Кто она, ваша нянька?

– Нянька воспитывала два поколения Эльгеров и предана нашей семье, – ответил принц. – Силы у старухи немного, но знаний и опыта больше, чем у выпускников академии. С заряженным накопителем (а я думаю, что ты сумеешь его зарядить) нянька ни в чем не уступит нашему королевскому магу. Уверен, что она быстро с тобой разберется.

– Может, она вернет меня в мой мир? – спросил Сергей. – Если я научусь заряжать ваши накопители, то готов отдать вам всю силу, лишь бы очутиться дома!

– Ничего не получится, – сказал Лей. – Между нами очень сильная связь, поэтому ты не сможешь уйти в свой мир без меня, а я к тебе не собираюсь! Нужно выждать, пока связь ослабнет, а я не могу ждать! Нам с тобой нужно бежать из королевства эльфов в какое-нибудь из человеческих.

– А может, все-таки уйдешь со мной? – предложил Сергей. – Какая тебе разница? Все равно будешь жить среди людей, а у нас жизнь намного легче и безопаснее, чем в каких-то королевствах! В моем мире нет волшебства, поэтому даже у такого слабого мага, как ты, будет много возможностей!

– Я не уйду из родного мира! – отказался принц. – Возьмем с собой много золота и драгоценностей и хорошо устроимся. И я не уверен в том, что никогда сюда не вернусь. Когда меняется династия, проливается много крови. Мало взять власть, ее еще нужно суметь удержать. Посмотрим, чем все это закончится.

– Но я смогу уйти сам?

– Не вижу причин, по которым это у тебя не получится, – ответил Лей. – Силы в тебе не просто много, а очень много, как и в любом демоне. Поэтому вас и вызывают. Магические потоки ты уже видишь, осталось вернуть обычное зрение. Изучишь книгу…

– И я в ней все пойму? – с сомнением спросил Сергей.

– Основам магии я тебя обучу, – пообещал принц, – а читать на нашем языке ты уже умеешь. Если встретится что-нибудь сложное, заплатим одному из изгоев, и он все быстро объяснит.

– Что еще за изгои?

– Это маги из эльфов и очень редко из гномов, которые по разным причинам оставили свои земли, – объяснил Лей. – У людей своих магов нет,
Страница 4 из 30

поэтому нанимают наших и очень хорошо им платят. Этим мало кто занимается, но королям и графам магов хватает.

– У вас и гномы есть? – удивился Сергей. – А тролли с гоблинами?

– В этом мире кроме нас живут только люди и гномы, – ответил принц. – Других разумных народов нет, разве что где-то очень далеко. Людей мы используем для работ, а коротышки не выносят рабства. Мы с ними торгуем.

Хлопнула дверь, и послышались приближающиеся шаги.

– Я вызвала няньку, – сказала брату Лори и обратилась к Сергею: – Учти, демон, что это для нас она нянька, а для тебя – благородная леди Фери! Твоя жизнь – в ее руках, так что советую проявить почтительность и не распускать язык!

Нянька семьи Эльгеров пришла минут через двадцать, но Сергею, который страшно боялся остаться слепым, показалось, что миновало не меньше часа. Брат с сестрой все это время о чем-то тихо шептались. Леди Фери не хлопала дверью, шагов ее не было слышно, поэтому Сергей вздрогнул от прозвучавших рядом слов:

– Интересный экземпляр хорка! Лей, твоя работа? Ну да, вы же на смерть связаны.

– Как это на смерть? – дрогнувшим голосом спросил принц.

– Вызов делал по украденной книге? – спросила старуха. – Наверное, и пропавший накопитель Гая – это твоя работа? Своей силой ты не смог бы вытянуть из другого мира даже комара!

– Объясните, что я сделал не так! – возмутился принц.

– Проще объяснить, что ты сделал правильно, – насмешливо ответила нянька, – иначе мы проговорим до завтрашнего утра. Для начала скажи, для чего тебе демон? Думал с его помощью побороться за трон или удрать?

– Чтобы бороться, нужно знать с кем, – буркнул Лей. – И одного демона мало, требуются преданные эльфы, а от меня шарахаются даже родственники!

– Значит, побег, – хмыкнула нянька. – В твоем положении это не самый плохой выход, только осуществлять задуманное нужно с умом! Ты все прочитал о вызове демонов или только описание ритуала?

– Не читал я всю эту заумь! – рассердился принц. – Может, скажете наконец, что не так?

– Сначала нужно вызвать демона, а потом его привязывать, а не наоборот! – тоже сердито ответила нянька. – А ты связал себя с его образом в самом начале, да и поиск вел по себе. В результате вытянул в наш мир не демона, а хорка. Это такой вид людей, у которых много сил, но нет знаний для их использования. Когда-то их часто вызывали, а некоторых после отработки даже вернули в родной мир. Этот хорк очень похож на тебя, а ваша связь так сильна, что ее разрыв грозит смертью вам обоим. Если кто-то из вас погибнет, другой его не переживет. Со временем связь будет ослабевать, но продержится не меньше месяца. При этом вы оба будете меняться. Не уверена, что вскоре смогу вас различить. Для тебя в этом есть большой плюс: станешь сильным магом.

– А что с моим зрением? – подал голос Сергей. – Леди Фери, вы можете что-нибудь сделать?

– А что с ним не так? – удивилась нянька. – Ты должен нормально видеть.

– Я вижу только цветные пятна, – пожаловался он. – Как только открыли третий глаз…

– Хорки не могут видеть одновременно тремя глазами, – объяснила она. – Закрой третий глаз и будешь нормально видеть. Нужно просто захотеть.

– Здорово! – с облегчением сказал Сергей, к которому тут же вернулось зрение. – Благодарю вас, леди! Я бы хотел спросить… Если я заряжу накопитель, вы сможете вернуть меня домой?

– Смогу, но не буду, – ответила стоявшая рядом с ним женщина.

Статью она мало отличалась от принцессы, разве что была немного выше. Возраст выдавали глаза и волосы. С красивого и молодого лица на Сергея смотрели умные старческие глаза, а пышные, забранные в высокую прическу волосы были не просто светлыми, а белыми как снег. Еще возраст выдавал голос. Теперь, когда Сергей увидел няньку, он даже про себя не мог называть ее старухой.

– Это из-за Лея? – спросил он.

– Принц разрешил называть себя по имени? – вопросом на вопрос ответила нянька. – Хотя вы же сейчас ближе друг другу, чем братья. В свой мир ты не уйдешь, потому что не сумеешь это сделать без Лея, а он может понадобиться здесь. Поможешь ему уйти из Эльгерванда и устроиться у гномов или у людей. Заодно немного научишься магии и станешь красавчиком. Я сделаю так, чтобы вы получили друг от друга только лучшее. Принцу не нужны твои бородавки, а тебе не помешает эльфийское здоровье.

– У меня не бородавки, а прыщи, – буркнул Сергей, понявший, что возвращение надолго откладывается. – Я хочу спросить… Эти гномы и ваши люди… Они говорят на других языках? Вы меня научили своему, можно ли так же быстро научиться другим?

– В каждом из трех королевств – свой язык, – ответила леди Фери. – Я знаю их все. Многие гномы тебя поймут и сейчас, но ты прав, лучше выучить их язык. Будет совсем другое отношение. Садись на диван и закрой глаза.

Сеанс обучения языкам длился минуты.

«Выучить бы так английский!» – подумал Сергей, поговорив с эльфийкой на четырех только что выученных языках – гномьем и трех человеческих.

– Лей, рассказывай, как собираешься бежать! – закончив с Сергеем, сказала она принцу. – Наверняка я смогу тебе чем-то помочь.

– До границы поедем на лошадях, – ответил тот. – Как будем пробираться через Зону… Этого я пока не знаю, но ясно, что лошадей придется оставить. Чтобы хоть что-нибудь с собой унести, возьмем вельшей. На каждого нагрузим по тридцать калей золота, а с собой возьмем драгоценности и оружие. Я думаю, что границу с гномами охраняют не так сильно, как с людьми, поэтому через нее и пойдем. А укроемся в Логарме. Это королевство ближе других к столице, и оно большое и богатое, чтобы можно было затеряться и приятно жить.

– Вы-то сможете выйти из дворца через проходы, но как ты думаешь выводить коней или вельшей? – спросила нянька.

– Мы не будем брать наших, – ответил Лей. – Пока Сергей будет носить золото, я сбегаю на рынок. Я думал с помощью магии демона подчинить конюхов и псарей, но теперь от этого плана придется отказаться.

– Не хотела я в это вмешиваться! – с досадой сказала нянька. – Ладно, один раз помогу. Купите только продовольствие, а все остальное доставят из дворца на Круглую площадь. Когда наметил побег?

– Сейчас вернемся к себе, соберемся и уйдем, – ответил принц. – Вы успеете?

– Должна. Но если вдруг задержусь, ждите!

– Опять идти через проходы? – запаниковал Сергей. – Может, пройдем как-нибудь по-другому?

– Напугали стражи? – понимающе спросила нянька. – Сейчас я сниму страх. А по-другому тебе по дворцу ходить нельзя. Магов здесь мало, но много одаренных, как принц. Их способностей хватит для того, чтобы увидеть твою силу.

На Сергея после нянькиных заклинаний навалилось безразличие, и Лею пришлось несколько раз его подталкивать, чтобы быстрей двигался. Мимо стражей он прошел, не испытав никаких эмоций. Когда добрались до покоев принца, Лей приказал сменить одежду.

– Это один из моих охотничьих костюмов, – сказал принц, бросив на диван штаны и куртку из тонкой кожи. – Вот еще рубашка. Твою обувь тоже нужно сменить. Не понимаю, как в ней можно ходить.

– Она для комнат, – вяло ответил Сергей, послушно сбрасывая тапочки. – А твои сапоги подойдут? Мне сложно подобрать обувь. И как надевать кожу на голое тело?

– Там подкладка, – раздраженно
Страница 5 из 30

ответил принц, менявший бархатную одежду на кожаную, – а мои сапоги тебе подойдут. Двигайся быстрее, нам еще золото носить!

Кожаная одежда изнутри была обшита чем-то вроде байки. Сапоги оказались большими, но быстро стянулись до нужного размера. Перед тем как заняться золотом, вооружились.

– Прикрепи к поясу этот кинжал, – приказал Лей. – Возьмешь парадный меч моего брата, но не насовсем, а на время. Потом купим тебе что-нибудь попроще. Сейчас меч будет мешать, поэтому пусть пока лежит на диване.

Он приложил ладони к стене, открывая вход в тайник. В нем на полу лежали небольшие, но очень тяжелые кожаные мешочки с завязками.

– Выноси кошели с монетами, – сказал принц, – а я займусь драгоценностями. Ожерелье оставлю сестре, а все остальное поделим и спрячем в пояса. У меня здесь только крупные камни и жемчуг, поэтому за них можно получить столько же золота, сколько у нас будет с собой. Какой-то ты, Сергей, бестолковый! Дай мне свой пояс, я сам все уложу.

– Может, я все же возьму свою одежду? – спросил Сергей, когда они полностью собрались. – Брюки совсем новые, да и рубашка…

Безразличие почти прошло, и он начал проявлять инициативу, а не только подчиняться приказам.

– В этой одежде тебя не признает чужим только слепой! – ответил Лей. – Потом купим что-нибудь на смену в одном из городков. Главное – быстрее покинуть столицу и забрать с собой самое ценное. Складывай золото в эти сумки. Теперь бери две и иди за мной.

Оказавшись в проходе, Сергей опять ощутил страх. В каждой руке у беглецов было килограммов пятнадцать, по земным меркам, золота, которое они несли минут десять и сложили в конце прохода. Стражей встретили, когда возвращались за оставшимися сумками. Принц высветил своим магическим фонарем три фигуры, похожие на высоких и очень худых людей, на которых набросили серые накидки. Ничего страшного в их виде не было, но Сергея охватил такой ужас, что он чуть не замочил штаны. На подгибающихся ногах он догнал Лея, с облегчением чувствуя, как запредельная жуть превращается в привычный здесь страх.

– Не толкайся! – недовольно сказал принц, открывая вход в комнату. – Сколько можно говорить, что они тебя не тронут! Бери сумки и пойдем. Нас, наверное, уже ждут на площади.

– Я не могу их не бояться, – ответил Сергей. – А кто такие вообще эти стражи? Случайно, не ожившие мертвецы?

– Что за бред? – сказал Лей. – Мертвых можно оживить, но только сразу после смерти и ненадолго. Стражи – созданные магией существа, которые убивают страхом всех, в ком нет нашей крови. Наверное, я ее в тебя мало влил, если ты на них так реагируешь.

– Первый раз было страшно, но не так, – взяв в руки сумки с золотом, сказал Сергей. – Может, ты тогда помог мне магией?

– Я тебе не помогал, – озабоченно отозвался принц. – Очень похоже на то, что в тебе исчезает моя кровь. Я бы влил еще, но у нас совсем нет времени. Тверди про себя, что ты Эльгер. Они читают мысли, а значит, не должны так сильно действовать. По крайней мере, я на это надеюсь.

Помогла ли мантра о принадлежности к королевскому семейству, которую твердил Сергей, или ему просто повезло, но до тупика с оставленным золотом дошли, никого не встретив.

– Это подвал одного из домов на площади, в котором живет верный нашей семье эльф, – объяснил Лей, когда они перенесли золото в небольшое, облицованное камнем помещение. – Дверь в дом никогда не запирается, а хозяина я сейчас не чувствую.

Минут десять ушло на переноску сумок в одну из комнат, окна которой выходили на площадь.

– Нас ждут, – сказал принц, показав Сергею рукой в окно на двух эльфов, державших под уздцы лошадей.

Рядом с ними сидели на задних лапах какие-то животные. Присмотревшись, Сергей понял, что это огромные псы. Если они и уступали размерами лошадям, то ненамного. Наверное, это и были вельши, о которых говорили принц с нянькой.

Лей вышел на крыльцо и помахал рукой. Оба эльфа выглядели какими-то сонными, но послушно подвели к дому лошадей и прикрепили к седлам сумки с золотом. Вельши подошли сами. Оставив принцу животных, находившиеся под воздействием магии слуги ушли.

– Этого красавца зовут Элгор, – сказал он, поглаживая огромную башку довольно скалящегося пса, который был размером с молодого льва. – А это у нас Эйэль. Хорошая девочка! Они наполовину разумны и понимают простые команды.

«Девочка» открыла пасть и дала Сергею возможность полюбоваться клыками, которым позавидовали бы саблезубые тигры.

– Не бойся, – успокоил Лей отшатнувшегося напарника. – Они своих не трогают. Этих милашек когда-то, очень давно, вывели, улучшив с помощью магии обычных собак. Ладно, не будем терять время. Садись на коня и поедем.

– А как на него садиться? – спросил Сергей. – Он не цапнет? Вон какие зубы!

– Ты что же, никогда не ездил на лошадях? – удивился принц.

– У нас на них почти никто не ездит, – ответил Сергей. – Я видел, как это делают в кино, но боюсь браться за повод. По-моему, этот подлец только этого и ждет, чтобы откусить мне пальцы.

– Если начнет кусаться, ударь по морде, – посоветовал Лей. – Сам виноват! Ты боишься, а конь чувствует твой страх. Делай как я, и побыстрее! – Он перебросил повод через голову коня, положил на шею животного левую руку и, вставив ногу в стремя, взметнулся в седло.

У Сергея тоже получилось, но не так ловко и не с первого раза. Вся сбруя была подогнана под рост принца, поэтому ничего не пришлось поправлять. Ехать шагом оказалось нетрудно, а скачек по городу не устраивали.

Когда выехали с площади, Лей надел на голову капюшон и приказал сделать то же самое Сергею. Теперь встреченные ими эльфы не видели лицо принца, а опознать в его спутнике человека мог только маг. Вельши вперевалку бежали следом за лошадьми, клацая огромными когтями по булыжникам мостовой. Когда их кавалькада подъехала к открытым воротам, вперед пустили вельшей и подождали, пока стражники спрячутся от них в караулке, а потом проехали сами.

– Учти, что дальше поедем рысью, – предупредил Лей. – Сначала будет трудно, но через несколько дней привыкнешь, а боль я попробую снять магией. Вдоль тракта стоят трактиры, в которых можно переночевать. Если нет свободных мест, ставят шатры. У нас с тобой нет ни шатров, ни провизии, поэтому едем до первого же трактира, в котором будут комнаты, ужинаем и ночуем.

– А с ними пустят? – спросил юноша, показав рукой на бежавшего первым Элгора.

– Они будут ночевать в наших комнатах, – ответил принц. – Таких зверей могут заводить только высшие аристократы, поэтому никто не посмеет открыть пасть. Но заплатить за них придется. Темнеть начнет через пять часов, так что ночевать должны под крышей. Старайся не гнуть колени, когда будем переносить золото. Из-за вельшей вряд ли кто-нибудь решится на грабеж, потому что их трудно убить железом и еще труднее подчинить магией, но все равно не стоит выставлять напоказ мое богатство.

Глава 2

Рысь сильно отличалась от езды шагом. Передвигались не очень быстро, но тряска рождала неуверенность и заставляла прижимать ноги к лошадиным бокам. До трактира добрались через два часа такой езды. Сергей пока пользовался не местными часами, а земными, а время смотрел на дисплее еще живого телефона.

Первым делом сдали лошадей конюху,
Страница 6 из 30

которого Лею из-за вельшей пришлось успокаивать магией, а потом вошли в двухэтажное здание трактира. Большую часть первого этажа занимал трапезный зал, а меньшую – кухня и подсобные помещения. Комнаты для путников располагались на втором этаже, там же жила и семья трактирщика. Сам хозяин сидел рядом с входом за отдельно стоявшим столом. При виде посетителей толстяк поднялся со стула и изобразил на круглом лице приветливую улыбку. Вошедшие вслед за юношами вельши превратили его в статую.

– Милейший, у вас есть свободные комнаты? – надменно спросил принц. – Нам нужны две. Эти собачки будут ночевать с нами, поэтому к нашему ужину добавьте две миски с сырым мясом. Да, ужинать мы будем в своих комнатах.

– Конечно, господин! – засуетился оживший трактирщик. – Сейчас все сделаем в лучшем виде! Уверяю вас, будете довольны! И комнаты большие, и еда у меня не хуже, чем в столице! Сейчас возьму ключи, провожу вас в комнаты и прикажу приготовить ужин!

Каждая комната была рассчитана на двух постояльцев, поэтому слуги по приказу принца вынесли лишние кровати.

– Вот теперь нормально, – сказал Лей, осмотрев свою комнату в тридцать квадратов, уставленную резной мебелью из светлого дерева. – Еще бы занавески на окна… Ладно, на одну ночь сойдет и так, только застелите на освободившееся место какой-нибудь ковер для моей собаки. Во второй комнате сделайте то же самое. И после ужина нас не беспокоить!

Принц взял в свою комнату Элгора, а его спутнику досталась Эйэль. Сергей проголодался и съел принесенное слугой жаркое с кашей и овощами быстрее, чем его клыкастая собака управилась с большой миской рубленого мяса. Когда слуга забрал посуду, он хотел лечь на кровать, но помешал пришедший Лей.

– Еще не стемнело, поэтому займешься делом, – сказал он, садясь на один из двух стульев. – Сначала я расскажу об основах магии, а потом ты будешь по книге учить заклинания. И не вздумай изучать ритуал возвращения! Там все сложно, и сейчас это будет пустой тратой времени. Тебе нужно освоить маскировку и выучить хоть какое-нибудь атакующее заклинание. С твоей силой лучше всего начинать с огненных.

– Что за маскировка? – спросил Сергей.

– Тебе надо скрывать силу, – объяснил принц. – Полностью это сделать не получится, но уже никто не будет шарахаться. Просто посчитают сильным магом. Не перебивай и слушай! Вопросы, если они будут, задашь потом.

Суть магии, по его словам, сводилась к следующему. Силу можно было разделить на семь основных потоков, которые в разных сочетаниях использовались в заклинаниях. Сами заклинания не имели ничего общего со словами или маханием руками. Это были мысленные образы, которые начинали работать при подаче силы нужных потоков.

– Любое заклинание можно питать своей силой без разделения, – объяснял Лей, – но оно примет только те потоки, на которые рассчитано, а остальное потратишь зря. С твоей ненормально большой силой это не страшно, но у большинства магов ее не хватает, поэтому они вынуждены экономить.

– Как такое можно запомнить? – растерянно поинтересовался Сергей, открыв книгу.

– Ты говоришь о рисунке заклинания? – тоже заглянув в книгу, уточнил принц. – Обычный человек не запомнит, а тот, у кого открыт третий глаз, может не только видеть магию, он и думает по-другому. К тому же у тебя скоро будет такая же память, как у меня, а я помню все!

– Так уж и все? – не поверил он.

– Все, что хочу запомнить, – поправился Лей. – Начни с разделения потоков, а потом учись вспоминать рисунки самых простых заклинаний, которые напитывают одним видом силы. Проще других будут огненные, но они не для трактира. Прежде всего разучивай заклинания зарядки накопителя и маскировки силы, а из атакующих – «огненный удар». В них все очень просто.

– Расскажи о своем мире, – попросил Сергей. – Хотя бы самое основное, а то я о нем совсем ничего не знаю. Слышал только о гномах и о том человеческом королевстве, в которое мы бежим.

– Тебе сейчас будет больше пользы от учения, – недовольно заметил принц. – Ладно, расскажу, но только самое основное. Помимо королевства Логарм, где правит король Варг, есть еще два, Нубар и Гамрин. Они граничат с нашими землями на севере и востоке. На западе расположено королевство гномов Аралан. Вообще-то это не совсем королевство, потому что у коротышек нет короля. Вожди их кланов выбирают Совет и его главу. В мирное время этот глава общается с владыками соседей и решает с ними все вопросы. В остальном прав у него ненамного больше, чем у любого другого члена Совета. Вот во время войны он у гномов главный и в случае непослушания может казнить любого вождя. Граница на юге идет по Великой пустыне, которую еще никто не смог пройти.

– А что расположено за землями гномов и людей? – спросил Сергей. – Как велики их королевства?

– В Аралане много гор, которые на западе становятся такими высокими, что на их вершинах нечем дышать. На севере за королевством Логарм на сотни дней пути высятся леса. По словам людей, никто из тех, кто пытался их пройти, назад не вернулся, хотя ходили не только одиночки, но и большие воинские отряды. На востоке королевства Нубар и Гамрин омывает океан. Все, кто далеко уплывает от своих берегов, исчезают без следа. И не важно, куда они направляются, в открытый океан или на юг, вдоль побережья. А точных размеров я тебе не скажу. Если очень приблизительно, то протяженность королевства Гамрин во всех направлениях – две тысячи карбов, а два других будут меньше. О гномах трудно что-нибудь сказать, потому что они никого не пускают вглубь своей территории и не продают карт. Чужаки могут двигаться только по некоторым трактам и останавливаться в приграничных городах.

– Вы с кем-нибудь воюете?

– Мы уже давно не воюем, – ответил Лей. – Воевали лет триста назад с людьми, но война закончилась неудачно, поэтому мы от всех отгородились Зоной. Из-за нее я тебя и вызвал. Зона – это полоса нашей земли, тянущаяся вдоль границ со всеми соседями. Ее ширина – примерно полсотни карбов.

– Что такое карб? – задал вопрос юноша. – Заодно расскажи и об остальных ваших мерах. Мне это нужно знать.

– Карб – это тысяча моих шагов. Вес у нас измеряют в калях. В тебе их двадцать пять. Время отмеряют удары сердца, которое у всех эльфов в покое бьется одинаково. Сто таких ударов – это минута, а девяносто минут – это час. В одном дне – шестнадцать часов. В человеческих королевствах такие же меры, которые люди позаимствовали у нас, а у гномов все свое. Да, в году четыре сезона, по два месяца в каждом. Число дней во всех месяцах разное, потом, если интересно, посмотришь на каком-нибудь календаре. Это все? Тогда садись учиться, пока не стемнеет. Здесь есть лампы, но лучше ими не пользоваться. Масло воняет, а сейчас слишком холодно, чтобы открывать окна.

– А чем вы измеряете температуру? – спросил Сергей, который во время поездки не мерз.

– Ничем, – ответил принц. – Разве ее можно измерить? Ладно, учись, а я пойду отдыхать.

«Наверное, эльфы большие мерзляки, – подумал Сергей. – На улице точно не меньше двадцати, да еще без ветра, а Лей в конце поездки совсем замерз. А о Зоне он мне так и не рассказал. Чем же эльфы могли отгородиться от соседей? Если в ней бродят такие же чудовища, как в тех
Страница 7 из 30

проходах…»

К занятиям он приступил без охоты, но вскоре увлекся. Многого до темноты освоить не успел, но научился быстро переходить на магическое зрение и обратно и разделять свою силу на потоки, цвета которых для его третьего глаза совпадали с цветами солнечного спектра. Последнее, что успел вычитать, – это объяснение того, как их регулировать, и потом до самого сна тренировался, лежа в кровати.

Утром их никто не будил, а завтрак подали только по приказу принца. Сразу после завтрака они расплатились и уехали.

– Черт! – выругался Сергей, с трудом забравшись на коня. – Как болят ноги! И ведь вчера ехали совсем недолго.

– Потерпи, – сказал Лей, направляя своего жеребца в ворота. – Я уже восстановил силы и тебя подлечил. Скоро все пройдет. Много вчера выучил?

– Тренировался с потоками, а к заклинаниям даже не приступал, – ответил догнавший его спутник. – Вроде все получается. Нам долго ехать?

– Если продержится хорошая погода, то дней семь или восемь, – ответил недовольный его ответом принц. – Ты бы учился и во время езды. Мы не все время будем ехать рысью, а когда кони пойдут шагом, вполне можно читать.

– Ты чего-то боишься? – спросил Сергей. – Что нам может угрожать?

– До границы можем встретить магов или просто знакомых, – помолчав, ответил Лей. – С магами мы из-за тебя нарвемся на неприятности, а знакомые разболтают всем в столице о том, что я удрал и по какому тракту направляюсь. Если бы ты умел хотя бы скрывать силу и отводить глаза…

– А у вас разве нет защитных амулетов? – поинтересовался Сергей.

– А что это такое? – не понял Лей. – Никогда не слышал такого слова.

Пришлось объяснять, что такое амулет.

– Это глупые выдумки, – сказал принц. – Сила может быть только в живом, а в мертвых предметах ее совсем мало, поэтому обычный эльф или человек перед магом беззащитны. Можно сделать мертвую вещь, которая отреагирует на магию и предупредит своего владельца, но это не защита.

– Буду учиться на ходу, – пообещал Сергей, – а пока трясемся, расскажи о Зоне. С чем мы в ней можем встретиться?

– С чем угодно, – помрачнев, ответил Лей. – В нее сотни лет запускают самых разных магических тварей. Конечно, не все из них служат долго, но там всяких хватает. За границы Зоны они не выходят, но внутри от них не спрячешься. Одна надежда – успеть пройти или пробиться. Каждый выпускник академии должен год проработать на границе, вот они и работают. Могут создавать тварей сами, а могут и вытягивать из других миров. Потом тварей меняют, чтобы, освоившись, не удрали из Зоны и не дрались между собой. Живности для них хватает. Защита получается идеальная, и не нужно держать на границе большие силы. Тот, кто не одарен магически, не пройдет, а значит, людей можно не бояться. Гномы же забредают в Зону, только упившись вусмерть. В ней есть несколько проходов, которые защищены от тварей и хорошо охраняются. Я один ее не пройду, а с вельшами и с тобой, если выучишь хоть что-нибудь из боевых заклинаний, можно попробовать.

– А через проход не пойдем? – спросил юноша. – Ты же наследник. Все равно узнают, что ты сбежал, и будут искать.

– Ты совсем не знаешь нашей жизни, – вздохнул принц. – Никто меня не выпустит. Не выпустили бы даже короля с охраной и магами. Король и наследник не должны покидать пределов Эльгерванда. Это не закон, а обычай, который сильнее законов! Меня уже из-за одного этого бегства могут не принять, если решу вернуться. Есть такая магия, которой можно менять мозги, причем другие маги этого не почувствуют. И кому нужен такой король? Мне ужасно не хочется бежать, просто не оставили другого выхода. В королевстве меня быстро найдут. Если бы еще помог дядя, но он чего-то боится, даже больше, чем я. Ну, хватит об этом говорить, лучше займись учебой!

Они пустили коней шагом, и Сергей открыл книгу. До трактира, в котором остановились обедать, он успел выучить одно огненное заклинание. Рисунок был совсем простым, а красный поток выделялся легче других.

– Попробуешь, когда продолжим путь, – сказал Лей, когда спутник похвастал своим успехом. – Будет здорово, если у тебя получится.

Магия принца помогла, и с коня Сергей спрыгнул, уже не чувствуя боли. В конюшне разбудили конюха и приказали ему накормить лошадей и не трогать сумки. Охранять золото оставили вельшей, которым было достаточно двухразового питания.

– Поспешим, – сказал Лей. – Здесь нет других лошадей, поэтому не должно быть и посетителей. До сих пор меня никто не узнал, хорошо бы, чтобы так продолжалось и дальше.

Этот трактир был почти точной копией того, в котором они ночевали. Даже вскочивший при их появлении трактирщик был таким же полным и круглолицым. Обед подали почти сразу, ну и они не стали засиживаться, быстро съев вкусное мясо с какими-то клубнями, отдаленно напоминавшими картофель. К вину не притронулись, а слуге приказали принести фляги с водой.

Когда трактир остался за поворотом дороги, Сергей захотел проверить заклинание.

– Ударишь огнем вдоль тракта, – сказал ему принц. – Только сначала слезь с коня: напугаешь – и он тебя сбросит. Пройди вперед с полсотни шагов, иначе и мне с животными может достаться, потому что у тебя нет никакого опыта. И придерживай поток, а то еще зажжешь лес.

Сергей отсчитал пятьдесят шагов, сформировал нужный рисунок и влил в него совсем немного силы. Делать это пришлось с закрытыми глазами, но, когда он их открыл, пламя еще до конца не погасло. Ударивший прямо от Сергея факел огня был метров тридцать длиной. Когда он погас, тракт слегка дымился, и от него несло жаром.

– Много использовал силы? – спросил Лей спутника, когда тот взобрался на коня.

– Совсем чуть-чуть, – ответил довольный Сергей. – Ведь огнем можно прожечь Зону?

– Там почти везде густой лес, и две декады не было ни одного дождя, – ответил принц. – Наших врагов ты сожжешь, но и мы сгорим. Кроме того, за границей присматривают, поэтому проходить Зону лучше без большого шума. Заклинания огня пригодятся, но против гномов или людей. Учи дальше, я тобой доволен. Займись маскировкой, а то у меня дурное предчувствие. Хорошо, что сейчас осень и тракт почти пустой. Летом здесь не протолкнуться от всадников и экипажей, да и обозов хватает. Возчики меня не волнуют, но среди благородных могут встретиться те, кто меня знает, я это уже говорил. К тому же обычно среди путешествующих много магов. Пока нам везет, но это не повод для того, чтобы расслабляться. Надо в первом же городе купить зеркало.

– Зачем нам зеркало? – удивился последней фразе Сергей.

– У тебя исчезли прыщи, – пояснил принц, – и немного посветлели волосы. Наверное, и я как-то меняюсь, вот и хочу узнать как.

– Я в тебе никаких изменений не вижу, – сказал Сергей, пощупав свой лоб. – Прыщей действительно нет! Ваша нянька сказала, что мы возьмем друг у друга самое лучшее. Ты красивее меня, поэтому возьмешь только магию. Хотя… можешь повернуть голову? Или мне кажется, или твои уши стали короче.

– Не может быть! – закричал Лей и принялся ощупывать уши. – Демон бы тебя побрал! Если они станут еще короче, мне не будет обратной дороги в Эльгерванд! Внешность можно менять, но я не знаю как.

– Нечего на меня орать! – рассердился юноша. – Я не просил вытягивать меня с Земли, и
Страница 8 из 30

такую связь ты создал сам! А короткие уши – это хорошо. Внешне вы от людей отличаетесь только ушами, поэтому в тебе никто не узнает эльфа. И зачем тебе этот трон? Из-за него погибла вся твоя семья, кроме сестер и дяди. Золота у тебя навалом, да еще есть драгоценности, а скоро станешь сильным магом. Если захочешь, сможешь уйти в мой мир. Скажи, у вас бывают дети от смешанных браков?

– От магов могут быть дети у кого угодно, – ответил задумавшийся принц. – У человеческих женщин точно были. Знаешь, а ведь у меня прибавилось силы! Если так пойдет и дальше, то на границе и я кое-что смогу. Читай книгу, а потом и я постараюсь что-нибудь выучить.

До вечера у Сергея получилось создать заклинание отвода глаз. У него был не очень сложный рисунок, но там использовались целых три потока. Помучившись, он плюнул и влил в заклинание чистую силу, а потом окрикнул эльфа:

– Лей, посмотри, что у меня получилось!

– Здорово! – ответил тот. – Я тебя не вижу. Пытаюсь разглядеть, но не получается сфокусировать взгляд. Вроде на лошади кто-то есть, но непонятно кто. Это потому, что я о тебе знаю, а все остальные вообще ничего не заметят. Учи маскировку силы и зарядку накопителя, а в трактире я заберу книгу.

– Сейчас начну, – согласился Сергей. – Я хотел спросить, как мне себя называть. Я одет не хуже тебя и с мечом, поэтому все примут за дворянина. Ваши дворяне обязаны называть себя при встрече? Трактирщику ты не называешься, а если мы встретим благородных?

– Ты прав, – ответил Лей. – Я об этом не подумал. Если к тебе не подходят, можешь не представляться, а если обратятся, не представиться будет верхом невежества. Могут даже вызвать на дуэль, хотя они у эльфов очень редки. Вот люди дерутся часто. А имя… Какой у тебя род в вашем мире? Я как-то забыл поинтересоваться.

– Полное имя – Сергей Полынин.

– Да, это не пойдет. – Принц ненадолго задумался и сказал: – Будешь бароном Сергом Побером. Баронов у нас больше двух тысяч, поэтому всех провинциалов никто не знает. Если спросят, где баронство твоего отца, скажешь, что в Маре. Это одна из самых дальних от столицы провинций. Если поинтересуются отцом, скажешь, что его зовут Ларг, а об остальной родне никто расспрашивать не будет.

До вечера Сергей выучил оба заклинания, а их отработку оставил на время после ужина. Трактир, в котором они остановились на ночлег, был больше двух предыдущих. В конюшне увидели с десяток лошадей, а рядом стояла карета.

– Не повезло! – расстроенно сказал Лей. – Ладно, перегружаем золото на вельшей и оставляем лошадей. Связывай сумки и клади им на спину. И не забудь надеть капюшон. Ты выучил маскировочное заклинание?

– Выучил, но еще не пробовал.

– Пробуй сейчас, – приказал принц. – Это не огонь, поэтому ничего страшного не случится. Без маскировки идти в трактир слишком опасно. Среди эльфов мало сильных магов, но каждый третий может чувствовать магию… Слава Кардаю, у тебя получилось! Теперь ты для всех просто очень сильный маг.

– А кто такой этот Кардай? – спросил Сергей, надевая капюшон. – Бог?

– Самый главный из богов, – ответил Лей, тоже прикрыл лицо и первый направился к дверям.

Когда заселялись в трактир, видели только хозяина и его слуг. Двух свободных комнат не было, поэтому пришлось обойтись одной. Она была больше тех, в которых ночевали раньше, но принц остался недоволен.

– В первом же городе купим шатер, – сказал он за ужином. – Станем брать у трактирщиков еду, а ночевать в нем, тогда можно будет ехать до темноты. Нужно торопиться, чтобы успеть добраться в Логарм до зимних дождей.

Когда вельши умяли свое мясо, Элгор подошел к двери, поцарапал ее когтями и оглянулся на Лея. Его действия повторила и Эйэль.

– Их нужно вывести во двор, – сказал принц. – Придется это сделать тебе. Меч брать необязательно, достаточно кинжала. И старайся ни с кем не общаться.

Сергей открыл дверь, выпустил вельшей и пошел за ними к лестнице. Когда спустились на первый этаж, «собачки» сразу побежали к входным дверям. В трапезном зале ужинали несколько эльфов, поэтому и сам Сергей поспешил выйти во двор. Там пришлось задержаться: животные разыгрались и принялись бегать друг за другом. Наблюдая за их играми, он прикинул, что скажет, если не удастся избежать разговора. Эта «заготовка» пригодилась, когда, пропустив к лестнице вельшей, дорогу Сергею перегородил богато одетый эльф.

– Граф Леар Элгон, – представился он. – Еду в столицу после посещения Аралана с дочерью и свитой. Не назовете себя? До сегодняшнего вечера я думал, что знаю всех сильных магов королевства.

– Барон Серг Побер, – назвался Сергей, вспомнив про себя родной мат. – Вы уехали из Аралана, а я как раз туда направляюсь.

– Поберы… – задумался Леар. – Извините, но я не помню такого рода. Не скажете, где находятся ваши владения?

– Баронство в Маре, – ответил Сергей. – У вас все вопросы? Извините, но у меня вельши…

– Вы из провинции, но путешествуете со зверями, которых не могут себе позволить купить многие графы. И ваша сила… Вы меня заинтриговали! Не составите нам компанию за ужином? Дочери в дороге скучно…

– Сожалею, но не могу, – ответил отказом Сергей. – Звери не мои, а моего друга, у которого более высокий титул. У меня много дел, поэтому вынужден отказать, хотя с радостью познакомился бы с вашей дочерью. Возможно, ваше предложение останется в силе к тому времени, когда я буду в столице?

– Разумеется, – утвердительно кивнул Леар. – Жаль, что вы сейчас спешите, но, когда будет возможность, приезжайте.

Сергей тоже кивнул и пошел к лестнице, бросив взгляд на сидевшую в трапезном зале компанию – троих молодых эльфов и девушку его возраста. Все они с любопытством смотрели в его сторону.

«Интересно, бывают некрасивые эльфийки? – подумал он, поднимаясь на второй этаж. – Я пока видел только трех, включая няньку принца, и все красавицы, если не обращать внимания на уши, к которым я уже успел привыкнуть. Кажется, я себя в разговоре ничем не выдал. Спасибо за это прочитанным книгам фэнтези».

Вельшей возле двери не оказалось.

«Наверное, они скреблись, и Лей их впустил и теперь гадает, куда я подевался, – подумал Сергей, дергая запертую дверь. – Черт, они ее всю исцарапали».

– Почему ты задержался? – встревоженно спросил открывший ему принц.

– Знакомился с графом Леаром Элгоном, – ответил он, сев на кровать. – Знаешь такого?

– Один из приятелей моего дяди, – ответил Лей. – Что он у тебя спрашивал?

– Удивился моей силе и поинтересовался, где мое баронство, – ответил Сергей. – Хотел, чтобы я развлекал его дочь, но мне удалось от него отделаться.

– Так здесь и Нида! – сказал принц. – Дядя хотел, чтобы я на ней женился. Красивая девушка, но слишком умная и честолюбивая. С такой спокойно не проживешь. Очень плохо, Серг! Мы только второй день в пути, а меня уже раскусили!

– Как он мог тебя раскусить, если даже не видел? – удивился Сергей.

– Он видел зверей, – объяснил Лей. – Нянька приказала заменить им ошейники, но Леар слишком часто к нам приезжал, чтобы не узнать животных. Если граф спросит трактирщика, тот не станет скрывать, что с вельшами вселились двое юношей. Элгон сразу поймет, что я где-то нашел мага и вместе с ним удираю из королевства. Учитывая твою силу,
Страница 9 из 30

вряд ли он станет нам мешать, но дяде расскажет, а возможно, и не только ему. Ладно, с этим уже ничего не поделаешь. Давай сюда книгу.

Сергей отдал книгу, снял сапоги и улегся на кровать. Накопитель магии был у него, поэтому ничего не мешало тренироваться с зарядкой. Все получилось легко и с первого раза. Потратив минут десять и не заметив убыли в силе, он вернул уже заряженный шарик Лею. Тот учил заклинания, а Сергею нечем было заняться, поэтому он в первый раз со времени появления в этом мире серьезно задумался о своей дальнейшей судьбе. Лезть в Зону и рисковать жизнью не хотелось, но сейчас от него ничего не зависело. Здесь принца убьют, а, если верить няньке, он этого тоже не переживет. Можно было вернуться домой, забрав с собой Лея, и Сергей так бы и сделал, наплевав на его недовольство, но отказался от этой мысли, посмотрев рисунок нужного заклинания. Пока оно ему было не по зубам. Да и что его ждет дома? Магия – это здорово, но с ней легко засветиться. Не хотелось пропасть в какой-нибудь секретной лаборатории или потерять самостоятельность и всю жизнь провести под охраной, выполняя чужие приказы. Не пользоваться силой он уже не сможет, к тому же его сейчас никто не узнает, даже родители. Остаться незаметным не получится. Здесь же магия и те богатства, которые они забрали из дворца, давали такие возможности, что у Сергея отказывала фантазия. Можно даже на три года раньше начать взрослую жизнь со всеми ее удовольствиями. Главное – выбраться из эльфийского королевства. Было интересно посмотреть на жизнь гномов и самому пожить в мире меча и магии.

Сразу после призыва Сергей был в отчаянии. От него ничего не зависело, а вот он был полностью во власти принца. Сейчас положение менялось. Он еще не стал самостоятельным, но уже начал становиться сильным. От былой спеси Лея почти ничего не осталось, и он вел себя с Сергеем как с другом или даже братом. Пожалуй, от такого брата Сергей бы и вправду не отказался. Командует, но так и должно быть, потому что ему об этом мире известно несравнимо больше. Так что же все-таки делать? Остаться?

Отложив решение на будущее, Сергей незаметно уснул.

Утром позавтракали, подождали, пока насытятся вельши, которые никогда не спешили с едой, и нагрузили их золотом, а остальные вещи взяли сами. Внизу расплатились с трактирщиком и пошли к конюшне.

– Подождите, принц! – крикнул выбежавший на крыльцо граф. – Я не собираюсь вам мешать и надолго не задержу!

– Что вам нужно, Леар? – спросил остановившийся Лей. – Хотели убедиться, что это я?

– Я и так был в этом уверен, – ответил граф. – Вы ведь бежите в Аралан? Герцогу Лигору известно о вашей затее?

– Дядя может догадываться, – ответил принц. – Я с ним планами не делился, потому что он уже давно меня избегает.

– Вот, значит, как! – нахмурился граф. – Не ожидал от него! Видимо, все серьезнее, чем мне представлялось. Скажите, вам нужны деньги или что-нибудь еще?

– У нас все есть, – ответил Лей. – Если вы по-прежнему ко мне расположены, постарайтесь хотя бы на время забыть об этой встрече.

– Если вы не свернете с тракта, то не минуете Горлин, – подумав минуту, сказал граф. – Раз вам не нужны деньги, попробую помочь другим. Сами вы через Зону не пройдете, но вот с помощью… Я совершенно случайно узнал, что в этом городе есть эльфы, которые ходят через Зону к гномам, незаконно продавая нашу настойку для продления жизни. Это давний промысел, который приносит много золота. Видимо, часть доходов попадает егерям, иначе эти хождения давно бы пресекли. Несмотря на многолетний опыт и разные ухищрения, эльфы часто гибнут, но это не останавливает других. Мне о них рассказал глава магистрата, так что это не чьи-то выдумки. Если вы их найдете, у вас будут шансы пройти, иначе проще перерезать себе горло. Единственная зацепка, которую я могу дать, – это золото гномов. Его слишком много у хозяев городского дна. С егерями вы вряд ли договоритесь, а с этими можете. Прощайте, принц, желаю вам удачи!

– Никогда не слышал о безумцах, которые ходят через Зону, – сказал Лей, когда трактир скрылся за лесом. – Продажа настойки действительно должна приносить сумасшедшую прибыль, но никакие деньги не стоят жизни. Многие люди думают иначе, но они живут в три раза меньше эльфов и намного бедней. Но если это правда, нужно быть идиотом, чтобы не воспользоваться. Остановимся в этом Горлине и поищем. Возьми книгу и продолжай учиться, а я буду отрабатывать то, что запомнил. Сегодня я опять почувствовал прилив сил. Знаешь, я уже не слабее Лори. Интересно, до какого уровня получится подняться с твоей помощью?

Глава 3

В конце третьего дня пути увидели город.

– Это Нимдар, – сказал Лей. – До него недалеко, до темноты должны успеть. В облаках – ни одного просвета. Давай поспешим!

В этом мире не было лун, поэтому ночью, когда небо закрывали облака, все предпочитали находиться под крышей. Эльфийские города не освещались, и даже окна закрывали ставнями, из-за чего в такую погоду после захода солнца эльфы не выходили из домов без фонарей. Ничего этого Сергей не знал, поэтому не понял слов об облаках и подумал, что принц просто опасается приехать к закрытым воротам.

– В Нимдаре нет городской стены, – ответил тот на вопрос спутника. – Просто скоро станет так темно, что ты ничего не увидишь в двух шагах. Кони не собьются с дороги, но в городе мы будем долго искать постоялый двор с риском разбить себе головы и переломать ноги. Мы ночами не ездили, поэтому я не позаботился о фонаре. Хватит болтать, поспешим!

Сергей уже неплохо держался в седле, но галоп, которым ему еще не доводилось ездить, – это не рысь. Он не свалился с коня, но весь взмок от пота, а на следующий день болели ноги, и эльфу опять пришлось его лечить.

В город въехали еще засветло и до темноты успели найти постоялый двор «Корона». Роскоши, на которую намекало название, здесь не было, но комнаты им дали просторные, а ужин был вкуснее той еды, которую готовили в придорожных трактирах. В трапезном зале было много посетителей, и юноши поспешили укрыться в своих комнатах. Вельшей они выгуляли до въезда в город, поэтому сейчас животные съели свое мясо и улеглись спать на принесенные слугами подстилки. Лей опять забрал книгу и ушел в свою комнату учить заклинания, а Сергей, лежа на кровати, отрабатывал то, что успел выучить за день.

Весь день он занимался заклинанием иллюзий. Оно было сложное и использовало три потока, но он мог не экономить силы, поэтому сосредоточился на том, чтобы запомнить саму картинку. Принц считал, что он впустую тратит время, но Сергей с ним не согласился. Пусть многие эльфы распознают иллюзии, а на гномов они вообще не действует, но ведь в пути могут встретиться и люди. А для отработки сложных заклинаний это отлично подходит: если в чем-то ошибешься, голову не оторвет. Сначала Сергей создал иллюзию роз, а затем представил Элгора и вплел его образ в заклинание. Лежавшая на подстилке Эйэль поднялась и подошла обнюхать иллюзорную копию своего друга. Поняв, что это только фантом, она фыркнула, укоризненно посмотрела на мага и вернулась на подстилку. Созданные иллюзии были неподвижными, а «оживали» только тогда, когда накладывались на живых существ. Оторванные от создавшего их мага, они
Страница 10 из 30

существовали от нескольких минут до часа, в зависимости от вложенной в них силы, а связанные с магом могли дурить головы столько времени, сколько ему было нужно.

В конце этих занятий Сергей наколдовал себе эльфийские уши и заснул. Утром пришедший к нему Лей потребовал убрать иллюзию.

– Сейчас твои уши прикрыты капюшоном, и на них никто не обращает внимания, – сказал он, – а с иллюзией обратят. Не все, но многие. Мы сделаем по-другому. У нас часто наказывают преступников обрезанием ушей, и есть эльфы, которые за плату приводят преступников в нормальный вид. Как они это делают, я не знаю, но, пока не пощупаешь руками, от настоящих ушей не отличишь. Причем это точно не магия. Позавтракаем и пойдем их искать. Наложишь нам иллюзию обрезанных ушей…

– Лучше идти в капюшонах, – возразил Сергей. – Если они связаны с преступниками и почувствуют мою магию, можем вместо ушей получить удар ножом. Я думаю, что таким дельцам плевать, люди к ним пришли или эльфы, лишь бы заплатили за работу.

Принц согласился и ушел распорядиться, чтобы им принесли завтрак. Завтракали раньше других постояльцев, поэтому, когда уходили, в трапезном зале почти никого не было, и на них не обратили внимания. Вельшей оставили сторожить золото, с собой взяли только сотню монет.

– Пойдем в бедные кварталы, – решил Лей. – Попробуем поискать нужных мастеров через трактирщиков. Это ушлые эльфы, которые должны знать городское дно.

Нимдар был первым эльфийским городом, который Сергей хорошо рассмотрел. Когда бежали из столицы, ему было не до знакомства с ее красотами. Он больше прятал лицо, чем смотрел по сторонам.

Ничего особенного Сергей здесь не увидел. Чисто, аккуратно и ничем не воняет, но дома самого обычного вида, чаще всего – двухэтажные и почти без украшений. Улицы были широкие, мощенные булыжником, а возле домов росли лишь низенькие кусты. Принц остановил одного из прохожих и что-то спросил, после чего путники свернули в один из переулков. Вскоре двухэтажные дома закончились, а вместе с ними исчезла и чистота.

«И это – эльфийский город! – думал Сергей, идя по грязному тротуару. – Конечно, намного лучше земного Средневековья, но как же далеко от того, что о них напридумывали в нашем мире».

Они вышли на небольшую круглую площадь и увидели трактир. К коновязи были привязаны две лошади, которых охранял мальчишка, а больше поблизости никого не было. Не взглянув на вывеску, они вошли в заведение. В нем было два десятка столов и всего несколько посетителей. В стороне от них за своим столом скучал трактирщик. Увидев юношей, он оживился, но остался сидеть.

– У нас к вам дело, уважаемый, – подойдя к его столу, сказал принц. – Вы, безусловно, очень знающий эльф и сможете нам помочь. Поверьте, мы в долгу не останемся.

– Смотря какое дело, – напустив на себя важный вид, ответил трактирщик. – Постараюсь вам помочь, господа, но ничего не обещаю. Если вам нужны горячие девушки…

– Девушки будут в другой раз, – перебил его Лей, – а сейчас нам нужно немного удлинить уши. Мы в вашем городе проездом и, в отличие от вас, никого в нем не знаем.

– Извините, господа, но я не знаю таких умельцев! – ответил он. – Что-то о них слышал, но уже не помню.

– Может, это освежит вашу память? – сказал Лей и бросил на стол несколько золотых.

– Кажется, я вспомнил, – ответил трактирщик, быстро собирая монеты. – Вам придется подождать, пока я пошлю слугу за тем, кто вам нужен. Может, пока поедите?

– Мы уже завтракали, поэтому просто подождем, – отказался Сергей, которого мутило от бившего в нос запаха браги.

Путники выбрали стол ближе к выходу и с полчаса ждали, пока к ним не подошел молодой, скромно одетый эльф с неприметной внешностью.

– Снимите капюшоны, – не здороваясь, попросил он. – Первый раз вижу такие уши! Они у вас не эльфийские и не человеческие, а нечто среднее.

– Это результат действия магии, – сказал Сергей, который уже заметил, что его уши стали длиннее. – Я сильный, но неопытный маг. Хотел подправить внешность, а получилось это безобразие. В столице все вернем в норму, но до нее еще ехать три дня.

– Пять золотых за ухо, – решил эльф. – Уши будут как настоящие, и накладки сохранятся, пока вы не захотите от них избавиться. Сделаю прямо сейчас.

– Работайте, – ответил Лей. – Мы заплатим.

Эльф оказался мастером своего дела. За десять минут он обработал обоих, взял свою плату и поспешно ушел.

– Они у тебя такие же, какие были в столице, – с удивлением сказал Сергей, рассматривая уши принца. – У меня все так же?

– Теперь можно хоть ненадолго избавиться от капюшонов, – отозвался Лей. – Можешь не щупать свои уши, они ничем не отличаются от моих. Сейчас вернемся в центр города и купим шатер и фонарь, а потом продолжим путь.

– Изменить бы тебе на всякий случай внешность, – сказал Сергей, когда вышли из трактира. – Могли бы вообще ничего не бояться. Но в вашем языке нет слова «гример», поэтому наверняка нет и самих гримеров. Это те, кто может изменить лицо с помощью красок и разных накладок.

– У нас в них нет необходимости, – ответил Лей. – Все это можно делать магией. Ты не найдешь таких заклинаний, потому что они описаны в других книгах. Там все очень сложно. Заклинаний тысячи, а в нашей книге их только четыре десятка. Магию изучают годами под руководством опытных наставников, а не верхом на коне. Если есть желание стать настоящим магом, будешь учиться в том месте, где мы остановимся. А сейчас постарайся освоить несколько боевых заклинаний из тех, которые попроще. Все равно за несколько оставшихся дней больше ничего не успеешь.

С покупками долго не провозились, еще меньше времени заняли возвращение на постоялый двор, расчет с хозяином и сборы. Когда выехали из Нимдара, под копытами лошадей были уже не булыжники мостовой, а укатанная до каменного состояния земля тракта.

– Едем как по асфальту, – довольно сказал Сергей. – Осточертело уже слушать это цоканье! Не представляю, как по этим булыжникам ездят в каретах без шин и рессор!

– Я не понял половины слов, – отозвался Лей, – но ты зря ругаешь булыжники. Тракт хорош до тех пор, пока не пойдут дожди. Декаду еще можно ездить, а потом все раскисает. Кстати, прекращай употреблять свои словечки. Обратить на себя внимание можно не только короткими ушами. Если ты эльф, то и веди себя так, как подобает высшим разумным!

– А почему вы высшие? – поинтересовался Сергей. – Знаешь, очень многие люди моего мира сочли бы вас дикарями. У нас нет магии, но много такого, что вам и не снилось.

– Я говорю не о других мирах, а об этом! – сердито ответил принц. – В других можно найти всякое! Наверняка отыщутся и те, кто назовет дикарями вас!

– Наверное, – согласился Сергей. – Не сердись, я не хотел обидеть. Расскажи лучше о вашей войне с людьми. Кто ее начал и зачем?

– В хрониках сказано, что начали войну мы по велению богов, – ответил Лей, – хотя я думаю, что была какая-то причина. На богов и сейчас любят ссылаться.

– Ты говорил, что война была тяжелая и неудачная…

– Число эльфов сильно сократилось, и мы потеряли одну из провинций. Потеряли бы больше земель, если бы враги не заняли столицу. Удивлен? Когда наши поняли, что ее не получится удержать, врагам приготовили магические сюрпризы.
Страница 11 из 30

Видимо, применили что-то по-настоящему страшное, потому что из занятой войском столицы не вышел ни один человек. Прошло триста лет, но туда и сейчас опасно соваться. Говорят, что кое-кто из людей ищет там золото и магические книги. Иногда этим отчаянным даже удается вернуться.

– Книги в заброшенном городе? – удивился Сергей. – За триста лет они должны истлеть. И зачем они нужны людям? У них нет магии, а у вас и так все описано. Рисковать жизнью…

– Большая часть магов погибла в войне, тогда же были потеряны многие библиотеки. Знания восстанавливают до сих пор, а за найденные старые книги платят золотом по весу. Для многих людей золото дороже жизни. А книги могли уцелеть, если хранились в помещениях без окон. Откуда-то их до сих пор несут.

– А люди между собой воюют?

– Конечно, – ответил Лей. – Чтобы люди – и не воевали! Это самые драчливые разумные в нашем мире. Мы отгородились Зоной, а гномы показали людям, что с ними лучше не связываться, поэтому у них сейчас все войны идут только между собой. Воюют не постоянно, а где-то раз в десять лет. Дерутся обычно на границах, и проигравшим приходится платить. Заодно убивают самых драчливых. Я не рожден наследником, поэтому не учил историю соседей, а сам ими не очень интересовался. Зачем учить то, что не пригодится? Меня все равно не выпустили бы из Эльгерванда.

– У вас можно купить книги по магии? – спросил Сергей. – Учеба, если она будет, еще не скоро, а в этой книге мало боевых заклинаний. Ты сам сказал, что огненная магия не для Зоны, а водную можно применять только на воде или когда идет сильный дождь. Есть несколько заклинаний с потоком жизни, но они могут не подействовать на магических тварей.

– Книжные лавки есть в любом городе, – нерешительно ответил Лей, – но я не знаю, продают ли в них книги по магии. Я и эту не покупал, а спер у нашего мага. Завтра должны приехать в Эрфед, там и узнаем. Это самый большой город на севере, а после него будет только пограничный Горлин.

– А когда дожди? – поинтересовался Сергей. – Если верно то, что ты о них говорил, то у вас зимой должно лить как из ведра. Мы взяли твои плащи, но они не защитят от сильного дождя. Грязь меня не беспокоит, но ехать мокрым…

– Не намокнешь, – перебил его принц. – Дожди идут часто и подолгу, но они по большей части слабые, а у нас очень хорошие плащи. А грязь не беспокоит, потому что ты по ней еще не ездил. У нас отличные кони, но и они смогут только полдня ехать шагом. Если пустим их рысью, можем загнать, да и сами перепачкаемся с ног до головы. А дожди начнутся через одну или две декады, так что время у нас еще есть. Главное – пройти Зону, а потом можно будет или отсидеться у гномов, или ехать по их дорогам. Они у коротышек выложены камнем. Ладно, поговорили – и хватит. Займись книгой.

В книге было только одно лечебное заклинание, которое использовало зеленый поток жизни. Сначала Сергей решил его пропустить из-за сложности, но вчера заметил, что запоминание сложных узоров стало даваться намного легче. Наверное, сказывалось улучшение памяти. В книге говорилось, что это универсальное и не очень сильное заклинание подходит для магов, которые не изучали целительство. Сергей решил учить его до обеда, а если не получится осилить, бросить и заняться другим.

К его удивлению и радости, все получилось. Точнее, он воспроизвел узор, влил в него свою силу и убедился, что лечить некого. Стоило направить заклинание на себя или на Лея, как один из лепестков узора, который играл роль индикатора здоровья, наливался ярко-зеленым светом и начинал ритмично менять яркость. Судя по описанию, это означало отсутствие любых болезней и повреждений.

– Твоя нянька просто замечательная! – с чувством сказал он принцу. – Слушай, Лей, а есть такие заклинания, с помощью которых можно стать сильным без изматывающих тренировок? И еще меня интересует меч. Для меня он только признак статуса и мешающая железка. Если попытаюсь использовать по назначению, сразу убьют. Я читал в книгах, что маги могут как-то передавать искусство мечника. Книги – это, конечно, выдумка, но, может, такое действительно есть? Я не против тренировок, просто для них нет ни времени, ни условий.

– Для силы что-то есть, – ответил эльф. – Сделает силачом, и заниматься нужно в десять раз меньше. Я как-то подкатил к Серин с такой просьбой. Захотелось стать сильней, а вкалывать было лень. Старуха сказала, что сделает меня сильным всего за две декады, только придется нагружать мышцы и терпеть сильную боль. На две декады занятий меня бы хватило, но столько терпеть боль, да еще сильную… Одним словом, я отказался. С мечом – примерно то же самое, только боль будет не от заклинания, а от самих тренировок. Тренируются деревянными мечами в специальных куртках, но все равно каждый пропущенный удар – это полноценный синяк. Их можно убрать магией, но только после тренировки, а пока учат, приходится терпеть. А, вот и трактир. Вовремя, я уже проголодался.

Трактир оказался небольшим, а в пустой конюшне на копне сена спал конюх. Его разбудили и приказали накормить лошадей, оставили вельшам сумки с золотом и ушли обедать. В трапезной никого не было, поэтому сбросили надоевшие капюшоны и с аппетитом принялись есть мясо, тушеные овощи и только что испеченный хлеб.

Вошедшие в трактир эльфы передвигались тихо и не переговаривались, поэтому беглецы не слышали их приближения и не успели прикрыть лица.

– Влипли! – сказал Лей. – Молчи, я буду разговаривать сам.

– Принц! – удивленно обратился к нему самый пожилой из эльфов, в котором чувствовалась сила. – Не ожидал вас здесь увидеть! Я вам не помешаю?

Он указал своим спутникам на один из столов, а сам сел напротив беглецов.

– Я не в восторге от нашей встречи, герцог, – ответил Лей. – Надеюсь, что после нее мы разъедемся каждый в свою сторону. Серг, это герцог Лерад Барос.

– Бежите, – констатировал Лерад. – Причем не один, а с очень сильным магом. Не скажете, юноша, откуда вы такой взялись? Молчите? Попробую угадать. У принца нет ни своих эльфов, ни поддержки уцелевших родственников, поэтому он не мог найти мага, да еще такой силы. Незадолго до гибели молодого короля у него исчез накопитель, точно такой, что сейчас висит на шее принца. Кажется, у королевского мага пропала одна из книг? Наверное, принц решил призвать демона и получил вас. Хорк? Хотя нет, для хорка в вас мало сил.

– А сейчас? – спросил Сергей, сняв маскировку.

– Мне бы столько! – с завистью сказал Лерад. – Значит, хорк. Зря вы в это ввязались, юноша. Через Зону не пройти даже со всей вашей силой.

– А вам-то что за дело? – спросил Лей. – Я спасаю свою жизнь и освобождаю таким, как вы, место на троне.

– Вы можете не верить, но мне не нужен трон, – ответил герцог. – Я прожил двести лет и со своей силой проживу еще столько же. А ваш трон не способствует долголетию. Я не понимаю тех, кто к нему рвется, и стараюсь держаться подальше от их разборок. И вам я не враг, хотя это не основание для того, чтобы оказывать помощь.

– А если я вам расскажу, как стать намного сильнее, основания появятся? – спросил Сергей.

– Не врете… – задумался Лерад. – Что вам нужно?

– У меня много силы, но очень мало знаний, – ответил Сергей, – и нет времени для учебы. Предлагаю
Страница 12 из 30

обмен – знание на знание. Я вам раскрою секрет того, как стать в десять раз сильнее, а от вас хочу получить знание боевой магии и мастерство мечника.

– Мальчишка! – с жалостью сказал Лерад, переходя на «ты». – Я принимаю твое предложение, хорк, и не наврежу, но если ты и дальше будешь таким же наивным и доверчивым, тебе не помогут ни твоя сила, ни мои знания! То, что ты предложил, требует полного доверия. Ты должен будешь открыться и окажешься полностью в моей власти! Тебе повезло, что такое предложение сделано мне, а не другому. Все маги, которых я знаю, подчинили бы тебя и в результате получили бы и твой секрет, и тебя самого, и связанного с тобой принца! Никогда больше так не делай! А сейчас расслабься и не вздумай сопротивляться. Передача будет идти долго, и это не самая приятная магия. Учти, что ты два или три дня будешь спать на ходу и скверно себя чувствовать. И знания проявятся не сразу, а с мечом нужно будет тренироваться, иначе за него лучше совсем не браться. Еще не передумал?

– Начинайте, – решился Сергей, убирая разученное вчера заклинание защиты.

Герцог был не прав, когда назвал процедуру записи знаний неприятной: она была отвратительной! Нельзя описать словами то, что он чувствовал, и эта мерзость все длилась и длилась. Казалось, что ей не будет конца!

– Я закончил, – услышал он голос Лерада. – Дал все, что ты просил, и еще кое-что от себя. Теперь твоя очередь.

– Вызовите хорка, – с трудом преодолевая навалившуюся сонливость, сказал Сергей. – Только ищите по своему образу и свяжите себя с ним до ритуала. Тогда у вас возникнет полная связь. Он наделит вас своими качествами, в том числе и силой, ну и вы с ним будете делиться. Леди Фери сделала так, что мы делимся не всем, а только самым лучшим. Наверное, для вас это будет нетрудно. И учтите, что месяц ваши жизни будут связаны. Умрет он – умрете и вы. Принц уже в десять раз сильнее, чем был, и сила продолжает расти. Правда, у него уменьшились уши, но если вас это не пугает…

– Ты идиот! – с возмущением выговаривал ему принц, когда они выехали за ворота трактира. – Так рисковать, причем не только своей, но и моей жизнью! Герцоги рода Барос всегда были соперниками нашей семьи. Правда, Лерад не участвовал в этом противостоянии, но все равно… Я еле дождался, пока он закончит свою магию. Сидел, сжимая кинжал, и был готов вонзить ему в грудь!

– Не шуми, – поморщился Сергей. – Ужасно хочется спать. Знаешь, Лей, я почему-то понял, что этому герцогу можно довериться. Он бы действительно не стал нам помогать, но и вреда бы не причинил. Этому эльфу плевать на возню у трона и на честолюбие родни. У него есть все и нет желания увеличивать это «все» еще больше. Единственное, к чему стремился Лерад, – это магическая сила, но он уже достиг своего потолка. Я был уверен в том, что герцог рассчитается честно, и не почувствовал в его словах лжи.

– Тебе повезло. Но не вздумай сделать еще что-нибудь в этом роде, по крайней мере, пока мы с тобой связаны! Послушай хотя бы своего герцога! Книга тебе сейчас не нужна, поэтому я ее оставлю себе. А ты постарайся не уснуть. Свалишься с коня – и свернешь шею. Умрешь по собственной глупости и убьешь меня. Может, тебя привязать к седлу?

Его спутник не ответил: он улегся на шею коня, обхватил ее руками и спал. Принцу пришлось спешиться и привязать хорка к седлу. Подумав, он связал ему руки. Теперь можно было не бояться падения, но ехать приходилось только шагом. В результате в тот день до Эрфеда не добрались и заночевали в трактире. Лей за полдня выучил три заклинания, и это немного примирило его с потерей времени. Серг спал, и все пришлось делать самому, а потом еще нести хорка на руках в комнату.

– Что с вашим братом, господин? – спросил встретивший их трактирщик. – Он не болен? А то в деревне есть маг, за которым можно послать слугу. Слабый, конечно, но сумел вылечить мою дочь.

– Ничего не надо, – ответил принц, укладывая Серга на кровать. – Брат просто сильно устал. Выспится – и все пройдет. Пусть принесут ужин на одного и мясо нашим вельшам.

Трактирщик поклонился и вышел, а он сел на кровать и посмотрел на лицо хорка, так похожее на его собственное. Неудивительно, что хозяин трактира назвал их братьями. Когда этот юноша возник в покоях принца, он был только средством спасения. Средство оказалось никуда не годным, поэтому и отношение к нему принца нельзя было назвать хорошим. Он не бросил Серга только из-за надежды получить часть его силы. И еще было страшно уезжать одному. Спутник ничего не знал о жизни эльфов, требовал заботы и раздражал своими промахами, но очень скоро раздражение прошло. Как-то незаметно и очень быстро неприязненное отношение сменилось дружеским. Лей еще ни с кем не дружил и не мог понять, чем вызвано это чувство. Может, его причиной стала магическая связь или усиливающееся с каждым днем внешнее сходство? Или это из-за общей судьбы?

Накрыв спутника одеялом, он дождался ужина, поел и лег в свою кровать. Спать было рано, а пробовать разученные за день заклинания в трактире – опасно, поэтому принц просто обдумывал планы на завтрашний день. Серг подал хорошую идею – купить магические книги. Лей еще не привык к своей силе, а то и сам пришел бы к этой мысли. Если осесть в человеческом Логарме, там не будет других магов, кроме изгоев, а ими становились слабаки и неудачники, которые многому не научат. Значит, придется учиться самим, и очень сомнительно, что в лавках людей отыщутся нужные книги. А магия у людей ценится больше золота, которого можно лишиться хотя бы при прохождении Зоны. Завтра в Эрфеде придется заняться книгами. Если их не будет в лавках или такой товар продают только магам, нужно будет использовать кого-нибудь из них. Маг из слабых должен согласиться, если предложить достойную цену.

Закончив размышлять о книгах, Лей задумался о сегодняшней выходке Серга. Ни один эльфийский маг не открылся бы незнакомцу, чем бы его ни прельщали. Долгая жизнь и свобода были важнее. Каждый из них воспользовался бы своим преимуществом, а о других все судят по себе. Герцог его удивил. Пусть он не рвется занять трон, но захват хорка и сбежавшего принца сулил большие выгоды. Лерад на них наплевал и выполнил свою часть соглашения. Сейчас это им мало что давало, но обещало большие возможности в будущем. Конечно, за какие-то двадцать минут неуча не сделаешь полноценным магом, но можно передать с сотню сложных заклинаний, на изучение которых уходит год. От мастерства мечника толку будет еще меньше, пока его не подкрепят месяцы тренировки. Ладно, что сделано, то сделано, возможно, Серг успеет освоить хоть что-нибудь, и это поможет выжить в Зоне.

Интересно, чем закончится история с хорками? Если у герцога получится то, что получилось у него, то в Эльгерванде впервые за три сотни лет появится великий маг. Лерад и так один из самых сильных магов, а после слияния с хорком ему не найдется равных. Раньше маги эльфов были намного сильнее нынешних. Секрет их силы утрачен, а теперь его вторично открыл Лей со своим неправильно проведенным ритуалом. Вряд ли герцог захочет им с кем-нибудь поделиться, но и без этого могут догадаться. Во всяком случае, свяжут силу Лерада с появившимся хорком. Если опять начнут вызывать хорков, меняя ритуал, рано или
Страница 13 из 30

поздно найдут решение. И к чему может привести появление большого числа великих магов? Согласно хроникам, триста лет назад войну начали именно они, пусть и с подачи богов. Если история повторится, от Эльгерванда нужно держаться подальше! Прав Серг: к демонам этот трон! Люди – это почти эльфы, можно прекрасно прожить среди них. Сильный маг в человеческих королевствах – это могущество! Правда, такой маг у трона не понравится соседям, но вдвоем с Сергом можно рискнуть. Хорошо, что он уже не рвется возвращаться в свой мир. Одному слишком страшно и одиноко, а с ним отступают одиночество и страх. Лей не был близок со старшим братом из-за разницы в возрасте, а от такого брата, как Серг, он бы не отказался.

– Зря вы отпустили мальчишек, герцог, – сказал барон Эвур. – Вы стерли память об этом разговоре у свиты, а я болтать не буду, но ваш клан не забыл бы такой услуги.

– Вы сами еще мальчишка, Глер, – ответил Лерад. – Клану выгодно, чтобы принц сбежал из королевства или погиб в Зоне. При любом исходе он теряет право на трон. А его возвращение в столицу сулит неприятности. История со сменой династии очень мутная. Я в нее не суюсь и вам не советую! Сейчас с Эльгерами враждует кто-то неизвестный, а если я захвачу их принца, клан уже не сможет остаться в стороне от их схватки. Герцог Лигор – крепкий орешек! Он притворился напуганным и пожертвовал племянником, но никому не уступит трон без борьбы. Клан понесет потери, за которые мне вряд ли будут благодарны.

– Пожалуй, вы правы, – подумав, согласился барон. – Скажите, вы действительно дали этому хорку все, что он просил? И никак не воспользовались его доверчивостью?

– А почему бы мне не выполнить обещанное? – ответил Лерад. – Если мальчишкам повезет уцелеть, они направятся в одно из человеческих королевств. Два таких сильных мага неизбежно будут служить одному из королей. Вы думаете, что двое других правителей с этим смирятся? Покушения или война – нам выгодно все, что вызовет между ними раздор. Я честно поделился знаниями и сделал только одну маленькую закладку. Этот юноша скоро станет очень сильным магом, вот только свою силу он сможет использовать против кого угодно, кроме меня. Я думаю, что ему такая мелочь не помешает, а мне может оказаться полезной. Кто знает, какие сюрпризы готовит нам судьба? И я его честно предупредил, что дам кое-что от себя, поэтому ни в чем не нарушил слова. Этот хорк заплатил за мои знания достойную цену.

– Не могу вспомнить, что вы от него получили, – потер лоб барон.

– И не вспомните, – усмехнулся герцог. – Я не только стер память у свиты, я ее немного подправил и вам.

– Но я маг! – воскликнул барон. – И сил у меня ненамного меньше, чем их у вас! Как вы сумели?

– Мне двести лет, а вам только тридцать, – ответил Лерад. – Не нужно обижаться, Глер! Вы услышали то, что не предназначалось для чужих ушей. У меня было только два выхода: кое-что стереть в вашей голове или ее оторвать. Вы сын моего старого друга, поэтому я выбрал первое. И стер я всего несколько фраз. Очень вам советую не болтать о том, что я оставил. Не было этой встречи. Если будете следовать моим советам, проживете очень долгую жизнь, в противном случае доставите огорчение мне и своим близким. Надеюсь, что вы меня поняли.

Глава 4

– Ужасно хочется спать! – пробурчал разбуженный принцем Сергей.

– Потерпишь, – возразил Лей. – Нужно завтракать и отправляться. И так потеряли много времени из-за твоего сна. Когда приедем в Эрфед, я займусь книгами, а ты можешь дрыхнуть. Вспомнил хоть что-нибудь из того, что тебе дал герцог?

– Не знаю, – пробормотал юноша. – В голове шум, трудно думать, и все время хочется спать. Далеко до этого Эрфеда?

– Трактирщик сказал, что с полсотни карбов, – ответил эльф. – Если ехать шагом, в городе будем только к вечеру, поэтому пойдем рысью, а тебе придется подождать со сном.

Сергей поковырялся в завтраке и поплелся к конюшне, предоставив принцу рассчитываться с хозяином и собирать вещи. На коня ему пришлось взбираться при помощи конюха, а когда перешли на рысь, он чуть не выпал из седла. Езда немного прогнала сон и придала бодрости, но кони не могли полдня скакать таким аллюром, поэтому их несколько раз переводили на шаг, а потом сердитому Лею приходилось будить Сергея.

К полудню показались дома Эрфеда. Этот город тоже не имел стены, но на въездах стояли караулы стражи, которые брали плату с крестьян и купцов. Дворяне ничего не платили, поэтому беглецы беспрепятственно въехали в город и через полчаса добрались до постоялого двора «Караван». Здесь останавливались купцы и провинциальные дворяне, поэтому Лей мог не опасаться встречи со знакомыми. Опять взяли одну комнату на двоих. Сергей отказался от обеда, лег на кровать и сразу заснул, а Лей запер дверь и спустился в трапезный зал. Хорошо поев, он спросил хозяина заведения, есть ли поблизости книжные лавки, выслушал его советы и приказал оседлать коня. Лавки были неблизко, и он не хотел терять время на хождения, а потом еще нести в руках книги. В первой лавке ему не повезло.

– Вы, наверное, из провинции, если не знаете правил торговли всем, что связано с магией, – сказал торговец. – Нужные вам книги продаются в некоторых лавках и не всем, а только членам гильдии и академикам. Кое-что могут приобрести и такие маги, как вы, но только по ходатайству вашего магистрата или кого-нибудь из дипломированных специалистов нашего города.

– А у вас точно ничего нет? – спросил принц. – Я готов заплатить больше других. Нет у меня времени на возню с бумагами.

– Увы! – развел руками торговец. – За повышенную цену кое-что можно достать, но на это понадобится время. Попробуйте обратиться в лавку старого Турла в переулке Резчиков. Давайте я вам объясню, как к нему добраться.

Руководствуясь объяснениями торговца, Лей минут за двадцать добрался до нужного переулка, а потом разыскал небольшую книжную лавку с надписью над входом: «У Турла». Привязав своего коня к вбитому в стену кольцу, принц защитил животное заклинанием от воров и зашел в лавку. Небольшое помещение было завалено книгами, а за стойкой читал одну из них мальчишка лет тринадцати.

– Ты Турл? – с удивлением спросил Лей.

– Что вы, господин! – засмеялся тот. – Дед приболел и отправил меня в лавку вместо себя.

– Демон! – выругался принц. – Может, ты знаешь другую лавку, в которой торгуют магическими книгами?

– А чем вас не устраивает наша? – спросил мальчишка. – У нас большой выбор нужных вам книг.

– У меня нет рекомендации, – признался он. – Хотел договориться с твоим дедом…

– Договаривайтесь со мной, – предложил юнец. – Дадите десять золотых и выбирайте все, что вам понравится. За книги, само собой, заплатите отдельно.

– А тебе не влетит? – развязывая кошель, поинтересовался Лей.

– А кто узнает? – ответил он. – У нас эти рекомендации все равно никто не проверяет. Говорите, что вам нужно, а я подберу. Я их всех прочитал не по одному разу. Силы у меня немного, поэтому мало что получается, но читать интересно. Зря вы удивляетесь. В таких лавках, как наша, могут торговать только маги, а в нашей семье сила есть у всех.

– Мне нужны книги, по которым можно самому выучить магию, – сказал принц. – Главное, чтобы в них было
Страница 14 из 30

больше заклинаний и они не повторялись. И не предлагай таких больших, как та, которую ты читаешь. Мне надо что-нибудь поменьше.

– Смотрите, – предложил мальчишка. – Это справочник по магическому лечению. Он совсем маленький, а заклинаний – больше сотни, и все они – с подробными объяснениями. Вот «Общая магия». Ее обязательно нужно взять. В этой книге – только боевые, а вот здесь – много самых разных заклинаний на все случаи жизни. Почти все, которые у меня получаются, я взял из нее.

– А что это за книга, которую ты отложил в сторону? – спросил принц.

– Вряд ли она вам пригодится, – ответил мальчишка. – В ней описано, как создавать магических существ. Вы лучше возьмите вот эти. Это «Ментальная магия», «Магия смерти» и книга о магических тварях.

– Я беру все, – решил Лей. – Сколько за них платить?

– Две сотни. Это цена без моей доли.

– Свяжи их вместе или лучше положи в сумку, а я пока отсчитаю монеты.

– Тогда еще один золотой, – предупредил малец, складывая покупки в большую кожаную сумку.

– За золотой можно купить сто таких сумок, – довольно ухмыльнулся принц. – Ладно, демон с тобой.

Лей прекрасно помнил дорогу до постоялого двора, поэтому минут через двадцать был на месте, отвел жеребца в конюшню и, перед тем как подняться в свою комнату, нашел хозяина заведения.

– У меня к вам просьба, уважаемый, – обратился он к высокому, полному эльфу. – Среди ваших постояльцев много купцов. Не скажете, нет ли среди них тех, кто сегодня или завтра отправляет караван в Горлин? Я понимаю, что время караванов подходит к концу, но…

– Есть такой, – кивнул хозяин. – Сказал, что уедет завтра утром со своим караваном к границе. Кажется, он что-то везет для егерей. Тракт проходит через нужный вам Горлин, по-другому там не проедешь. Хотите с ним поговорить? Он сейчас должен быть у себя, в пятом номере.

Поблагодарив хозяина, принц поднялся в свою комнату. Серг до сих пор спал, а вельши лежали на своих подстилках рядом с золотом. Их надо было вывести погулять, но это могло подождать. Оставив сумку с книгами, принц направился в пятую комнату.

– Извините за беспокойство, – сказал Лей, коротко поклонившись открывшему дверь купцу. – Я барон Лей Побер. Мы с братом ехали в Горлин, но он немного перестарался и получил магическое истощение. Через два дня он уже сможет держаться в седле, а пока засыпает на ходу. Я бы подождал, но вынужден спешить. Вы не могли бы выделить нам одну из своих повозок? Это для брата, а я поеду верхом.

– Почту за честь, барон! – поклонился купец. – Я Лифар Ордан. Караван отправляется завтра с утра. Я пришлю к вам слуг, которые помогут отнести вещи.

Договорившись с купцом, принц вернулся к себе и повел выгуливать вельшей в находившийся неподалеку парк. Таких парков в Эрфеде было пять, и все они, а также дворец наместника, были известными в королевстве достопримечательностями. Парк был огорожен, и за вход с животными пришлось заплатить.

«Жаль, что Серг этого не увидит, – думал Лей, рассматривая кроны огромных сосен высотой не меньше ста метров. – Это единственные сохранившиеся островки древнего леса. Говорят, что за Логармом много таких лесов, а у нас такие деревья можно отыскать только в этих парках».

Он шел по выложенной плитами дорожке, а вельши носились друг за другом между деревьями. Из-за пасмурной и холодной погоды других посетителей не было, и звери никому не мешали. Золото осталось только под охраной дверного замка, поэтому долго не гуляли. Когда вернулись, Серг по-прежнему спал. Решив его не будить, принц снял сапоги и лег на кровать изучать покупки. Первым делом он открыл книгу «Ментальная магия» и отыскал описание передачи знаний. Заклинание оказалось не очень сложным, и знания передавались по-разному. Чтобы записать кому-нибудь в голову образ, его нужно было вспомнить и связать с рисунком заклинания. Легко передавалось знание языка. Достаточно было воспроизвести в памяти несколько слов, а все остальное заклинание делало само. Сложнее всего передавались навыки, например, искусство фехтования. В заклинание вплетался образ меча, а потом нужно было следить, чтобы не передать лишнее, например, память о дуэлях.

Было предостережение о нежелательности передавать за один раз много знаний. Могли возникнуть шум в ушах и сонливость. В худшем случае принимающий эльф и вовсе мог стать безумцем. Лей занимался до вечера, а потом поужинал и заставил поесть разбуженного Серга.

– Поешь, а потом будешь спать, – сказал он, стягивая хорка с кровати. – Завтра поедем с обозом, поэтому у тебя будет возможность отоспаться. Надеюсь, что герцог прав и эта сонливость скоро пройдет, тогда мы продолжим путь верхом. Ехать до Горлина с караваном слишком долго. Нам еще придется неизвестно сколько времени искать проводника, а скоро дожди. В столице уже наверняка знают о моем исчезновении, и найдется немало желающих поохотиться за сбежавшим наследником. Хорошо, что к границе ведут три тракта, но нам все равно нельзя терять время! Демон бы побрал этого Лерада!

Утром выехали сразу после завтрака. Сергей уже не засыпал на ходу, но был еще не в том состоянии, чтобы ехать верхом. Он самостоятельно добрался до указанной повозки, устроился поудобнее и сразу уснул. Принц погрузил все сумки с золотом на освободившегося коня и привязал его повод к повозке.

– Можем трогаться, – сказал он Лифару, сев на своего жеребца.

Купец тоже ехал верхом. Он с удивлением посмотрел на вельшей и махнул рукой возчикам. Их на каждом возу было двое, чтобы в хорошую погоду караван мог два-три дня двигаться без ночлега, делая короткие остановки на обед и давая небольшой отдых лошадям. Каждый возчик был вооружен, поэтому никакой дополнительной охраны не требовалось. По городу ехали молча, а когда он исчез из вида, Лифар придержал своего коня и поравнялся с принцем.

– Вы не против моего общества, барон? – обратился он к юноше. – Хотел задать несколько вопросов и, если нужно, предложить помощь.

– А почему вы думаете, что мне нужна помощь? – спросил Лей.

– Давайте я вам объясню, – сказал Лифар. – Я был в столице во время коронации и видел королевскую семью. Повезло стоять рядом с балконом. Прошло полгода, но вы совсем не изменились. Я не знаю, почему у вас столько силы и откуда взялся брат-близнец…

– Так вы принимаете меня за принца? – засмеялся Лей. – Я знаю о нашем сходстве.

– Дело не только в этом, – ответил купец. – Вы сделали ошибку, взяв с собой вельшей. С год назад я вел караван в Магол, и наш граф Эрлад сделал мне заказ на двух щенков. Там расположен один из трех питомников, в которых их выращивают, поэтому цены ниже столичных. Так вот, мне не хватило его чека на пять тысяч золотых. Никогда не поверю в то, что пару таких зверей может себе позволить барон. Кроме того, вы сказали о магическом истощении брата, а в нем больше силы, чем ее в вас. И имя вы оставили свое, чтобы не путаться. К тому же вас этот разговор не смешит, а нервирует.

– Я не заметил в вас силы, – сказал принц. – Вы эмпат?

– Очень слабый маг со способностью к эмпатии, – ответил Лифар. – Эти возможности сильно помогают в торговых делах. Зря вы меня боитесь. Я не причиню вреда, наоборот, могу помочь. У меня нет неприязни к королевской семье Эльгеров,
Страница 15 из 30

и я всегда был далек от борьбы дворянства за власть. Среди купцов очень мало тех, кто в ней замешан. И мы не заинтересованы в смене династии. Такие перевороты нарушают привычное течение жизни и вредят торговле. У вас достаточно силы, чтобы понять, что я не лгу.

– Допустим, что я принц, – сказал Лей. – И что дальше? Чем вы можете помочь?

– Вы ведь собрались бежать? – спросил Лифар. – Никто не прячется на границе, а в вашем положении туда можно стремиться только с целью покинуть королевство. Проход контролируют маги, которые вас никогда не пропустят. И что остается? Зона?

– Еще раз допустим, что вы правы, – ответил принц. – И что из этого следует?

– Я очень хорошо знаком с главным егерем, – ответил купец. – Уже восемь лет наша семья снабжает заставу Горлина. Мы не возим продовольствие, кроме вина, а выполняем заказы егерей на другие товары. Ежегодно туда отправляем пять караванов, с которыми я почти всегда езжу сам. Я не могу назвать Лива Лерона своим другом только из-за его баронского титула. Главный егерь далек от столичных разборок и не примкнул ни к одному из кланов. Может, ему это действительно неинтересно, а может, он сам никому в столице не нужен. Я думаю, что он прислушается к моей просьбе и поможет.

– И в чем, по-вашему, может выразиться его помощь?

– Прежде всего в том, что вам не будут мешать, – ответил Лифар. – Зона патрулируется егерями, которые пропускают только ходоков.

– А кто они такие? – спросил Лей.

– Сильные маги. Что смотрите с таким недоверием? Сильными бывают не только дворяне, которых принимают в академию. Маг из простонародья может учиться только в школе, в которой не научат ничему серьезному. Именно из-за таких введены ограничения на продажу книг по магии. Обычному эльфу Зону не пройти, а эти проходят. Тоже гибнут, но редко. Это очень выгодный промысел. Мы продаем гномам настойку по бешеным ценам, и они ее покупают, платят золотом, потому что нет ничего дороже жизни. Но покупают в основном старейшины, потому что у остальных нет таких денег.

– Я не понимаю, почему не борются с ходоками, – с недоумением спросил Лей.

– Потому что они никому не мешают, – ухмыльнулся купец. – У магов все равно купят то, что они предлагают, а у ходоков товар более низкого качества, его через посредников берут гномы попроще и платят уже серебром. А половина прибыли ходоков оседает на заставе. Думаете, за счет чего оплачиваются товары в моих караванах?

– И нас могут свести с ходоками?

– Я думаю, что сведут, – кивнул Лифар, – но договариваться будете сами. Заранее могу сказать, что запросят дорого, но не советую торговаться. Золото не дороже жизни, а сами вы Зону не пройдете.

– Мой друг – сильный маг, – возразил принц.

– Это хорошо, но его сила вам пригодится у гномов или у людей. Мало одной силы, Зону нужно знать. Ходоки изучали ее десятки лет и все равно платят своими жизнями из-за того, что маги забрасывают в Зону неизвестных им чудовищ.

– А почему не разбегаются твари? – спросил Лей. – Я об этом думал, и ничего не пришло в голову. Магически измененных существ можно удержать только с помощью магии или стали. Постоянной охраны там нет, а в неживом заклинания не держатся.

– Есть такие создания, как гуры, – ответил Лифар. – Когда создавалась Зона, маги вывели существо, которое объединяет в себе растение и животное. Растение, как ему и положено, тянет корнями влагу, а заодно выращивает пищу для своей животной части. Эта часть может питаться и мясом, если схватит какую-нибудь зазевавшуюся косулю или творение магов. Но главное, оно наделено особой магией. Все, что не могут сожрать, гуры отпугивают, и нужно быть сильным магом, чтобы напугать их самих. Если это получится, сможете пройти. Эти существа растут двумя полосами на границах Зоны и не выпускают из нее всех тех страшил, которых создают академики. О них мало кто знает, потому что в книгах про это не рассказывают, а возле границы почти никто не живет, только егеря. Да еще несколько таких городков, как Горлин, стоят возле проходов и кормятся торговлей.

– Я хотел завтра вас оставить, – признался принц, – а теперь придется ехать до конца. Когда мы прибудем?

– К концу третьего дня, – ответил купец. – Я не вижу у вас повода для спешки. Сами вы потратили бы намного больше времени. Если получится то, что вы задумали, будете у гномов до дождей. Хоть у них и хорошие дороги, я бы советовал переждать грязь. Дней десять будете ехать по камню, а потом в ней утонете. В королевстве Логарм на дорогах отродясь не было ни одного булыжника, а дожди там посильнее наших. Если гномам заплатить, они вас неплохо устроят, а золота у вас много. Хоть вы никому не доверили свои сумки и носили их сами, было видно, как у вас подгибаются колени. Принц, не утолите мое любопытство? Если не ответите, я не обижусь. Откуда взялся ваш двойник, да еще с такой силой? И откуда она у вас? Всем известно, что у младшего принца ее почти не было.

– Двойник получен с помощью магии, – ответил Лей, – а на остальные вопросы я вам не отвечу. Это опасно и для меня и для вас. Давайте пока прервем разговор. Я купил интересные магические книги и не хочу терять время.

Он достал из сумки одну из книг и занимался учебой до остановки на обед. Встали возле трактира, но там обедали только купец, его главный караванщик и сам Лей – с такими сторожами, как вельши, он мог не опасаться за золото. Поев, принц купил у трактирщика окорок и хлеб для Серга. Когда они вышли из трактира, возчики уже пообедали, но пришлось ждать, пока поедят лошади.

– Будем двигаться всю ночь, – сказал Лифар. – Вам надо сесть на какую-нибудь повозку. Возьмите с собой сумки с золотом и одну из собак и спите. Вторую можно пристроить на другой повозке. Я тоже пересяду и буду спать.

– Мы отдохнем, а кони? – спросил Лей.

– В каждой повозке – четыре укрепленных магией тяжеловоза, – ответил купец, – а ваши жеребцы пойдут налегке. Во время небольших остановок они немного отдохнут, а в Горлине отоспятся.

Принц перенес золото на одну из повозок, привязал к ней повод своего коня и лег сам. Вельши до темноты шли за повозками, а потом он приказал им залезть на две из них. Возчиков немного нервировали такие пассажиры, поэтому к ним пришлось применить магию. Как только совсем стемнело, зажгли фонари и сделали остановку. Первым делом покормили лошадей, а потом поели сами. Как только возобновили движение, Лей почти сразу уснул. На мешках было мягко, к скрипу возов он привык, а к возчикам применил магию, так что никого из них можно было не опасаться. Лифар обработке не подвергался, но принц чувствовал, что купец не причинит им зла, к тому же дремавшие на соседних возах вельши отбили бы у любого охоту вредить их хозяину.

Всю ночь ехали без остановок, и принц проснулся только утром от шума. Караван стоял возле небольшого трактира, а возчики распрягали лошадей и вели их в сторону конюшни.

– Здесь сделаем большую остановку, – сказал Лифар соскочившему с повозки Лею. – Кони хорошенько отдохнут, а мои эльфы поедят горячее. Проведайте своего брата, все ли с ним в порядке. Я его приветствовал, но не услышал ответа.

Серг лежал на повозке с открытыми глазами и с тоской смотрел в нависшее над головой темное от туч небо.

– Как ты себя
Страница 16 из 30

чувствуешь? – с тревогой спросил подбежавший к повозке принц.

– Я теряю себя, Лей! – сказал он. – Зря ты меня вызвал! Пусть я был ленивым и не очень умным мальчишкой, не слишком хорошо учился и много времени отдавал развлечениям, но это был я! Я жил в семье, и у меня были родные люди и друзья, и это была моя жизнь! Теперь все вокруг чужое и ненужное, и я сам никому не нужен, кроме тебя, а когда ты устроишься, не буду нужен и тебе. О чужих мирах интересно читать в книгах, но не очутиться в них самому.

– Ты можешь вернуться, – предложил Лей. – Я договорился с купцом о помощи. Меня сведут с ходоками, а они проведут через Зону. Выучишь заклинание…

Говорить такое не хотелось, но ему было больно и стыдно смотреть на мучения Серга.

– Я не вернусь, – помотал головой тот, – по крайней мере, сейчас. Как мне возвращаться, если во мне ничего не осталось от прежнего Сергея, кроме памяти? Сначала изменилась внешность, а потом и все остальное. Во мне теперь и ты, и ваш герцог Барос. Как мне такому вернуться к родителям? Я не понимаю, что со мной происходит.

– У меня из всей семьи остались только сестры, которым я не нужен, – сказал принц. – Если хочешь, я буду твоим братом. Ты говорил, что в вашем мире становятся братьями те, кто смешает кровь, а мы с тобой это уже сделали. Нас и так все считают близнецами. Я купцу представился бароном Леем Побером.

– Ты этого хочешь? – спросил Серг. – Или предлагаешь из жалости?

– Из жалости не становятся братьями, – ответил обиженный его словами Лей. – Если ты мне не веришь…

Серг не ответил, спрыгнул с повозки и обнял принца. Это было неожиданно и очень приятно, только после его объятий Лею пришлось вытирать глаза.

– Я для тебя вчера взял еду, – отвернувшись, чтобы скрыть слезы, сказал он, – но мы ее съедим позже, а сейчас пойдем нормально позавтракаем в трактире, пока туда не набежали возчики.

Они оставили своих клыкастых сторожей охранять вещи и хорошо позавтракали, а когда вернулись к повозкам, принесли им полные миски мяса.

– Пусть едят, – сказал Сергей, – а мы пока погуляем и поговорим. Ты говорил о ходоках…

Они отошли от растянувшихся вдоль тракта повозок, и Лей рассказал о своем разговоре с купцом.

– Нам повезло, – сказал Серг, – и уже не в первый раз. Если все получится, скоро будем у гномов. Ты много о них знаешь?

– Не очень, – признался Лей. – Я же тебе говорил, что не интересовался соседями. Когда задумал бежать, порылся в библиотеке и нашел одну книгу, но в ней была написана такая чушь! Никогда не поверю в страстную любовь эльфа и гномы, поэтому верить остальному… Можно расспросить нашего купца. Он наверняка бывал у коротышек, поэтому сможет ответить на вопросы. А пока расскажи о своих успехах. Что-нибудь удалось вспомнить?

– Только десятка три заклинаний и фехтование, – ответил Сергей, – но я знаю, что маг мне дал намного больше. Меч меня уже не пугает, хотя без тренировок не будет ни скорости, ни нужной ловкости. И еще нужна физическая сила. Здоровье и красоту я от тебя получил, а силы у тебя самого нет. Если будет возможность, станем заниматься у гномов под заклинанием, так что приготовься терпеть боль. Теперь это не твое желание стать сильным, а жизненная необходимость.

– Буду терпеть, – вздохнув, ответил принц. – Вдвоем с братом это будет легче. Мне в Эрфеде удалось купить книги, так что, если мы их не потеряем в Зоне, сможем учиться. Я уже начал.

– А я подожду, пока вспомнится остальное. В голове еще шумит, и все время хочется спать, хоть уже не так сильно. Надеюсь, завтра все пройдет.

– Спи, брат, – сказал Лей. – В Горлин приедем завтра вечером, так что время еще есть. А я поговорю с купцом о гномах. Когда остановимся на обед, я тебя разбужу.

Разговор о гномах начался, когда впрягли лошадей и караван двинулся по тракту. На этот раз принц сам подъехал к сидевшему на первой повозке Лифару.

– У меня к вам вопрос, – обратился он к купцу. – Я понял из вчерашнего разговора, что вы бывали у гномов. Я почти ничего о них не знаю, а хотелось бы знать. Не расскажете?

– Конечно, расскажу, – согласился тот, – только будет удобней, если вы переберетесь ко мне. Привязывайте своего жеребца и садитесь. Как ваш брат?

– Ему лучше, – ответил Лей, привязывая коня. – Завтра его сонливость пройдет.

После отдыха кони шли ходко, и за повозкой приходилось бежать трусцой. Закончив с конем, он забрался на мешки с товарами и сел рядом с купцом.

– Что вы вообще знаете о гномах? – спросил Лифар, выслушал ответ и сделал вывод: – Это не знания. Пусть вас не учили так, как учат наследника, но принцу нельзя так мало знать о соседях. Ладно, расскажу самое важное, а остальное узнаете сами. Прежде всего запомните, что все гномы считают себя выше и эльфов, и тем более людей. Ровней вас там не признают, но это не значит, что не будет вежливого обращения. Золото этот народ любит больше всего на свете, и на тех, у кого его много, не распространяются установленные для остальных правила. Их веры касаться не буду, потому что для вас это не важно. Фанатиков среди гномов нет, а к чужакам относятся снисходительно и могут простить за проступок, за который гному оторвут голову. Но это не основание для того, чтобы вести себя безрассудно. Если сильно оскорбите хозяев, оторвут головы и вам, а золото заберут. С их стороны недалеко от прохода построен небольшой город Нарин, дорога от которого ведет к городу Деркин. А уже оттуда отходят сразу три тракта. Западный идет к горам, где у гномов рудники. Северный ведет вглубь королевства к столице, а Восточный – вдоль границы к королевству Логарм. Именно по нему разрешают ездить купцам и вообще всем чужакам. Больших городов вдоль этого тракта нет, но имеются небольшие поселения и деревни с трактирами. В Аралане у вас возьмут любое золото, но я бы советовал поменять эльфийские золотые на монеты гномов. А у людей лучше расплачиваться серебром.

– У них можно будет купить лошадей? – спросил принц.

– Купите, только раза в два дороже, чем здесь, – ответил Лифар. – Скакуны у гномов плохие, но вам не придется устраивать там скачки, а по грязи они пойдут лучше ваших жеребцов. Да, воров среди гномов можете не опасаться. Если что-нибудь сопрут, то не они, а кто-нибудь из путешествующих эльфов или людей.

– Я прочитал одну книгу, – слегка покраснев, сказал Лей. – Это история любви эльфа и гномы. Как вы думаете, такое может быть?

– Вполне, – усмехнувшись, ответил купец. – Это мужчин у них не назовешь красавчиками, хотя сильны во всех смыслах, и женщины людей ими не пренебрегают. А гнома может быть прехорошенькой. Есть даже стройные, хотя я не встречал ни одной худышки. Если будут предлагать скоротать время, можете не опасаться всяких там болезней. У людей с этим хуже. Хотя с магией нетрудно вылечиться. У гномов вам охрана не понадобится, а вот когда приедете в Логарм, обязательно наймите с десяток воинов. Проверьте их магией и заставьте принести клятву именем Фара. Это их верховный бог, поэтому к подобным клятвам относятся серьезно. Юноши с набитыми золотом сумками – слишком лакомая добыча для многих. Вы, конечно, сильные маги, но магия не защитит от арбалетного болта, стрелы или яда. Лучше заплатить охране, чем всю дорогу до столицы отбиваться от желающих
Страница 17 из 30

лишить вас богатства и жизни.

– Спасибо за совет, – кивнул принц. – Так и сделаем. Скажите, чем можно заняться в Деркине? Если мы будем пережидать дожди, то придется сидеть в трактире целый месяц. Есть там какие-нибудь развлечения?

– Для вас там одно развлечение – гномки, – рассмеялся Лифар. – И лучше ждать не в трактире, а договориться с какой-нибудь семьей. Там многие сдают внаем комнаты, а сейчас мало приезжих, поэтому найдете без труда. И сэкономите золото, и не будете на виду. Если вас начнут искать в Аралане, трактиры станут проверять в первую очередь. Я не думаю, что до этого дойдет, но лучше поберечься.

Глава 5

Утром Сергей проснулся без малейших признаков сонливости.

– Все закончилось, – сказал он подъехавшему к его повозке Лею. – Я, перед тем как встать, подсчитал число полученных заклинаний. Всего их восемьдесят семь, и все боевые. Помучился, зато теперь мы с тобой большая сила! Я сам все это учил бы минимум полгода. Среди заклинаний много очень сложных. А с фехтованием выгадал года два или три.

– Ты у нас сила, – уточнил принц, – а мне еще только предстоит ею стать.

– Пока я спал, ты стал в два раза сильней, – возразил Сергей. – Неужели не заметил? Я думаю, что твоя сила будет расти и дальше, может, уже не так быстро. Мне нетрудно передать тебе знания, и мы можем проделать это без спешки, поэтому обойдешься без сна. Сейчас не будем этим заниматься, но, как только попадем к гномам, сразу и начнем. Ты говорил с купцом?

– После того, как ты ушел спать, – ответил Лей и рассказал все, что узнал из разговора с Лифаром.

– Меньше всего меня сейчас интересуют гномки, – хмыкнул Сергей. – У тебя уже было с кем-нибудь?

– Я не родился наследником, – смущенно ответил принц, – и у меня не было ни красоты, ни силы. Это брат в четырнадцать задирал юбки служанкам, а в пятнадцать у дверей его спальни стояла очередь готовых отдаться дворянок. Можно было, конечно, попробовать, но я боялся опозориться и решил не спешить. Я ведь и к Серин подвалил насчет физической силы не просто так…

– Вот и я не хочу позориться, – сказал Сергей. – Если гномы такие силачи… Надо будет узнать, что для этого дела есть в магии, и хоть немного накачаться. Может, ты не красавчик у эльфов, но у нас бы им был. Если к такой внешности добавить мышцы, можно ничего не бояться. У нас становятся самостоятельными в восемнадцать, хотя брак могут разрешить раньше. Но это не из-за недостатка сил, и в пятнадцать бывают такие бугаи… Просто у нас нужно долго учиться и получить специальность, а уже потом жить взрослой жизнью. Ладно, я думаю, что мы найдем чем заняться в этом Деркине, главное – туда попасть.

– Я вижу, что вам уже лучше, – обратился к нему подъехавший купец. – Ваш брат обо мне говорил или мне нужно представиться?

– Представиться нужно мне, – поклонившись, ответил Сергей. – Вы вчера со мной поздоровались, а я проявил неучтивость. Барон Серг Побер. Позвольте вас поблагодарить за проявленное сочувствие и помощь!

– Неожиданные, но приятные слова, – улыбнулся Лифар. – Хочу сказать, что мы немного ускорили движение и сократили время на отдых, поэтому в город приедем к обеду, и я вас сразу повезу на заставу. Позавтракаем в ближайшем трактире, а потом поедем без остановок до самого Горлина. Не буду больше мешать вашей беседе.

– Сегодня все решится, – сказал Лей, когда купец уехал к головной повозке. – Лишь бы получилось договориться с главным егерем. Ты сможешь там все сжечь, если нас попытаются задержать?

– Не уверен, – ответил Сергей. – Понимаешь, я ведь еще никого не убивал, даже птиц. Мы сделаем по-другому. Маг средней силы может за один раз подчинить нескольких человек, а сильный – два-три десятка. Из-за этого ограничения маги служат высшему дворянству, а не наоборот. Ну а я, похоже, могу подчинить целую толпу. Будет лучше, если об этом никто не узнает, а то от нас начнут шарахаться или убьют. Если не получится договориться, для нас с тобой ничего не изменится. Егеря приведут ходоков и не будут нам мешать на границе.

– А как у тебя с дальностью? – спросил принц. – У наших магов ментальная магия действует на расстоянии до полусотни шагов.

– Не знаю, – ответил Сергей, – нужно пробовать. Но для егерей хватит и этого. Не волнуйся, я справлюсь. Покажи купленные книги, возьму что-нибудь учить. И польза, и скоротаю время в дороге.

После завтрака в трактире оба брата весь остальной путь проделали на своих лошадях с книгами в руках. Тракт изгибался как змея, а по обеим его сторонам рос густой лес, поэтому небольшой Горлин увидели внезапно за одним из таких поворотов.

– В караване товары не только для егерей заставы, но и для городской стражи, и магов прохода, – сказал подъехавший к спутникам Лифар, – поэтому мы с вами оставим его в городе, а сами направимся к моему знакомому. Остальную работу караванщики сделают без меня. Забирайте свое золото, и поедем.

Город удивил. На его узких улицах не разъехались бы две повозки, а в двухэтажных строениях не было окон. Почти каждый дом был огорожен забором с крепкими воротами. А еще поражало отсутствие зелени.

– Не удивляйтесь, – сказал купец. – Горлин строили, когда создавали Зону. В то время защита была с изъянами, поэтому случались прорывы тварей. Все окна выходят во дворы, там же есть небольшие садики или хотя бы газоны. Это купеческий город, а в таком дворе можно разместить небольшой караван или хранить товары.

Через город ехали минут десять и встретили всего несколько прохожих. Когда добрались до выходивших к Зоне ворот, улица сузилась еще больше. Теперь на ней вряд ли разъехались бы даже два всадника.

– Это для лучшей обороны, – объяснил Лифар. – Такую улицу нетрудно перегородить мешками с песком или завалить мебелью. Конечно, сейчас это уже никому не нужно, но не ломать же дома. Здесь все рядом, поэтому даже маги ходят пешком. Это вам неприятна теснота, а жители к ней привыкли. Едем к воротам.

Северные ворота Горлина охранялись десятком стражников, которые знали купца и при его приближении открыли одну из створок.

– Они с вами? – спросил старший, имея в виду юношей и их зверей.

– Это гости Лива Лерона, – объяснил Лифар. – Как служба, сержант?

– Все как всегда, господин Ордан, – ответил тот. – Привезли наши заказы?

– Привез, – подтвердил купец. – Сейчас Амгин разгрузится во дворе магистрата, а потом вам все разнесут. Я думаю, что будете довольны.

До заставы ехали с полчаса по лесной дороге. Когда она закончилась, увидели широкую полосу лишенной растительности, потрескавшейся земли. Со стороны города она граничила с обычным лесом, с другой виднелись заросли растений, отдаленно напоминавших низкорослые пальмы. Шагов на двести вдоль всей Зоны не только вырубили деревья и кусты, а вообще уничтожили все живое. Одноэтажное здание заставы построили не на этой мертвой земле, а на вырубке в лесу. Его огораживал высокий забор из толстых бревен, из-за которого виднелась крыша. Массивные, окованные железом ворота охранялись караулом из пяти егерей.

– Что за странная компания с тобой, Лифар? – спросил старший. – Два юнца и столько же клыкастых собачек. Ты их привел скормить нашим тварям?

– Не помню случая, когда ты удачно шутил, Борхан, – ответил купец. –
Страница 18 из 30

Эти юноши приехали к Лерону. Открывайте быстрее ворота, иначе не получите своих заказов.

– У тебя шутки не лучше, – проворчал егерь и махнул рукой подчиненным.

Въехав во двор, оставили лошадей с золотом у коновязи под охраной Элгора и Эйэль, а сами вошли в дом. Главный егерь читал книгу в роскошно обставленной комнате и встал при их появлении.

– Я тебя жду уже третий день! – сказал он Лифару. – Ты привез то, что я заказывал? И кто эти юноши?

– Ваш заказ скоро доставят, – ответил купец. – Барон, этих юношей нужно свести с ходоками и не мешать им перейти на ту сторону. Один из них – наш принц, а другой мне представился как барон Серг Побер.

– Рехнулся? – спросил главный егерь. – Если это принц, мой долг вернуть его в столицу, а не пускать в Зону. Забыл обычай?

– Что вы с ним сделали? – спросил Лифар у юношей, глядя на застывшего егеря.

– Ничего страшного, – ответил Сергей. – Возможно, вы уговорили бы барона, но мне кажется, что он не захочет рисковать. Если наши враги узнают о его содействии, могут лишить не только должности, но и головы. У него нет причины нам помогать. Можно, конечно, отдать ему часть золота, но подчинение – более надежный и дешевый способ.

– Ходоки вернулись только вчера, – сказал отмерший егерь. – Вряд ли у них готова настойка, а с пустыми руками они в Зону не сунутся.

– Мы им хорошо заплатим, – пообещал Лей. – Получат больше, чем выручат за свою настойку! Вы можете за ними послать?

– Сейчас кого-нибудь отправлю, – ответил барон. – Вы обедали?

– Мы не стали задерживаться в городе, – объяснил Лифар. – Поездка в трактир заняла бы много времени, а юноши спешат. Я надеялся на ваше гостеприимство.

– Отдыхайте, – сказал егерь. – Сейчас пошлю в город гонца и прикажу, чтобы вас накормили. Пока появится кто-нибудь из ходоков, успеете пообедать.

Их хорошо накормили, после чего пришлось не меньше часа ждать ходока. Встреча состоялась в той же комнате, в которой разговаривали с бароном.

– Кого нужно провести? – не представившись, спросила девушка, одетая в костюм для верховой езды.

Вряд ли ей было больше двадцати лет. Внешне красавица ничем не отличалась бы от других виденных Сергеем девушек эльфов, если бы не ее коротко стриженные волосы. Силы у нее было раз в пять больше, чем у принца.

– Меня с братом, – ответил Лей. – Неужели вы туда ходите?

– Не часто, но хожу, – сказала она. – Больше сейчас идти некому. Наша цена за двоих – десять калей золота, и деньги нужно платить вперед.

– Мы заплатим, – согласился принц. – Когда поведете?

– Если сейчас заплатите, уйдем завтра утром, – сказала эльфийка. – Сегодня уже поздно. До темноты я вас до гномов не доведу, а очутиться в Зоне ночью – это верная гибель. Вельши ваши?

– Наши, – ответил Сергей. – А что?

– Я возьму только вас! – ответила она. – Я не самоубийца, чтобы тащить в Зону собак! Вы их не проведете даже через заросли гуров.

– Брат может парализовать гуров, – сказал Лей, которому ужасно не хотелось бросать вельшей. – Эти собаки почти не поддаются воздействию магии и сильнее тигров. Я думаю, что они помогут нам в Зоне. И мы без них не унесем все золото!

– Вы думаете только о себе и совсем не знаете Зоны! – возразила она. – Я сомневаюсь в том, что у вашего брата хватит сил, чтобы парализовать много гуров. Но если он это сделает, пусть даже ненадолго, из Зоны вырвутся тысячи тварей! Может, вам наплевать на то, что они здесь сделают, но не мне! Сколько у вас золота?

– Шестьдесят калей, – ответил Лей.

– Да, много… – задумалась эльфийка. – Мне надо было назвать другую цену. Десять калей вы отдаете нам, поэтому остаются пятьдесят. Даже если я за плату понесу какую-то часть, все равно много не унесем. Я предлагаю купить на ваше золото изумруды. Глупо сильно нагружаться, да еще в таком опасном месте, как Зона. Возьмете столько золота, сколько вам понадобится на первое время, а потом будете продавать камни. На той стороне они стоят дороже, чем у нас. И собак можете продать за те же изумруды. Если хотите, я все сделаю сама. Мне будет достаточно пятой части.

– Не много? – заколебался принц.

– Как хотите, – пожала она плечами. – Можете все продавать сами, только вы долго провозитесь. Мне показалось, что вы очень спешите. Если бы это было не так, не стали бы посылать за ходоком на следующий день после возвращения из Зоны. Все егеря знают, как выматывает хождение в оба конца, поэтому без отдыха вторично никто не пойдет.

– Демон с вами, – согласился недовольный Лей. – Пойдемте, мы отдадим золото, и я передам вам вельшей.

Братья вместе с девицей в сопровождении купца и барона вышли во двор.

– Возьмете наших лошадей, – сказал принц. – Можете их продать, но лучше оставьте себе. Барон, вас можно попросить дать девушке охрану? Поедут на наших лошадях, а потом вернутся пешком. Как вас звать?

– Ланель, – ответила она. – Мне можете не представляться, все равно я сразу же забуду ваши имена.

– Лишь бы не забыли о нашем уговоре! – буркнул Лей. – Поклянитесь богиней Аэрди! Серг, скрепишь клятву своей силой.

– Магу моей силы клясться Аэрди? – насмешливо спросила она. – Ладно, если вам так будет спокойней, то клянусь. Ой, что это?!

– Это моя полная сила, – ответил Сергей. – Уже не смешно?

– Страшно! – ответила эльфийка. – Никогда ни у кого не видела столько силы! Страшно не из-за клятвы, потому что я собираюсь выполнить договор.

– Мы себе оставим одну сумку с золотом, остальные на лошадях, – сказал принц и повернулся к вельшам: – Элгор и Эйэль! Эта девушка теперь ваша хозяйка! Вы должны следовать за ней и выполнять ее волю!

Эльфы могли привязываться к вельшам, но сами звери не испытывали к своим хозяевам любви или привязанности. Был долг повиноваться и охранять. Отдав этот приказ, Лей сразу потерял над ними власть, которая перешла к эльфийке. Вскоре подошли два егеря, которые сели на лошадей и поскакали вслед за Ланель к воротам. За ними, не оглядываясь, убежали вельши. Сергей успел обработать егерей магией, поэтому о золоте можно было не беспокоиться.

– Устроите нас? – спросил Лифар барона. – Юноши завтра уйдут, а я у вас, как всегда, задержусь на три дня.

– Мог бы и не спрашивать, – отозвался Лив. – Комнаты вам приготовят. Поужинаете и пойдете отдыхать, а пока приглашаю вас к себе.

– Интересно, где эта Ланель так быстро найдет столько изумрудов? – спросил принц.

– Ничего интересного в этом нет, – ухмыльнулся егерь. – Ходоки переводят вырученное серебро в золото и драгоценные камни. Если учесть, сколько времени они копят богатства, золота и камней у них ненамного меньше, чем в королевской казне. Так что она вам продаст камни семьи и еще на этом получит выгоду. Но для вас это выход, потому что много вы с собой не унесете. Если нагрузитесь золотом, там с ним и останетесь. Слушайте ходоков. Даже такая сопля, как Ланель, знает Зону лучше, чем все мои егеря и маги прохода. Она уже была в Зоне раз двадцать, причем неоднократно ходила одна. Принц, вас будут искать?

– Наверное, – ответил Лей. – Вы можете этого не опасаться. Постройте перед нашим отбытием тех, кто мог нас видеть, и мой брат заставит их об этом забыть.

– Брат? – удивился барон. – Вы похожи, как близнецы, но ваш единственный брат мертв.

– Он мой
Страница 19 из 30

названый брат, – объяснил принц, – а сходством мы обязаны магии. Вы не обидитесь, барон, если мы вашему обществу предпочтем чтение книг? Хочется как можно лучше подготовиться к завтрашнему дню.

– Занимайтесь, – ответил Лив. – Я не обижусь. Любопытно с вами поговорить, но для вас важнее учеба, а собеседник у меня есть.

Егерь с купцом ушли, а юноши до ужина читали свои книги.

– Советую поменьше есть, – сказал им барон за столом. – Кстати, завтрака у вас и вовсе не будет. Голод обостряет чувства и ум, а сытость их притупляет. Отъедитесь у гномов.

После еды собрались в большей из трех комнат барона.

– Вы можете рассказать о ходоках? – спросил Лей. – Мы вынуждены им довериться, поэтому хотелось бы хоть что-нибудь знать.

– Вас не обманут, – ответил Лив, – но, если влипнете в неприятности, бросят и уйдут. Они могут рискнуть собой ради вашего золота, но не станут рисковать ради вас самих, если сочтут положение слишком опасным. Имейте это в виду и выполняйте все, что вам скажут. Для сильного мага, который хорошо знает Зону, там не так уж опасно, иначе никто из ходоков не лез бы. Многие твари обитают в определенных местах, а у ходоков проложены свои, обходящие их маршруты. Конечно, есть опасность от тех, которые ищут добычу, особенно недавно выпущенных и еще неизвестных ходокам, но таких не очень много. Зона замышлялась как препятствие для людей и гномов. У людей совсем нет магии, поэтому, сколько бы их ни вошло в Зону, все в ней и останутся. Гномы все немного маги, но сильных среди них почти нет, и их заклинания отличаются от наших. Армия гномов пройдет через Зону, но с большими потерями.

– А сами вы там были? – спросил Сергей.

– Я похож на идиота? – засмеялся Лив. – В Зону идут ради больших денег или в случае необходимости, как у вас. Рисковать жизнью из-за любопытства – это глупость. К тому же у меня почти нет сил. Такие должности, как моя, обычно занимают маги, поэтому мне было нелегко получить это место.

– Скучно, наверное, здесь жить? – спросил принц. – Вы не обидитесь, если я спрошу о семье?

– Никаких развлечений здесь нет, – согласился барон, – для меня это только книги. И служба скучна, потому что из Зоны не может вырваться ни одна тварь, а в нее никто не лезет, кроме ходоков. Обходим свой участок и стоим в караулах. Но здесь очень хорошо платят, а в свободное время можно поехать в Горлин, где много горячих девиц. Для меня в этой службе есть преимущество. Когда отслужу десять лет, получу назначение в столичную стражу. Семью сюда тащить глупо, поэтому я ее пока не завел. Что такое десять лет? Пролетят – и не заметишь!

О поборах с ходоков, которые наверняка многократно превышали его жалованье, Лив умолчал.

– А у вас уже были случаи, когда ходоки кого-нибудь брали в Зону? – спросил Сергей.

– За три года моей службы такого не случалось, – ответил барон. – Может, брали на другом участке границы, но вряд ли. Дешевле заплатить магам прохода и не подвергать себя опасности. Это у вас так не получится, а других беглецов пропустят. Учтите, что завтра уйдете с первыми лучами солнца, поэтому ложитесь пораньше. Нужно хорошо отдохнуть и обязательно выспаться. Соваться в Зону сонным… Проще пойти в лес и повеситься.

Они так и сделали. Немного поговорили на разные темы и ушли в выделенные комнаты. Утром принца разбудил Лив, а Сергей проснулся сам. Магическая обработка егерей много времени не заняла, и к приезду Ланель названые братья были готовы к выходу. Каждый нес за спиной котомку со своими вещами, книгами и тремя калями золота. Остальное золото в кошелях закрепили на поясах.

– Попрыгайте! – приказала эльфийка. – Ничего не звенит, даже монеты, но мечи лучше взять в руки. Не для того чтобы драться, просто если придется ползти, на поясе они вам будут мешать. Зря не взяли фляги, хотя… Ладно, один день потерпите, и так сильно нагрузились. Держите свои камни.

Сергей с Леем получили тяжелые кошели, которые поспешили убрать в котомки.

– Идите за мной. И ни шагу в сторону! – сказала Ланель. – Все приказы выполняйте без рассуждений, иначе я вас там брошу и уйду. Если захотите что-нибудь спросить, говорите шепотом. Все понятно? Тогда пошли!

Братья заранее простились с провожавшими их Орданом и Лероном, поэтому поспешили за провожатой. Полосу безжизненной земли прошли за две минуты. Приблизившись к Зоне, смогли рассмотреть гуров. Каждый из этих стражей границы напоминал трехметровую пальму со свисавшими с вершины тонкими лианами. Когда подошли к зарослям на полсотни шагов, на них отреагировали – росшие ближе других гуры начали наклоняться в сторону эльфов. В середине кроны каждого из них темнело большое отверстие с множеством длинных загнутых игл по краям. То, что путники приняли поначалу за лианы, оказалось щупальцами, которые сейчас были подняты и возбужденно извивались, при этом умудряясь не запутываться с соседними гурами.

– Напугайте их! – тихо приказала эльфийка. – У вас много силы, а моя нам еще понадобится. Пошлите им волну страха!

Сергей послушно вспомнил рисунок заклинания и влил в него намного меньше сил, чем мог. Реакция стражей была мгновенной: все щупальца разом исчезли, стволы быстро выпрямились, и даже листьев в кронах стало меньше. Заклинание не действовало на сотворившего его мага, но немного задело спутников, что было видно по их побледневшим лицам и выступившим на них каплям пота.

– Идите быстрее! – поторопила Ланель. – Они скоро вернутся в прежнее состояние!

Пригнувшись, все трое добежали до края зарослей, а потом прошли под застывшими в страхе гурами. Впереди увидели обычный не очень густой лес.

– Зачем было врать? – пробурчал принц. – Вельши пробежали бы еще быстрее нас!

– Заткнись! – оборвала его эльфийка. – Будешь меня обвинять, когда придем к гномам! Помолчите, мне нужно кое-что проверить.

Она закрыла глаза и применила какое-то неизвестное спутникам заклинание. Постояв так несколько минут, Ланель уверенно пошла в лес, забирая вправо.

– Рядом с гурами почти безопасно, – тихо сказала она. – Твари стараются держаться подальше от стражей границы, но бывают и исключения. Сейчас найдем нашу тропу, на ней будет намного спокойнее.

– Не опасно использовать магию? – шепотом спросил Сергей.

– Когда как, – ответила она. – Многие твари не ощущают заклинания, но есть и чувствительные. На них чары действуют по-разному: кого-то отпугивают, а другие спешат на источник, как бабочки на свет. Но здесь без магии не обойтись. Замрите! Вон там!

Сергей посмотрел туда, куда показывала рукой эльфийка, и увидел, как между деревьями ползет… трава. Как будто кусок поросшей травой поляны двинулся искать для себя другое место. Это чудо миновало их, обтекая деревья, и исчезло. Ланель пошла дальше и через несколько минут вывела их к поросшему мхом камню размером с лошадиную голову.

– Нам предстоит пройти полсотни карбов, – сказала она, обращаясь почему-то к Сергею, – и сделать это нужно до темноты. Шагайте за мной след в след и не отставайте! Постараюсь обойтись без боя, но если я применю силу, то можете помогать.

С полчаса двигались по лесу, ориентируясь по зарубкам на деревьях. Ничего опасного не встретили, поэтому Сергей решил, что их проводница преувеличила опасность, чтобы
Страница 20 из 30

содрать за свои услуги больше золота. Постепенно лес редел и становился чахлым. Встречалось много засохших и поваленных деревьев, повсюду рос мох, и не было слышно никаких звуков, кроме негромкого шума их шагов.

– Замрите! – приказала Ланель. – Демон бы его побрал! Не видите? Посмотрите вон на то дерево! Это фракен. Попробуем его обойти.

Стоило им свернуть вправо, как лежавшее на земле дерево превратилось в огромную зеленую змею, очертания которой терялись в росшем повсюду мхе. Она с такой скоростью метнулась им наперерез, что на мгновение исчезла из виду. Сергей не стал ждать того, что предпримет эльфийка, и ударил одним из самых эффективных боевых заклинаний, не пожалев на него сил. Лес перед путниками пострадал не меньше чем на сто шагов. Деревья, не выдержав обрушившейся на них силы, превратились в труху, а от всего остального вообще не осталось следа! Хотя от фракена след остался. Впереди, в двух десятках шагов, на ставшей твердой земле виднелось большое зеленое пятно.

– Ты что применил? – спросил потрясенный Лей. – Никогда не слышал о таком заклинании!

– Не мог ты о нем не слышать, – ответил сам удивленный результатом Сергей. – Это обычный «удар молота», просто я в него вбухал слишком много силы.

– Спасибо, – сказала Ланель. – Фракен – очень быстрая и опасная тварь, а этот подобрался совсем близко. Я могла не успеть. Эти хищники – из тех немногих, которые живут здесь сотни лет. Оружием его не убьешь, только магией. Пошли быстрее, пока сюда никто не приперся. Среди тварей попадаются очень любопытные.

Они пробежали через уничтоженный участок леса и нашли тропу. Минут двадцать шли без помех, пока сплошной лес не сменился лесостепью.

– А ты говорил, что в Зоне повсюду лес, – шепотом сказал Сергей принцу. – Здесь запросто можно ударить огнем! Трава зеленая, да и вообще сыро.

– На многих тварей огонь действует слабо, – сказала услышавшая его провожатая. – А если ударить с вашей ненормальной силой, нам не поможет никакая сырость. И дым от пожара будет виден издалека. Если можно, лучше обойтись без огненной магии. Демон, не повезло!

– И в чем заключается невезение? – спросил принц, который не видел ничего опасного.

– Видите, впереди роятся мошки? – спросила Ланель. – Там не один рой, а несколько. Это ядовитые и очень опасные твари, уйти от которых уже не получится. Два-три укуса – и эльф или человек погибают. А в трупах эти насекомые откладывают личинки. Многие заклинания на мошек не действуют. Вот их можно жечь огнем, только так, чтобы не загорелась трава.

– Четыре роя, – определил Сергей. – Сейчас сожжем.

Выпущенные им языки огня спалили мошек, после чего путники продолжили движение.

– Я думал, что здесь больше тварей, – сказал Лей. – Тысячи магов выпускают их в Зону…

– Сотни, а не тысячи, – поправила его Ланель. – С каждой тварью приходится долго возиться, иногда не меньше декады. И не все они существуют долго. Зона протянулась на пять или шесть тысяч карбов, а это огромная территория! И учтите, что большинство тварей рассчитано не на эльфов, а на существ без магии. Эльфийская магия их просто пугает. Если в Зону войдет чужая армия, то при самом благоприятном исходе войско уменьшится в несколько раз. Кроме того, вторжение уничтожит стражей, ведь у людей нет магии, и они не смогут пройти мимо гуров. А потом тысячи тварей потянутся из Зоны в человеческие королевства. Люди будут вынуждены бросить на борьбу с ними немалые силы. А тыл их армии будут беспокоить чудовища, прорвавшиеся в Эльгерванд. И потом, мы с вами идем по маршруту, где нет оседлых тварей или они нами уничтожены за десятки лет. В других местах так не походишь. Видите корягу?

Она подняла палку и бросила в поросший мхом пень. Бросок был точным, но не достиг цели. Палку поймали взметнувшиеся из земли корни, повертели и отшвырнули в сторону.

– Теперь можете попробовать на него сесть или просто пройти мимо. И таких ловушек здесь намного больше, чем бегающих чудовищ. Тропу тоже приходится регулярно чистить, но на ней – в сто раз безопасней, чем наобум переться через Зону. Даже если повезет обезвредить все ловушки и отбиться от тварей, до ночи не уложитесь, а ночью просыпаются самые паскудные существа. Задержаться в Зоне после захода солнца – это верный конец.

– Что-то есть в траве! – с тревогой сказал Лей. – Вон там, шагах в двадцати впереди нас! Смотрите магическим зрением!

– Заболталась! – с досадой и страхом сказала Ланель. – Это бродень. Можете ударить так, как били в лесу?

– Я израсходовал почти весь желтый поток, – ответил Сергей. – Может, использовать силу жизни?

– Она на него не подействует! – крикнула побледневшая эльфийка. – Сделайте хоть что-нибудь! Бродень сейчас нападет, а я своей силой могу его только разозлить! Демон, зачем я с вами пошла?!

Из высокой травы взметнулась тварь, похожая на гориллу, только ростом не меньше трех метров. Жутко оскалившись, она прыгнула на добычу. Сильный удар воздуха, вызванный заклинанием, остановил прыжок и отбросил чудовище на полсотни метров. Вскочив на ноги, оно бросилось прочь от эльфов.

– Ничего себе! – сказал испуганный Сергей. – Я думал, что это заклинание переломает ему все кости. Интересно, как такая туша могла прятаться в траве?

– Они роют ямы, – ответила еще не отошедшая от страха Ланель. – Это одна из немногих тварей, у которых есть своя магия. С ней трудно справиться даже сильному магу. Теперь с полчаса можно идти без большого риска. Вы напугали бродня, а он распугал других тварей. Что-то сегодня на тропе слишком много сюрпризов.

Глава 6

– Что будем делать? – спросил Сергей. – Молчишь, ходок?

– Я не виновата в том, что нас согнали с тропы, – ответила Ланель. – До границы еще десять карбов совершенно незнакомой местности, а до захода солнца остается всего два часа. Мы уже все равно что мертвые. Если хотите, могу вам отдаться, теперь уже все равно.

Она обхватила плечи руками и заплакала.

– Мы пустые, но у тебя-то осталась сила! – не глядя на нее, сказал Лей. – Десять карбов – это совсем немного!

– Ты не понимаешь! – всхлипывая, сказала Ланель. – Эти десять карбов нужно исследовать и чистить несколько лет! Мы даже стражей не пройдем, потому что у твоего брата осталась только сила жизни! К утру можно было бы частично восстановиться, но мы не переживем ночь!

– От этих тварей можно отбиться мечами, – возразил принц и плюнул на сидевших внизу зверей.

Плевок попал в вожака, который зарычал и в очередной раз попытался запрыгнуть на один из громадных валунов, на которых укрылась добыча. Сергей с эльфами очутился наверху с помощью лежавшего неподалеку ствола. Когда взобрались, ствол втянули за собой.

Зверь был похож на громадного волка, только из верхней челюсти торчали не уступавшие кинжалам клыки, и на лапах были не когти, а настоящие крючья. Впрочем, они не помогли твари удержаться на гладком и почти отвесном камне. Разочарованно взвыв, вожак упал на землю.

– Не плачь, – сказал Сергей эльфийке. – Еще не ночь, и мы пока живы. Попробую поискать что-нибудь, основанное на зеленом потоке. Лей, хватит плеваться! Возьми какую-нибудь книгу и тоже ищи!

Принц пожал плечами и взял одну из книг. Он не верил в затею брата, но лучше хоть
Страница 21 из 30

чем-то заниматься, чем покорно ждать темноты и того ужаса, который придет вместе с ней. Ходоки знали Зону, поэтому он верил Ланель. Если бы ночь не грозила неотвратимой гибелью, храбрая девчонка не стала бы так убиваться.

– Я тоже буду искать! – утерев слезы рукавом, решила она. – Дайте книгу.

С полчаса все торопливо просматривали заклинания. Повезло Сергею.

– Кто такой кнор? – спросил он. – Я этого слова почему-то не знаю.

– Крылатый ящер, – оторвавшись от чтения, объяснила Ланель. – Их уже давно нет в обитаемом мире. Хотя за северными лесами они могли сохраниться, потому что такого ящера признали виновным в гибели короля и королевы.

– Их точно убил кнор, – подтвердил Лей. – А почему ты спросил?

– Используя силу жизни, можно вызвать и подчинить кнора, – объяснил Сергей. – Написано, что ящеры необычайно чувствительны к этой магии и услышат вызов за тысячу карбов. Они быстро летают?

– Быстрее молнии, – ответила Ланель. – И нас троих он унесет без труда, но все это ерунда. Их вызывали только великие маги, задолго до войны с людьми. Даже если в Эльгерванд год назад залетел один кнор и они еще где-то сохранились, вряд ли ты до них докричишься.

– Не верю я в такую дальнюю связь, – поддержал эльфийку Лей. – Какая бы ни была чувствительность, тысяча карбов – это слишком далеко. И он из такой дали со всей своей скоростью не успеет!

– Вы продолжайте искать, а я попробую, – не согласился Сергей. – На вызов нужно немного сил. Ищите в «Ментальной магии» и в книге по магическим тварям. Не может быть, чтобы маги не оставили способов управлять своими творениями… Все, позвал. А пожар, зажженный нами после того как пришлось сойти с тропы, уже потушен.

– На всех заставах есть маги-погодники, – оторвалась от книги Ланель. – В Зоне не должно быть пожаров. Если сгорят стражи… Вызвать грозу нетрудно, вот они ее и вызвали, использовав одного из духов воздуха. Теперь наверняка заставят платить мою семью. Нетрудно понять, что пожар вызван огненной магией, а кроме нас, здесь никто не ходит. Мало того что накрылась тропа, так теперь еще и это! Хоть не возвращайся домой!

– Ну и не возвращайся, – сказал ей принц. – Втроем веселей. Изгоям у людей и так неплохо живется, а с нашими камнями устроимся не хуже их королей.

– Так вы идете не к гномам? – спросила девушка.

– У коротышек только переждем дожди, – ответил Лей. – Потом поедем в королевство Логарм. Здесь ты маг, каких тысячи, к тому же не дворянка, а там можешь пробиться высоко! Подумай, я серьезно предлагаю.

– Рано об этом думать! – спохватилась она. – Сначала нужно спастись. Не отвлекайте!

– Летит… – глядя в темное от громыхавшей вдали грозы небо, сказал Сергей. – Я почувствовал отклик. Не знаю, откуда взялся кнор, но он скоро будет здесь. Как на нем передвигаются?

– Я видела картинку в книге, – оживилась эльфийка. – На ней маг сидел у основания шеи, но под ним было седло. Можно даже ухватиться за лапы. Кнор будет лететь до границы считаные минуты, поэтому как-нибудь продержимся!

– Интересно, что он делает в королевстве, – хмуро сказал Лей. – Они наполовину разумные, поэтому можно попытаться узнать. Ты ведь его подчинил?

– Все сделал по книге, – ответил Сергей. – Если направляется сюда, значит, подчинился. Попробую я его допросить, но только после того как будем у гномов. Быстро собирайте книги и все остальное, сейчас он будет здесь! Лей, не забудь свой меч.

Кнор появился с запада и, гася скорость, подлетел к камням. Сергей ожидал увидеть огромного птеродактиля, но ящер был больше похож на драконов из американских фильмов. Перед посадкой кнор затормозил крыльями, сразу же потерял скорость и приземлился возле камней. Твари бросились удирать, но одной не повезло, и она исчезла в огромной пасти.

– Спускаемся, – сказал Сергей, берясь за ствол. – Брат, помогай!

Они спустили дерево, а потом сползли по нему на землю. Только один Сергей подошел к ящеру без опаски. Он был связан с ним заклинанием и знал, что этот летающий ужас не причинит вреда. Он чувствовал любопытство и доброжелательность кнора и мог с ним общаться, передавая нужные образы.

– Все садимся на спину, – сказал он спутникам. – Вы не удержитесь на задних лапах. Кнор передал, что сам нас посадит.

У ящера в средней части крыла были два больших пальца, которыми он обхватил Сергея и усадил на спину между костяными выступами. Точно так же на его спине очутились и Лей с Ланель. Все ухватились за эти выступы, а эльфийка зажмурила глаза. Кнор не разбегался, а оттолкнулся от земли мощными задними лапами и сразу же развернул огромные крылья. Толчок прижал его пассажиров к спине, а потом полет был ровным и сидеть мешал только сильный ветер.

Ящер не стал набирать высоту и пролетел Зону минут за пять. Ветер мог сдуть со спины, поэтому все крепко ухватились за ящера. Кнор сам выбрал место для приземления и сел так же, как и возле камней, погасив удар задними лапами. На землю спускались сами по подставленному крылу. Последним был Сергей, который подошел к опустившейся голове кнора и кинжалом срезал у него с шеи какой-то ремень. После этого все отбежали в сторону, чтобы дать возможность взлететь своему спасителю.

– Что это ты у него взял? – спросил Лей, когда ящер скрылся из виду.

– То, чего, по твоим словам, не существует, – ответил Сергей. – Помнишь, мы с тобой говорили об амулетах? Так вот этой штукой его кто-то подчинил. Мое заклинание оказалось сильнее, поэтому получилось перехватить управление, но как только я его отпустил, амулет снова заставил бы выполнять чью-то волю.

– И для чего его хотели использовать? – поинтересовалась Ланель.

– Такое чудовище можно использовать только для убийства, – сказал Сергей, – для этого его и использовали. Лей, это он убил твоих родителей. У кнора есть только зачатки разума, поэтому мы с ним общались не словами, а образами. Он не знает, кого хотели убить с его помощью. В Зону заходят горы гномов, где у него есть пещера, которая недалеко от наших камней, потому он так быстро прилетел. Повезло.

– Постойте! – взволнованно сказала эльфийка, глядя на Лея широко открытыми глазами. – Так ты наследник трона?

– Принц, – уточнил он. – Я не собираюсь отдавать жизнь за ненужный мне трон, поэтому отказался от наследства. Пусть за него, если хочет, дерется дядя. Может быть, следующей жертвой кнора наметили его? Тогда ты спас ему жизнь.

– Давайте поговорим потом, – предложил Сергей, – а сейчас нужно отсюда выбираться. Через час стемнеет, а у нас нет фонаря. Пусть это не Зона, но ночью здесь будет холодно. Разве что нас согреет Ланель, как обещала. Не нужно так смущаться, это я пошутил. Сколько тебе лет?

– Семнадцать, – ответила смущенная эльфийка, – но меня все считают старше, наверное, из-за короткой стрижки. По Зоне неудобно ходить с длинными волосами, а я все равно не буду красивой, длинные они или короткие.

– Кто тебе сказал такую глупость? – спросил Сергей. – Для меня ты настоящая красавица. Эти эльфы – такие привереды, а люди будут восхищаться твоей красотой. Вот еще один повод для того, чтобы идти с нами. Никто не будет посягать на твою свободу, а если станешь нам сестрой, поделимся всем, что у нас есть.

– Зачем это вам? – не поняла она. – Постой,
Страница 22 из 30

так ты не эльф?!

– Я человек, только из другого мира, – объяснил он. – Лей хотел вызвать демона, а вытянул меня. Уже позже он предложил стать его братом. А похожи мы из-за возникшей связи. Ты спросила, зачем нужно… Втроем – веселей и безопасней. Мне кажется, что ты замечательная девушка и будешь хорошим и надежным товарищем и сестрой. Но если откажешься, мы не обидимся и отведем к проходу.

– Хорк! – завороженно глядя на Сергея, сказала Ланель. – Я о вас читала. Теперь понятно, откуда такая сила! Дворянство дадите?

– Баронессы будет достаточно? – спросил Лей. – Этот титул я могу дать на законном основании. Печать с собой, поэтому нетрудно составить грамоту. Заодно составлю такие же Сергу и себе.

– Я с вами! – решила она. – Пошли быстрее, а то действительно здесь застрянем. В какой стороне дорога?

– В той, – показал рукой Сергей. – Я спросил у кнора. Он нас высадил рядом с небольшим городом. Это должен быть Нарин. Кстати, наверное, нужно сообщить твоим родичам о том, что накрылась ваша тропа. Как ты думаешь, они ее будут восстанавливать?

– Не знаю, – ответила Ланель. – Я бы не восстанавливала. Золота в семье столько, что его хватит на сто лет, а чистка займет много времени, и при этом почти наверняка кто-нибудь погибнет. Но отец может решить иначе. Я его никогда не понимала. Дорога!

– Зона за спиной, поэтому нам – в ту сторону, – определил направление Сергей. – Пошли быстрее. Надеюсь, что нам не придется долго объясняться со стражей.

– В Нарине все улицы хорошо освещены, – сказала эльфийка. – Я в этом городе была два раза со старшими братьями. Мы там не ночевали, но я видела фонари и спросила гномку. Днем стража не придиралась. Плата за вход – серебряная монета.

Они очень быстро шли, почти бежали. Когда за поворотом показались городские ворота, дорогу было едва видно.

– Кого это принесло? – проворчал приоткрывший калитку гном. – Почему так поздно? За опоздание платите по два серебряных!

– Возьми золотой за всех, – сказал принц, протягивая деньги. – Не скажешь, уважаемый, где у вас хороший постоялый двор и как до него добраться?

– Конечно, скажу, – вмиг подобрел гном. – Идите по улице от ворот, никуда не сворачивая. Дойдете до круглой площади, а на ней – оба наших постоялых двора. Я в них не ночевал, только пил пиво, так оно в обоих заведениях неплохое.

Поблагодарив, прошли мимо посторонившегося стражника. Его Сергей толком не рассмотрел из-за темноты и доспехов, а вот гномов на улице было видно лучше, потому что через каждые полсотни шагов висел зажженный фонарь. Лицами мужчины ничем не отличались от людей, причем бород ни у кого не было, только усы. Все гномы были широкоплечие и на голову ниже даже невысоких юношей. Гномки были еще ниже, но у них отсутствовала мужская коренастость. Они напоминали человеческих женщин, только с более пышными формами.

Дорога была вымощена сглаженными булыжниками, а тротуары покрыты тесаным камнем. По обеим сторонам улицы стояли одноэтажные дома с закрытыми ставнями окнами. Через пять минут ходьбы начали попадаться двухэтажные дома, а возле площади они все были такими. Пока шли до постоялого двора, не увидели ни одного дерева или куста.

– У них нет даже клумб с цветами, – подтвердила Ланель, – но в домах много зелени. Сейчас окна закрыты ставнями, а днем увидите. В какой из постоялых дворов пойдем?

– Похоже, что в них одинаковое не только пиво, но и все остальное, – сказал Лей, рассматривая два постоялых двора. – Пойдем в правый.

– А почему в правый? – спросил Сергей, следуя за братом.

– Надо же куда-то идти, – ответил тот и открыл дверь.

Изнутри постоялый двор гномов отличался от эльфийского только кадками с кустами, которые стояли у всех окон. Торговый сезон закончился, и с постояльцами было плохо, поэтому их появление обрадовало сидевшего за столом хозяина.

– Добро пожаловать в «Радость эльфа»! – воскликнул он и проворно для гнома выбрался из-за стола.

– Мы вас тоже приветствуем, – отозвался Лей. – Только, по-моему, уважаемый, ваше заведение называется «Радость гнома».

– Оно меняет название в зависимости от постояльцев, – объяснил хозяин. – Когда торговля и много эльфов – название одно, а когда никого из ваших нет, приходится менять вывеску. Для вас главное не название, а качество нашего обслуживания! Уверяю, что вы останетесь довольными! Вот увидите, вам еще не захочется никуда от меня уезжать!

– Посмотрим, – сказал принц. – Нам нужны две комнаты. Одна – для меня с братом, а другая – для баронессы. И приготовьте хороший ужин. В комнаты его подавать не нужно, мы спустимся в трапезную.

Хозяин взял ключи и сам отвел постояльцев в расположенные рядом комнаты. Двухместная была не меньше сорока квадратов, а одноместная – около тридцати. Обе были обставлены красивой, только громоздкой, на взгляд беглецов, мебелью.

– У тебя вообще ничего нет, кроме этого уже грязного и порванного костюма? – спросил Лей, отдавая Ланель кошель с золотом. – У гномов можно купить что-нибудь из готового или придется заказывать швеям?

– Все у них есть, – ответила девушка, – но лучше пошить. Мы куда-нибудь спешим?

– Я думал здесь остановиться на день или два, – ответил он, – но, наверное, задержимся дольше. Нужно нормально одеться и купить лошадей. А тебе надо съездить к проходу и передать с кем-нибудь письмо родным. Они узнают, что с тобой все в порядке, и будут осторожней с тропой.

– Не стану я им писать, – покачала головой Ланель. – Такое письмо не доставит им радости. Пусть лучше думают, что меня разорвали твари. Не поняли? У нас не обычная семья, а семья ходоков. Когда-нибудь, если будет желание, я вам объясню разницу. А в Зону они после пожара и так полезут с опаской.

– Может, прибарахлимся в Деркине? – предложил Сергей. – Он намного крупней Нарина, поэтому выбор товаров будет больше.

– Посмотри на нас, – сказал Лей. – Похожа сестра на баронессу? Когда я ее так назвал, хозяин ухмыльнулся. Он постарался это скрыть, но я заметил. Точно так же будут ухмыляться, когда представимся мы. На хозяина мне плевать, потому что мы скоро съедем и вряд ли когда-нибудь встретимся. А вот в Деркине придется сидеть месяц, а первое впечатление – самое сильное. Поэтому мы и нарядимся в соответствии со своим положением, и купим самых лучших коней, каких только сможем найти в этой дыре. Мне нежелательно задерживаться так близко от границы, но два-три дня погоды не сделают. Раз сестра не поедет к проходу, завтра после завтрака обойдем здешние лавки и купим все необходимое, а потом займемся лошадьми. Если не найдем нужной одежды и обуви, закажем. Доплатим за срочность, и все сделают быстро.

– Серг, я хочу с тобой поговорить, – сказала Ланель, когда юноши собрались вернуться в свою комнату. – Я тебя долго не задержу.

Лей хмыкнул и вышел, а Сергей сел на стул и вопросительно посмотрел на эльфийку.

– Твой брат действительно принц? – спросила она.

– Мы тебе не сказали ни слова неправды, – ответил он. – На заставе о многом умолчали, а сейчас ты своя, поэтому от тебя ничего не скрывают.

– Мне странно такое слышать, – вздохнув, сказала эльфийка. – Пригрели совершенно незнакомую и чужую девчонку, назвали ее сестрой и забросали золотом. Я понимаю, что
Страница 23 из 30

у вас его много, но это не основание, чтобы им сорить. Может, кто-нибудь из вас в меня влюбился?

– Я, конечно, могу ошибаться, но не вижу в брате такой любви, – ответил Сергей. – А я свои причины уже сказал. Ты мне нравишься и как женщина и как человек, но это не любовь. Рано мне еще любить. Вот симпатия к тебе есть, а почему не помочь симпатичному человеку? Золота много, а твой титул Лею ничего не стоит. Мы тебя будем защищать и поможем устроиться, но и ты будешь делать то же самое, так что в нашем решении есть и расчет. Как маг ты сильнее принца.

– А почему ты сказал, что не созрел для любви? – спросила она. – Тебе нет пятнадцати?

– Я не считал дни, но уже должно было исполниться. А почему это тебя интересует?

– Неужели ты еще не реагируешь на женщин? – Ланель подошла к вставшему со стула Сергею и обняла. – Да нет, реагируешь. Соврал, что я тебе нравлюсь, чтобы утешить?

– Убери руки, – сказал покрасневший Сергей. – У тебя уже кто-нибудь был, женщина?

– Еще нет, – ответила девушка. – Многие не придают этому значения, но меня воспитывали в строгости.

– Вот и не спеши, – сказал он. – У нас с тобой нет никакого опыта, а у меня еще слишком молодое и хилое тело. Не испытаешь ничего, кроме разочарования. Когда приедем в Деркин, мы с братом собой займемся.

– Я не очень-то и хотела, – явно соврала она. – Просто думала тебя отблагодарить. Странный ты какой-то. Неужели хорки все такие?

– И в чем заключается моя странность? – спросил Сергей.

– У меня одному из братьев пятнадцать лет и такого же возраста кузен. Так вот, если бы к ним пришла с таким предложением девушка, не думали бы ни минуты, а ты рассуждаешь, как умудренный жизнью мужчина, хотя у самого сейчас лопнут штаны.

– Совсем недавно я ничем не отличался от твоего брата, – сказал Сергей. – Не знаю, что на меня больше повлияло – изменения в судьбе или магия брата и одного герцога, но я здесь сильно изменился и думаю уже не тем, что может порвать штаны. Ты все сказала?

– Серг, мне обязательно быть вашей сестрой? – глядя ему в глаза, спросила эльфийка.

– Можешь назваться другим именем, – ответил он. – Это не повлияет на наше отношение.

Сергей вышел из ее комнаты и минут пять стоял в коридоре, пока прошло возбуждение.

– О чем можно было столько говорить? – насмешливо спросил Лей, когда он открыл дверь. – И почему ты такой красный? Неужели Ланель хотела затащить тебя в кровать, а ты отбивался?

– Никто меня не затаскивал, – сердито ответил Сергей, – просто предложила. Давай не будем об этом?

– Если не хочешь, не будем, – согласился брат. – Только ты должен знать, что все дети хорка и эльфийки будут сильными магами, даже если у матери нет силы. Я не хочу сказать, что Ланель думает о детях, они ей сейчас не нужны, но она может иметь это в виду на будущее.

– Чувства не исключают расчет, – сказал Сергей. – Ланель мне нравится, но, когда я предлагал присоединиться к нам, тоже рассчитывал на ее силу. Лей, она не хочет быть сестрой.

– Пусть будет подругой, – согласился брат. – Три мага – это сила. Наймем дружину, и можно будет завоевывать королевство. Хотя зачем мне чужой трон, если я отказался от своего? У людей королей травят и режут еще чаще, чем у нас, но число желающих занять трон не становится меньше. И к высшей власти рвутся те, у кого и без нее все есть: титул, богатство и дворцы. Не скажешь почему? Можно прожить жизнь в почете и достатке, в окружении любимых людей… Почему всем этим рискуют только ради того, чтобы сесть на трон? В Логарме за сто лет сменились шесть королей, а у нас до покушения на родителей их убили всего пять, но мы и живем намного дольше людей. Расы разные, но во всем, что касается власти, нет никакой разницы. У гномов, кстати, то же самое, хотя у них редко доходит до убийств. Но у коротышек нет нормального короля, поэтому за место главы совета борются с ленцой.

– Не знаю, – ответил Сергей, – я к власти не стремлюсь. Придется карабкаться вверх, чтобы стать сильным и жить с уверенностью в том, что завтра никто не свернет шею, но от трона постараюсь держаться подальше. А вообще, это я сейчас так думаю, а кто его знает, что придется делать. Давай потушим эту вонючую лампу и будем спать? Рановато после такого ужина, но я сильно устал.

– Все устали и перенервничали, – сказал Лей, – а я еще потратил всю силу. Запирай дверь, погаси лампу и ложись. Я тоже хочу спать и ждал только тебя.

Они сразу заснули и проснулись, когда совсем рассвело. Перед выходом из комнаты как смогли почистили костюмы.

– Ну и вид! – сердито сказал принц, осматривая ободранную кожу. – Вчера я этого не заметил. Сейчас берем кошели с золотом, а остальное запрем в денежный ящик. Камни тоже придется взять с собой. Не настолько я доверяю гномам, чтобы их здесь оставлять. Позавтракаем и первым делом купим костюмы! И сапоги я так ободрал, что стыдно смотреть. Были бы мы ходоками, никто бы на такой вид не обратил внимания, но не будешь же всем объяснять, что мы шли не проходом, а через Зону! Идем будить Ланель.

Эльфийка уже проснулась и тоже занималась своим внешним видом. Когда они постучали, пришлось ждать несколько минут, пока Ланель им открыла.

– У меня нет расчески! – чуть не плача, пожаловалась она. – Не смотрите на меня такую! И кожа на костюме спереди вся ободрана и в смоле. Наверное, это из-за того ствола, по которому мы спускались. Может, не будем завтракать и сначала сходим в лавки?

– Сначала завтрак, – не согласился Лей. – Для нас ты в любом виде хороша, особенно для Серга, хозяин нас уже видел, а на подавальщиков наплюй. Судя по тому, как нас встретил хозяин, других постояльцев у него нет или их очень мало. Выше нос, ты теперь баронесса! Да, скажи свое родовое имя, оно мне нужно для грамоты.

– Лавэ, – ответила девушка. – Ладно, если завтракать, то пойдемте сейчас. Может, действительно не будет никого, кроме нас.

Они ошиблись: в трапезном зале уже сидел какой-то эльф.

– Глор! – удивленно воскликнула Ланель. – Господа, это один из моих старших братьев.

– Сестра? – тоже удивился он. – Надо же! Мы были уверены в том, что ты погибла. После пожара с нас содрали пятьдесят тысяч за стихийного духа, а меня отправили сюда проверять тропу со стороны гномов. Отец был в бешенстве, поэтому я не советую тебе сейчас возвращаться. Это твои клиенты?

– Теперь это мои друзья, а если захочу, то и братья, – ответила она. – Домой я не вернусь, можешь об этом сообщить. И на тропу лучше не лезть: от нее мало что осталось.

– А что случилось? – спросил Глор. – Для чего было жечь Зону?

– Я не знаю, что сделали маги прохода, но эта вылазка совсем не походила на другие, – ответила она. – Обычно на тропе – два-три сюрприза, с которыми не очень трудно справиться с моими силами, а в этот раз их были десятки! Эти юноши – сильные маги, но и их сил не хватило. В десяти карбах от границы с гномами нас согнала с тропы большая стая родов. Сил драться не было, поэтому пришлось удирать. Повезло спрятаться на груде камней. О том, как мы оттуда выбрались, рассказывать не буду. А ты подумай, стоит ли тратить годы и рисковать жизнями родных для восстановления тропы? У семьи миллионы…

– Это решать не мне, – с беспокойством посмотрев на юношей, перебил ее брат. – И тропу я должен проверить, иначе
Страница 24 из 30

тоже придется податься в бега. Тебе нужны деньги?

– Спасибо, у меня все есть, – поблагодарила Ланель. – Будь осторожен.

Пока разговаривали, два подавальщика накрыли на стол, и все сели завтракать. Глор закончил раньше и, не прощаясь, ушел. Когда поели, поспешили отправиться в лавки. Готовых вещей для эльфов продавали мало, поэтому, чтобы подобрать приличную одежду и обувь, пришлось ходить до обеда. Купили только дорожные костюмы, плащи и сапоги, а Ланель взяла еще две исподние рубашки и много нужных женщине мелочей. Платья и другую одежду решили купить в Деркине. Переоделись в лавках, поэтому на постоялый двор пришли уже совсем в другом виде.

После вкусного обеда Ланель поднялась в свою комнату, а братья узнали у хозяина, где торгуют лошадьми, и пошли их покупать. Скотного рынка в Нарине не было, поэтому все покупали лошадей у трех торговцев. У ближайшего из них принц ничего не нашел. В загоне на большом дворе стояло несколько невысоких и коренастых, как сами гномы, лошадей, которые ему не приглянулись. Вот у второго увидели четырех лошадей, на которых было не стыдно сесть. Трех из них купили вместе со сбруей, подогнали ее под себя и вернулись верхом. Лошадей оставили в конюшне постоялого двора, а сами поднялись в свою комнату. Услышав их разговор, в комнату постучала Ланель.

– Я пришла вернуть деньги, – сказала она, протягивая кошель Лею. – Истратила всего три монеты и еще на сдачу дали серебро.

– Убери кошель, а то я рассержусь и отдам тебе везти все наше золото, – пошутил он. – Садись, будем решать, что делать дальше. Раз так быстро со всем управились, можно завтра ехать в Деркин. По словам тех, кого мы расспрашивали, до него – три дня пути. На дороге будут два трактира и еще какие-то деревни. Предлагаю не заезжать в деревни, а утром купить у нашего хозяина еду в дорогу, а на рынке – шатер, а то все пришлось оставить на заставе. До дождей должны успеть. И еще одно… Ланель, у тебя на поясе один кинжал. Хочу спросить, каким оружием ты владеешь?

– Могу драться легким мечом, – ответила та. – Не мастер, но фехтую не хуже многих. Еще неплохо управляюсь с охотничьим луком, хотя больше рассчитываю на магию. Я уже наполовину восстановилась.

– Значит, купим лук и меч, – решил Лей. – Я к завтрашнему утру восстановлюсь, а вот Серг уже полон сил. Хорошо быть хорком! Брат, покажи, что ты вчера срезал с шеи кнора.

– Смотри, – сказал Сергей и достал из своей сумки небольшую пластинку из серого металла. – В ней чувствуется сила, и виден какой-то незнакомый мне узор.

– Действительно… – растерянно сказал принц. – Никогда такого не видел и не читал о мертвых магических вещах. Что с ней думаешь делать? Может, выбросим?

– Выбросить недолго, – ответил Сергей, – как бы потом об этом не пожалеть. Пусть лежит в сумке. Лей, давай купим арбалет? Магией можно ударить, но не очень далеко, а стрельбе из лука нужно долго учиться, и стрелой трудно пробить доспехи. Как ты думаешь?

– Если будешь с ним возиться, тогда купим, – согласился брат. – Ну что, друзья, все решили? Тогда предлагаю поговорить о жизни. Ты мне о своей рассказывал мало, а о Ланель мы вообще ничего не знаем. Время у нас есть, и его все равно нужно чем-нибудь занять. Я вам тоже расскажу о своей семье. Друзья должны знать друг друга!

Глава 7

– Интересно, здесь есть разбойники? – спросил Сергей своих спутников.

Они после завтрака покинули «Радость гнома», купили в Нарине все, что было намечено, и час назад выехали из городских ворот на дорогу, ведущую в Деркин. Поначалу вдоль нее тянулся молодой лес, перемежавшийся вырубками, а сейчас он как-то сразу сменился старым, с таким густым подлеском, что через него было бы трудно идти без топора.

– Вряд ли, – отозвался Лей. – А для чего они тебе?

– Хороший лес для разбойников, – объяснил Сергей. – Ударили стрелами из засады, обобрали тела и ушли. В такой чаще их не найдешь.

– Я не слышал о разбойниках у гномов, – сказал принц. – К тому же слишком близко к городу, и закончился сезон торговли. Нужно быть ненормальным, чтобы сторожить пустые дороги и мокнуть под дождем. Если где-то и есть душегубы, они сейчас греют пузо в теплых домах. Вот у людей с разбойниками полный порядок: трудно сказать, где их нет.

– А ты откуда знаешь? – спросил Сергей. – По-моему, ты мне говорил, что не интересовался соседями.

– Не интересовался, – подтвердил брат, – но это не значит, что я ничего о них не знаю. Года два назад в наш дворец приезжал граф Балер. Большой, надо сказать, оригинал. Многие из нас неохотно пускаются в дальний путь, а этот только тем и занимался, что путешествовал. Он и у гномов бывал там, куда они не пускают чужаков, и объездил все человеческие королевства. Об Эльгерванде не говорю: и так должно быть понятно, что не найдется сколь-нибудь интересного места, в котором не побывал граф. Он рассказывал моим сестрам о своих путешествиях, ну и я немного послушал. Граф собирался набрать отряд таких же сумасшедших и пройти северные леса за королевством Логарм. Больше я о нем не слышал. Зачем ты сейчас использовал силу?

– Создал сторожевое заклинание, – объяснил Сергей. – Не хочется получить стрелу от каких-нибудь ненормальных разбойников. Нужно было поговорить о них с хозяином, а то поинтересовались одними трактирами. Ладно, давайте продолжим вчерашний разговор. Мы о себе рассказали, осталась ты.

– Все интересное в моей жизни связано с Зоной, – сказала Ланель. – Я уже говорила о том, что ходоки сильно отличаются от других эльфов. Во-первых, они все маги. Те, кто занялся нашим делом больше ста лет назад, сами имели много сил и жен для себя подбирали только с магическими способностями. В школу нас не отдавали. Это дворян учат по-настоящему, остальные там только зря теряют время. Меня всему учила мать, а с мальчиками занимались отец и дед. Второе отличие в том, что наши женщины много рожают. В обычных семьях чаще всего двое детей, трое – это уже редкость, а в нашей их было шестеро. Двое уже погибли в Зоне, а теперь и я сбежала. Третье отличие – это воспитание. В нашей жизни слишком много секретов, оплаченных годами тяжелого труда и кровью родных. В нас с детства вколачивали, что мы сами по себе, и дело семьи – это самое важное, что есть в жизни. За выдачу секретов чужим могли и убить.

– А зачем это сейчас? – не понял Сергей. – Наверное, когда-то в таком воспитании был смысл, но вы уже выжали из гномов столько денег! Сама сказала о миллионах. Твоего брата при этих словах даже перекосило. Зачем вам больше? Лей, у вас можно купить дворянство?

– Только благородство рода, – ответил брат. – Но это по закону. За крупные подношения любой герцог может присвоить титул барона, а с миллионами нетрудно создать и само баронство. Купить землю, сдать ее в аренду крестьянам и построить замок. Так иногда делают очень богатые купцы. Но выше барона такие дворяне не поднимутся. Не позволит клеймо купивших титул, которое останется на всех поколениях их потомков.

– Вы не поймете моего отца, – покачала головой эльфийка. – Я его сама плохо понимаю. Когда эльфы всю жизнь живут в обнимку со смертью, это не проходит бесследно для их рассудка. Нет, они не сходят с ума, просто становятся другими. Отец – фанатик своего дела, которое уже давно
Страница 25 из 30

стало для него дороже набитых золотом сундуков. И я бы такой стала лет через пятьдесят, если бы дожила.

– И это все, что ты о себе расскажешь? – разочарованно спросил Сергей.

– А что тебя во мне интересует? – искоса посмотрев на него, спросила Ланель.

– Как ты жила, с кем дружила, что тебя интересовало. Неужели вся твоя жизнь состояла из учебы и походов в Зону?

– Нет, конечно, – ответила она. – Подруг у меня не было, а братья занимались со мной только оружием и водили в Зону. Моей отдушиной стали книги. Деньги в семье никто не считал, много их давали и мне. Вот я и покупала у торговцев книгами в Горлине все, что они привозили. Многое потом отдавала соседским девчонкам, а себе оставляла самое лучшее. Мне почти не жаль брошенной семьи, но книги… Ты ведь читал их в своем мире?

– Очень много самых разных, – подтвердил Сергей. – В некоторых даже описывали что-то вроде вашей жизни. Я думаю, что об эльфах и гномах узнали от тех хорков, которым повезло вернуться. А почему ты спросила?

– Расскажи какую-нибудь книгу, – попросила Ланель. – Это будет интересней моих историй. Если нам трудно понять жизнь твоего мира, может, будет легче понять ваши выдумки?

– Да, расскажи что-нибудь интересное, – поддержал ее Лей. – Потом и мы расскажем.

Обостренная связью с принцем память позволяла без труда вспомнить любую из прочитанных книг, поэтому Сергей до обеда почти дословно рассказывал «Берсерка» Григорьевой. Друзей так увлек рассказ, что они с трудом дождались, пока он торопливо съест свою порцию хлеба с ветчиной. Сами они ели не спеша, но вряд ли чувствовали вкус пищи. Коней до вечера не кормили в расчете на конюшню трактира. Когда он закончил рассказ, Ланель расплакалась навзрыд.

– Ничего ты не понимаешь! – всхлипывая, сказала она подъехавшему ее утешать Сергею. – Это никакая не выдумка, потому что такое нельзя придумать! Ты еще знаешь похожие истории?

– Очень много, – ответил не ожидавший такой реакции Сергей, – но сегодня ничего рассказывать не буду. Имейте совесть, у меня скоро отвалится язык. Хватит историй, лучше выучите заклинание маскировки, пока еще светло.

– А зачем оно нам? – не понял Лей. – Это ты скрываешь свою ненормально большую силу, а нам ее скрывать не нужно. Магов уважают и боятся…

– Если захотят причинить вред, вряд ли злоумышленников остановит твоя магия, – перебил его Сергей, – но они будут осторожными и ударят внезапно. Компания из трех магов – это, конечно, сила, но если напасть неожиданно, то перебить их не очень трудно. А с двумя олухами и девицей, которые имеют глупость путешествовать без охраны, осторожничать не станут. Жаль, что я не могу полностью скрыть свою силу.

– Попробуй наше заклинание, – предложила Ланель. – Отец за его разглашение оторвал бы мне голову, но если вы ни с кем не будете делиться…

– Откуда у ходоков свои заклинания? – удивился Лей. – Их могут составлять только маги академии.

– У нас их немного, – сказала эльфийка. – Заклинание маскировки очень похоже на то, каким пользуется Серг, но оно лучше. В Зоне есть такие твари, от которых нужно скрывать силу, вот мы с его помощью и скрываем. Открывайте разум, я его передам.

– Ты умеешь передавать образы? – поразился принц.

– А чему ты удивляешься? – спросила она. – Это не очень сложное заклинание, и нам приходится часто им пользоваться. Как я иначе передам семье ориентиры на тропе или вид какой-нибудь новой твари?

– А книги? Вам же их не продают.

– Ты рассуждаешь как мальчишка! – рассмеялась Ланель. – Если есть деньги, магистрат даст разрешение, а торговцы привезут любую книгу по магии. У нас их больше сотни.

– В твоем заклинании – два лишних лепестка по сравнению с тем, что я знаю, – рассматривая полученный образ, сказал Сергей. – Сейчас я его попробую.

– Здорово! – удивленно сказал Лей. – У тебя не больше сил, чем было у меня до нашей встречи. Для эльфов это не магия, да и гномы тебя не признают магом. А у нас вообще ничего не видно.

– Еще немного проедем и будем устраиваться на ночлег, – посмотрев в потемневшее небо, сказал Сергей. – Плохо, я рассчитывал на трактир. Овес у нас есть, а воды для лошадей нет.

– По словам гномов, до трактира должны добраться до темноты, – сказала Ланель. – Лучше все-таки ночевать под крышей. Если не успеем, можно ехать с фонарем.

Нужное заведение увидели через десять минут после этого разговора, поэтому обошлись без фонаря и ночевки в шатре. Оставили лошадей заспанному конюху и с сумками в руках вошли в трактир.

– У меня нет двухместных комнат, – сказал трактирщик Лею. – Они все не очень большие, поэтому не поставишь две кровати. И зачем это вам? Не бойтесь, у меня все недорого.

Других постояльцев не было, поэтому заняли расположенные рядом комнаты и подождали, пока жена хозяина разогреет мясо с кашей. Всех утомила дорога, поэтому после ужина разошлись по своим комнатам. Вонючие лампы никто не разжигал, разделись в темноте и легли в кровати. Прошло с полчаса, когда в комнату к Сергею постучали.

– Открой, это я, – услышал он тихий голос Ланель.

– Что тебе нужно? – спросил подошедший к двери Сергей.

– Мне очень одиноко и хочется немного тепла, – ответила эльфийка. – Не бойся, если у тебя ничего не получится, я не обижусь. Хоть полежим вместе. Неужели ты меня боишься?

– Я себя боюсь, – ответил Сергей, – и очень не хочу спешить. Иди в свою комнату и спи.

– Дурак! – сказала она и ушла.

«Черт-те что! – подумал он, стараясь унять сердцебиение. – Девушка хочет моей любви, а я ее отталкиваю. Своего опыта нет, но есть прочитанная «Камасутра» и десятки просмотренных порнофильмов, в которых этого опыта… Все бы я смог, но почему-то уверен в том, что еще рано заниматься с ней любовью. А ведь не так давно об этом мечтал и выпрыгнул бы из штанов, если бы предложила такая красотка! Что же со мной сделали? Но долго я не продержусь. Если Ланель придет еще раз… Черт, вот надо ей было припереться! Теперь уже не уснешь! Может, сходить к ней самому?»

Сергей с час ворочался в кровати, пока не уснул. Утром Ланель не ответила на его приветствие и за завтраком демонстративно отворачивалась.

– Что между вами было? – спросил Лей, когда пошли забирать вещи. – Чем ты ее обидел?

– Не пустил ночью в комнату, – буркнул он. – Слушай, отстань! И без тебя тошно!

– Дурак, – сказал брат и с сумками в руках пошел к лестнице.

«Может, я действительно дурак? – подумал Сергей, спускаясь к выходу вслед за братом. – Надо будет не рассказывать им сказки, а попробовать в себе разобраться. Что во мне изменила связь с принцем? Внешность можно не считать: она на мозги не влияет. Единственное, что я заметил, – это улучшение памяти, а в остальном я тогда оставался тем же самым шалопаем. Выходит, что со мной что-то сделал герцог, или как-то повлияло получение большого объема знаний. Он ведь передавал не только заклинания, но и фрагменты своей жизни, связанные с обучением фехтованию. Я получил мастерство, а их почему-то не помню. И в книгах об этом ничего нет. Наверное, нужно найти опытного мага и с ним побеседовать».

– Расскажешь еще что-нибудь? – спросил брат, когда трактир скрылся за поворотом дороги.

– Не сейчас, – отказался Сергей. – Давайте не будем терять время. Книг у нас
Страница 26 из 30

много, поэтому, когда будем ехать шагом, учите заклинания. В Деркине остановимся на целый месяц, там я вас и буду развлекать рассказами.

Они торопились и ехали больше рысью, а заночевали у небольшой речушки, о которой говорил хозяин трактира. Судя по оставленным дровам и многочисленным следам от костров, здесь многие останавливались на ночлег. Накормив лошадей овсом, разожгли костер и сварили кашу. Мясо и хлеб взяли в трактире, поэтому ужин получился сытным. Ланель уже не сердилась и положила свое одеяло рядом с одеялом Сергея. Ему при этом вспомнился эпизод из фильма «Золото Маккенны», когда то же самое делала Хеш-Ке.

«Любит она меня или просто хочет тепла? – думал он, слушая тихое дыхание эльфийки. – Я ее точно не люблю. Если уедет, будет жалко, но вслед не поскачу. Но как же к ней тянет, когда она рядом! Наверное, это из-за красоты. Если бы здесь лежала другая красавица, меня бы точно так же тянуло к ней. Черт, я же так не усну! А она еще притулилась головой».

– У тебя в твоем мире осталась любимая? – тихо спросила Ланель. – Лей уже спит и не проснется от такого разговора.

– Нравилась одна девчонка, – признался Сергей, – но это не было любовью. В моем возрасте все ищут любовь, а когда ее нет, придумывают. Вот и я придумал, потому что здесь о ней ни разу не вспомнил. Ты можешь немного отодвинуться, а то я не смогу заснуть?

– Мучишься сам и мучишь меня, – ответила она и повернулась к нему спиной.

– Скажи, ты меня действительно любишь? – спросил он. – Мы же с братом одинаковые…

– У вас одинаковые лица, – сказала эльфийка. – Во всем остальном вы совсем разные. Я сначала хотела сблизиться с ним из-за титула, но потом почему-то потянуло к тебе. Не думай, что это из-за силы. Я смотрю в его глаза и ничего в них не вижу, а взгляну в твои – и мне сразу понятно, что ты чувствуешь. Лей еще мальчишка, несмотря на его пятнадцать лет, а в тебе чувствуется мужчина, причем умный, сильный и надежный. Если оттолкнешь, мне будет очень плохо. Это у людей женщины легко меняют мужчин, а у нас любимый чаще всего один на всю жизнь.

– Я не отталкиваю, просто прошу не спешить, – сказал Сергей, которого от ее шепота и близости начало трясти. – Отодвинься, а то я опозорюсь. Все равно сейчас ничего не будет.

«Завтра найду какое-нибудь заклинание от любви! – твердо решил он. – Наверняка есть, что-нибудь, чтобы так не реагировать на женщин».

Эльфийка отодвинулась, но Сергей еще долго лежал, пока спало возбуждение, а потом уснул. Проснувшись утром, обнаружил, что лежит в обнимку с Ланель. На месте, где вчера спал Лей, лежало смятое одеяло.

– Вы еще долго будете обниматься? – ехидно спросил заглянувший в шатер брат. – Я уже разжег костер и вскипятил воду, но не знаю, сколько в нее сыпать крупы. Вчера не посмотрел, как кашеварит твоя любовь, а теперь вынужден сидеть голодным и вас ждать.

– Сейчас все сделаю! – вскочила Ланель. – Нужно торопиться, потому что сегодня может пойти дождь. Я его почему-то почти всегда угадываю безо всякой магии.

Она сложила свое одеяло и вышла из шатра.

– Я скормил лошадям остатки овса, – сказал Лей, сворачивая свое одеяло. – В обед будет второй трактир, тогда поедят нормально. А дождь действительно может пойти. Холодно, небо затянуто тучами, и сильный ветер. Если к этому добавится дождь, будет плохо. Сбегай освежись, а я пока сверну шатер.

Через полчаса сварилась каша, которую быстро съели с оставшимся мясом, оседлали лошадей и выехали на дорогу. До трактира доехали за три местных часа. Когда пообедали и собрались идти за лошадьми, начался дождь.

– Вы бы задержались, – предложил трактирщик. – Этот дождь может идти несколько дней. С таким ветром вы промокнете даже в плащах.

– Задержимся? – спросил друзей Сергей.

– Я думаю, что не стоит, – ответил Лей. – Сделайте себе исцеляющее заклинание и надевайте плащи. До Деркена осталось часа четыре езды, так что как-нибудь доберемся. Очень похоже, что этот дождь зарядил надолго, а мне не хочется здесь сидеть.

Лошади в конюшне поели и согрелись, и с большой неохотой вышли под дождь. Он пока был не сильным, но по-зимнему холодным. Как и предупреждал трактирщик, плащи помогали мало, и через час езды все промокли. Этот участок дороги не мостили камнем, а просто засыпали смесью гравия и песка и хорошо утрамбовали, поэтому грязи не было. Плащи защищали от ветра, но все равно, пока добрались до города, все сильно замерзли. Дождь усилился, и укрывшиеся в караулке стражники не вышли взять плату за въезд. Одна створка ворот была приоткрыта, поэтому в город въехали без оплаты.

Горожане торопливо шли по улицам, прикрываясь большими зонтами. Остановили гнома, который быстро объяснил, как добраться до постоялого двора. Руководствуясь его объяснениями, минут через десять вселились в «Гордость Деркина». Хозяин отвел их в комнаты, а потом устроил помывку горячей водой. Мокрые и грязные костюмы отдали прачке, а так как сменной одежды ни у кого не было, гном расщедрился на теплые халаты. После этого был горячий ужин.

– Я только сейчас начал согреваться, – сказал Лей.

Еду для всех принесли в его комнату, где сейчас и сидели. Юношам достались широкие и короткие халаты хозяина, в которых они выглядели смешно, а Ланель дали женский, и у нее сейчас был удивительно милый и домашний вид.

– А я, наверное, одна не согреюсь, – сказала эльфийка и откровенно посмотрела на Сергея. – Пойду в свою кровать.

– Не валяй дурака и иди к ней, – посоветовал Лей, когда она ушла. – Не видишь, что ли, что она в тебя втрескалась? Все равно теперь не отстанет. Только перед этим посмотри одно заклинание. С ним точно не опозоришься. Я на него наткнулся, когда сидели на камнях. Сейчас найду.

Брат развязал сумку и быстро перебрал книги. Две из них положил сушить, а в третьей нашел нужное.

– Это ментальное заклинание, которое позволит любить хоть всю ночь, – объяснил он, протягивая книгу Сергею. – Только потом еще нужно сделать заклинание исцеления, а то завтра не сможешь сесть в седло.

– Спасибо, – поблагодарил Сергей, быстро запомнивший простой рисунок.

Он решил идти в комнату к Ланель, наплевав на пытавшийся остановить внутренний голос. Она была рада, а Сергей… Заклинание сработало, и возбуждение было под контролем. Многого из его знаний применять не пришлось. Эльфийка оказалась страстной и сразу вспыхнула как свеча. Сергей довел ее до взрыва, ну и сам испытал все, что испытывают в таких случаях. Ланель светилась от счастья, а вот он такого счастья не чувствовал, наоборот, остались ощущение совершенной ошибки и чувство вины. Сославшись на усталость, Сергей поспешил уйти.

Утром он опять к ней пришел, и все получилось еще лучше, причем уже без заклинания.

– Что с тобой? – спросила Ланель, с тревогой глядя ему в глаза. – Не ври, я же чувствую, что тебя что-то мучит! Когда любишь, ты счастлив, а как только уходит наслаждение, вместе с ним исчезает твоя радость. Все хорки так любят или это только у тебя?

– Не забивай себе голову такими мыслями, я в себе разберусь, – ответил он и поцеловал ее в макушку. – Хватит валяться, а то долежимся до прихода брата. Дождь закончился, и у нас полно дел. Нет никакой одежды, кроме дорожных костюмов, да и вообще мы много чего не покупали, чтобы не таскать с
Страница 27 из 30

собой барахло. Сейчас все это нужно приобрести. И надо снять жилье. Лея могут искать и начнут с постоялых дворов. Он и без поисков может здесь натолкнуться на знакомых. Когда устроимся, возьмем себе охрану из людей. Здесь должны быть наемники. Да, еще нужно оформить всем дворянские грамоты.

– Тогда нужно начать с жилья, – сказала Ланель, надевая нижнюю рубашку. – Сейчас оденусь и пойду узнаю, готова ли наша одежда. Иначе в этих халатах опять придется есть в комнатах.

Первым из ее комнаты в свою ушел Сергей. Он отпер дверь и сел на застеленную кровать. Минут через десять служанка принесла костюм. Гномка поклонилась, положила одежду на стул и, не выдержав, хихикнула из-за его вида. Когда оделся, пришел тоже нормально одетый брат.

– Рад за вас, – улыбнулся он, садясь на единственный стул. – Ланель такая счастливая! А вот ты какой-то озабоченный. Неужели не понравилось? Или это из-за заклинания? Не сердись, для меня это важно. Сейчас предложила одна служанка, так я ей сказал, чтобы пришла вечером. С заклинанием я ничем не рискую. Она, конечно, не эльфийка, но очень симпатичная. И опыта в таких делах у служанок столько, что она меня быстро всему научит.

– Заклинание работает нормально, – ответил Сергей, – а ты должен думать не о бабах, а о том, как быстрее отсюда съехать. Забыл, о чем мы говорили? Войдите!

Услышав его разрешение, в комнату вошла постучавшая в дверь Ланель. Она тоже была в своем костюме.

– Я расспросила хозяина о том, кто здесь сдает дома, – сказала она друзьям. – Он, конечно, огорчился из-за потери клиентов, но сказал, что сам найдет дом. Если нас устроит цена, то уже завтра сможем переселиться.

– Одной заботой меньше, – довольно отозвался Лей. – Тогда давайте займемся покупками. Много пока набирать не будем, но возьмем хотя бы самое необходимое и закажем одежду и обувь. Сейчас принесу от хозяина бумагу и перо и составлю грамоты.

– Я уже попросила, – сказала Ланель. – Все это должны принести в твою комнату.

– Тогда я к себе, – поднялся Лей. – Когда закончу, позавтракаем.

Закончил он через полчаса и отдал им небольшие листы плотной белой бумаги, на которых красиво написал грамоты на эльфийском и поставил четкую печать принца королевского рода Эльгеров.

– Теперь я барон Лей Побер и твой брат! А это твоя грамота, баронесса Ланель Лавэ. Грамота личная, на остальных твоих родственников баронство не распространяется. Вложите свои бумаги в книги, тогда они не помнутся. Ну что, идем завтракать?

В трапезном зале увидели много посетителей. Хозяин пересадил двоих и освободил для своих постояльцев стол, а через несколько минут слуги принесли завтрак.

– Я сейчас захлебнусь слюной, – сказал Лей, поедая необычайно нежное и вкусное мясо. – А эту прелесть я вообще никогда не пробовал. Вкусно готовят коротышки, на нашей кухне так не готовили. Даже расхотелось отсюда съезжать. Нужно будет нанять кухарку, а то баронесса нас закормит кашами.

– Эта прелесть называется жареной картошкой, – усмехнулся Сергей. – Вряд ли ее принесли с Земли, наверное, у вас была своя. Непонятно только, почему ты о ней не знаешь. А кухарку наймем. Слугами займемся в последнюю очередь. Все поели? Тогда давайте займемся делами. Я думаю, что пока обойдемся без лошадей. Пройдемся возле трактира и посмотрим на то, какие здесь лавки. Заодно узнаем, где у них рынок. Погода хорошая, поэтому обойдемся без плащей. Будем брать с собой камни?

– Обязательно, – ответил брат. – Они у нас есть в поясах, но будет обидно, если обчистят сумки. – Сложим все в одну и будем нести по очереди. А ты о таких вещах говори потише.

– Тогда и ты не ори, когда называешь гномов коротышками, – отозвался Сергей. – Здесь многие понимают наш язык. Вон тот гном, например, посмотрел на тебя очень сердито. Иди за камнями, мы тебя здесь подождем.

Лей поднялся в свою комнату и вернулся с тяжелой сумкой, после чего вышли на площадь. Сегодня небо полностью очистилось от туч, и в первый раз за весь месяц было по-настоящему солнечно и тепло. Постоялый двор находился не в центре города, но и здесь нашли много лавок с самыми разными товарами. Пока ничего не покупали, только смотрели, где продаются нужные вещи.

– Подождите меня, – сказал друзьям Сергей, увидевший вывеску «У мага». – Я зайду по своим делам. Долго вас не задержу.

Друзья не стали расспрашивать, зачем ему маг, или набиваться идти вместе с ним. Они зашли в одну из лавок, а Сергей поднялся по ступенькам и открыл дверь. Прихожей не было, и он сразу очутился в небольшой комнате, в которой за низким столом в креслах сидели двое.

– Подождите, господин! – сказал ему пожилой сильный маг, показав рукой на стоявшее у стены кресло. – Я сейчас освобожусь.

– Ваше высочество! – вскричал вскочивший эльф. – Как же так? Почему вы в Аралане?

– Зачем вы это сделали? – спросил Сергея гном, имея в виду застывшего эльфа.

– Я не принц, за которого меня приняли, – ответил тот, снимая маскировку. – Кто это?

– Хорк! – с удивлением воскликнул гном. – Надо же! Не думал, что когда-нибудь увижу такую силу! Судя по крику графа, вы сильно похожи на наследника эльфов. Это он вас вызвал?

– Может, мы поговорим о том деле, с которым я к вам пришел? – предложил Сергей. – Если вы мне поможете, возможно, я отвечу на некоторые ваши вопросы. Еще я попрошу стереть у вашего клиента память о моем появлении. Я могу попробовать это сделать сам, но почти не имею опыта в ментальной магии. Боюсь, что если я ему сотру лишнее, то претензии будут к вам.

– Излагайте ваше дело, – сказал гном. – Постараюсь вам помочь.

Было видно, что это не обычная фраза для клиентов, а его действительно очень заинтересовал посетитель. Сергей коротко, не вдаваясь в подробности, рассказал о своих странностях.

– Откроете разум? – спросил маг, получил отказ и продолжил: – Жаль, вы сильно ограничили мои возможности. Попробую помочь, исходя из вашего рассказа. Связь с принцем могла повлиять на сознание, но не очень сильно. Вы одного с ним пола и возраста, и оба были, по моим понятиям, мальчишками. Это у эльфов юнцов в пятнадцать лет считают мужчинами, у нас ими признают после двадцати, да и то не всех, а только тех, кого сочтут зрелыми их родители. Вас изменила встреча с герцогом. Наверное, вы его сильно заинтересовали, если получили такую помощь. Но в ней для вас кроется немало сюрпризов. Передача заклинаний на вас не повлияла бы, но вы захотели быстро стать мастером меча. Мастерство можно передать только со всем, что с ним связано, а это годы жизни, из которых никакая магия не может вычленить одни тренировки. Заклинания вы получили последовательно, а вот слепок части личности герцога был передан сразу. Остальное время он занимался условиями этой передачи. Вам запретили вспоминать его жизнь, но запрет касается только сознания. Ваше подсознание сильно изменилось и теперь понемногу меняет вас. Бояться этого не стоит хотя бы потому, что вы с этим ничего не сможете сделать. Вы не потеряете свою личность, просто приобретете какие-то черты личности герцога. Кстати, запрет на его память можно снять. Вы этого сделать не сможете, только кто-нибудь другой, опытный в ментальной магии. Если захотите, это могу сделать я, но только со снятой защитой. Теперь то, что касается
Страница 28 из 30

ваших чувств. Вы ведь не любите эту девушку?

– Меня к ней тянет, – ответил Сергея. – Я уже не смогу без близости, но мне не очень важно, она со мной будет или другая. По-моему, это не любовь.

– А она любит, – кивнул гном. – Вот вам и ответ. Девушки эльфов очень влюбчивы и тяжело переносят отказ, а если у них и их избранников много силы, после близости уже никогда не полюбят никого другого. Отвергнете – и она просто умрет. Герцог это знал, а вы – нет! Отсюда и возникший в вас запрет, и чувство вины. Вы еще можете полюбить, но теперь ваше счастье будет оплачено горем и смертью вашей подруги. Если не хотите такого исхода, постарайтесь разжечь в себе любовь к любящей вас эльфийке. В вашем возрасте это не слишком трудно.

– Я что-то такое и предполагал, – сказал юноша. – Герцог поставил только запрет вспоминать?

– Откуда мне знать, если вы не пускаете в свой разум? – ответил маг. – Он мог записать в вас что угодно. Если это порядочный эльф, то он ограничился только одним запретом. Мог еще, учитывая вашу силу, поставить запрет на причинение вреда лично ему. Я бы, не зная, чего от вас можно ждать, поставил. Вам это не навредит, а я бы чувствовал себя в безопасности. Кто знает, на что вы способны? Вот если бы мы стали друзьями… Вы задержитесь в городе?

– Думал переждать здесь дожди и грязь, – сказал Сергей. – А почему вы спрашиваете?

– Грязь? – не понял гном. – А, вы, наверное, собрались в Логарм. Спрашиваю потому, что очень заинтересовался и вами и вашим миром. Мы вообще не лезем в чужие миры и не похищаем их обитателей. Когда-то пробовали и не повезло вызвать что-то страшное. С тех пор такие вызовы запрещены. Да и у эльфов, насколько я знаю, сейчас этим занимаются редко. Хотелось бы с вами пообщаться. Взамен на ваши рассказы могу что-то посоветовать или помочь в чем-нибудь другом. Судя по всему, вы плохо знаете мир, в который попали, а ваши спутники тоже не обременены знаниями и опытом. У нас это не поощряется, но могу поделиться кое-чем из нашей магии. Не отказывайтесь, я такое предлагаю редко. И у меня нет никаких причин вам вредить.

Глава 8

– В доме шесть комнат, трапезная с кухней и две веранды, – говорил открывший калитку гном. – Во дворе, как вы видите, конюшня и сарай для хранения сена и нужных в хозяйстве вещей. Еще есть клумба, но за ней долго никто не ухаживал, да и вам она не нужна, раз снимаете дом только на месяц. За кухаркой я послал. Готовит вкусно, а если доплатите, то может заняться уборкой комнат. Возьмите ключи. Если надумаете съезжать раньше срока, просто оставьте их кухарке. Желаю вам успеха!

– Вы оставайтесь, а я вернусь на постоялый двор, – сказал друзьям Лей, когда ушел хозяин дома. – Возьму свою лошадь и договорюсь о том, чтобы перегнали ваших. Потом предупрежу мастеров, а то они все наши заказы доставят в «Гордость Деркина».

Он оставил им ключи и поспешил уйти.

– Хоть ненадолго, но у нас есть дом, – прижавшись к Сергею, сказала Ланель. – Будет ли когда-нибудь свой? Пойдем посмотрим комнаты и выберем себе спальню. Заодно проверим кровать. Пока еще вернется твой брат…

– Комнаты осмотрим, а все остальное подождет, – отозвался он. – Скоро должна подойти кухарка, да и вообще еще много дел.

Вчера они только знакомились с городом и сделали много заказов на пошив одежды и обуви, а сегодня с утра занялись домом. Как выяснилось после осмотра, в нем не было многого из того, что нужно для жизни двум баронам и одной баронессе.

– Можно, конечно, бегать по лавкам самим, – сказал приехавший Лей, – но я бы предпочел нанять слугу, а то и двух. И конюх нужен, иначе придется самим возиться с лошадьми. Я заезжал к ювелирам и для пробы продал один изумруд. Золота много, но я хотел узнать цены на камни. Они здесь такие же, как и в Эльгерванде.

– Маг посоветовал нанимать слуг на Нижнем рынке, – сказал Сергей. – Там же есть трактир, в котором собираются наемники. Вы можете съездить сами? Я бы тогда сходил к магу. Он мне вчера рассказал много интересного, хотелось бы продолжить разговор. Заодно закажете сено и овес, а то в сарае только пустые мешки.

– Может, Лей справится сам, а я пойду с тобой? – предложила Ланель.

– Нет, я пойду один, – отказал юноша. – Борин не слишком жалует эльфов и готов с ними общаться, только когда ему за это платят. В твоем присутствии у меня не получится с ним доверительного разговора. Я постараюсь не задерживаться.

Друзья уехали за слугами, а он не стал брать коня, так как до дома мага можно было быстро дойти пешком. Посетителей у Борина не оказалось, и гном оставил одного из двух сыновей дежурить в комнате, где принимал клиентов, а сам увел Сергея в гостиную.

– Не хотите пообедать? – спросил он, усадив гостя в одно из кресел.

– Спасибо, – поблагодарил тот, – но я недавно ел. Кухарку уже наняли, а сегодня наймем остальных слуг, тогда с их помощью решим все вопросы. Мы вчера говорили очень недолго…

– Вы спешили к друзьям, – сказал Борин, – а вдумчивый разговор не терпит спешки. Давайте сначала поговорим о ваших делах. Я после вашего ухода кое-что выяснил и понял, почему эльфийский принц сбежал, наплевав на трон. Он не был рожден наследником, не имел поддержки своего клана и обоснованно боялся тех, кто уже истребил почти всю его семью. Бегство в его положении – умный поступок, особенно если бежать не с пустыми руками. Самое безопасное для него – это жить у нас, но он не останется в Аралане. Мало радости в том, чтобы провести большую часть жизни среди созданий чужого вида.

– Я слышал, что гномы считают себя выше других разумных, – сказал Сергей.

– Есть такое, – согласился маг. – А кто из разумных так не считает? Самые спесивые и самовлюбленные – это эльфы, причем никаких оснований для превосходства у них нет. Если отобрать магию, они во многом уступят даже людям. Их Зона – это не безопасность, а ее видимость. Наша армия прошла бы ее без больших потерь, только нам не нужны ни эльфы, ни их земли. Людям будет трудно пройти, но это только сейчас. У них отсутствуют способности к магии, но есть многое из того, чего нет у других. За триста лет человеческие королевства усилились, и этому не помешали даже войны. Наоборот, сражения пошли только на пользу. Я видел то оружие, которое сейчас делают в Логарме. Оно легче и прочнее нашего, почти не ржавеет и не требует заточки. Их стеклянная посуда не бьется, а огненным порошком легко разрушать крепостные стены. И армия у короля Варга намного лучше, чем была у его предшественников. А вот эльфы из-за Зоны расслабились и армией не занимаются. Если уничтожить защиту Зоны, они не смогут справиться даже со своими тварями, не говоря уже об армиях людей. У нас тоже есть чем гордиться, а превосходство… Чаще всего оно проявляется в ответ на чужое пренебрежение. Если вы с ним столкнетесь, просто не обращайте внимания. Не скажете, чем собираетесь заняться?

– Мы переждем дожди и грязь, наймем охрану и отправимся в Логарм, – сказал Сергей. – Если не получится там осесть, уедем к их соседям.

– А что вы знаете о короле, его окружении и вообще о высшем дворянстве? – спросил Борин. – Возле трона постоянно идет борьба за влияние. Вам не удастся отсидеться где-нибудь на задворках королевства, а ехать в столицу, не зная расклада сил, – это глупость.
Страница 29 из 30

В человеческих королевствах почти нет сильных магов, и найдется много желающих вас использовать. Учтите, что на приеме у любого вельможи магия запрещена. Люди или изгои придумали устройство, которое на нее реагирует. Если ослушаетесь, могут убить, особенно если у того, кто вас принимает, нет своего мага, а значит, и защиты от магии. Гномы – очень веротерпимый народ, а вот многие люди не отличаются терпением. Очень рискованно к ним ехать, не зная верований и обычаев. В лучшем случае вас будут использовать, оплачивая услуги, а о худшем не хочется говорить. Трем молодым и не знающим жизни магам не позволят стать самостоятельными игроками.

– Вы хорошо знаете соседей? – спросил Сергей.

– Вам будет мало моих знаний, – ответил маг. – Да и сложно передать их за какой-то месяц. Я вижу для вас выход в том, чтобы взять на службу какого-нибудь авантюриста из людей или эльфа, который хорошо знает Логарм. Если хотите, могу поискать такого знатока. Заодно проверю магией, чтобы он хорошо служил вам.

– Поищите, если это для вас нетрудно, – согласился Сергей.

– А вы не тяните с охраной, – посоветовал Борин. – Большой сняли дом?

– Шесть комнат, – ответил Сергей. – Не скажете, зачем нам охрана в вашем городе? Есть какая-нибудь опасность?

– Принца будут искать, – заметил гном. – Если так взялись за род Эльгеров, то постараются уничтожить всех мужчин. А кроме заговорщиков могут быть другие игроки. Кстати, вы сами можете пострадать из-за сходства с принцем. Если у вас много денег, лучше не тяните с наймом охраны и поселите охранников в своем доме, чтобы были под рукой. Среди наемников много сброда, поэтому нужно время, чтобы их проверить. Менять охрану в пути будет трудно. Сделаю вам подарок, а потом будет ваша очередь отвечать на вопросы. У эльфов хорошее заклинание маскировки, которое не обнаружит ни один маг, но у него есть большой недостаток. Скрыв свою силу, вы не сможете использовать ее ни для чего серьезного. Перед применением магии обязательно придется снимать маскировку. У нас же есть свое заклинание. Его редко используют, потому что у гномов не принято скрывать свои возможности. Маскировку заметят другие маги, но не смогут оценить вашу силу, а вам оно не будет мешать применять магию. Вы не хотите мне открываться, поэтому учите его сами.

Он взял со стола небольшую книгу, раскрыл ее на нужной странице и протянул Сергею. Рисунок не имел ничего общего с заклинанием эльфов, но был простым и быстро запомнился. После этого Сергей с полчаса рассказывал о своем мире и еще столько же времени отвечал на вопросы. Потом к Борину пришел клиент, и Сергей не стал ждать, пока маг освободится. Договорились встретиться на следующий день.

– Знаете, почему вы еще живы, барон? – спросил своего начальника охраны герцог Лигор.

– Догадываюсь, ваша светлость, – ответил Магир Рохан. – Я постараюсь исправить ошибку!

– Я специально ослабил охрану племянника! – сердито сказал герцог. – Его должны были убить, а я на законном основании занял бы трон! А от вас требовалось всего-навсего за ним следить и схватить злоумышленников после покушения! В результате мальчишка сбежал, и удар пришелся по мне! Пока Лей жив или официально не отказался от трона, герцоги не утвердят меня королем, еще, чего доброго, возьмут власть в свои руки.

Разговор, точнее разнос, происходил в огромном кабинете, в котором, несмотря на дневное время, из-за задернутых гардин царил полумрак. Герцог сидел за большим, заваленным бумагами столом, а барон стоял в пяти шагах от него с выражением смущения на лице.

– Мои эльфы не могут пользоваться проходами, – все же возразил он. – И никто не мог предположить, что принцу с его силами удастся вызвать демона… К тому же ему помогла леди Фери…

– Я сам разберусь с этой старой ведьмой, – перебил его герцог, – а вы мне лучше скажите, как моему племяннику удалось стащить из королевской казны столько золота! Его только из-за него могут убить! И как я тогда докажу то, что он мертв? Сколько у вас осталось эльфов?

– Три десятка и еще двое, – ответил Рохан. – Всех своих магов я потерял, когда на вас напали.

– Моей охраной займется Эльб! – приказал Лигор. – Оставьте ему два десятка стражников, а сами с остальными отправляйтесь за головой Лея! И наймите сильного мага, а то мне вместо головы племянника привезут вашу. Демон здесь был или хорк, вам с ними без мага не справиться! И поторопитесь, пока не пошли дожди!

– Говори скорее, что ты узнал! – поторопил Мэгла Аргома Фил Айвэ.

Он был старшим и два часа назад отправил своего напарника в Горлин. Сам Фил находился в розыске и не рискнул идти в город.

– Он ушел в Зону, – хмуро ответил Мэгл, сев на бревно возле еще не до конца погасшего костра. – Договорился с семьей ходоков, которые выделили ему какую-то семнадцатилетнюю соплю. Через несколько часов после их ухода Зона заполыхала, да так, что магам для тушения пожара пришлось использовать одного из самых сильных духов.

– Ты говорил с главой семьи? – спросил Фил.

– Не стал он со мной разговаривать! – ответил Мэгл. – На семью наложили крупный штраф, к тому же у них что-то случилось с тропой. Меня там едва не убили. Не мог я на них давить: в этой семейке даже бабы сильнее меня.

– Чтоб его взял Ситай! – выругался Фил, помянув бога мертвых. – И что будем делать? Сначала пропал кнор, потом сорвалось покушение на герцога, и мы потеряли всех своих эльфов, а теперь неизвестно, жив сбежавший щенок или нет! Я с такими результатами не вернусь. Не сомневаюсь, что Маар сдерет с нас кожу!

– Может, плюнем? – нерешительно предложил Мэгл. – Вряд ли Маар будет нас искать, по крайней мере, пока сам не придет в Эльгерванд.

– А что будет потом, ты думал? Рано или поздно нас найдут и не ограничатся снятой кожей! Меня не пустят в проход, поэтому к гномам тебе придется идти одному. До сих пор эти мальчишки не таились, а у гномов и подавно не будут скрываться. Если им повезло уцелеть, найдешь принца и отрежешь ему голову.

– А как я узнаю, кто из них принц? – возразил Мэгл. – Нарвусь на хорка – и никто меня больше не увидит! Что для него моя сила!

– Не трусь, – успокоил Фил. – Принц не останется у коротышек. Наверняка решит после сезона дождей отправиться в столицу Логарма. Тебе самому не придется рисковать. Продашь камни и наймешь два десятка головорезов. От болтов не поможет никакая магия! Выезжай прямо сейчас.

– Ну, как я вам? – спросила Ланель, вошедшая в их гостиную в одном из двух новых платьев.

«Почему одежда так преображает женщин? – подумал Сергей. – Я всю ее видел и ласкал руками, но вот надела красивое платье и уже выглядит совсем по-другому. Ее тонкая талия, высокая грудь и лебединая шея – все такое знакомое, но в этом платье действуют сильнее, чем в постели. Или это я уже успел к ней привыкнуть?»

– Замечательно смотришься, – ответил Лей. – Интересно, почувствуешь ты подмену, если я вечером приду вместо Серга?

– Почувствуешь ты, – засмеялась она. – Меня братья учили не только обращению с оружием, но и драке. По их словам, у меня неплохо получалось.

– Да, очень красиво, – подтвердил Сергей, – только ты зря экономила на отделке. Я слышал, что тебе говорил мастер.

– Это повседневные платья, – возразила она. –
Страница 30 из 30

Нам пока не нужны дорогие наряды. Серг, ты не забыл о своем обещании? Мы уже в Деркине, в котором пробудем целый месяц. Все куплено и наняты слуги. Даже дожди пошли, а ты до сих пор не рассказал ни одной истории! Каждый день ходишь к магу и о чем-то с ним беседуешь, а о друзьях забыл.

– Хорошо, что напомнила, – спохватился Сергей. – Не о рассказах, а о маге. Борин пообещал, что завтра познакомит меня с очень полезным человеком, которого можно будет нанять. Он не только многое расскажет о дворянстве Логарма, но и возьмет на себя охрану. Не сверкай глазами, будут вам рассказы. Только учтите, что каждую книгу придется рассказывать несколько дней. Это для вас отдых и удовольствие, а у меня потом язык отваливается.

Его тут же увели на диван и сели с двух сторон. На этот раз Сергей начал с романа Пехова «Крадущийся в тени». Через несколько минут друзей рядом с ним не было, они уже жили в выдуманном мире и с замиранием сердца следили за приключениями Гаррета. Сергей думал ограничиться малым, но пришлось рассказать чуть ли не половину первой книги. Ланель заявила, что не сможет уснуть, пока не услышит, чем закончилось путешествия вора по заброшенному городу.

– Не приведи Кардай попасть в такой город! – передернув плечами, сказал Лей, когда закончился рассказ. – У нас есть похожий, только в нем уже триста лет никто не живет. Хорошо, что старая столица останется в стороне от нашего пути. После твоей истории я не полезу в нее даже под страхом смерти!

– Можно подумать, что в вашей Зоне меньше кошмаров, – возразил Сергей.

– Ты не понимаешь, – сказала Ланель. – В Зоне страшно и полно тварей, но все они – это или наши животные, или существа из других миров, которых как-то изменили с помощью магии. Разумных среди них нет. И мертвых для Зоны не используют. Магию смерти вообще трудно использовать. Можно поднять только свежего покойника, но он продержится очень недолго. Такие мертвецы почти ничего не соображают, но тянутся к живым людям. Не для того чтобы убить или сожрать, их просто привлекает тепло и жизнь. Они не вызывают ничего, кроме жалости и отвращения. А вот девочка из твоего рассказа… Как представлю мертвый город и охотящегося в нем мертвого ребенка… Я бы на месте этого Гаррета умерла от страха! И этот смех…

– А в погибшей столице было что-то по-настоящему страшное, – добавил Лей. – Я даже представить не могу, что нужно было вызвать, чтобы из нее не вышел ни один из воинов. А их там было пятьдесят тысяч, и все в броне! И эта смерть там жила сотни лет! Вряд ли это живые создания, потому что для них просто не было бы пищи. В Зоне страшно, но всех ее тварей можно изучить и с ними можно бороться. А как ты будешь бороться с тем, чего нельзя понять? Ладно, мне на сегодня хватит твоих рассказов. Такое нужно слушать с утра, а не на ночь. Пойду к себе.

Он ушел, а Ланель решила, что расстроенные нервы лучше всего лечить любовью. «Лечением» занимались долго, а когда закончили, сразу уснули.

Утро началось с завтрака, который приготовила пожилая гномка со смешным именем Биля. Она жила неподалеку и приходила рано утром, а пока хозяева ели, убирала в их комнатах. Конюх тоже появлялся утром, а двое других слуг жили в одной из комнат дома. Когда купили все необходимое, надобность в одном из них отпала, но обоим заплатили за месяц вперед, поэтому не было смысла сейчас кого-то увольнять. Пока в их обязанности входила растопка печи и хождение с кухаркой на рынок за продуктами.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/gennadiy-vladimirovich-ischenko/moy-brat-s-zemli/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.