Режим чтения
Скачать книгу

Призрачный Сервер. Чёрное Солнце читать онлайн - Андрей Ливадный

Призрачный Сервер. Чёрное Солнце

Андрей Львович Ливадный

Призрачный Сервер #3

Мы дерзко, бесстрашно шли навстречу опасностям, свято веря в респаун, твердо зная – ничего фатального, непоправимого с нами никогда не произойдет, – ведь это всего лишь игра.

Игра… которая идет по древней внепространственной сети. Игра, в которую вовлечены десятки реально существующих цивилизаций.

Земля загадочно обезлюдела. Судьба Человечества неизвестна.

Нам, выжившим в системе Дарг, осталось лишь одно: идти до конца. Найти Призрачный Сервер – центральный узел межзвездной сети Ушедших и разгадать его тайну.

Андрей Львович Ливадный

Призрачный Сервер. Чёрное Солнце

Глава 1

Пояс астероидов системы Дарг. Борт фрегата Ушедших…

Крохотные трепещущие огоньки отражаются в зрачках Лиори.

В ее отсеке царит мягкий сумрак. На столике, подле статуэтки танцующей дроу, оплывают свечи. Капли воска, теряя прозрачность, срываются вниз, стынут причудливыми потеками воспоминаний об удивительных вселенных, где мы, не заботясь ни о чем, погружались в водовороты событий, встречая опасности с азартом, свято веря в респаун, твердо зная – ничего фатального, непоправимого с нами никогда не произойдет.

Так промелькнула жизнь, – увитая проводами, скорчившаяся в инмоде.

Мы чувствовали себя юными и сильными, вне зависимости от возраста, всерьез полагая: так будет всегда, не подозревая, что грань реальности уже стерта…

Глухой толчок нарушил мои мысли. Вибрация прокатилась по переборкам. Автоматически включились экраны внешнего обзора. Панорама Млечного Пути, расплескавшегося рекою звездного огня, начала медленно смещаться, – корабль готовится к бою, идет финальная проверка подсистем.

Теперь в зрачках Лиори отражается Бездна.

В них страх и надежда смешаны воедино. Невозможно поверить, что она погибла, – осталась лишь матрица ее личности, записанная в нанитах, подключенных к моему расширителю сознания.

Мы были абсолютно уверены, что тестируем "игру будущего", отличающуюся небывалым уровнем реализма. Дерзко, бесстрашно шли навстречу опасностям, не подозревая, что каждый шаг фатален, а сделанные открытия или приобретенные навыки являются источниками реальных знаний, – через устройства нейроимплантатов они транслировались на Землю.

Крупицы истины, – как пылающие угольки. Они не освещают путь, но обжигают рассудок.

– Андр, – Лиори движением зрачков смахнула с экранов льдистую панораму космоса. Пламя свечей на миг стало ярче, теплее, и вдруг угасло. – Пора.

Режим прямого нейросенсорного контакта отключен.

Системное сообщение стерло обстановку отсека, образ Лиори растаял миражом. Я стою у невысокого ограждения. Вокруг царят стылые багряные сумерки.

В глубине стартовой палубы брызнули отсветы плазменной сварки, по переборкам метнулись длинные тени. По правую руку от меня сочатся тьмой овальные прорези вакуумных доков. Их герметизируют силовые поля. Уровнем ниже расположены стыковочные соты для истребителей, – ажурные подвижные конструкции, подле которых сейчас кипит работа: техники из числа хаашей спешно готовят к вылету два "Кондора".

Со стороны шахты гравитационного лифта раздался приглушенный хлопок. Я обернулся на звук и увидел, как на площадку мягко вытолкнуло долговязую фигуру Аарона.

"Хааш. Разумный ксеноморф. Пилот 57 уровня".

Он экипирован в бронекостюм, только шлем еще не надел. Обрамляя трехпалые кисти рук, поблескивают разъемами короткие компьютерные шлейфы, – с их помощью хааши подключаются к системам своих айробов.

– Андр, уорум? – вопросительно просипел ящер, по привычке чуть склонив голову.

Слово мне незнакомо. Раньше я воспринимал трудности в общении с хаашами, как некий элемент колорита игры, но теперь твердо знаю: за аватарами "разумных ксеноморфов" стоят отнюдь не люди.

Аарон молчит в ожидании ответа. Взгляд проницательный. Вертикальные зрачки сужены. Горячее дыхание сипло рвется из приоткрытой пасти.

Семантический процессор все же справился с переводом: "уорум" означает – "стоящий у черты". Другая трактовка – "находящийся на грани".

Да уж. Точнее не выразишься. Образ мышления хаашей не предполагает лжи во спасение. Они прямолинейны и потому иногда выглядят жестокими.

Снова раздался негромкий хлопок, сопровождаемый упругим движением воздуха.

– Ой, палубой ошибся!..

– Макс, ну-ка иди сюда! – я присел на корточки и строго спросил: – Кто тебе разрешил разгуливать по кораблю?

Он застенчиво улыбнулся.

– Я Лиори ищу! Она с нами поиграть обещала. Так прикольно, когда она появляется из частичек!

Хааш коснулся моего плеча, привлекая внимание, затем передал тревожное изображение: индикатор "физической энергии" Максима мерцает оранжевым цветом.

У меня аналогичная полоска едва тлеет в красном секторе. Ральф вообще слег. Юрген и Фрида пока держатся. Лучше всех себя чувствует Арбидо, что не удивительно, ведь его подключили к "Призрачному Серверу" позже других.

Максиму всего пять лет. Он не понимает чудовищности происходящего.

– Послушай, Макс, возвращайся в отсек к ребятам, договорились? Мне нужно чтобы вы все сели в кресла и пристегнулись, хорошо?

– Ладно. А если девчонки меня слушаться не станут?

– Скажи, что я тебя старшим назначил.

– Ой, правда что ли?!

– Да. Ну-ка, давай бегом, выполнять!

Обрадованный Максим вприпрыжку припустил к шахте гравилифта.

Аарон проводил его полным тревоги и сострадания взглядом. На грубой коже хааша проступили сероватые пятна, – признак крайнего душевного смятения.

– Надо торопиться! – отрывисто произнес он. – Вы все умираете!

* * *

К уровню стыковочных сот ведет силовой эскалатор.

Мы без преувеличения "движемся сквозь время". Мимо проплывают устройства и механизмы, назначение которых пока еще не разгадано. В поле зрения то и дело попадают свидетельства былого: многочисленные оплавленные отметины, огромные вставки с неровными краями – так выглядят залатанные пробоины корпуса. Фрегат Ушедших (ставший нашим домом после падения станции "Аргус"), хранит историю космических странствий и битв, о которых можно лишь догадываться.

Еще недавно я не обратил бы на это особого внимания. Ну, подумаешь, оплавленные борозды, да следы многочисленных ремонтов. Что тут такого? Хорошо смоделированная игровая декорация, и не более того.

Теперь я знаю – все намного сложнее. Наши сознания перемещены через гиперкосмос и интегрированы в техносферу иной цивилизации. Мы способны взаимодействовать с объектами реального мира, манипулировать ими, – именно так Ушедшие осваивали Вселенную. Их технологии лежат за гранью понимания, в области явлений, еще не открытых человечеством, но, тем не менее, – они работают.

По сути, система Дарг, – это всего лишь крохотная, ничем не примечательная "локация" древней межзвездной сети. Здесь сохранилось с десяток мрачных, давно разрушенных станций, а в космосе дрейфуют скопления обломков, оставшиеся от неведомых битв прошедших эпох.

Нас использовали вслепую. Техносфера канувшей в Лету цивилизации была основательно разрушена, статична, пока мы не пробудили ее, собирая уцелевшие компоненты, пытаясь ими манипулировать – зачастую грубо и неумело. Думая, что действуем в рамках
Страница 2 из 16

игровой виртуальной реальности, сюжет которой опирается на миф об Ушедших, мы не задавались лишними вопросами, организовывали рейды, прорывались в гиблые недра станций, искали модули древних искусственных интеллектов, вживляли себе кибернетические "апгрейды", до смерти захлебывались невероятным реализмом ощущений…

…Два "Кондора" и три "Айроба" хаашей медленно проступили из мглы. Аэрокосмические истребители заключены в ажурные каркасы ферм обслуживания. Искры габаритных огней скупо освещают местами выщербленную каргонитовую обшивку боевых машин.

На площадке предстартового накопителя нас поджидают Маругаил и Митуфурол. Марк и Митя – так я привык сокращать длинные имена хаашей.

– Андр, транспорт Клана Дауготов вышел в заданные координаты, – раздался в коммуникаторе голос Юргена. – Фогель докладывает: штурмовые группы готовы.

– Как с энергией у "Реликта"?

– Я вывел реакторы на двенадцать процентов мощности. Это три минуты работы щитов при полной боевой нагрузке.

– Понял тебя. Постараемся не доводить до крайности, – я обернулся к хаашам. Они высококлассные пилоты, но сегодня выступают на вторых ролях. Штурм бывшей базы Клана Изгоев, где теперь заправляют древние ИскИны, требует особых навыков, которыми владеем только мы с Лиори…

Ситуация проста и смертельна.

За тысячи световых лет отсюда, на Земле, в мерклой тиши опустевших мегаполисов, сквозь дымчатый пластик наших инмодов сейчас пробиваются алые искры аварийных огней. Ресурс систем жизнеобеспечения исчерпан, организмы предельно истощены, – все брошено на произвол судьбы. Никто не придет, чтобы сменить расходники. Люди таинственно исчезли. У меня нет разумного объяснения происходящему, разве что человеческая цивилизация захлебнулась в стремнине хлынувших отсюда инопланетных технологий?

Уже неважно.

Есть только один способ выжить. Мы должны оцифровать свои сознания, как это делали Ушедшие. Порвать последнюю тонкую нить, связующую с далекой Землей, ибо полный отказ инмодов грозит гибелью. Это может случиться в любой момент.

– Андр, – Аарон подошел ко мне и негромко произнес: – Андр, действуй, как привык, – хааш тщательно подбирает слова, стараясь ясно выразить свою мысль.

– Словно игра продолжается?

Он энергично кивнул и направился к своему айробу.

* * *

В рубке "Кондора" темно. Пустой пилотажный ложемент изгибается плотно сомкнутыми дугами амортизационного каркаса. Система жизнеобеспечения отключена. Повсюду видны следы недавнего ремонта. Многие из экранов покрыты паутиной трещин, – их не успели заменить.

Медлю.

– Андр, прошу, не тяни.

Я поддел заглушку из пеноплоти, обнажая гнездо расширителя сознания с тускло поблескивающим в нем кибермодулем.

Одно точное движение и тонкая планка, усеянная нейрочипами, вышла из разъема. Кажется, что вырвал частицу души. Ее голос растаял, ощущение ментального соприкосновения рассудков угасло.

Вы отключили внешнюю нейросеть. Внимание, ваш навык "мнемотехника" понижен на пять пунктов.

Нервно взвизгнул привод. Наспех сконструированное устройство адаптера жадно и цепко ухватило кибермодуль, втянуло его внутрь приборной панели истребителя.

От моего бронескафандра отделилась дымка нанитов. Микророботы серыми струйками устремились к пилотажному креслу, формируя образ Лиори, – сначала возник размытый контур ее фигуры, затем появились черты лица, детали экипировки.

– Пусто без тебя… – тихий шепот обжег. – Пусто и холодно…

Не представляю, каково ей сейчас? Если собьют – останется лишь горстка чипов в обломках истребителя. Лиори это прекрасно понимает, но иных вариантов нет. Мы вынуждены разделиться. Хааши не владеют навыком "мнемотехника", а в одиночку мне не накрыть цель "стальным туманом", не ослепить датчики противокосмической обороны…

Невольно смотрю на полупрозрачные иконки интерфейса. Аарон прав. Ничего не изменилось. Навыки, способности, уровни персонажа, – все работает.

Мы узнали правду о себе, вышли за рамки игровой реальности. Невольно возникает вопрос: кто и зачем поддерживает для нас привычные атрибуты?

– Андр, – вызов от Юргена раздробил тишину. – У нас все готово. Ты где застрял?!

– Иди. Я не хочу прощаться, – образ Лиори утратил детализацию, часть нанитов влилась в кибернетические блоки, формируя ядро системы "Кондора".

* * *

Стыковочная сота выдвинулась из корпуса фрегата, затем резко пошла в разворот. На обзорных экранах промелькнула надстройка стартовой палубы.

Взвихрилась и медленно растаяла дымка атмосферы. Воздух из соты откачан. За границей силового поля проступили очертания медленно вращающихся каменных глыб, а через миг резкое ускорение вжало меня в кресло.

Астероиды, искрясь вкраплениями льда, роем рванули навстречу. Короткий сполох корректирующих двигателей, и они расступились, пронеслись мимо, отдавая взгляду панораму открытого космоса.

Коричневатый шар Уиронга – газового гиганта системы, виден по правому борту. В левой полусфере поблескивает далекая горошина Дарга.

Переключаясь между режимами восприятия, я невольно задержал взгляд на "Реликте". Фрегат Ушедших по форме напоминает ската. Плавные обводы двухсотметрового корпуса кое-где разорваны пробоинами. Корабль источает радиоактивный след, – в блоках реакторов постоянно возникают мелкие неполадки.

Энергетические щиты "Реликта" едва тлеют. По каналу телеметрии поступают данные о состоянии его бортовых систем: к бою готовы одиннадцать электромагнитных гаусс-орудий (сокращенно мы называем их "ЭМГами"), да один курсовой генератор плазмы.

Корабль изранен и толком не отремонтирован.

"Реликт" сопровождают два эфранга. Удивительные существа родом с Уиронга, обладающие ярко выраженными ментальными способностями, помогают нам по собственной воле. Их полупрозрачные тела источают слабое сияние, – сейчас эфранги чертят огненные спирали, скользят вдоль корпуса корабля, готовые в любой момент прикрыть его дополнительной защитой.

Ложусь на курс.

"Кондор" Лиори уверенно держится рядом, "Айробы" хаашей движутся позади нас в паре тысяч километров. Сигнатура "Реликта" постепенно тускнеет, – корабль заметно отстает, плавно маневрирует, держится на почтительном удалении от цели, – он вступит в бой лишь при крайней необходимости.

Набрав ускорение, выключаю двигатели. Теперь идем по инерции, краем разреженного газопылевого облака.

Потоки данных вливаются в расширитель сознания. Вот он – похожий на картофелину, испещренный кратерами астероид пяти километров в длину. Бывшая база Клана Изгоев, где теперь хозяйничают искусственные интеллекты Ушедших.

Блеклое, схематичное изображение постепенно набирает яркость и детализацию. Вижу постройки древнего рудника: два овальных вакуумных дока плотно закрыты, припорошены пылью. Между ними серебрится ажурная линия погрузочных механизмов. Над старой выработкой покато выступает корпус транспортного корабля, приспособленный для нужд обороны.

Информация, предоставленная Юргеном, оказалась верной. Для защиты базы Изгои использовали систему противокосмической обороны, разработанную Кланом Технологов. Модуль управления они спрятали в недрах древнего рудника, а огневые точки расположили
Страница 3 из 16

на поверхности сателлитов – каменных глыб, окружающих нашу главную цель. Вместе они образуют так называемое "семейство астероидов" – группу малых космических тел, движущихся с одинаковой скоростью, по единой орбите вокруг звезды.

Меня окатило встречным излучением. При полном слиянии нервной системы с кибернетическими компонентами машины, ощущение такое, словно порыв горячего ветра опалил кожу, оставив чувство покалывания, зудящей боли.

В броне "Кондоров" открылись диафрагменные люки. Колонии нанитов выплеснуло в космос, – они мгновенно образовали "стальной туман" десятого уровня, надежно скрывший нас от датчиков обнаружения. Под прикрытием маскировки мы с Лиори начинаем сканирование главной цели.

В недрах астероида ветвится запутанная сеть тоннелей, образующая пять подземных горизонтов.

– Андр, есть подходящая сигнатура!

Зеленый маркер вспыхнул на глубине ста пятидесяти метров.

Внимательно читаю энергоматрицу обнаруженного устройства, сравниваю ее с имеющимися базами данных.

Без сомнения, – это артефакт Ушедших! Единственный сохранившийся в системе Дарг модуль внепространственной сети, предназначенный для записи сознаний!

Он – наш шанс на новую жизнь.

Сближаемся с целью. Пока все идет по плану. Мы с Лиори при помощи мнемотехнических способностей должны парализовать узлы противокосмической обороны противника, превратив их в статичные мишени для хаашей.

Картина происходящего стремительно пополняется новыми деталями.

А это еще что такое?!

В одной световой секунде от нашей текущей позиции внезапно появилась россыпь алых маркеров. Три грузовых корабля. Около сотни дронов и… еще одна рукотворная конструкция?!

Резко ухожу с атакующего курса, уравниваю скорость с ближайшим каменным обломком, маскируюсь. Лиори синхронно повторяет мой маневр, айробы хаашей тоже сбрасывают скорость, находят укрытия среди астероидов.

Датчики "Кондора" ведут непрерывный сбор данных, и в поле моего мысленного зрения проступают очертания огромного искусственного небесного тела, формой напоминающего отблескивающее сталью перекати-поле. Расширитель сознания детализирует изображение, – внутри ажурной конструкции заключен корпус строящегося космического корабля, – по размерам он в несколько раз превосходит наш фрегат!

Верфь?

Три транспорта тем временем изменили курс, открыли грузовые отсеки, выбросив в космос сотни тонн каргонитовой руды!

Навстречу облаку сырья мгновенно устремились дроны. Используя ловушки силовых полей, они быстро собрали разнокалиберный щебень, заключили его в энергетические пузыри, внутри которых тут же начался процесс плавления, а затем всклубился молекулярный туман!

Древнейшие технологии в действии!..

– Андр, что там у вас происходит?! – Юрген воспользовался лазерной связью, пытаясь прояснить ситуацию. – Почему не атакуете?!

Транслирую ему телеметрию с датчиков "Кондора".

– Заглуши движки "Реликта" и выставь защиту, пока мы тут не разберемся!

– Это не вариант! Следую прежним курсом! – категорично ответил технолог. В его голосе – нотки неизбежности.

Для нас промедление – смерти подобно. В буквальном смысле. Но огромный техногенный объект, расположенный по соседству с основной целью, ломает планы. Не верю, что верфь построена Изгоями. Ее явно создали древние ИскИны, – только они способны манипулировать молекулярным туманом в промышленных масштабах!

– Лиори, что скажешь? – я отстрелил зонд, формируя общий канал лазерной связи.

– Производством наверняка управляет искусственный интеллект, – откликнулась она. – Но, думаю, бывшая база Изгоев находится вне зоны его ответственности. Далековато, да и признаков активности в районе старого рудника я не вижу.

– По-твоему, на нас просто не обратят внимания, если не станем приближаться к верфи и атаковать ее? – недоверчиво фыркнула Фрида.

– А ты вспомни обычное поведение технических сервов, – сдержано и обстоятельно ответила Лиори. – Они всегда заняты делом. Выполняют заложенные программы, и не станут отвлекаться, даже если рядом произойдет драка.

– Не убедительно! – в своей манере отрезал Аарон. – Штурм базы Изгоев обязательно привлечет внимание ИскИна верфи!

Непредвиденная задержка на подступах к цели сжигает нервы.

– Мы не можем отступить! – голос Арбидо дрогнул. – Андр, у нас нет выбора, ты ведь знаешь!

– Я не отменяю атаку. Митя, – обращаюсь к хаашу, чей айроб оборудован продвинутой станцией слежения – Есть обмен данными между верфью и нашей целью?

– Ноур! – категорично ответил Митуфурол.

На радарах – сотни ярких алых точек. Наблюдаю, за ними, невольно стиснув зубы. Скопления маркеров движутся к верфи. Грузовые корабли отправились за очередной партией сырья. Вскоре их сигналы потускнели и исчезли.

Дроны Ушедших отключили энергетические коконы, освободив их содержимое. Подле верфи всколыхнулся молекулярный туман, – сплошная завеса раскаленного газообразного вещества создала своего рода вуаль, мешающую работе сканеров.

Продолжаем наблюдать. Как и предположила Лиори, роботы древней цивилизации заняты своим делом. Они перестроились, образовали группы, начиная очередную технологическую фазу производства: теперь датчики фиксируют электромагнитные поля, уплотняющие раскаленное вещество.

Последовала серия неярких вспышек.

Дроны использовали команду "форма воплощения" для создания бронеплит! Отчетливо вижу, как истекающие жаром ромбовидные сегменты дрейфуют в космосе, образуя небольшие скопления.

Согласен с Аароном: штурм рудника обязательно привлечет внимание управляющего ИскИна верфи, но что он сможет противопоставить "Реликту"? Крупных кораблей поблизости нет, – эскадра Воплощенного сейчас преследует остатки колониального флота "Евразия"…

– Андр, у меня появилась идея! – воскликнул Юрген.

– Говори.

– У "Реликта" есть силовые буксировочные устройства! Я захвачу ими астероид и проложу курс на окраину системы. А с теми, кто засел внутри, разберемся подальше от верфи, не привлекая ничьего внимания!

– Разумно! – тут же поддержал технолога Аарон.

– Хорошо, так и поступим, – решения приходится принимать мгновенно. – Начинаем! Дронов не трогать, к верфи не приближаться!

* * *

Первый из сателлитов в прицеле.

Каменная глыба стремительно растет в размерах. Внутри расположен компактный реактор, снаружи четко сканируются батареи лазерных и электромагнитных орудий.

Сердце бьется часто и неровно, – ничего не могу с этим поделать.

В одной световой секунде от нас продолжают усердно трудиться роботы древней цивилизации. Они снуют среди облаков молекулярного тумана, собирают медленно остывающие сегменты обшивки и транспортируют их к строящемуся кораблю.

Автоматика моего "Кондора" постоянно сканирует частоты связи, но обмена данными между старым рудником и верфью нет.

Щелчок. Смена диапазона. Сквозь фон помех внезапно прорвался далекий, искаженный голос:

– Станция Евразия, всем, кто нас слышит!.. Находимся под атакой неизвестных кораблей!.. Щиты едва держатся!.. Теряем атмосферу!.. Помогите!..

Доступно новое задание: "Спасение "Евразии".

Найдите способ остановить Воплощенного. Награда: ваши отношения с командованием
Страница 4 из 16

колониального флота значительно улучшатся. Вы получите возможность торговать со станцией и использовать ее оборудование для ремонта своих кораблей.

– Лиори, ты слышала?

– Да и получила задание!

Заходим на цель. Теперь наши "Кондоры" чертят стремительные витки пересекающихся орбит. Орудия истребителей молчат. Мы атакуем узел противокосмической обороны при помощи нанитов, используя навык "мнемотехника". Микроскопические роботы проникают внутрь укреплений, ослепляют датчики, нарушают обмен данными, парализуют кинематику. Во фреймах батарей противника одна за другой появляются пиктограммы дебафов:

"Сбой систем".

"Критическая неисправность".

"Отказ оборудования".

С этим покончено! Меняем курс. Следующий сателлит в сетке прицела! На пределе сферы сканирования уже появилась едва различимая сигнатура "Реликта". Фрегат взял курс на нашу основную цель!

Айробы хаашей начали штурмовку парализованного узла ПКО. У них есть пара минут, чтобы выжечь огневые точки противника.

Мы с Лиори повторяем атаку.

"Сбой систем".

"Критическая неисправность".

"Отказ оборудования".

Второй сателлит обезврежен! Брешь в противокосмической обороне пробита! Теперь берем курс на древний рудник. "Стальной туман" по-прежнему защищает наши "Кондоры", чего не скажешь об айробах звена хаашей. По ним открыли огонь с дальних дистанций, с неудобных ракурсов, но все равно приятного мало!

Сопротивление слабое. Нашей атаки никто не ожидал. Пока все идет по плану, но соседство верфи откровенно напрягает.

"Реликт" набирает ускорение. Его сигнатура постепенно разгорается. Чуть отставая от фрегата, движется яркая точка, – это транспорт со штурмовыми группами клана Дауготов. Вандал и Фогель поведут бойцов внутрь астероида, как только он будет захвачен буксировочными устройствами фрегата.

Меня беспокоит старый космический корабль, превращенный Изгоями в долговременную огневую точку. Отмечаю его маркером цели, но запас микророботов исчерпан, и мы уходим в виток вокруг астероида. Под днищем машин проносятся сглаженные формы рельефа. Отыскав подходящую постройку, содержащую большой процент каргонита, реплицируем наниты, – серия вспышек озарила небольшой кратер, перед мысленным взором появилось системное сообщение:

Запас микромашин пополнен.

Движением зрачков отправляю микророботов внутрь рудника, лишая модуль управления огнем возможности координировать действия сателлитов.

Теперь старый транспорт! Стремительно заходим на его штурмовку, и, как оказалось, – вовремя. Датчики фиксируют две батареи плазмогенераторов, – их сигнатуры разгораются, идет накопление энергии для залпа!

Очередями из электромагнитных орудий взламываем броню, пробиваем защиту силового отсека. Все происходит мгновенно. Внутри корабля ударил взрыв. Люки и оружейные порты выбило наружу, стыковочные узлы не выдержали, изуродованный корпус подбросило вверх и отправило в неуправляемый дрейф.

Осматриваюсь.

Хааши отработали без потерь. В космосе клубятся облака обломков.

До подхода "Реликта" осталось четыре минуты…

* * *

– Чисто сработали! – "Кондор" Лиори сманеврировал, занимая позицию ведомого.

Я включил автопилот, разгерметизировал шлем, тыльной стороной перчатки вытер капельки пота, выступившие на лбу.

Кончики пальцев мелко подрагивают. Раньше не замечал за собой такого.

Еще пара минут, и все. Не представляю, какой она будет – наша новая жизнь? "Реликт" захватит и отбуксирует астероид на окраину звездной системы, мы зачистим древний рудник, доберемся до найденного Изгоями устройства, и с его помощью оцифруем свои сознания. По сути – победим смерть, уподобимся древним существам…

– Неопознанная сигнатура на сканерах!

Возглас Митуфурола мгновенно привел меня в чувство. Взвизгнули приводы, опуская забрало гермошлема, расширитель сознания и метаболический имплант вновь вошли в форсированный режим работы.

Подле верфи, среди дрейфующих в космосе ромбовидных сегментов обшивки, во мгле молекулярного тумана появились крупные завихрения вещества. Дроны Ушедших, бросив рутинную работу, окружили их, накачивая энергией.

Мгновенный анализ энергоматриц заставил меня вздрогнуть.

– Это Призрачные Рейдеры!..

Я был единственным, кому "посчастливилось" своими глазами наблюдать процесс материализации армады чужих кораблей перед их атакой на станцию "Аргус". Ошибиться невозможно.

– Дайте мне всего одну минуту! – раздался по связи возглас Юргена. – Буксировочные захваты уже активированы!

– Фогель, паркуй транспорт в вакуумный док "Рекликта"! Аарон, прикрывайте нас с Лиори!

Вспышка.

Оптические умножители "Кондора" вливают в рассудок леденящую картину происходящего: боевая машина, оснащенная модулем искусственного интеллекта, возникла из раскаленной мглы. Хлопья окалины отлетают от брони, тусклым сиянием обозначились десятимегаваттные щиты, в обшивке открылись оружейные порты, корма озарилась призрачным отсветом от работы аннигиляционных двигателей, и рейдер начал набирать ускорение.

Анализ курса… Он нацелился на "Реликт"!

– Еще немного!.. Я захватил астероид!.. – голос Юргена тонет во внезапно появившихся помехах.

Вспышки в районе верфи участились.

Разряд сверхмощной лазерной установки ударил в "Реликт". Лишь по счастливой случайности он угодил в беспорядочно вращающийся астероид, сошедший с орбиты вследствие работы буксировочных захватов фрегата.

Из каменной глыбы высекло всплеск пламени.

Триста тысяч километров – это дистанция эффективного огня для оружия, импульс которого распространяется со скоростью света!

– Юрген маневрируй! Прикрывайся астероидами!

Поздно.

Серия лазерных разрядов настигла фрегат. Энергию, отданную буксировочным захватам, Юргену пришлось отвести от щитов. Из-за нехватки мощности силовые поля вспыхнули и погасли, не в состоянии поглотить всего урона. Броню корабля прожгло насквозь, но без фатальных последствий: в зоне поражения оказались разгерметизированные отсеки, где изначально царил вакуум, – это помогло избежать взрывной декомпрессии. Обшивка получила с десяток небольших, оплавленных по краям пробоин, но сохранила целостность.

Два эфранга устремились вперед, блокировали опасное направление, перехватив очередной залп Призрачных Рейдеров.

– Юрген! Уводи фрегат!

Корма "Реликта" озарилась отсветом от работы плазменных двигателей. Корабль начал плавно ускоряться, взяв курс на "Аргус". Правильное решение! На первых порах разрушенная станция может послужить отличным укрытием!

Эфранги (они сейчас похожи на огромных, пронизанных раскаленными прожилками медуз) блокировали еще один залп, и вдруг начали угасать, теряя интенсивность свечения.

"Реликт" огрызнулся из орудий главного калибра, превратил в щебень ближайшие астероиды, прикрылся их обломками, как щитом, вынуждая противника прекратить огонь и начать сближение.

Рейдеры неожиданно разделились. Пять машин продолжили атаку, остальные отвернули к верфи. Почему?

Ответ подсказал анализ сигнатур. Они искаженные и блеклые. Из молекулярного тумана, пригодного для производства бронеплит, ИскИну верфи не удалось создать полноценные боевые машины?!

– Аннигиляционные установки рейдеров
Страница 5 из 16

работают всего на трети мощности! Им не хватает антипротонов! – подтвердила мою догадку Лиори.

– Атакуем!

* * *

Мы были всего в одном шаге от новой жизни, и что же теперь?!

Пять Призрачных Рейдеров на встречных курсах! Остальные скрылись во мгле молекулярного тумана, клубящегося подле верфи. Ушли на поиски активного вещества, но, безусловно, вернутся!

Несмотря на сбой в программах репликации противник намного превосходит нас по тактико-техническим характеристикам. Мы с Лиори уже сталкивались в бою с машинами древней цивилизации и хорошо представляем их возможности. Хотя с тех пор многое изменилось. Мы существенно подросли в уровнях, приобрели новые способности.

Главное, не дать им прорваться к "Реликту"!

Фрегат медленно набирает скорость, взяв курс на "Аргус". Астероид следует за ним, как привязанный.

Выжимаю из двигателей максимальную мощность. С этой группой надо разделаться как можно быстрее! Лиори уверенно держится рядом, а вот айробы намеренно отстают, постоянно маневрируют. Хааши не дрогнули под огнем, сосредоточили на себе внимание противника, давая нам возможность для внезапной атаки.

Дистанция стремительно сокращается, но Призрачные Рейдеры не видят нас на сканерах, их датчики бессильны против "стального тумана".

Пятнадцать тысяч километров… Десять…

Импульсом маневровых двигателей ухожу в стрейф[1 - стрейф – боковое смещение.]. Мой "Кондор" по-прежнему сближается с противником, одновременно смещаясь вбок.

Удерживаю рейдеров в прицеле, дожидаюсь, пока ракурс стрельбы позволит атаковать всю группу.

Есть! Их контуры начали накладываться друг на друга! Открываю огонь из четырех электромагнитных орудий.

Маскировка сорвана. Мой истребитель, извергая шквал снарядов, движется боком, чертит в пространстве широкую дугу, оставляя тающий плазменный след.

Щиты рейдеров резко просели, глотая урон. Маловато у них энергии… "Кондор" Лиори стрейфит в противоположном от меня направлении. Объемный перекрестный огонь ИскИнам пришелся не по вкусу. Задергались. Оставили хаашей в покое, мгновенно сменили приоритет целей!

Мы с Лиори продолжаем двигаться в направлении верфи, только теперь летим "кормой вперед", прицельно огрызаясь из орудий.

ИскИны не решились оставить нас в тылу, совершили боевой разворот. Щиты противников практически сбиты, тлеют на одном мегаватте и не восстанавливаются. Энергию они перебросили на системы вооружений, рассчитывая быстро покончить с нами.

Хааши не упустили момент. Фокусируясь на целях, они открыли огонь из скорострельных лазеров. Ослабленные силовые поля двух рейдеров вспыхнули и погасли, броня мгновенно покрылась вишневыми рубцами, а затем брызнула обломками!

Взрыв аннигиляционных установок на миг ослепил датчики.

С ведущей парой покончено! Остальные полностью лишились защиты, – одного я разрубаю длинными очередями из "ЭМГов", второго сбивает Лиори, и лишь последнему удается ускользнуть: опасно маневрируя, он скрылся во мгле молекулярного тумана.

* * *

Ритмично мигает индикатор смены боекомплекта.

Щекотливые капельки пота сбегают по спине. Промокшая насквозь ткань пилотажного костюма уже не впитывает их.

Форсированная работа расширителя сознания никогда не проходит бесследно. Мгновенья схватки сжигают силы, после накатывает резкое недомогание, кажется, что реальность "притормаживает", но эти ощущения быстро тают.

Четыре Призрачных Рейдера сбиты. Повреждения "Кондора" минимальные, – просевшие щиты, пара раскаленных шрамов на обшивке, да сгоревшие датчики, взамен которым уже активирован резерв.

Гашу скорость, осматриваюсь. Верфь в каких-то десяти тысячах километров. От обнаружения меня сейчас скрывают облака разреженного, медленно остывающего молекулярного тумана, но такого рода маскировка – палка о двух концах. Сфера эффективного сканирования сократилась в разы. "Кондор" Лиори куда-то пропал, связи с хаашами нет – слишком много помех.

Зато отчетливо различим энергетический след "Реликта", и это очень плохо. Корабль все еще в поясе астероидов. Убраться отсюда будет не так-то просто.

В толще проекционного забрала настойчиво мигает пиктограмма непрочитанного сообщения, и я машинально открываю его:

Вы получили новый уровень!

Повышены способности:

Пилотирование малых кораблей 11 (+0,93).

Боевое маневрирование 13 (+0,74).

Навигация 15 (+0,3).

Игровой интерфейс по-прежнему работает. С этим придется либо смириться, либо разобраться…

– Лиори?

Нет ответа.

Ну, где же ты?!

Веду "Кондор" краем окутавшей верфь туманности, ищу достаточно большую прореху в горячих молекулярных облаках, чтобы оценить обстановку. Рейдеров пока не видно. Зато поблизости снуют дроны, кое-где дрейфуют скопления бронеплит, так и не доставленных к доку космической верфи.

В том месте, где располагалась база Изгоев, происходят беззвучные взрывы. Орбиты астероидов изменились, они сталкиваются друг с другом, раскаляются, дробясь на обломки.

"Реликт" наконец появился в поле прямой видимости. Теперь лазерной связи с фрегатом ничто не мешает.

– Юрген, докладывай!

– Получили с десяток пробоин корпуса, но ничего страшного! – мгновенно откликнулся технолог. – Буксировочные захваты выдержали!

– Что внутри астероида?

– Нестабильные выбросы энергии. Сильная тепловая засветка. Думаю, встряска и внезапное ускорение привели к цепи поломок оборудования. Артефакт вроде бы на месте, но в каком он состоянии сложно судить. Фогель с Вандалом рвутся проверить.

– Придержи их. Сейчас слишком опасно отправлять внутрь рудника штурмовые группы. У тебя есть связь с хаашами?

– Да.

– Передай Аарону мой приказ: прикрывать "Реликт". Любой ценой. Что с эфрангами?

– Погибли.

– Ты уверен? – мне жаль этих загадочных существ.

– Фрида потеряла с ними мысленный контакт. Датчики зафиксировали две распадающиеся сигнатуры. Надеюсь, где-нибудь на Уиронге у них есть точка респауна, – неуверенно добавил технолог.

– Лиори не выходила на связь?

– Нет. Разве она не с тобой? – удивился и забеспокоился Юрген.

– Мы разминулись. Наверное, она погналась за рейдером. Попробую ее отыскать, заодно проверю, куда подевались остальные машины Ушедших.

– Будь осторожен, Андр!

Предупреждения излишни. Конечно, хочется верить, что судьба сегодня на нашей стороне.

Сближаюсь с верфью.

Замеченная мною ажурная конструкция на поверку оказалась лишь деталью огромного комплекса космических сооружений, включающего десятки стапелей. Здесь строится целый флот. Масштабы увиденного подавляют. Изгои, создавая Воплощенного, совершенно не задумывались о последствиях опасного эксперимента, а когда опомнились, стало уже слишком поздно.

Сканирую корпуса космических кораблей, но к своему удивлению не нахожу признаков кипучей деятельности, не вижу внутри сложного технологического наполнения.

О чем это говорит? Воплощенный не обладает полнотой знаний древней цивилизации? Ему, как и нам, необходимо изучать наследие Ушедших, восполнять пробелы?

– Андр! – "Кондор" Лиори внезапно вырвался из багряной мглы, – Я их нашла! Одиннадцать рейдеров! Идут курсом на "Реликт"!

* * *

Боевые машины Ушедших стремительно пронзают мглу. Лиори права: они нацелились на фрегат! Движутся
Страница 6 из 16

быстро, маскируясь в шлейфах молекулярного тумана!

Навык "мнемотехника" дает нам некоторое преимущество, но противник лучшее вооружен, защищен десятимегаваттными щитами. Рейдеры успели отыскать необходимые элементы и восполнили запас активного вещества для силовых аннигиляционных установок.

Вдвоем против одиннадцати?! – невольный холодок скользнул вдоль спины.

"Действуй, как привык"! – оброненная хаашем фраза вплетается в мысли.

– Лиори, атакуем нанитами и сразу уходим к верфи!

– Андр, ничего не получится! Микромашины не пройдут сквозь их силовые поля!

– Знаю! Но мы используем молекулярный туман! – транслирую ей данные со своего расширителя сознания.

– Ты сумасшедший…

Синхронно меняем курс, сближаемся с рейдерами, и, не открывая огня, проносимся сквозь их построения под прикрытием маскировки, оставив ИскИнов в полнейшем недоумении.

"Репликация".

"Репликация".

"Репликация".

За "Кондорами" тянется шлейф новорожденных нанитов. Созданная дронами туманность идеально подходит для воспроизводства колоний микромашин.

Резким ускорением разрываем дистанцию, берем курс на ближайший стапель.

– Лиори, защиту на максимум! Всю энергию – щитам кормовой полусферы!

"Плазменная Вспышка"! – активирую недавно изученную способность.

Ослепительное пламя прорезало мглу среди боевых порядков рейдеров, следом, как я и рассчитывал, ударил объемный взрыв, – детонировали ближайшие облака молекулярного тумана!

Мигнули и погасли маркеры дронов. Хаотично возникающие выбросы плазмы, закручиваясь протуберанцами, ударили в верфь, прожигая корпуса строящихся кораблей, плавя несущие конструкции стапелей…

Щиты наших "Кондоров" снесло практически до нуля. С трудом удерживаю курс. Мимо, беспорядочно вращаясь, проносятся различные обломки, полупрозрачные окна интерфейса полнятся сообщениями, – строки непрерывно сменяют друг друга.

Рейдеры? Где они?

Я едва успел отработать маневровыми двигателями, проскочить в узкий зазор между раскаленными балками каркаса верфи, как те брызнули расплавом, – вслед нам ударили тяжелые лазерные установки.

На огромной скорости мы проскочили сквозь решетчатые конструкции, развернулись, ведя сканирование.

Два рейдера уничтожены! Остальные выдержали плазменный удар, лишившись щитов и получив мелкие повреждения. За нами никто не погнался. Восстанавливая защиту, они вновь устремились в направлении фрегата!

Проклятье! Мой план сработал лишь отчасти!..

Задание помощь "Евразии" выполнено! Вы уничтожили управляющий модуль верфи, тем самым привлекли внимание Воплощенного! Искусственный интеллект остановил атаку, и погибающая станция получила шанс…

Дальше не читаю.

– Аарон, девять рейдеров взяли курс на "Реликт"!

– Принял!.. – ответ хааша едва прорвался сквозь помехи. В пространстве бушует магнитная буря.

Вокруг полно обломков каргонита.

– Реплицируем наниты!

Ударили две короткие вспышки и "стальной туман" вновь скрыл наши истребители.

– Эскадра Воплощенного прибудет сюда часа через три, не раньше! – несмотря ни на что в голосе Лиори звенит торжество одержанной победы. – ИскИн верфи уничтожен, и не сможет создать новые боевые машины! Мы сожгли больше сотни дронов. Я получила четыре уровня!

– У меня пять.

– Андр, повысь уровень "Дезинтеграции", без нее нам не обойтись!

Дельный совет! Снарядов к "ЭМгам" осталось мало, их надо беречь, а средними лазерами щиты противника не собьешь.

Времени на раздумья нет. Ложимся на курс перехвата. Установки аннигиляционной тяги Призрачных Рейдеров в разы превосходят плазменные движки "Кондоров", но обилие разного рода космического мусора не позволяет им развить полную крейсерскую скорость.

Сближаемся.

Эмоции гаснут, напряжение растет, дистанция сокращается. Звену хаашей не выстоять против девяти смертоносных машин. Нужно разделить группу рейдеров, уничтожить или связать боем хотя бы нескольких из них, не дать им прорваться к "Реликту"!

Лиори, понимая мой замысел, намеренно отстает. Нас связывает канал мнемонического обмена данными, – это позволяет обходиться без слов.

В сетке прицела небольшой астероид. Рейдеры как раз огибают его.

"Дезинтеграция цели"!

Резко отворачиваю в сторону, прикрываюсь заранее намеченным каменным обломком, но щиты все равно мгновенно проседают до нуля!

Астероид разорвало на атомы.

Броня моего истребителя раскалена. Тревожно попискивают датчики. Экстренно сбрасываю атмосферу из отсеков, это позволит не думать о возможной декомпрессии.

Щиты противника сбиты, и Лиори стремительно атакует. Ее "Кондор" чертит сложнейшую траекторию, ведет непрерывный огонь, не давая ИскИнам восстановить силовые поля!

Один из рейдеров исчез во вспышке пламени, обшивку второго вспороло снарядными трассами, сквозь пробоины выплеснулось бледное сияние, – повреждена силовая установка! Остальные развернулись, – четверо на меня, трое на Лиори!

Маневрируя, прорвался ей на помощь, – очередями из "ЭМГов" достал одного из рейдеров, второго атаковал нанитами, по третьему отработал из лазеров. Добить не пытаюсь, сразу ухожу в боевой разворот – четверо ИскИнов у меня на хвосте!

Теперь мы сближаемся встречными курсами. Взглядом успеваю наложить сетку прицела на ведущего.

"Дезинтеграция"!

В следующий миг разряды тяжелых лазеров прожгли броню "Кондора". В рубке взорвались приборные панели, отказала навигация и управление двигателями, – беспомощно вращаясь, мой истребитель начал удаляться от места схватки.

Успеваю чиркнуть взглядом по обломкам сбитого рейдера, отдаю серию мнемонических команд:

"Репликация"

"Быстрый ремонт" – эту способность я изучил благодаря базам данных Клана Технологов. Микромашины тут же принялись за работу, устраняя критические повреждения.

Дрейфую.

Четыре ИскИна уничтожены, остальные набирают ускорение, вновь взяв курс на "Реликт"! Нас они списали со счетов, не стали тратить время и энергию, чтобы догнать и добить.

– Андр?! – голос Лиори полон тревоги.

– Живой. Как ты? Повреждения есть?

– Сожгла гасители инерции. Корпус – решето. Ничего критичного. Движки работают!

Ага, нашел ее… Реактор "Кондора" перегружен, источает радиоактивный след. Повреждения намного серьезнее, чем я думал.

– Тяни к стыковочным сотам "Реликта"! Я тебя догоню, наниты уже восстанавливают управление. В бой не ввязывайся, хааши теперь сами справятся!

– Андр, я…

– Прошу, не спорь!

Мы оба понимаем, ситуация отчаянная. Если у ее "Кондора" рванет реактор, респауна для Лиори не будет.

– Хорошо… Только не задерживайся тут… Обязательно догони… Обещал… – ее голос постепенно отдаляется, гаснет в шипении помех.

Глава 2

Десять минут, что потребовались на ремонт, я мог лишь бессильно наблюдать, как рейдеры прорываются к "Реликту".

Со стороны верфи на помощь ИскИнам внезапно подошли дроны и три транспортных корабля. Вижу, как они взяли курс на фрегат!

Тяжелые электромагнитные орудия "Реликта" трижды огрызнулись залпами, сбили транспорты и смолкли, – нет энергии, она отдана буксировочным захватам.

В пространстве кипит схватка. Хааши сцепились с рейдерами и дронами! Силы неравны. Иду на предельном ускорении. Держитесь… Только держитесь!..

– Я их
Страница 7 из 16

не вижу!.. Не вижу!.. Не вижу!.. – протяжный рык внезапно захлебнулся криком боли.

Митуфурола сбили! Обломки его айроба пронеслись мимо.

С хода вступаю в бой, атакую ближайшего рейдера, вгоняю остаток боекомплекта в покатый выступ рубки управления. Брызжет металл. ИскИн попытался отвернуть, но тщетно. Смертоносная машина, продолжая ускоряться и стрейфить, врезалась в дрейфующий транспортный корабль, исчезла во всплеске пламени.

Три Призрачных Рейдера вспарывают броню "Реликта" непрерывными лазерными разрядами. Фрегат содрогается от внутренних взрывов. Выбросы декомпрессии взламывают его обшивку, мутные смерчи, несущие фрагменты оборудования, вырываются сквозь длинные уродливые пробоины.

Юрген не отвечает на вызовы. Сигнатура корабля полыхает искажениями.

Щиты отказали. "Реликт" идет по инерции, двигатели не работают, – последние эрги силовой установки отданы буксировочным захватам. Пятикилометровый астероид послушно плывет вслед кораблю, но вокруг слишком много обломков. Они врезаются в его поверхность, крушат чудом уцелевшие коммуникации древнего рудника.

Электромагнитные орудия моего истребителя смолки. Остался последний заряженный накопитель энергии и два подключенных к нему курсовых лазера, остальные системы вооружений отказали.

Мы в шаге от бессмертия и в полушаге от смерти.

Но и рейдеров осталось всего трое.

Ускоряюсь. Гасители инерции умудрился спалить, – на маневрах ощущается перегрузка. ИскИны меня заметили, резко отвалили в разные стороны. Их последующие действия предугадать несложно, двое попытаются атаковать, третий добьет, выждав удобный момент.

Веду "Кондор" впритирку с обшивкой "Реликта", выравниваюсь, пронзаю мутные облака газа. Хриплю:

– Кто-нибудь, прикройте, атакую!..

Резко ухожу вверх. В глазах темнеет. Обшивка израненного корабля опрокинулась, начала отдалятся. Рейдер на встречном курсе. Еще один пытается перехватить меня на маневре – лазерные разряды проносятся наискось, едва не задев двигатели.

Мимо промелькнул айроб. Машина разрублена на несколько частей. Искрится разлохмаченное оптическое волокно, огарок пилотажного кресла волочится сзади на тросе.

С рейдером разошелся, успев огрызнуться из лазеров. Двое заходят сзади с разных сторон. Не стреляют, экономят энергию. Еще немного и смогут ударить наверняка.

Подавитесь твари!..

Медлил до последнего. Сбросил облако нанитов, когда ИскИны уже были готовы открыть по мне огонь.

"Форма воплощения" – транслирую микромашинам мысленный образ.

Взрыв…

Сознание "плывет". Одним рейдером меньше. Без щитов, на бешеной скорости он напоролся на рой каргонитовых шариков. Второй все же успел отвернуть.

Сигнатура "Реликта" медленно угасает. Фрегат уже на границе пояса астероидов, держит курс на "Аргус", но жив ли кто на борту?

– Юрген… Арбидо…Фрида… Кто-нибудь ответьте!..

В этот миг силовые захваты фрегата отключились. Пятикилометровую глыбу закрутило во вращении, в нее врезалось несколько крупных каменных обломков, – столкновение сбило астероид с курса, и он начал отдаляться от места схватки, снова углубляясь в пояс.

Меня преследуют два Призрачных Рейдера. Окружающее пространство кипит от множества столкновений. Звезды на экранах тонут в дымке. Наниты израсходованы. Возможности их реплицировать нет. Взвесь раскаленного газа и мелкой каменной крошки не подходит для воспроизводства микромашин.

Резко гашу скорость, заставляя свою машину нырнуть под беспорядочно вращающийся корпус поврежденного транспортного корабля.

Рейдеры пронеслись мимо, не успели отреагировать, развернулись, в поисках ускользнувшей цели.

Им тоже приходится несладко. Эмиттеры щитов уничтожены, броня иссечена шрамами от множества попаданий. Хааши дрались отчаянно и умело. Бледный свет прорывается сквозь поврежденную обшивку рейдеров. Аннигиляционные силовые установки на пределе, теряют стабильность.

Я их добью. Затем догоню астероид и попытаюсь добраться до артефакта. Иных вариантов нет.

ИскИны вновь засекли меня. Идут парой, ориентируясь на радиоактивный след. Реактор моего "Кондора" поврежден, грозит взорваться в любую секунду, но сброс силовой установки – не вариант. Буду тянуть сколько смогу. Иначе – дрейф и гарантированная медленная смерть.

Огибаю корпус транспорта, накручиваю стремительную спираль, не давая рейдерам открыть огонь, затем резко ныряю в огромную пробоину, разворачиваюсь, несколькими импульсами полностью гашу скорость.

Противник упорно идет по следу. Радиоактивный шлейф, оставленный моим истребителем, – ориентир ненадежный. Он указывает лишь примерное направление.

Сигнатуры приближаются. Расходуя последние наниты, активирую "Взгляд сквозь стены". Датчики моей машины выжжены, кабина разгерметизирована, многие приборные панели оплавлены.

Вот они!

По-прежнему идут парой. Ведущий развернулся носовой частью к транспорту, чует, тварь, что опасность может исходить из пробоин, предугадывает мои действия.

Оружие второго рейдера отказало, но генераторы щита еще работают. Он пытается растянуть слабенькое силовое поле, прикрыть им ведущего.

Нельзя этого допустить! Лазерные излучатели моего истребителя не пробьют защиту!

Расширитель сознания, благодаря активированной способности, четко фиксирует цели. Наниты исправно передают информацию, хотя их количество постепенно уменьшается. Рейдеры меня не видят. Радиоактивный выброс реактора создает сильную засветку неопределенной конфигурации.

Доли секунд на принятие решения.

Броню "Кондора" осветили язычки пламени от работы маневровых двигателей. Плавный разворот. Теперь пробоина у меня по левому борту. Мощный импульс боковой тяги выталкивает истребитель наружу, носовой частью к противнику.

Залп!

Брызнул расплавленный металл. Глубокие, дышащие жаром рубцы похожи на след когтистой лапы, полоснувшей по бронированной шкуре рейдера.

Последний накопитель энергии полностью разряжен, мой "Кондор" удаляется боковым смещением, – израненный, безоружный, растерявший всю техногенную мощь. Реактор раскален, истекает радиацией.

Взрыв ударил внезапно. Гибельное предчувствие меня обмануло. Я все же достал его!

Кольцевая вспышка поглотила обоих противников.

Мимо пронеслись обломки, некоторые задели истребитель, отправив мою машину в неуправляемое вращение.

Тускло тлеют индикаторы накопителей энергии. Во рту ощущается привкус крови. Нет чувства победы, – только пустота. Я едва могу пошевелиться, станция связи вырубилась, маневрового топлива почти не осталось.

* * *

Бывшая база Изгоев медленно углубляется в пояс астероидов. Вокруг – бесчисленное количество каменных и ледовых глыб различного размера. Я веду искалеченный "Кондор", медленно, но неуклонно настигая цель.

Выпускаю последний оставшийся зонд. Сферический аппарат разведки устремился к взломанным створам вакуумного дока. Структура древнего рудника разорвана глубокими трещинами.

Жду подробную информацию. Просчитываю курсы ближайших небесных тел, внезапно замечаю дрейфующий неподалеку "Кондор".

– Лиори!

Ее истребитель полностью лишен энергии. Блок реакторов сброшен. Большинство бронеплит уничтожено. Балки силового каркаса похожи на ребра
Страница 8 из 16

скелета.

Пока зонд исследует структуру древнего рудника, я разворачиваю машину, иду на сближение с дрейфующим "Кондором".

– Держись… Только держись, родная… – мои губы беззвучно шевелятся. Родная, милая, любимая, – раньше эти слова не имели смысла, казались давно вышедшими из употребления.

Сработала система автоматической стыковки. Короткий рукав герметичного перехода соединил две искалеченные машины.

В рубке ее "Кондора" царит мрак. Консоли управления расплавлены. Пустое пилотажное кресло разрублено лазерным разрядом, вокруг в невесомости плавают капельки гидравлической жидкости, вытекшие из аварийной противоперегрузочной системы.

Нет отклика от нанитов, составлявших образ Лиори. Она их сожгла, используя как оружие, когда уже не осталось ни боеприпасов, ни энергии.

Не верю, что все кончено. Ком в горле мешает дышать, хочется взвыть, но я стиснул зубы, присел, сканируя самодельное устройство адаптера.

Кибермодуль поврежден. Нейрочипы покрыты окалиной. Здесь и сейчас невозможно проверить, уцелела ли матрица сознания Лиори?

Действуя лазером из ремонтного набора, я вырезал фрагмент приборной панели, упаковал его в инвентарь, окинул взглядом омертвевшую рубку управления и начал пробираться назад, на борт своего "Кондора".

За последние дни все чаще случаются моменты, когда сознание попросту заходит в тупик. Жизнь в игровых вселенных была интересна, понятна, и, как теперь понимаю – безоблачна. Такие слова как "отчаяние", "горе", "утрата" были вычеркнуты из лексикона, лишены практического смысла. Теперь они находят толкование, с трудом приживаются в душе…

Мир изменился навсегда. Прошлое погибло, а будущее еще не настало. Есть только миг настоящего. Есть куски оплавленных кибернетических устройств в инвентаре. Еще теплится надежда, что байты оцифрованной души любимого человека не утрачены безвозвратно…

* * *

Иду на сближение с астероидом. Все лишние мысли задавил. Я непременно доберусь до артефакта Ушедших. Доставлю его на "Реликт". Восстановлю кибермодуль с сознанием Лиори. Вместе мы разберемся в происходящем, научимся жить в новой для нас реальности.

Цель все ближе. Информация, собранная зондом, ободряет. Древнее устройство по-прежнему активно. Из-за множества столкновений, разрушивших поверхность астероида, моя задача значительно упростилась. Вглубь уводят широкие разломы. По сути, лишь несущие конструкции рудника, выполненные из прочнейшего каргонитового сплава, удерживают вместе многотонные обломки.

Времени у меня в обрез. Плотность пояса астероидов возрастает, – вокруг сотни каменных глыб различных размеров. Большинство из них угрожают роковыми столкновениями, которые окончательно разрушат древнюю постройку.

Реактор моего истребителя стабилизировался на тридцати процентах мощности. Я перекинул энергию на щиты, направил "Кондор" вглубь темного ущелья, работая только двигателями коррекции.

Постоянно маневрирую, пробираясь сквозь паутину истончившихся, растянутых и деформированных конструкций.

Скорость неизбежно падает. Препятствий на пути все больше. В изломах стен вижу множество вкрапленных в камень, разорванных на неравные части помещений. Расширитель сознания жадно впитывает любую доступную информацию. Именно тут Клан Изгоев создал Воплощенного!

В руинах кибернетических лабораторий наверняка сохранились бесценные данные. К примеру, коды активации нанитов, открывающие новые, неизвестные мне области применения наномашин.

Датчики нервно попискивают. Стены разлома смыкаются все теснее, но и до цели осталось каких-то тридцать метров!

Импульсом торможения останавливаю "Кондор". Дальше истребитель не пройдет. Придется мне выбираться наружу.

Каменные стены угрожающе подрагивают. В тиши вакуума по ним пробегают все новые трещины. Происходят беззвучные обвалы – острые обломки заполняют тесное пространство, плывут в невесомости, сталкиваются друг с другом.

Бронескафандр вряд ли выдержит такую нагрузку. Придется действовать иначе. Активирую курсовые лазеры, серией разрядов расчищаю наикратчайший путь, затем круговым вращением оружейных подвесок прорезаю отверстие в ближайшей деформированной переборке, за которой открывается доступ к уцелевшим помещениям рудника.

Выдвинулся стыковочный рукав, сработали автоматы плазменной сварки.

Я коснулся сенсора, отключая фиксаторы скафандра, собираясь встать, когда ощущение смертельной опасности внезапно резануло по нервам.

Сигнал исходит от оставшегося снаружи зонда. Один из множества астероидов идет курсом на столкновение!

Удар.

Стены расселины начали угрожающе смыкаться, неистово запульсировало силовое поле, раздался скрежет, – стабилизаторы моего "Кондора" медленно вдавливает в корпус…

Прямой нейросенсорный контакт с системами истребителя вливает в рассудок невыносимую боль, словно сминается не металл, а моя собственная плоть.

Сознание не выдержало, милосердно погасло…

* * *

Медленно прихожу в себя.

Информация от имплантированных датчиков обрывочна. Окружающее пространство кипит. Все пронизано радиацией. Покалеченный "Кондор" дрейфует среди обломков уничтоженного астероида. В радиусе действия сканеров нет ни одной активной энергоматрицы, что означает: устройство Ушедших разрушено, утрачено навсегда…

Мой расширитель сознания по байтам собирает информацию, объединяет уцелевшие подсистемы машины в единое целое. Реактор с трудом удалось стабилизовать на десяти процентах мощности. Один из курсовых генераторов силового поля выдал ничтожные 0,3 мегаватта – вот вся защита от радиации и столкновений.

Я не сдамся.

Поставил вызов "Реликта" в режим автоматического повтора, а сам принял ручное управление. Надо выбираться из этой клоаки, затем сканировать каждый обломок. До подхода эскадры Воплощенного у меня еще есть немного времени. Возможно, артефакт Ушедших просто отключился, получив повреждения, либо лишившись источника питания.

На малой скорости провел истребитель меж крупных обломков, вышел на безопасную орбиту вокруг клубящегося в космосе облака.

Неподалеку дрейфует машина Лиори. Отправляю на борт лишенного энергии "Кондора" нанороботов, выделив им с десяток микроядерных батарей из неприкосновенного запаса. Они подключат второй сканирующий комплекс, так дело пойдет быстрее.

Входящий вызов! Наконец-то! Связь с фрегатом установлена! Судя по пеленгу сигнала, "Реликт" продолжает двигаться курсом на "Аргус"!

– Андр? Ты где? – раздался хрипловатый голос Юргена, затем появилось нечеткое изображение. Вид у технолога еще более измотанный и осунувшийся чем обычно.

– Подле разрушенного астероида…

– Все кончено? – напрямую спросил он.

– Я только начал сканирование. Останусь тут, сколько потребуется. Как дела на борту?

– Хааши прошли через респаун. Айробы потеряны, эфранги погибли. С детьми все в порядке, их отсек был под надежной защитой. Что нам теперь делать, Андр?

– Не терять надежды.

– Лиори с тобой?

– Да. Но кибермодуль поврежден. Она пока вне доступа.

– Андр, артефакт, скорее всего, разрушен…

Это тяжелый разговор.

– Если не найду его, попробуем связаться с "Оазисом".

– Гибрид? Думаешь, он поможет? – встрепенулся Юрген. – Хочешь, я
Страница 9 из 16

отправлюсь туда? Сам поговорю с ним?

– Нет. Я свяжусь с "Оазисом" отсюда. Станция у меня в прямой видимости. Ты пока занимайся фрегатом. Текущий ремонт, жизнеобеспечение. Выдели Аарону транспорт, пусть доставит на борт обломки айробов. "Кондор" Лиори я приведу сам. Передай хаашу, что нам для исследования пригодятся любые фрагменты рейдеров, если такие отыщутся.

– На что ты надеешься, скажи? – во взгляде Юргена читаю абсолютную безысходность.

– Если артефакт все-таки уничтожен, тогда мы сами создадим нечто подобное, – стараюсь отвечать уверенно. – У тебя высокий навык технолога, у меня прокачана мнемотехника.

– Тогда возвращайся! – встрепенулся Юрген. – Зачем терять время и рисковать?

– Здесь полно обломков разных устройств. О большинстве из них мне даже слышать не приходилось. Буду искать артефакт и ускоренно развивать навыки. Для создания искусственных нейросетей потребуется высокий уровень "мнемотехники".

– Эскадра Воплощенного на подходе! – напомнил Юрген.

– Знаю. Поэтому и прошу – займись "Реликтом". Состыкуй фрегат со станцией, замаскируй его сигнатуру. Отправь Вандала с Фогелем в бывший сектор твоего клана. Пусть ищут любые носители информации. Технологии Ушедших – ключ ко всему. По возвращении мне понадобятся любые данные, изучение которых способно повысить навыки и способности.

– Андр, ускоренная прокачка тебя убьет!

– Возможно. Тогда за меня завершит Лиори! – отрезал я. – Юрген, хватит препираться! Только время теряем! Давай каждый займется своим делом.

– Ладно. Хорошо. Как скажешь, – он сильно нервничает. – Буду держать канал связи открытым.

– Только по пустякам меня не дергай. Текущие вопросы решай сам.

* * *

Пока мы разговаривали с Юргеном, наниты подлатали систему второго "Кондора". Истребитель получил от меня указания к действию и подключился к сканированию обломков астероида.

Индикатор мнемонической нагрузки резко выбросило в оранжевый сектор. Мой расширитель сознания теперь принимает информацию от двух БСК[2 - БСК – боевой сканирующий комплекс.].

Перед глазами мелькают полупрозрачные схемы различных устройств, дрейфующих в космосе, либо вкрапленных в угловатые каменные глыбы.

Перевожу процесс сбора данных в фоновый режим, открываю вкладку способностей. Если говорить честно, – надежда отыскать артефакт ничтожно мала, но бывшая база Изгоев в буквальном смысле "нашпигована" различного рода оборудованием. Большинство обнаруженных устройств принадлежат к техносфере Ушедших и ранее мною не изучались. За несколько минут сбора информации навык "Чужие технологии" повысился на два пункта.

Неплохо для начала, но рано обольщаться. Снова и снова реплицирую наниты, отправляю их в глубины разорванных коридоров, к уцелевшим отсекам древнего рудника. Скоро оттуда начнут поступать новые данные, ну а пока есть небольшая передышка. Вогнал себе дозу боевых метаболитов. Сознание немного прояснилось, индикатор мнемонической нагрузки нехотя сполз в желтый сектор.

Включаю комплекс дальней космической связи. В координатной сетке появилась крохотная искорка станции "Оазис". Подчиняясь мысленному приказу, отработали оптические умножители. Изображение резко укрупнилось, детализировалось.

Гибрид нам не враг и не друг. Он – синтезированное сознание, ИскИн созданный корпорацией из нейрограмм погибших игроков. По сути, – плод жутковатого, запредельного эксперимента, вызывающего опасения и неприятие.

При нашей последней встрече он во всеуслышание объявил себя антиподом Воплощенного, громко заявил о намерении воссоздать станцию "Оазис" в ее первозданном облике.

Похоже, словами дело и ограничилось. Древняя конструкция по-прежнему представляет собой мрачный остов. Не вижу никаких признаков восстановительных работ. И еще мне непонятно, почему гибрид не попытался помочь "Евразии"? По собственному опыту знаю: он обладает не меньшим технологическим могуществом, чем Воплощенный, и мог бы остановить атаку ИскИнов, но даже пальцем не пошевелил ради спасения разгромленного колониального флота.

Выхожу на связь. Локационная надстройка "Оазиса" и связанные с ней устройства управления транспортным лучом, – вот единственное, что действительно восстановил гибрид. Он использовал древние системы для слежки за флотом "Евразии": прослушивал командные частоты, и даже умудрился переправить меня на борт станции, когда ему понадобилось завладеть "Созидателем" – древним планетопреобразующем устройством, надежно спрятанным на Дарге.

Ладно. Сейчас нет никакого смысла ворошить недавние события.

Зеленая искра индикации зажглась на приборной панели. Связь с "Оазисом" установлена, но никто не спешит мне ответить.

Куда же подевался гибрид? Или он не желает говорить?

Сразу по завершении миссии на Дарге меня мучил вопрос: почему он не потребовал у меня подробную модель "Созидателя"? Почему не попытался выкупить либо отнять силой бесценные данные, которые нужны ему для восстановления станции?

Теперь понимаю: ему некуда торопиться. Гибрид прекрасно осведомлен и о своей истинной сущности, и о нашем тяжелом положении. В случае моей гибели нейрограммы распадающегося сознания попадут на сервер корпорации, где он сразу же получит к ним доступ.

Не друг он нам. Не друг…

– Слушаю… Андр… – голос трудно узнать, он сильно искажен помехами. – Что… тебе… надо?…

Странно. Между истребителем и станцией нет существенных препятствий, способных рассеять или преломить импульсы лазерного передатчика. Может с гибридом происходит что-то неладное? Видеосвязь он заблокировал, слова растягивает, говорит медленно и прерывисто.

– Я по делу. Знаю, тебе нужны файлы "Созидателя", для восстановления "Оазиса". Готов их отдать. В обмен ты должен научить меня изготавливать искусственные нейросети.

– Не интересует… – голос звучит с протяжным придыхом, словно каждое слово дается гибриду с невероятным трудом.

– Почему?! Объясни?! – в наш разговор внезапно вклинился Юрген. – Ты что не понимаешь, на борту "Реликта" дети!!! – в отчаянии выкрикнул технолог.

– Мне… все… равно… Я… не стану… никому… помогать… У меня… достаточно… своих… проблем…

Индикатор связи мигнул и погас.

Сижу часто, прерывисто дыша.

– Слышал?

– Да, – ответил Юрген. – Гибрид… тварь!

– Ладно. Забыли о нем. Не вариант. Придет время – разберемся.

– Андр, есть новости? – это Фрида. – Что показало сканирование?

– Артефакт я пока не нашел. Уровни потихоньку растут, но медленнее, чем рассчитывал. На сканерах много любопытного, но не относящегося к делу.

– Тут у Арбидо есть какое-то предложение… – вновь подключился к разговору технолог.

Вы получили новый уровень. Ваш навык "мнемотехника" повышен на один пункт. Навык "чужие технологии" повышен на три пункта. Доступны два новых кода активации нанитов.

– Юрген, мне сейчас некогда! Вернусь тогда и поговорим, ладно?

– Хорошо, Андр. Сделай, что можешь.

* * *

Открываю характеристики персонажа.

За стремительными событиями последних часов я игнорировал сообщения игрового интерфейса, принимая их к сведению, но не вникая в смысл.

Разрушенная верфь, постоянные манипуляции с нанитами, порядка сотни уничтоженных дронов, и пять Призрачных
Страница 10 из 16

Рейдеров на личном счету.

Не удивительно, что удалось заработать двенадцать уровней.

Навык "робототехник", полученный еще на "Аргусе", во время памятной охоты на даргианских удавов, повысился на три пункта. Теперь урон, наносимый мною роботам, увеличен на пятьдесят процентов.

Остается открытым вопрос: как относиться к полученной информации?

Двойственность восприятия откровенно напрягает. С одной стороны, узнав правду, я перестал придавать прежнее значение характеристикам персонажа, а с другой, противореча собственной логике, уповаю на полученные способности.

Истина где-то между этими крайностями. Нисколько не удивлюсь, если в игровой интерфейс вплетены реальные ветки навыков.

Сейчас меня интересуют полученные коды активации нанитов. Они-то уж точно имеют практический смысл. Проверено и не раз!

Навык Мнемотехника – текущий уровень 25.

Доступные способности:

? Репликация 15.

? Стальной туман 5.

? Форма воплощения 4.

? Взгляд сквозь стены 3.

? Интеграция 2.

? Неисправность 5.

? Плазменная вспышка 5.

? Раздельное управление нанитами 3.

? Дезинтеграция 10.

? Сбой систем 5.

? Продвинутая интеграция 2.

? Зов 1.

? Самопожертвование 1.

? Плазменная плеть 2. (Для активации способности требуется наличие генератора, созданного путем "формы воплощения").

Внимание у вас есть два новых кода активации нанитов и 19 нераспределенных очков для повышения уровня основных характеристик, навыков и способностей.

Дезинтеграцию (по совету Лиори) я поднял еще во время схватки с рейдерами. Получилось смертоносное оружие ближнего боя, но, как показала практика, для его применения необходим мощный корабль с хорошей силовой защитой.

Мы не представляем истинный потенциал древних технологий. Даже при моем уровне способности "Дезинтеграция" атаку ИскИнов можно было бы отразить, действуя с борта "Реликта", имей фрегат достаточно энергии для поддержания щитов. Начинаю понимать: кораблям Ушедших совершенно не нужны громоздкие, сложные в управлении системы вооружений. Достаточно подготовленного экипажа, обладающего продвинутыми навыками манипуляций с нанитами. Спектр применения микромашин настолько широк, что все возможности сложно вообразить.

Невольно возникает вопрос: кто установил на борту "Реликта" электромагнитные орудия, плазменные батареи, лазерные излучатели? Надо будет заново изучить корабль, понять, каким его создали древние существа?

Отвлекся.

Мысли лихорадит. Тайны техносферы Ушедших захватывают воображение. Бой с рейдерами наглядно показал: я могу взглядом маркировать цель, мгновенно решить, окутать ли ее защитой, либо распылить на атомы.

Посмотрим, что дадут полученные коды активации?

Поочередно ввожу их значения в специальном окошке интерфейса.

Новая способность: Глобальная сеть. Вы можете получить информацию о текущем статусе устройств в иных звездных системах. Необходим навык "мнемотехника" семидесятого уровня и исправный комплекс внепространственной связи.

Новая способность: Активный Щит. Созданные вами микромашины автоматически реагируют на угрозу и мгновенно формируют защитную оболочку. Требуется навык "мнемотехника" тридцатого уровня. Необходимые способности: "репликация" двадцатого уровня и "раздельное управление нанитами" десятого уровня + имплантированный модуль искусственной нейросети, для распознавания угроз и автоматического управления группами микромашин.

Жаль. Пока что новые способности заблокированы. Их пиктограммы окрашены в серый цвет.

Информация от нанитов, исследующих фрагменты астероида, продолжает поступать непрерывными потоками. Два сканирующих комплекса принимают ее и транслируют в мой расширитель сознания. Самочувствие постепенно ухудшается. Получил еще один уровень, и индикаторы прироста опыта замедлили движение.

Чужие технологии – 30. Ну, наконец-то!.. Теперь я могу исследовать нейрочипы!

Вообще-то у меня есть два образца искусственных нейросетей. Вплетенный в нервную систему модуль ИскИна (да, да, того самого, что пытался получить контроль над моим сознанием перед штурмом Дарга) и матрица сознания Лиори, заключенная в изготовленном гибридом кибермодуле.

Взглянул на датчики. В поясе астероидов пока все спокойно, но это затишье перед бурей. Воплощенный обязательно вышлет дронов к обломкам базы, где его создали.

Значит, не буду терять времени. Пусть наниты продолжают сбор данных, я же займусь делом.

* * *

Тонкая усеянная чипами планка парит в невесомости.

Кожух из серебристого материала я снял. Дымка микромашин окружила предмет исследования, в ожидании команд.

Действую не спеша. Права на ошибку нет. Нейрочипы покрыты окалиной, но не разрушены. Основное температурное воздействие принял на себя защитный корпус, – восстановить его не составит проблем. Сканирую чипы, пытаюсь понять, где произошел сбой?

Перед мысленным взором постепенно формируется трехмерная модель. Слои искусственных нервных тканей укрупняются. Я погружаюсь в неведомый ранее мир, где отдельные нейроны соединены сложными синаптическими связями. Это похоже на трехмерную паутину: некоторые ее нити оборваны, искорки энергетических разрядов больше не передаются через них.

Часто и глубоко дышу. Только спокойно. Нужно найти хотя бы один неповрежденный нейрочип и скопировать его структуру.

Время летит незаметно. Напряжение такое, что реальность отдаляется, гаснет.

Матрица объекта создана и загружена в расширитель сознания.

Обработка получаемой извне информации прекратилась. Все силы сейчас отданы попытке скопировать созданный гибридом элементарный нейросетевой модуль, – из них, как из кирпичиков, строится архитектура искусственного разума. Если я смогу изготовить его, то…

Посторонние мысли прочь!.. Наниты готовы.

"Форма воплощения" – команда принята.

Мысленный образ распознан.

Внимание, создание заданного объекта невозможно. Необходим навык "мнемотехника" уровня 100.

Проклятье!..

Стараясь не потерять концентрации, я извлек из инвентаря перчатку Ушедшего, надел ее.

Вы активировали предмет: "Модулятор". Класс: редкий, неразрушимый.

Постоянный эффект:

Интеллект +1.

Обучаемость +1.

Чужие технологии +2.

Мнемотехника +1.

Еще одна попытка.

"Форма воплощения"! Ну же?!

Создание заданного объекта невозможно. Слишком низкий уровень навыка…

От напряжения – темные круги перед глазами. Пока пытался отдышаться, собраться с мыслями, перчатку Ушедшего неожиданно окутала энергетическая аура. К неисправному кибермодулю потянулись тонкие нитевидные разряды, коснулись чипов и разветвились, словно ощупывая их.

Автоматический ремонт невозможен. Недостаточно исходных данных. Требуется подключение специализированных баз.

Системное сообщение привело меня в чувство, заставило задуматься. Получается, что по меркам Ушедших искусственная нейросеть – устройство вполне заурядное?!

Снова просмотрел интерфейс. Оказывается, деталь древней экипировки, найденная мною на станции "Оазис", обладает набором встроенных функций. Раньше я не мог их использовать, – управление было недоступно, теперь же с получением уровней, во вкладке "ремонт" открылась новая строка:

"Восстановление поврежденного оборудования.
Страница 11 из 16

Требуется перчатка Ушедшего (вариант комплектации "Модулятор"), навык "чужие технологии" – 30, навык "мнемотехника" – 30.

Вот это мне по силам!

Загрузил в "Модулятор" созданную при сканировании модель исправного нейрочипа.

Матрица получена. Укажите объект для ремонта.

Взглядом маркирую поврежденные элементы кибермодуля.

Задача принята. Идет попытка восстановление нейросетевых структур по имеющемуся образцу.

Внимательно слежу за происходящим. Нитевидные разряды густо оплели планку с чипами, микромашины тут же подключились к процессу, – "Модулятор" использует их, как расходный материал. В отдельном оперативном окошке появилась световая шкала, отображающая статус ремонта.

Неожиданный тревожный сигнал вплелся в мысли. На границе сферы сканирования появились тусклые засечки. Это корабли эскадры Воплощенного!

Отзываю микромашины, – те, что продолжали исследование разрушенных кибернетических лабораторий Клана Изгоев. Им не удалось обнаружить артефакт, или его обломки, но делать нечего, пора убираться отсюда.

"Зов" в связке с "формой воплощения" сработали безотказно. Вернувшиеся наниты образовали два прочных троса, – теперь истребитель Лиори движется на буксире за моим "Кондором".

Беру курс на "Аргус". До станции, учитывая, что двигатели едва тянут, часов шесть лета.

Проверил работу автопилота, убедился в его исправности, затем вновь взглянул на индикатор ремонта. Прогресс невелик, хотя микромашины трудятся.

Глаза слипаются. Я уже больше суток на ногах. Нужно отдохнуть, хотя бы немного. Этого требует мое бренное тело, оставшееся на далекой Земле.

Сопротивляться – себе дороже. Усталость безмерна.

* * *

Меня разбудило необычное, давно позабытое ощущение тепла, покоя, умиротворенности. Так доводилось просыпаться в лишь далеком детстве…

Открыв глаза, я не узнал рубку управления. Десятки голографических планшетов источают неяркий свет. В их объеме мелькают схемы устройств, текут потоки данных. Чуть дальше темнеют оплавленные консоли, сочатся мраком пробоины корпуса.

Вокруг царит вакуум. Лиори сидит вполоборота ко мне, удобно поджав ноги в сформированном нанитами кресле.

На ней нет скафандра, но образ достоверен, реалистичен. Она почувствовала мой взгляд, обернулась.

Что же делают с нами технологии?

Миг и сознания соприкоснулись, смешались в острой, выстраданной нежности.

Истаял холод. Отпрянул мрак. Лучи теплого солнца озарили наши лица, легкий ветерок взъерошил мои волосы. Серые контуры прибрежных скал приобрели материальность, – низкорослые сосны цепляются корнями за трещины в камне, пологие волны с шелестом набегают на галечный пляж.

Обжигающий, неистовый, не поддающийся контролю порыв чувств изменил реальность, стер панораму космоса, но мы не удержались на грани…

Тьма.

Ошибка соединения. Внешняя нейросеть не подключена к расширителю сознания. Прямой контакт невозможен.

– Андр… неужели мы никогда не будем вместе? – голос Лиори вернул меня в обстановку рубки искалеченного "Кондора".

Тусклый свет экранов резанул по глазам. Дымка нанитов вновь сформировала ее образ. Это сводит с ума, но я не поддался, ответил тихо, но убежденно:

– Мы справимся. Должен быть выход.

Лиори снова села в кресло, укрупнила индикатор статуса восстановления нейрочипов.

99 процентов.

– Ты отремонтировал меня. Понимаешь? Я теперь "устройство"? Нейрокибернетическая система, которую можно подлатать и перезагрузить? А если мы не найдем решения, – тогда я останусь тут в полном одиночестве?!

Жестокое напоминание. Лиори осеклась, пожалела о невольно вырвавшейся фразе.

– Андр, прости… Не хотела.

Мы оба в замешательстве от стихийно возникшего и резко оборвавшегося контакта рассудков.

Как хочется вернуть эти мгновенья… А почему бы нет? Модуль с ее сознанием на расстоянии вытянутой руки. Вот только я не могу открыть шлем, – в рубке царит вакуум.

Хотя, это поправимо.

Репликация нанитов произошла по правому борту, отдалась глухими толчками, – пришлось пожертвовать несколькими бронеплитами обшивки, иного источника каргонита под рукой не нашлось.

Лиори удивленно взглянула на меня.

– Уплотняешь маскировку? Зачем?

– На всякий случай.

Микророботы уже начали экстренную герметизацию корпуса. Им потребуется несколько минут, повреждения слишком велики, и я, указав на экраны, спросил, стараясь отвлечь ее от тревожных мыслей:

– Ты проводила какое-то исследование?

– Коротала время. Пыталась оценить игровой интерфейс, понять, какие из наших способностей соответствуют техносфере Ушедших, а какие – выдумка разработчиков, – откликнулась Лиори. – Вот, взгляни сам, – четыре голографических планшета выдвинулись на передний план.

На каждом – вид от первого лица.

Мой интерфейс – крайний справа. Узнаю полупрозрачные иконки мнемотехнических способностей, выведенные в быстрый доступ, ниже отображаются индикаторы уровня жизни и физической энергии, в серых рамках дремлют датчики различных типов опасности, тонкими, не мешающими зрению линиями обозначена сетка секторов сканирования. Зелеными полосками светятся уровни заряда гравитека и системы жизнеобеспечения, желтым контуром обведены изображения картриджей, которые пора бы сменить. Блок разряженных микроядерных батарей заштрихован красными полосами.

Следующий снимок явно получен от Аарона. На нем запечатлен фрагмент торговой палубы "Аргуса". Зрение хаашей отличается от нашего, они хорошо видит периферийные предметы, к тому же четко различают тепловой фон, поэтому выпуклое изображение поначалу кажется весьма необычным, – все детали обстановки обведены зеленоватыми контурами различных оттенков и интенсивности.

– Обрати внимание на оформление и расположение пиктограмм, – тихо произнесла Лиори.

Я присмотрелся и, честно говоря, опешил. Думалось, что у хаашей все будет выглядеть чужеродно, неузнаваемо, но их интерфейс – калька с привычного для меня изображения!

Перевожу взгляд на третий планшет, узнаю скриншот, полученный на Дарге от командира Адептов. Когда мы прорывались через комплекс древних биологических лабораторий, Роухмар, пытаясь заострить мое внимание на цели, передал мгновенный снимок: существо, похожее на гидру, несется на нас сквозь анфиладу залов. Поверх зловещей фигуры видны элементы интерфейса, присущего даргианам. Степень сходства просто невероятная – я снова вижу картинку, идентичную моей!

Четвертый экран демонстрирует текущую обстановку рубки управления "Кондором". Канал телеметрии исходит от Лиори.

– Как видишь, мой интерфейс копирует три предыдущих, хотя он "унаследован" от древнего ИскИна, – произнесла она.

Потрясение граничит с шоком. Сервисные оболочки, разработанные цивилизациями разных звездных систем, отличаются только переводом проясняющих надписей, исполненных на языке хаашей, даргиан, людей, а все остальное, вплоть до веток развития, их взаимного расположения и влияния, совпадает в мельчайших подробностях!

– Получается, что интерфейс разработан Ушедшими?! – после наглядного сравнения вывод напрашивается сам собой.

– Безусловно! Скорее всего, военные на Земле нашли некий артефакт, – думаю, это был нейроимплантат. Затем изучили его и
Страница 12 из 16

использовали в качестве прототипа. Они создали копии устройства, и испытали их на нас. Тем же путем наверняка шли даргиане, хааши… и еще десятки цивилизаций, о которых мы пока не знаем. – Лиори обернулась ко мне, взглянула с надеждой, – Андр, ни одна из наших способностей не выдумана! Ушедшие создавали этот интерфейс для себя, чтобы путешествовать по Вселенной. Даже если я останусь одна, – в ее глазах блеснули слезы, – я прокачаю мнемотехнику и вытащу вас! Соберу по нейрограммам, по крохам!..

К этому моменту наниты уже завершили герметизацию корпуса. Я мысленным приказом отвел часть энергии на регенерацию атмосферы, снял шлем, отключил захваты кресла, встал, протянул руку.

– Андр, что ты делаешь?! – вскрикнула Лиори.

Тонкая, усеянная нейрочипами планка со щелчком зафиксировалась в слоте моего расширителя сознания.

Вы подключили внешнюю нейросеть. Внимание, ваш навык "мнемотехника" повышен на пять пунктов. Установлен прямой нейросенсорный контакт.

Мрак космоса отпрянул.

Лучи солнца озарили наши лица, легкий ветерок взъерошил волосы Лиори.

– Андр… – она ответила на поцелуй, прижалась ко мне.

Рыжий песок. Фиолетовые волны. Бескрайний простор и теплый оранжевый свет. Даже не знаю, откуда мое подсознание взяло эти образы, но для нас с Лиори они навсегда останутся символом счастья…

Глава 3

Система Дарг…

Темный силуэт "Реликта" едва различим на фоне разрушенной станции.

Фрегат затаился под вуалью маскирующих полей.

Сближаюсь. Истребитель Лиори движется следом на буксире. Навстречу попадаются плывущие в невесомости фрагменты конструкций и другой космический мусор, оставшийся после битвы за "Аргус".

– Андр, десятая стыковочная сота активирована. Даю расчет курса, – раздался по связи голос Юргена.

Приняв данные, я провел "Кондор" узким ущельем между двух надстроек станции и вскоре оказался под пологом маскировки "Реликта".

Габаритные огни обозначили соту. Борт фрегата быстро приближается.

– Готов принять вторую машину, – сообщил технолог. – Генераторы принудительной стыковки включены.

Наниты, образующие тросы, растаяли дымкой. Истребитель Лиори зафиксировало в силовых захватах и потащило к вакуумному доку.

Гашу скорость, разворачиваю "Кондор" кормой к "Реликту". Еще один сполох и двигатели смолкли. Механические манипуляторы впились в броню.

Прибыли.

Андр, разберись пока без меня ладно? Занята.

Лиори удобно устроилась в моем расширителе сознания, создала для себя рабочую среду и занялась детальным исследованием интерфейса Ушедших. Мы поддерживаем постоянный нейросенсорный контакт, – ментальное соприкосновение рассудков несет ощущения тепла. Кстати, навык "мнемотехника" при этом постепенно подрастает, что стало еще одной приятной неожиданностью.

Лязгнули механизмы. "Кондор" втянуло внутрь соты. Неярко вспыхнуло защитное поле, ударили струи белесого вещества, и внутри стыковочного отсека появилась атмосфера.

Подле шлюза уже поджидают Аарон, Юрген и Фогель.

Хааш без слов сгреб меня в объятья, стиснул, выражая искреннюю радость. За последнее время он нахватался от нас некоторых привычек, стараясь вести себя подобающе человеку (в его понимании, разумеется).

Фогель дружески похлопал меня по плечу.

– Рад, что ты жив. Где Лиори?

– Со мной.

– Ну, так чего же не покажется? Хотел спасибо ей сказать. Здорово вы рейдеров уделали!

– Еще успеешь. Как обстановка?

– Обустраиваемся, – ответил Фогель. – Правда, уже успели схлестнуться с "Мантикорой".

Я сразу вспомнил бойцов этого клана, встреченных мной на станции "Евразия". Значит, они не стали принимать участие в штурме Дарга, а пошли своим путем, как и намеревались.

– Что не поделили?

– Мы закрепились в секторе "Экзо". На старых складах. Только пару ангаров загерметизировали, тут они и заявились со своими претензиями: мол, мы первыми на "Аргус" высадились, здесь все наше, а вы выметайтесь. Дали час на размышление, затем пригрозили силой со станции вышвырнуть. Вандал сейчас оборону организовывает.

– Неподходящее время для межклановых войн, – новости мне совершенно не понравились. – В секторе Экзо нашли что-то ценное?

– Немного метаболитов. Найвел их инвентаризирует.

– Отведи Дауготов на борт "Реликта".

Фогелю такая постановка вопроса пришлась не по душе:

– Нельзя показывать слабость!

– Пока отступи, – я непреклонен в решениях. – Все равно единственная безопасная точка возрождения для твоих бойцов – на борту фрегата. Юрген, у нас еще остался материал для личных маркеров?

– Да.

– Сделай Дауготам привязку к мобильной точке респауна. Вопрос с "Мантикорой" я решу сам.

– Не станут они с тобой говорить. Уж больно наглые.

– У меня есть убедительные доводы. Кстати, где Арбидо, Ральф и Фрида?

– Арбидо ждет нас в зале совещаний, – ответил Юрген. – Ральф совсем плох. Видно, инмод окончательно отказал. Боюсь ему долго не протянуть. Фрида сейчас с детьми. Митуфурол и остальные хааши отправились за своими айробами, как ты и приказал. Вернутся примерно через пару часов.

– Ладно, поступим так: сначала выслушаем, что хочет сказать Арбидо. У меня тоже есть важная информация, касающаяся всех. Фогель, отводи людей и присоединяйся к нам. Жду тебя через десять минут. Договорились?

Глава Клана Дауготов кивнул, нехотя признавая мою правоту. На борту "Реликта" места хватит всем. Это защищенная территория, где бойцы смогут получить долгожданную передышку, – им и так досталось на Дарге.

* * *

– Вот здесь теперь твоя каюта, Андр, – Юрген указал на дверь отсека, транслировал мне код доступа. – Извини, ничего лучшего пока нет. Часть жилой палубы разгерметизирована.

Не бог весть что, но хоть бронескафандр снять можно. При стопроцентном реализме ощущений многие мелочи, на которые раньше не обращал внимания, приобрели практический смысл.

Снял тяжелую экипировку, скинул одежду, прямиком прошел в душ, – немного освежится перед совещанием. Разговор предстоит нелегкий. Понятия не имею, что там придумал Арбидо, но твердо знаю: единственный путь для нас, – это изучение технологий Ушедших и моя ускоренная прокачка. Нужно довести навык "мнемотехника" до сотни, тогда я смогу самостоятельно изготавливать нейрочипы.

– Как ты собираешься это сделать? – Лиори материализовалась в нанитах.

Я сменил одежду. Все-таки Ушедшие ценили комфорт и умели создавать подходящие условия где угодно: команда "форма воплощения" универсальна для большинства бытовых ситуаций. Заметил, что некоторые элементарные манипуляции с нанитами уже произвожу машинально.

– Работать придется в команде. Потребуются добровольцы. Думаю, бойцы Фогеля согласятся стать моими помощниками.

– Откроешь им навык "мнемотехника"?

– Да, хочу разъяснить ситуацию и предложить уникальную ветку развития. Потребуется человек пятьдесят, не меньше. Создадим группу. Они будут сканировать древние устройства, манипулировать нанитами, а опыт пока пойдет мне.

– Ничего не получится, – огорчила меня Лиори, произведя подсчеты.

– Почему? – мы вышли в коридор, направились к отсеку, переоборудованному Юргеном под зал совещаний.

– Мнемотехник первого-второго уровня способен исследовать лишь примитивные объекты. Толку никакого. И им
Страница 13 из 16

развиться не дашь, и сам ощутимого прироста навыка не получишь. Проще нам с тобой прокачиваться самостоятельно.

– Нет времени, ты ведь прекрасно знаешь.

– "Реликт" сам по себе огромный техноартефакт, – подумав, возразила Лиори. – Не нужно далеко ходить. Взять хотя бы мобильную точку респауна. Ее еще никто не изучал. Пригласим Юргена и Митуфурола. Высококлассный технолог и продвинутый техник принесут больше пользы, чем сотня не обученных добровольцев. Нам всем надо ускоренно развиваться. Прототипа устройства для оцифровки сознаний нет, только обрывочные файлы сканирования. Значит, придется его конструировать. – Ты доказала, что система развития разработана Ушедшими. Хочу понять, что в нее добавили военные? Какие навыки и способности будут работать? Уровни выросли, надо решать, как распределять очки полученного опыта? Не хотелось бы истратить их впустую.

– Ну, давай посмотрим, – согласилась она. – Будем рассуждать логически. Все, что обеспечено имплантами и имеет отношение к микромашинам – актуально. Наверное, некоторыми основными характеристиками придется пренебречь, но и то не факт, – мы ведь до сих пор не выяснили, как происходит взаимодействие наших сознаний с реальным миром?

Андр. Человек. Пилот 91 уровня.

Основные характеристики:

Интеллект 23 +1 (бонус семантического процессора)

Сила 22.

Сила воли 29.

Ловкость 15 + 2 (бонус усилителя рефлексов)

Восприятие 17 +2 (бонус расширителя сознания)

Выносливость 30 +5 (бонус метаболического корректора)

Обучаемость 15.

Харизма 5.

Навыки:

Пилотирование малых кораблей 27.

Пилотирование средних и крупных кораблей 15.

Боевое маневрирование 30.

Навигация 20.

Техник 4.

? Ремонт 4

? Конструирование 2

Наука 59.

? Создание файлов сканирования

? Чтение энергоматриц

? Модификация устройств

? Создание форм воплощения по имеющимся моделям (необходим навык "мнемотехника").

Чужие технологии 30.

? Возможность изучать устройства иных цивилизаций.

Мнемотехника 39.

? Возможность использования мнемотехнических способностей, получение кодов управления нанитами.

Технолог 5.

? Возможность подключения технологических баз данных.

Боевые способности 15 (0,0)

? Легкое оружие 10.

? Тяжелое оружие 15.

? Энергетическое оружие 9.

? Меткость 12.

? Критическое попадание 5 (+5 % вероятности нанесения критического урона противнику)

? Защита 10 (любой входящий урон уменьшен на 10 %)

Мнемотехнические способности:

? Репликация 15(малочисленная группа нанитов утилизирует указанный вами источник сырья, создавая себе подобных микророботов, пока их общее количество не станет равно 100 000).

? Стальной туман 10 (защищает вас от обнаружения сканерами противника).

? Активный щит (необходим модуль древней нейросети) – не активно.

? Зов 5 (приводит под ваше управление группы свободных, либо небольшое количество вражеских микромашин).

? Раздельное управление нанитами (необходим модуль древней нейросети)

? Форма воплощения 10 (позволяет создавать различные устройства, расходуя наниты и энергию).

? Взгляд сквозь стены 5 (позволяет отправить группы нанитов на разведку, получая от них информацию в реальном времени).

? Глобальная сеть (возможность сканирования звездных систем при помощи внепространственной сети) – не активно.

? Дезинтеграция 10 (разрушает связи между молекулами вещества).

? Плазменная вспышка 5 (назначенная группа микромашин самоликвидируется, образуя сгусток ионизированного газа).

? Плазменная плеть 2 (для активации способности требуется наличие генератора, созданного путем "формы воплощения").

? Самопожертвование 4 (ваши наниты самоуничтожаются, разрушая вражеские микроустройства).

? Интеграция 2 (способность к усовершенствованию экипировки и оружия)

? Продвинутая интеграция 2 (способность к усовершенствованию сложных устройств, включая подсистемы космических кораблей)

? Сбой систем 5 (временно выводит из строя кибернетические компоненты устройств).

? Неисправность 5 (временно выводит из строя кинетические компоненты устройств).

? Критическая неисправность 5 (полностью выводит из строя кинетические компоненты устройств).

– Думаю, что "Сила", "Сила воли", "Обучаемость", "Харизма" и "Боевые способности" пока под сомнением, – заключил я. – Это могли навязать нам спецы из ВКС. Остальные навыки подкреплены установленными имплантами, базами данных и кодами активации нанитов.

Лиори согласилась:

– Надо рассказать остальным о наших открытиях. Я передам по сети файлы с информацией, пусть пока изучат.

– Хорошо. А сейчас давай послушаем, что там придумал Арбидо?

* * *

В отсеке, где накануне я продемонстрировал работу навигатора Ушедших, соединившись через межзвездную сеть со своим инмодом[3 - Подробнее в романе "Призрачный Сервер. Изгой"], сегодня немноголюдно.

Арбидо пока помалкивает, поглядывает исподлобья, ерзает в слишком широком для его телосложения кресле.

С шипением открылась дверь. Вошли Фогель и Найвел. Последнего я не видел еще с Дарга, и сейчас, пожимая руку, с удивлением прочел его фрейм:

"Экзобиолог 27-го уровня".

Неслабо он прокачался! Держится уверенно, не узнать в нем того лейтенанта колониального флота, что рыдал, сидя на берегу зловонного болота чужой планеты.

– Привет, Найв. Рад тебя видеть. Времени зря не терял, да?

– Сектор экзобиологов на "Аргусе" только выглядит разграбленным, – не скрывая гордости от произведенного впечатления, ответил он. – На самом деле там много чего интересного сохранилось…

– Ну, все собрались? – прервал нас Арбидо. Узнаю эти нотки. Привык он командовать, иногда забывается.

– Фриду ждать не будем. Она осталась с детьми, – Юрген нервно покручивает на пальце старомодное обручальное кольцо. – Говори, зачем звал? Только покороче. Дел невпроворот.

– Подождут твои дела, – буркнул Арбидо, слез с кресла и принялся прохаживаться по отсеку. Да уж, аватар у него крайне неудачный. Застрял старик в образе низкорослого, тщедушного гоблина, правда, не по своей воле.

Аарон неожиданно встал, ухватил Арбидо своими длинными ручищами, усадил старика на спинку кресла, коротко рыкнул:

– Так тебя хорошо видно. Говори.

– Знаю, многим это не понравится, но я убежден: разработчики по-прежнему успешно дурят нам головы! – собравшись с духом выпалил Арбидо.

Слежу за реакцией остальных.

Фогель слушает внимательно, Ральф пренебрежительно махнул рукой, Юрген вполне предсказуемо разозлился:

– Андр вчера убедительно доказал: наши сознания перемещены по межзвездной сети, а физические тела подыхают в инмодах! – резко возразил он.

– Не верю! – отрезал мой бывший работодатель. – Нет никаких "Ушедших"! Нет никакой "межзвездной сети". Над нами тупо продолжают ставить эксперимент! А на Земле все просто отлично!

– Найвел, дай ему что-нибудь успокоительное, – технолог раздраженно встал. – Андр, пошли отсюда! Только зря время теряем!

– Погоди, Юрген, давай выслушаем, – в отличие от остальных я хорошо знаю Арбидо. На ситуацию он всегда смотрит трезво, но со своей колокольни. – Продолжай.

– Только ближе к делу! Не ходи вокруг да около! – Юрген злится. – Ты нас собрал, чтобы поныть? Не верит он, видите ли! Нашелся театрал!

– Я свою жизнь в реальном мире прожил! И смею заверить: не может
Страница 14 из 16

крупнейшая игровая корпорация Земли рухнуть в одночасье! Нас разводят! Все, что увидел Андр, – пустые города, и тому подобное, – под большим сомнением! Продемонстрировать ему могли, что угодно! – Арбидо ткнул скрюченным пальцем в сторону Аарона. – Он, по-вашему, "разумный ксеноморф", да? А я кто?

– Ну, по облику ты тоже нелюдь, – хмыкнул Ральф.

– Вот-вот! Что захотели, то со мной и сделали! Так почему же вы верите, что хааш родом с другой планеты? В чем между нами разница? И каким боком тут технологии Ушедших?!

– Хороший вопрос! – неожиданно поддержал его Фогель. – Мужики, а если он прав? У всех, кто коннектился через интерфейс второго колониального флота, с инмодами полный порядок! Самочувствие в норме. Физическая энергия в зеленом секторе. Как это объяснить? Может, вас реально админы прессуют? Ну, создают легенды игрового мира, да технологии обкатывают? Вот у Лиори, к примеру, аватар из нанитов. Арбидо они впихнули в фентезийного перса…

– Медленно умирающие дети в твою схему тоже вписываются? – Юрген побледнел от ярости. – Какой смысл выстраивать теории? Дельное бы что предложили!

– Я к делу и веду! – насупился Арбидо. – Бизнес у меня был, если кто не знает. Околоигровой. Всю жизнь ему посвятил. Организовывал ускоренную прокачку персонажей, содержал наемников в разных виртуальных мирах. Поставлял игрокам артефакты, порой весьма специфические. На меня работал штат высококлассных программистов. Например, я мог организовать поставку огнестрельного оружия в фентезийную реальность, – за очень большие деньги, разумеется, – он зыркнул в мою сторону и добавил: – Андр соврать не даст. Он в курсе.

– И как же ты тут оказался? – удивился Фогель.

– Сунулся, куда не следует, – насупился Арбидо.

– Конкретнее? – потребовал Юрген.

– Надеюсь, всем довелось побывать в "Хрустальной Сфере"? Ну, за исключением, хааша, разумеется, – съязвил старик. – Так вот, – он снова перешел на деловой тон, – мир хоть и молодой, но перспективный. У меня там серьезные интересы намечались. Действовал я как обычно: прежде чем развернуться на широкую ногу, вел подготовительную работу. Информацию скупал у игроков, интересовался тайными локациями, способами проникновения в них, уникальными сюжетными ветками. Даже нейроимплантат себе установил, узнав, что готовится их массовое внедрение.

– На чем спалился-то? – спросил Ральф.

– Любопытство на старости лет сгубило. Решил о "Призрачном Сервере" побольше разузнать. Интересно стало, почему игроки без следа пропадают. Корпам это определенно не понравилось, – его передернуло – еще свежи воспоминания о мучительных респаунах в Геенне.

– Ты когда к делу перейдешь? – теряя терпение, спросил технолог.

– Так о деле и говорю! – Арбидо нервничает, сутулится. Неуютно у всех на виду. Не привык он быть в центре внимания. – Я когда инфу скупал по "Хрустальной Сфере", узнал об одном интересном месте. Тропа есть тайная. Ведет из низкоуровневой локации неизвестно куда. Отправил наемника проверить, оказалось, что лазейка прямиком на технический полигон корпорации выходит!

– За пределы игрового мира? – удивился Юрген.

– Угу. Только я ей никогда не пользовался, ибо не фиг пакостить там, где деньги зарабатываю.

– О-па! – хищно улыбнулся Фогель. – Уже интересно!

– Откуда открывается доступ к техническим локациям? – спросила Лиори.

– Из стартовой низкоуровневой, – ответил Арбидо. – Сектор "Европы", по географическому делению пользователей.

– Что ж ты раньше молчал?! – меня взяла злость.

– А когда с тобой поговорить? Ты то Лиори ищешь, то на Дарге задания гибрида выполняешь, то еще где-нибудь! – вновь нервно огрызнулся Арбидо.

– Не зарывайся! – я привстал, но старик тут же примирительно добавил:

– Андр, инфа до вчерашнего вечера не имела практического смысла.

– Пока я не обошел запрет на логаут?

– Схватываешь на лету. Но из инмода толком ничего не сделаешь, – корпы мне наверняка связь с внешним миром заблокировали. Вот если бы попасть в Сферу! – воскликнул он. – Сам ведь понимаешь, терять нам уже абсолютно нечего. Варианты исчерпаны! Но у меня есть нужные люди в реальном мире. Поверь, нас выдернут отсюда и навсегда оставят в покое!

– А если сеть Ушедших существует, и Андр видел действительное положение дел? – Юрген хмуро уставился на Арбидо.

– Тогда мы в точности узнаем, что произошло на Земле, и попытаемся перезарядить свои инмоды! – ответил старик.

– Почему именно "Хрустальная Сфера"? – уже без тени сарказма уточнил технолог.

– Я знаю, как туда залогиниться, не привлекая ничьего внимания. Осмотримся. Если игровой мир функционирует, как обычно – воспользуемся моими связями. Если все плохо, – проберемся в техническую локацию. Есть у меня парочка весьма специфичных программных модулей, прикупил по случаю у одного корпа…

– Ты мегабайты машинного кода наизусть выучил? – нахмурился Юрген.

– Нет, конечно. Твоя правда. Сначала мне нужно попасть в свой инмод. Но с этим ведь теперь нет проблем, насколько понимаю?

Я непроизвольно коснулся артефакта, который ношу на тонкой цепочке.

Поворот событий неожиданный, ошеломляющий. Но доводы Арбидо привел веские. Для нормальной прокачки навыков и создания собственного устройства оцифровки сознаний нам нужно время. Сменив картриджи инмодов, мы его получим!

– Да уж, с вами не соскучишься! – воскликнул Фогель. – Я в деле! – тут же азартно добавил он. – Только есть два вопроса.

– Валяй.

– Если на земле произошла катастрофа, разве игровые реальности не отключатся?

– "Хрустальная Сфера" – однозначно должна работать, – уверенно ответил Арбидо. – Все оборудование расположено на территории корпорации, в специальных бункерных зонах, многократно продублировано и защищено от техногенных катастроф. Источники энергии автономные. Я знаю, о чем говорю. Лучшей точки доступа к киберпространству планеты придумать невозможно. Потому и логинится нужно туда! – вновь повторил он.

Старик прав. Есть еще один довод в пользу "Сферы". Никто из нас не сомневается, что имплантаты изначально проходили обкатку именно там. Движок игры адаптирован к матрицам сознаний и это огромный плюс.

Да. Теперь многое предстает в ином свете. Готов поклясться, – те трое даргиан, и техник в рабском ошейнике, были не более чем НПС, созданными корпорацией. Чистой воды подстава, цель которой: привлечь мое внимание к загадочному "Призрачному Серверу".

– Юрген, твое мнение? – я обернулся к технологу.

– Это шанс! – без колебаний ответил он.

– А техническая сторона? Такое вообще реально осуществить?

– Думаю – да, если задействовать узел внепространственной связи "Реликта", – ответил технолог. – Помнишь, я тебе рассказывал, как работала центральная точка респауна на "Аргусе"?

– Да, припоминаю. Вы использовали локационную надстройку станции, чтобы погибшие в космосе пилоты могли возрождаться на "Площади Ушедших"?

– Верно. Чем тебе не массовое перемещение сознаний? Опыт в этой области у меня есть. Конечно, придется кое-что доработать. Уверен, древние существа путешествовали не только поодиночке, но и группами. Процесс должен быть автоматизирован, но для страховки, каждому, кто отправится на Землю, лучше иметь собственный
Страница 15 из 16

навигатор. Сможешь изготовить еще несколько?

– Я помогу, – вызвалась Лиори. – Вдвоем мы справимся. Но как расшифровывать знаки на внешнем кольце? – она указала на окружность, испещренную символами древней цивилизации. – Это, без сомнения, панель ввода, но большая часть пиктограмм мне совершенно незнакома!

– Митуфурол знает и поможет! – рыкнул Аарон, взглянув на артефакт. – Программы айробов написаны на языке Ушедших. Я тоже хочу идти с вами, – в своей лаконичной манере добавил он.

– Хорошо. Начнем с малого, – я взглянул на Арбидо. – Ты готов?

Он побледнел.

– Что уже? Вот прямо так? Без подготовки?

– Сам напросился. Нечего тянуть. Артефакт проверен. Просто соединишься со своим инмодом, а Юрген скачает информацию из твоего "хранилища".

– Погоди, – остановил меня технолог. – Дождемся возращения Митуфурола. Да и я кое-какое оборудование подготовлю. Хочу записать параметры работы навигатора, – это поможет мне разобраться с узлом связи "Реликта".

– Ладно. Тебе виднее. Когда вернутся хааши?

– Им еще примерно час лета.

– Тогда мы с Лиори займемся изготовлением артефактов. Фогель, ты пока размещай людей. Встречу с представителями "Мантикоры" отложи. Пусть немного понервничают, дозреют.

– А мне что делать? – спросил Найвел. Присутствие на совещании произвело на парня сильное впечатление. Он в шоке от принятых нами решений.

Одновременное перемещение нескольких рассудков через гиперкосмос – отчаянный шаг, но выяснить, что случилось на Земле, и попытаться обслужить свои инмоды, стоит смертельного риска.

– Для тебя будет задание особого рода, – я уже мысленно прикидываю, как мы станем действовать в случае успеха. Арбидо зря тешит себя надеждами Пустые города и разлагающиеся трупы мне не примерещились. – Найв, ты когда-нибудь пользовался уличными торговыми автоматами?

– Ну, конечно. Их везде полно.

– В курсе, что они работают на принципе молекулярной репликации?

– Да, знаю. Ну и что с того?

– Запиши мне формулы сильнодействующих инопланетных метаболитов. Просмотри базы данных Клана Экзо и составь список простых химических веществ, необходимых для синтеза препараторов. Сможешь?

– Постараюсь. А меня возьмете?

– Нет. Пойдут только те, кому нечего терять.

– Ага, и хааш?

– Это его решение. Только не спорь. Ты сейчас единственный экзобиолог на борту "Реликта" и нужен тут, понятно?

– Ладно, – нехотя согласился Найвел. – А если вы вдруг не вернетесь? – вырвалось у него.

Вопрос заставил меня глубоко задуматься.

Лиори нам нужно поговорить.

* * *

"Реликт". Пять часов спустя…

Ломая хрупкую наледь, с вибрацией открылся межпалубный люк.

Гравитации нет. Сквозь пробоины в обшивке видны звезды. В невесомости плавают незнакомые предметы, расширитель сознания оконтуривает их зеленоватым мерцанием, пытаясь идентифицировать по базе данных Клана Технологов, но безуспешно.

Думаю, здесь еще никогда не ступала нога человека.

Лиори материализовалась у входа в ближайший отсек, бегло осмотрелась.

– Андр, тут все обесточено, модуль межзвездной связи не сканируется, – сообщила она.

– Он дальше, метрах в тридцати прямо по коридору, – ответил Юрген, координирующий наши действия по сети. – Осторожно, я подаю энергию.

Пробоины в обшивке подернуло дымкой силовых полей, заискрили оборванные кабели, из неприметных отверстий внезапно выдохнуло облачка кислородного снега, – система жизнеобеспечения попыталась автоматически восстановить атмосферу.

Позади меня вновь отработали древние механизмы. На уровень технической палубы выбрался Арбидо, довольно хмыкнул, заметив обилие артефактов, и тут же ловко принялся собирать их, одновременно ведя учет и инвентаризацию, – данные о находках начали поступать в локальную сеть группы.

– Андр, меня-то подождите, – Фогель заметно отстал. Пользуясь случаем, он отключил гравитек и весь путь проделал в невесомости, тренируясь передвигаться непривычным для себя способом. Вот и сейчас закованная в каргонит фигура довольно неуклюже выплыла из люка.

– Смотрю, ты времени не теряешь, – поддел он старика, который ловко рассортировывал находки по трем контейнерам. – Чего инвентарем-то не пользуешься? – Фогель, не рассчитав усилия, стукнулся макушкой гермошлема о свод, ухватился за сломанный трубопровод.

– Инвентарь – это личное, – проворчал Арбидо. – А лут – общий. Нечего добру пропадать. Сами потом спасибо скажете. Пробоины видал какие огромные? То-то. Отключит Юрген защиту, и половину добра в космос выкинет.

– Фогель отстань от него! Включи гравитек, тренироваться потом будешь!

Внутри у меня словно пружина сжимается. Обосновать внезапно возникшее чувство тревоги не могу. Эту часть "Реликта" еще никто не исследовал. Даргиане восстановительных работ здесь не вели. Тысячи лет окружающие нас отсеки пребывали во власти вакуума и космического холода…

Тонко пискнул сигнал. В оперативном окошке тактической подсистемы появилась россыпь алых точек. Некоторые из них мигнули и погасли.

– Мобы! – предостерегающе вскрикнула Лиори. – Не классифицируются! – ее облик мгновенно растаял, возвращаясь ко мне готовыми к бою колониями микромашин.

– Арбидо, назад! Фогель прикрой его! Держитесь позади меня! Аарон ты где застрял?

– Обойду их. Тут переборки разрушены, – ответил хааш.

Глава клана Дауготов включил личный генератор тяготения, оттеснил Арбидо к стене, изготовился к бою, контролируя расположенные над головой, выбитые давней декомпрессией технические люки, – их тут полно, а сервы порой бывают весьма сообразительны, особенно когда действуют "стаей", в рамках локальной сети.

"Откуда тут взяться агрессивно настроенным тварям?!" – мое воображение тут же нарисовало образ Воплощенного. После событий на Дарге я знаю, на что способен враждебный нам ИскИн.

Стирая сумятицу обжигающих мыслей, тускло вспыхнул сегмент силового щита. Я шагнул вперед, прикрывая остальных, благо коридор неширокий, а опасность появилась в отдалении.

Читаю сигнатуры. Лиори права: в базах данных нет ничего похожего. Какой-то неизвестный тип бортовых кибермеханизмов?

Количество сигналов тем временем вновь сократилось. Осталось всего пять алых засечек. Мобы ведут себя крайне странно. Им положено атаковать, слепо и яростно, но они отступают. Быстро масштабирую модель палубы. Отходят в направлении непонятной надстройки, двигаясь сквозь разгромленные отсеки, используя пробоины, чтобы срезать путь.

– Не понимаю, откуда они взялись! – нервно прокомментировал ситуацию Юрген.

– Просмотри лог-файлы. Может, при подаче энергии активировались какие-то автономные механизмы палубы?

– Да проверил уже! Включились только аварийная защита и система жизнеобеспечения!

– Ладно, сейчас разберемся.

Мой расширитель сознания по-прежнему фиксирует пять целей. Теперь они сгруппировались метрах в двадцати от нас. Там расположена очень странная надстройка, похожая на диск, резко диссонирующая по форме с другими выступами обшивки.

Мы медленно продвигаемся вперед. Среди плавающих в невесомости предметов все чаще попадаются комья оплавленного каргонита. В многочисленных пробоинах таится мрак. Отсеки по обе стороны коридора разгромлены, – здесь в
Страница 16 из 16

свое время произошел ожесточенный бой.

Вообще-то пора привыкнуть. Отголоски давних, непонятных событий встречаются повсюду: на борту космических кораблей и станций, на спутниках Уиронга, в поясе астероидов и даже на единственной пригодной для жизни планете.

Впереди желтоватым контуром обозначился крупный предмет, преграждающий путь. В отличие от других обломков, он не парит в невесомости, а лежит на полу коридора. Источаемая им аура читается легко: такую сигнатуру дают разряженные элементы питания.

– Фогель, прикрой!

Глава клана Дауготов – опытный игрок. Он прекрасно понимает двойственность нашего положения, но не готов променять психологию геймера на безответные вопросы, и потому действует решительно: лазерные растяжки в ближайшие пробоины, шаг в сторону, жест, указавший Арбидо на небольшую нишу, образованную двумя выступами деформированных переборок, кивок мне: "работай".

* * *

Желтоватая аура мягко окутывает лежащее на полу существо.

Не гуманоид. Конечности, похожие на толстые щупальца, раскинуты в форме морской звезды.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/pages/biblio_book/?art=17044491&lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

notes

Примечания

1

стрейф – боковое смещение.

2

БСК – боевой сканирующий комплекс.

3

Подробнее в романе "Призрачный Сервер. Изгой"

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.