Режим чтения
Скачать книгу

Северная невеста читать онлайн - Екатерина Полянская

Северная невеста

Екатерина Полянская

Северная невеста #1

Ариадне Витронской «посчастливилось» оказаться в числе других невест, отданных Югом северянам. Как бы поступила на ее месте любая другая? Да сбежала, ясное дело! А жених, ведомый обязательствами, бросился бы ловить.

Но Ада принимает правила игры и добровольно отправляется в край вечной мерзлоты. И вот она уже не госпожа, а льера, не слабая травница, а ледяная магиня, и даже выглядит теперь совсем иначе.

Казалось бы, вот оно, тихое счастье: заботливый муж, собственный замок, укутанный снежным покрывалом, новая семья и друзья. Но все не будет легко, ведь холодная богиня Ладин уже обратила свой взор на чужеземку, а жених оказался вовсе не тем…

Екатерина Полянская

Северная невеста

Глава 1

Мелкие звезды неспешно таяли в небе.

Я с ногами забралась в кресло и сейчас, кутаясь в мохнатый плед, ждала появления кого-то из слуг. Холодно… И на душе муторно. Никогда не считала себя неудачницей, а тут…

Все началось с поступления в школу. Дар у меня обнаружили, но такой слабый, что только травы заговаривать его и хватало. А на домашнего учителя в большой семье денег не было, пришлось перебираться в Шантоккар. С самого начала как чувствовала, что ничем хорошим это закончиться не может!

Так и вышло. Уже в первые дни обучения скромную и обычно незаметную меня невзлюбил директор сего славного учебного заведения. Ну, как невзлюбил… Просто вспомнил, что давным-давно знал мою мать, достойную леди Эллирит. И то, что что-то они там не поделили между собой, тоже вспомнил. Ну и пошло-поехало… Самая тесная комнатка в дальнем крыле, бесконечные стычки с его сынком, пристальное внимание местных ловеласов всех возрастов… И без проблем с учебой тоже не обошлось.

Тут надо признаться, что тихая и в основном мирная я, когда надо, постоять за себя умею. А в последний год делать это приходилось часто. Так что весело было всем: и нам с достопочтенным мэтром Лурденом, и незадачливым ловеласам, и тем, кто просто наблюдал за военными действиями со стороны. Последним, я полагаю, в особенности.

Закончилось все печально. Два дня назад, когда почти все мои сокурсники со счастливым смехом скрылись во вспышках телепортов, я уныло брела по оранжерее. Здесь иссохший листок срежу, там износившееся заклинание подправлю. А все потому, что у мэтриссы Ламберты как раз помощница захворала, а заменить девушку оказалось некем. Надо ли объяснять, что этой чести удостоилась моя скромная персона?

Директор появился ближе к вечеру. Важный, степенный, сдержанный, как и положено уважаемому господину. Блестящие каштановые волосы каскадом струились по черному бархату мантии. Зеленые глаза, как сейчас помню, светились торжеством. Никогда бы не подумала, что цвет трав способен оказаться настолько чужим и холодным…

– Соберите вещи, госпожа Витронская, – велел Лурден, с деланым интересом разглядывая пышный бутон розы. – Очень скоро вам предстоит долгий путь.

– И куда же, позвольте узнать? – Я приподняла бровь и настороженно посмотрела на своего влиятельного врага. Кого-то ждет внеплановая практика?

Но в реальности дела обстояли куда хуже.

– Дорогая моя госпожа, – сладко протянул мэтр, – а слышали ли вы о Северном договоре? – и застыл, выжидающе глядя на меня. А на дне зеленых глаз затаилось торжество.

Я? Слышала. Южная империя и поделенный на мелкие княжества Север постоянно воевали между собой. Противостояние длилось многие века. Кланы снежных земель грызлись друг с другом и одновременно успевали портить кровь нам. Императорская армия давно стерла бы противника с лица земли, но уж больно сильны были их маги.

А недавно ситуация кардинально изменилась. Нет, перевес ни на чью сторону так и не пришел. Но враги наконец поняли, что не добьются ничего стоящего, пока будут колошматить один другого. И объединились. Вроде бы даже побеждать начали. Вот тут-то наш молодой император и струсил! То есть, я хотела сказать, неожиданно воспылал желанием подружиться с соседями.

Итогом сему стал Северный договор. Который я, само собой, в глаза не видела, но в народе поговаривали, будто правители в знак примирения задумали обменяться невестами. То есть несколько приближенных нашего императора возьмут в жены северянок, ну и наоборот. Несколько дочерей империи отправятся в долину вечной мерзлоты.

Но это все слухи, не более.

Во всяком случае, именно так я рассуждала до злосчастного разговора с господином директором.

– Вот и славно, – насладившись короткой паузой, заполненной моими воспоминаниями, кивнул учитель. – Потому что очень скоро вы покинете империю. Чтобы выйти замуж.

Что он сказал? А это точно не слуховые галлюцинации? Здесь разные цветы растут…

– Да это же незаконно! – потрясенно выдохнула я и на миг зажмурилась, силясь взять себя в руки. – После того как наличие дара подтвердилось, я обязана пройти надлежащее обучение!

Если бы не это глупое правило, ни за что бы не уехала из дома. Но закон есть закон. Или не для всех?

– Разумеется, вы правы, – с тонкой улыбкой кивнул Лурден. – Но ситуация исключительная. К тому же император уже подписал соответствующий указ.

Одним только богам известно, каких трудов мне стоило устоять на ногах. Но в графе «самообладание» смело можно было мысленно ставить себе «зачет». Даже на лице никаких эмоций не появилось.

– Не переживайте, моя дорогая госпожа Ариадна. Кем-то всегда приходится жертвовать…

Деликатный стук в дверь раздался как раз тогда, когда я размышляла, как лучше поступить: сбежать или написать короткое письмо домой. Оба варианта были провальными, но от мысли, что они есть, на душе становилось немного легче. И слезы на глаза не наворачивались.

– Не заперто, – отозвалась я и плотнее закуталась в плед.

Худощавая женщина, дымчатой змейкой проскользнувшая в дверной проем, в состав местной прислуги точно не входила. Но кто же это тогда?.. Внутри повеяло холодком.

– Доброе утро, льера, – склонилась в вежливом поклоне незнакомка. – Меня зовут Вида, и с этого дня я назначена вашей личной камеристкой.

Удивление накрыло меня бурной волной, потребовалось некоторое время, чтобы справиться с дыханием. Камеристка? Интересно, ее из дворца прислали или от будущего мужа?

Пригляделась к женщине повнимательнее и пришла к выводу, что все-таки второе. Уж слишком внешность северная. Тонкая, вся какая-то серая (но не унылая, а скорее серебристая) и прозрачная, воздушная и холодная. Словно застывшая. Ни единой лишней эмоции на удлинненном лице с выделяющимися скулами. Губы тонкие, немного тронутые перламутровой помадой. Обычные для северян прозрачно-голубые глаза, но волосы… черные точно смоль, как мои собственные, но с изредка попадающимися белоснежными прядями.

– Рада знакомству, – доброжелательно кивнула я. Лучше иметь с ближайшим окружением хорошие отношения, приобрести врагов всегда успею. – Ариадна Витронская.

Впрочем, о второй части имени скоро придется забыть. Еще и это их «льера»…

Как ни странно, улыбалась северянка тепло. Никакого напряжения с ее стороны не ощущалось, так что я спокойно доверила себя заботам
Страница 2 из 21

новоявленной камеристки. Сама же невольно продолжала рассматривать ее волосы.

– Да, я полукровка, – не выдержала наконец Вида и взглянула на меня с едва уловимым вызовом. Тут же поторопилась опустить глаза, но я все равно заметила. – Если вы имеете возражения, во дворце меня заменят кем-нибудь другим.

Против? Я? Да мне вроде бы все равно…

– Нет, просто… Разве так может быть?

Тихий смех перезвоном льдинок заполнил небольшую комнатушку.

– А почему нет? Люди-то одинаковые, разве что цветом волос да жизненным укладом отличаются.

И в самом деле, что это я!

Платье и все необходимое тоже прислали из дворца. Как объяснила Вида, император не имел желания позориться перед соседями, а надежды на то, что рядовая студентка сможет себе позволить «приличный» на взгляд высочайшей аристократии наряд, было мало. К тому же невест решили одеть одинаково, чтобы никто не выделялся.

Насыщенно-синий атлас выгодно оттенял светлую кожу, и глаза стали казаться особенно яркими, синими до невероятного. Пожалуй, если бы не черные как смоль волосы, северяне вполне могли бы принять меня за одну из своих. А так… Одни только ясные боги ведают, какая встреча ждет иноземную невесту в царстве вечной мерзлоты.

– И много нас, таких счастливых? – поинтересовалась я, пока Вида сооружала сложную косу и украшала ее многочисленными шпильками с узорчатыми снежинками.

Ответ поверг меня в ступор.

– Вы одна.

Да быть того не может! По слухам наш любимый правитель решил облагодетельствовать женами едва ли не все посольство, невзирая на возраст и должности. Или врет молва?

– А ты ничего не путаешь?

В зеркале над моей головой отразилась тонкая улыбка камеристки.

– Нет, льера, не путаю. Ваш император и в самом деле предложил представителям посольства невест. Для укрепления добрососедских связей, так сказать. Девушек свезли со всей страны, представили гостям, а возьми да окажись, что этих гостей дома кого жена, а кого нареченная ждет! Еще вчера приглашенные кандидатки по домам разъехались.

– Выходит, меня предлагали особенно настойчиво?

О, в умении господина директора быть убедительным сомневаться не приходилось! И не пожалуешься никому: достаточного влияния моя семья не имела, а император идею Лурдена поддержал. Да и увижу ли я того императора?

Но, даром клянусь, с мэтром мы еще встретимся! Ради этого даже в снежные земли отправиться можно.

– Вас предлагали единственному свободному мужчине в окружении великого князя. Притом так настойчиво, что отказаться льер Арлит не сумел, как ни старался. А старался он сильно, уж поверьте мне!

Хотелось сейчас же расспросить поподробнее о личности жениха, я даже рот уже открыла, но настойчивый стук в дверь спутал все планы.

– Едут! – Не дожидаясь позволения, в комнатку влетел один из мальчишек-слуг. – Госпожа Ариадна, там северяне уже едут!

Да я теперь и сама прекрасно расслышала стук копыт под окнами.

В душе бурной волной поднималось возбуждение. Нет, так не пойдет! Усилием воли взяла себя в руки, разве что позволила сохраниться на лице выражению легкой заинтересованности. И терпеливо дождалась, пока Вида закончит работу.

– Распорядись насчет вещей, – напомнила камеристке и, окинув последним взглядом комнатушку, служившую мне домом минувший год, скрылась за дверью.

Медленно проскользила по коридорам, шелестя тяжелыми юбками, обвела прощальным взглядом каменные стены, вдохнула запах древности, сырости и высушенных трав. В отдаленном крыле в большинстве своем как раз и жили травники и целители – как самые бесперспективные. Но какие бы отношения ни сложились у меня с местным директором, было и хорошее. Школа многое дала своей воспитаннице за сравнительно короткий отрезок времени.

А теперь даже попрощаться толком времени не было! Глаза опалили готовые пролиться слезы, все мое существо душил беззвучный вопль протеста. А в голову закралась совсем уж непотребная мысль: а что, если нарушить распоряжение? Лурден мне теперь никто, стало быть, и наказывать права не имеет. Да и как он может меня наказать?

Губы дрогнули в мстительной улыбке. И ведь знала, что поступаю глупо и необдуманно, но интуиция тихонько шептала: «Правильно. Так сейчас нужно». А этой коварной даме я привыкла доверять, как, впрочем, и любой травник. Потому подхватила тяжелые юбки и, наплевав на приличия, понеслась в противоположном направлении.

Жаль только, ребята сейчас на каникулах…

Но посетить одно из полюбившихся мест мне ничто не мешало. И не встретился по пути никто… Я взбежала по винтовой лестнице, толкнула обыкновенную деревянную дверь и уже миг спустя из окна башни наблюдала, как Лурден встречает трех конных. С такой высоты особенно не разглядишь, так что, пока имелось время, я переключилась на другие дела. Коснулась ладонью древней каменной плиты и прикрыла глаза, вспоминая, как всего несколько дней назад развешивала здесь сушиться травы. Несколько пучков до сих пор остались на месте.

– Лурден взбесится, – в ломком и каком-то надрывном голоске слышалась плохо скрываемая радость.

Вздрогнула от неожиданности и обвела заполошным взглядом не слишком просторное помещение.

– Ты откуда здесь?

В дальнем углу, на ворохе грязной соломы (и кто только притащил сюда подобную дрянь?), согнув ноги в коленях, полулежал худосочный паренек. Из слуг, смутно припомнила я. Рыжие волосы мальчишки забавно топорщились, большие карие глаза нервно блестели, а местами разодранную одежду украшали подозрительные бурые подтеки.

Отвечать мне явно не собирались.

– Почему ты находишься в закрытом для челяди помещении? – подпустила в голос требовательных ноток.

Парнишка все так же молча немного повернулся. И я зажала рот ладонью, чтобы не вскрикнуть. Лурден! Ну а кто еще, скажите на милость, мог пройтись по спине мальца хлыстом?

Хорошо хоть рана оказалась единственной.

– Ну-ка повернись, – приказала своей «находке», после чего прошла к одной из стен и нажала на немного выступающий камень. Часть плиты бесшумно отъехала в сторону, открывая доступ к шкафу с зельями. Нужное оказалось на месте! Не обманула меня интуиция. – Сейчас я обработаю рану, а ты мне расскажешь, чем прогневил руководство, идет?

Рыжий кивнул. Вот я рассеянная! Не заметила сразу, что не ехидством и насмешкой блестят его глаза, а еле сдерживаемыми слезами. А пацаненок еще и хорохорится!

– Господин директор изволил почтить своим вниманием одну из огневичек, а она с перепугу удрала из школы. Если это всплывет, та-а-акой скандал разразится…

Могу себе представить. Особенно сейчас, когда сам император посетил наши края…

– А ты, значит, помогал?

– Ага.

С раной управилась в два счета, там только на вид все было так страшно. А на деле… Промыть, обработать, освободить от запекшейся крови, остатков рубахи и набившихся соломин, нанести обезболивающую и заживляющую мази – и готово. Согласись пациент раздеться до пояса, еще быстрей управилась бы, но он уперся. Ишь, скромник какой! Ну да ничего, и так быстро сработала.

Но надо спешить!

– А теперь слушай меня внимательно… Ты же не хочешь остаться здесь и дождаться момента, когда Лурден
Страница 3 из 21

освободится?

Если я уйду, именно так и произойдет. Поднимаясь в башню, я была слишком взволнована, чтобы заметить магические замки и щиты. Первые призваны не пустить к пленнику слуг, вторые непременно должны были среагировать на внутреннюю силу мага. Вот когда порадуешься, что этой силы во мне почти нет. На замки хватило, а вот сигналки хилую травницу не почуяли.

Рыжий торопливо кивнул, готовясь внимать.

– Кстати, меня Нирван зовут.

– Позже будем знакомиться! Сейчас замотаешься в мою шаль и незаметно проберешься во двор, там назовешься моим личным слугой, а лучше служанкой. Такое никого удивить не может. Ну, чего встал, живо!!!

Но спасенный от директорского гнева медлил.

– И ты не попробуешь сбежать?! – во взгляде мальчишки недоверие смешалось с легким презрением.

В чем-то я его, наверное, даже понимала.

– Нет. Но я надеюсь однажды вернуться, – и сама вытолкнула его на лестницу.

Мэтр, конечно, быстро разберется, кто к этому руку приложил, но виновница уже будет недосягаема. А мне лучше поспешить, и так непростительно опаздываю…

– А вот и она! – с плохо скрытым облегчением выдохнул господин директор и метнул на виновницу переполоха взбешенный взгляд.

Клянусь своим туманным будущим, Лурден успел подумать, что я сбежала! Могу себе представить, сколь низко опустилась его самооценка. Это же только вообразить: за неполные сутки именитого колдуна умудрились провести дважды. И кто! Какие-то безвестные студентки!

– Прошу прощения за опоздание, сиятельные господа. – Я покаянно склонила голову и вымучила бледную улыбку.

Директор школы поспешил спрятать неприязнь за маской благодушия.

– Женщины! Они опаздывают вне зависимости от возраста и положения. Идите сюда, дорогая, я представлю вас нашим гостям.

Дорогая? Хм… Не удивлюсь, если этот интриган что-то поимел, вытолкав меня из родных земель.

Но ехидство пришлось оставить глубоко внутри. Знакомство с гостями в тот момент было куда как важнее.

– Госпожа Ариадна Витронская, – изрек мэтр и выдержал паузу, давая мужчинам возможность как следует меня рассмотреть.

После чего представление продолжилось.

– Его императорское величество Николас Третий. – Естественно, монарх оказался первым, к кому меня подвели.

Молодой человек аристократической наружности с тонкими чертами лица и каштановыми волосами до плеч скользнул по мне равнодушным взглядом и сосредоточился на кубке с чем-то прохладительным, который ему как раз поднесли. Прошедшей зимой только что коронованный Николас приезжал к нам с официальным визитом, так что особого интереса его венценосная персона во мне не вызвала.

Разве что любопытство тихонько шелохнулось: интересно, он тоже женится на северянке? Условия-то договора вроде как обоюдные…

– Льер Ривел Дрэгон, временный Хранитель Дома Замерзшей Розы. – Меня настойчиво увлекли к следующему мужчине – костлявому старику, невзирая на жару затянутому в черный бархат.

Ясные боги, надеюсь, жених не он?

Под пристальным взглядом абсолютно черных глаз я оцепенела, словно обессилевшая мышка перед здоровенным котом. Выдержки не хватило даже на приличествующие случаю реверансы.

– Так эта юная особа и есть ваша лучшая ученица? – одобрительно приподнял практически отсутствующие брови жуткий Хранитель-чего-то-там.

А я едва не опозорилась. Одни только недавно упомянутые боги ведают, каких трудов мне стоило не расхохотаться им всем в лицо! Но притаившееся на дне души понимание того, что очень даже может выйти и что эти интриганы сейчас перехитрят друг друга, помогло сдержаться. Лучшая так лучшая, вы только потом сильно не расстраивайтесь!

К следующему мужчине меня подтолкнули едва ли не пинком, чтобы ничего лишнего ненароком не сболтнула.

– Ваш жених, госпожа Ариадна, – со скрытым торжеством (но я-то знала!) ознаменовал свою феноменальную пакость Лурден. У-у, зараза! – Льер Арлит Дрэгон, наследник Дома Замерзшей Розы.

Типичный северянин даже не соизволил оторвать от солнечного пейзажа за окном льдисто-голубых глаз. Сразу ясно, жена ему о-очень нужна. Просто жизненно необходима!

Короче, нервы у меня сдали вовремя.

– Так вот какого бедолагу вы осчастливили мной? – вздохнула сочувственно и прошлась взглядом по худощавой фигуре жениха. Далекий, холодный, белоснежный… Из интересного только черная не то пентаграмма, не то снежинка над левой бровью.

– Вижу, ты тоже счастлива, дорогая? – с неожиданным пониманием хмыкнул благоверный. Слово-то какое, прямо оторопь берет!.. – Что ж, что-то общее у нас уже имеется…

Глава 2

Карета прибыла вместе с Видой. Откинувшись на обтянутую алым бархатом спинку мягкого сиденья, я окинула школьный двор прощальным взглядом. Вот и все.

– На ночь вам выделят покои в резиденции императора, а утром помолвки – и в путь, – негромко рассказывала камеристка о дальнейших планах.

– На настоящих санях! – поделился радостью Нирван, старательно косивший под девочку. И получалось же!

А вот я восторгов мальчишки пока не разделяла.

– Помолвки? – переспросила настороженно.

Разве не она мне сегодня говорила, что остальных невест отослали?

– Сестра льера Арлита прибыла в Шантоккар, чтобы выйти замуж за вашего императора и тем самым восстановить мир и покой на Севере и Юге. По официальной версии… На самом деле Кадира так ругалась, что самым темпераментным южанкам впору убиться от зависти собственными веерами!

На душе стало совсем горько. Не оттого ли, что мне самой срочно требовалось выплеснуть душащие меня эмоции? И покидать родные места не хотелось. В то же время я мелко дрожала от предвкушения и испытывала почти детское любопытство перед покрытым тайной будущим.

– Есть и еще несколько девушек менее знатного происхождения, – попыталась утешить меня Вида.

Дом Замерзшей Розы… Красиво звучит. Да и жених очень даже симпатичный, жаль только замороженный.

Но это ничего, главное, чтобы не отмороженный!

Самоутешения сыграли свою роль, и я даже смогла выдавить улыбку.

– Расскажи мне про него, а? И про северные земли тоже.

– Джаанд, – поправила меня Вида. – Так называется княжество вашего жениха. Земля Замерзшей Розы.

Всю недолгую дорогу до места ночевки камеристка рассказывала мне о будущем муже. Молод, хорош собой, поговаривают, неплохой маг и близкий друг великого князя. Это светлая сторона. Сдержанность и высокомерие вообще в счет не идут, для северян эти качества врожденные. А вот то, что от одного упоминания о нем половину северных земель в дрожь бросает, а другая половина, менее уравновешенная, предпочитает по-тихому прикопаться где-нибудь в сугробе – уже серьезно.

Отодвинула ноготком шторку и еще раз взглянула на будущего мужа. Что же, придется заготовить впрок успокаивающих отваров. А кому из нас двоих в итоге снадобья понадобятся – это уже дело десятое.

– А еще ходят слухи, будто бы льер Арлит возглавляет Тайную канцелярию Севера, но это из непроверенных источников.

Здесь поток информации на время прервался. Карета плавно остановилась перед парадным входом во дворец. Выбравшись, я успела заметить удаляющиеся спины императора и Хранителя. А вот жених
Страница 4 из 21

исчезать не торопился. Хотя явно маялся от непривычной жары и даже рискнул расстегнуть две верхние пуговки камзола и распустить шнуровку рубахи. Вот, дорогой, я уже дурно влияю на тебя! Мелочь, а как приятно…

К сожалению, приятное длилось недолго.

– У меня крайне печальная новость, льера. – Блондин подступил ближе, но руки мне не предложил.

Да неужели? Можно подумать, за последние три дня я слышала другие…

– Меня сочли непригодной невестой и решили отослать за ненадобностью? – но понадеяться-то можно!

Ледяной льер выглядел таким букой, что не подколоть его было выше моих скромных сил.

– И не надейся, – в уголках бледных губ поселилась тень улыбки. – Просто местные слуги лентяи и неумехи, как, впрочем, и все южане, потому не успели освободить и подготовить покои моей невесты. Но не переживай, я готов временно потесниться. – С этими словами он круто повернулся и зашагал к услужливо распахнутым лакеем дверям.

Что ж, 2:1. И пока не в мою пользу.

Пришлось догонять, потому что блуждать в одиночестве по местным коридорам я не имела никакого желания.

– Мы нарушаем все возможные приличия, – с затаенным восторгом сообщила жениху.

Не оттого, что нам предстояло ночевать рядом друг с другом, просто нарушать правила я любила всегда. И, чего уж там скрывать, побаивалась, что с приездом в одно из северных княжеств придется ходить по струнке. Но нет, вроде бы пронесло!

– Ты даже не представляешь, сколько этих самых приличий мы сегодня нарушим, – загадочно произнес Арлит, распахивая передо мной дверь.

Ответить я не успела, главным образом потому, что пришлось сосредоточиться на том, чтобы не упасть в темноте. Придумал тоже пропускать меня первой в незнакомые и совершенно не освещенные покои!

Чтобы Арлит на меня не налетел, быстро сделала несколько шагов, углубляясь в темноту. Как-то не хотелось начинать знакомство столь тесным и болезненным образом.

И вот тут произошло неожиданное…

Несколько событий совпали во времени. Меня толкнули, отчего я чуть не упала, и окутали чем-то теплым и подозрительно тяжелым. Живым?!! Ой, мама… Не успела я как следует испугаться, как ухо обжег сладострастный шепот:

– Милый, возьми меня прямо сейчас…

Э-э-э… Полный шок и ступор!

На пол я все-таки свалилась.

Как раз в этот животрепещущий момент и зажегся свет.

– Бесье разберет, как у них тут все устроено, – проворчал будущий супруг, моргнул и недоуменно обозрел меня, валяющуюся на полу с голой девицей в обнимку.

Наблюдение первое: эта дамочка поджидала не кого-нибудь, а именно его! Мне, конечно, параллельно, с кем коротает время полузнакомый льер, но унижать себя не дам! Наблюдение второе: видимо, в резиденции действительно с местами напряг, потому что в так называемых покоях комната была всего одна. Третье: кровать здесь тоже одна, а нас уже трое! И это еще Вида с Нирваном не подошли.

Резюме: ситуация мне уже не нравилась!

– Льер Арлит, под нарушенными приличиями вы случайно имели в виду не голую женщину в своей постели? – осведомилась вкрадчиво и полоснула взглядом отличившегося женишка.

Собственно, никто и не ожидал, что брак, состряпанный Лурденом, окажется удачным.

– Я ее не… – Северянин не то застонал, не то зарычал, стремительно приблизился к нам и вздернул испуганную дамочку на ноги. – Вон!!!

К двери гостья летела с собственной одеждой наперегонки.

– Не поверишь, замучился уже придворных красоток из своей спальни выкидывать, – посетовал мой будущий муж и, видимо, в поисках сочувствия опустился рядом со мной. Прямо на пол.

Думает, пожалею?

– Бедный, несчастный льер! – Я сузила глаза и тонко улыбнулась. – На нем буквально виснут красивые женщины, а он – кто бы мог подумать?! – не рад!

Арлит устало вздохнул и прислонился спиной к высокой кровати. Но вроде бы не обиделся.

– Сарказм неуместен. Или, может быть, ты уже ревнуешь?

– Мечтай! – Я гневно сверкнула глазами и воинственно скрестила руки на груди.

Что это он улыбается?

– В таком случае приношу извинения за произошедшее недоразумение. Даю слово, подобное больше не повторится.

Охотно верю. Ведь среди моих вещей не только успокоительное есть, но и жаропонижающее, сердечное… слабительное. А завтра, если я хоть что-нибудь понимаю в дворцовом этикете, нас всех ждет праздничный завтрак. Совместный. В общем, никому не советую тянуть руки к моему туманному будущему.

Но предупреждать не стану, так интереснее.

– Слов и извинений мало. Мне нужна услуга.

Белоснежные брови очень выразительно поползли вверх.

– Ты же понимаешь, что отделаться друг от друга нам не суждено? – Мысли северянина ушли совершенно не в ту сторону.

Правильно, что у кого на уме…

– Я не об этом. – Ехидство как ветром сдуло, теперь я смотрела на будущего мужа серьезно, даже с горечью. – События последних дней развивались настолько стремительно, что я не успела сообщить родным о своей дальнейшей судьбе. Лурден не позволил. Можно хотя бы письмо напишу?

Ясные боги, каких трудов мне стоило не посмотреть на него с мольбой! Не расплакаться, не начать жаловаться на нелегкую долю, держаться уверенно. Доказать, что достойна того, чтобы называться ледяной льерой.

К счастью, молчание длилось всего миг.

– Распоряжусь насчет бумаги и письменных принадлежностей, – спокойно, даже прохладно проговорил блондин и, поднявшись, скрылся за дверью.

Несмотря на знойное лето в коридорах дворца царила прохлада. Стараясь не привлекать к себе внимания, я неслышно скользила из птичьей башни по направлению к покоям жениха.

А в небе белоснежной стрелой летел голубок, унося коротенькое послание в Канти, недалеко от которого обосновалось мое семейство.

Мама, наверное, будет плакать… Сестры – смеяться, братья – сочувствовать и порываться «набить морду хлыщу вымороженному». А потом придет как всегда рассудительный отчим и восстановит порядок в доме и всеобщее спокойствие. Так всегда бывало.

Воспоминания затуманили глаза слезами. Не скоро я теперь увижу родные места! Если увижу вообще…

И совершенно неудивительно, что под эти мысли я умудрилась заблудиться. То есть не совсем заблудиться – помню, мы с Видой, когда она провожала меня в башню с голубями, проходили по коридору с огромным фикусом почему-то розового цвета. Только сворачивать здесь следовало вправо. А я что сделала? Прошла нужный поворот и лестницу пропустила.

Обругала себя, рассеянную, и собралась скорректировать направление, но услышала знакомый голос. И не смогла устоять. Шагнула ближе, потом еще ближе, и еще и, наконец, уткнулась в приоткрытую дверь.

– Лицо проще сделай, – веселился император, – а то можно подумать, я тебе зомбика лежалого подсунул, а не молодую и достаточно привлекательную девушку!

Отблески камина играли на волосах Арлита, делая их красно-оранжевыми.

– Издеваешься? Чудо еще, что она совершеннолетняя!

Знаю, подслушивать нехорошо. Но раз уж ноги сами зачем-то принесли меня сюда, глупо было бы не воспользоваться ситуацией. Чем я, собственно, и занялась.

– По заверениям мэтра Лурдена, еще и неплохой маг.

– Мне не со способностями ее жить, если ты вдруг забыл, в чем
Страница 5 из 21

заключаются супружеские обязанности, – в голосе будущего благоверного хрусталем звенели льдинки.

А Николас только посмеивался.

– Согласен, обмен не совсем равноценный, с Кадирой эту малышку не сравнить. Если не найдешь ей другого применения, поселишь где-нибудь в южном крыле своего замка и будете жить долго и счастливо. И почти отдельно друг от друга.

Южное крыло… По обычаям льеров гости, которых размещали с таким «комфортом», воспринимали это как смертельное оскорбление.

Внутри похолодело. А кому нравится чувствовать себя разменной монетой? Уж точно не мне. И надежда однажды вернуться в родные края таяла на глазах. Что делать? Что же мне делать?

Дослушивать мужской треп, плавно перешедший на прелести совершенно незнакомых мне дам, не стала. Надо срочно что-то решать. Надо думать… А как хотелось просто уткнуться в чье-то плечо и почувствовать себя маленькой и беззащитной!

– По какому поводу слезоразлив?

Вздрогнула и резко обернулась. Не дворец, а проходной двор какой-то! В собственных покоях не уединиться! Ладно, комнатка не моя, но это же не повод врываться в нее всяким девицам блондинистой наружности.

– Он тебя послал, да? – с наигранным участием осведомилась светловолосая красавица. – Не расстраивайся, не ты первая, не тебе и последней быть.

Не опознать в изящной светловолосой девушке северянку смог бы разве что слепой. Миг ушел на то, чтобы разглядеть знакомую надменность на бледном, словно бы покрытом инеем лице, молочного цвета волосы, заплетенные в сложную косу, и роскошное платье, отороченное мехами. В нашу жару!

Вывод был очевиден: передо мной стояла недавно упомянутая Кадира. То есть это я перед ней стояла и лихорадочно подбирала слова, чтобы объяснить недоразумение. Очередное за сегодняшний день.

Будущая родственница нашлась первой:

– Мой брат тебе не по зубам, крошка. Иди поищи более легкую добычу. – И она широко распахнула дверь, требуя сию же минуту исполнить приказ.

Нет, я все прекрасно понимаю. Им меня навязали. Происхождением не вышла, обучение не закончила, с даром тоже не все ладно, хоть будущему семейству об этом пока и не известно. Еще и из вражеского стана!

Но! Ведь я и сама не стремлюсь замуж. Не могли они подобрать дочь кого-нибудь из высших аристократов, которую с пеленок готовили к браку по расчету? Уж эта возражать не стала бы и в один миг поставила бы на место будущее семейство. И собственное место в этом самом семействе четко обозначила бы.

А я что, хуже?

Постаралась придать лицу непроницаемое выражение и окинула взглядом северянку, а заодно и распахнутую дверь.

– Льера Кадира, я полагаю?

Невеста императора заметно озадачилась.

– Да… нас представляли?

– Не думаю, но сейчас самое время, чтобы исправить досадное упущение, – сладко улыбнулась и шагнула ближе. – Без нескольких часов льера Ариадна Витронская. Впрочем, уже почти и не Витронская. Невеста по обмену, так сказать.

На мгновение на снежном лице проступило удивление и тут же скрылось под ледяной маской.

– Невеста Арла, значит? – Вздернутые брови лучше всяких слов говорили, что представляла меня ледяная красавица совсем не такой. Что ж, ее проблемы! – Ну, здравствуй, сестра по несчастью!

Дверь была мгновенно захлопнута, и мы, устроившись на высокой и потрясающе мягкой кровати, несколько последующих часов делились опытом принудительного попадания в невесты.

Кадира сама узнала о собственном новом статусе в день отъезда и, как водится, не испытывала по данному поводу никаких положительных эмоций. И это при том, что иллюзий относительно большой и романтической любви она не питала никогда, у практичных северян подобным мало кто грешил. Поскандалила, поугрожала опекуну и, не добившись ровным счетом никакого результата, отправилась покорять «южного варвара».

– Если откинуть лишние эмоции, – задумчиво теребила выбившийся из прически локон Кадира, – то этот ваш Николас очень даже ничего. Смазливенький. Над воспитанием, конечно, придется поработать, но, думаю, за год управлюсь.

– Мне бы твою уверенность!

Северянка оглядела меня с сочувствием, понимающе поцокала языком.

– Не трясись, справишься! Мой брат, конечно, не подарок, ну так и не монстр же. Главное, будь с ним откровенна и ничему не удивляйся.

Может, совет и дельный, но какой-то уж слишком туманный.

– А ты опасайся мэтра Лурдена, – ответила взаимностью я. – Он сейчас при дворе особо не появляется, но когда-то был наставником императора, и тот до сих пор к нему прислушивается. Та еще гадюка!

На этом девичьи разговоры закончились: пришел Арлит.

– Встретимся через год и сравним результаты, – подмигнула мне сестра жениха, ласково потрепала брата по щеке и, не вставая с насиженного места, исчезла в вихре мелких снежинок.

Да, вижу, она действительно сильный маг… Я поежилась и обхватила себя руками за плечи.

– Ты провела несколько часов наедине с моей сестрой и все еще не превращена в ледяную статую? – белоснежная бровь поднялась, выражая крайнюю степень удивления. – Пожалуй, я недооценил свою маленькую невесту.

Маленькую? Хм. Интересно, сколько ему самому лет?

Но озвучивать этот, без сомнения, важный вопрос не стала, нашлись вещи посерьезнее. Совет Кадиры быть откровенной набатом пульсировал в ушах, мешая сосредоточиться на чем-то еще, кроме собственных тайн.

Сейчас или никогда? Вернее, неизвестно, когда и боги знают с какими последствиями.

На то, чтобы принять единственно верное решение, потребовался всего миг.

– Вы меня сильно переоцениваете, льер Арлит. – Я соскользнула с кровати и встала напротив него, дабы придать ситуации некую серьезность.

– Правда? – Его бровь взлетела еще выше, хотя казалось, куда уж!

Вдох-выдох. Сейчас главное – спокойствие, я на верном пути. Но, боги, почему же тогда так страшно?!

– Нам нужно серьезно поговорить.

Ирония в льдистых глазах напротив сменилась смехом. Ммм? Я что-то сделала не так?

– Когда так говорил дядюшка, нас с Дирой в итоге лишали сладкого. Завтра я не получу традиционного поцелуя? – Вид жениха сделался картинно-испуганным.

Клоун! Или меня принимает за дуру?

– Льер Арлит!

– Весь внимание, моя дорогая. – Мужчина снова сделался серьезным, только глаза продолжали весело блестеть.

Ох, чую, сейчас у кого-то сильно убавится поводов для радости…

– Понятия не имею, предупредили ли вас, поэтому говорю это сейчас: невесту вам подобрали из младшего дворянства. Еще и обедневшего к тому же. Ни денег, ни титула за мной нет. Шансов получить что-либо из этого в будущем тоже нет.

Выдержала паузу, давая ему переварить услышанное.

И льер меня не разочаровал.

– Вот как? – в прохладном голосе слышался опасный звон колких льдинок. Острых… Лишь дотронешься – кровь! – Да-а-а-альше… Продолжайте, дорогая моя льера.

Не оставалось ничего иного, как выполнить пожелание жениха.

– Сила моего дара тоже несколько преувеличена. Я и зелье-то порой с третьего раза заговариваю, – в общем, рассказала ему все: как во мне проснулась магия, что вообще для нашего рода не характерно, как плакала мама, узнав об этом, как пришлось покинуть дом и отправиться в школу, как мэтр
Страница 6 из 21

жизни не давал, как невестой сделали против воли и всех законов… В конце даже всхлипнула пару раз.

Когда поток слов прервался, в комнате повисла тишина. Не знаю, как для северянина, но для меня гнетущая и какая-то пугающая. Живое воображение тут же принялось рисовать варианты развития событий – один другого страшнее. Прогонит? Обвинит в обмане? Разразится скандал?

А вдруг из-за моей честности начнется самая настоящая война?

Меня уже заметно потряхивало, и ждать дальше хоть какой-то реакции со стороны блондина просто не было сил.

– Льер Арлит? – окликнула осторожно, даже решилась сделать крохотный шажок навстречу.

Тишина… И взгляд какой-то полуосмысленный.

– Вы ничего не хотите сказать?

Раз уж я рискнула пойти ва-банк, надо двигаться до конца. Еще несколько шагов – и я оказалась совсем близко, даже в глаза заглянуть смогла.

– Для близких – просто Арл. И не стой босиком на холодном полу – простудишься, – с этими словами тихо пискнувшую меня подхватили на руки и устроили среди одеял и подушек.

Можно было, конечно, напомнить, что мы находимся на юге и пол здесь не такой уж холодный, но мне почему-то не захотелось…

Утро началось с улыбки и потягушек.

Невзирая на грядущее событие, именуемое помолвкой, настроение было замечательное. Вчера мы окончательно отбросили церемонные расшаркивания и эти бесконечные «вы». Права была Кадира, честность – страшная сила!

После короткого словесного боя я отвоевала в единоличное пользование всю огромную кровать. Не пристало приличной девушке спать с мужчиной, которого она знает одни неполные сутки, будь он хоть трижды ее женихом! А Арл, между прочим, приобретет этот статус только утром, так что правда была на моей стороне.

Второй бой закончился победой северянина, поэтому спал он здесь же, в комнате, на покрытом меховой накидкой диване. А не где-нибудь далеко от беззащитной девушки, чего я добивалась. В итоге пришлось опустить полог и положить под подушку тяжелый подсвечник, просто так, на всякий случай. Во избежание, как говорится…

На счастье (затрудняюсь определить, чье именно) бронзовое орудие самообороны так и не пошло в ход. Ночь прошла мирно и плавно перетекла в солнечное утро.

– Подъем! Времени до церемонии совсем мало. – Арлит выглядел слегка помятым, но собранным и сосредоточенным.

Ну вот, даже поваляться не судьба… Я сонно потерла глаза.

– А может, без меня, а? Если спросят, скажешь, что я согласна.

Бледное лицо одеревенело. Это он так смех сдержать пытался.

– Ариадна! – Голос звучал достаточно строго. Вот это, я понимаю, самоконтроль!

– Для близких – Ари или Ада. Второй вариант предпочтительнее.

Моргнул. И все-таки выдал бледную улыбку.

– А первый мне нравится больше, – и совсем уж вкрадчиво добавил: – Вставай. Или я тебя сейчас подниму…

Нет, спала с подсвечником я таки не зря.

– Отвернись!!!

Льдинки в голубых глазах прекрасно сочетались с изумлением.

– Зачем?

– Арлит! – воскликнула я возмущенно.

– Должен же я рассмотреть, что мне подсунули, – проворчал будущий супруг, но все же послушно отошел в сторону и уставился в окно. И тут же поморщился от слишком яркого, непривычного для него солнца.

Я торопливо откинула одеяло и стрелой умчалась за дубовую дверь в дальнем углу спальни.

– Как думаешь, Николас в курсе?

Погрузила руки в заранее приготовленный тазик с шапкой пены и лепестками цветов, поплескала на лицо. А я об этом думала?

– Вряд ли. – Закрытая дверь скрадывала звуки, поэтому приходилось повышать голос. – Если и знает, то не все.

Покончила с умыванием и натянула тонкую белоснежную рубашку. Еще какое-то время ушло на прочие детали ежедневного туалета.

– Собираешься ему рассказать?

– Нет, но найду способ донести эту, без сомнения, ценную информацию до Диры. Уверен, сестренка найдет ей применение.

Что ж, поздравляю себя! За три дня обзавестись женихом и по самую макушку влезть в межгосударственные интриги – для этого, я вам скажу, особый талант нужен.

Как и для того, чтобы в одиночку справиться с корсетом и платьем. С тоской оглядела еще с вечера подготовленный наряд и прикусила губу. Неужели правда придется звать Арлита?

– Время, дорогая, время! – донеслось сквозь дверь насмешливое.

Льер без труда догадался о моих затруднениях.

– Прошу прощения за опоздание. – Вида появилась в самый подходящий момент.

Спасена!

Но стоило лишь взглянуть на то, что принесла с собой камеристка, чтобы весь энтузиазм растаял без следа. Приветливая улыбка побледнела и сбежала вслед за ним.

– Что это? – натужно выдавила я, изо всех сил стараясь сохранить лицо.

Платье и прочие атрибуты роскошного наряда были безжалостно отобраны у меня и отброшены в сторону со словами: «Позже упакую». А на обтянутую тканью скамеечку аккуратно легли узкие черные штаны, синяя туника с разрезами на бедрах, украшенная редкой серебристой вязью, и коротенький жакет. Красиво, конечно, но… Необычно. И непривычно.

– Хвала богам, портнихи управились точно в срок! – невесть чему обрадовалась Вида. – В северных землях девушки подобные костюмы обычно надевают в дорогу, но только утепленные. Церемония планируется очень скромная и быстрая, чудо, если позавтракать успеете, не то что переодеться. Ну же, льера, поторопись!

С этими словами меня вытряхнули из уже натянутого белья. Что же, придется смириться. Новая одежда, новый жених… новая жизнь. Кто знает, куда все это меня заведет?

Послушно облачилась в предложенный наряд и бросила заинтересованный взгляд в зеркало. А что, неплохо так получилось… И куда удобнее, чем путаться в бесконечных юбках.

– А это зачем? – Я выпала из созерцания собственного образа, только когда лба коснулся серебряный венец, усыпанный, точно снежинками, мелкими драгоценными камнями.

– Традиция твоей новой семьи.

Ладно, с этим позже разберусь. Впереди как минимум несколько дней пути, которые я намеревалась провести с толком. Благо рядом имелась Вида, которую можно было подробно расспросить о жизненном укладе студеных земель. Да и Арлит, думаю, не откажется ответить на несколько вопросов.

Честно скажу, помолвка меня разочаровала. Самую малость, но все же.

Никаких торжеств, даже самого завалящего жреца не пригласили. Помимо женихов и невест (а кроме нас с Арлом и Николаса с Кадирой набралось еще двенадцать пар северных девушек и южных мужчин) в кабинете императора присутствовали Лурден и еще один аристократ средних лет. Последний оказался первым советником его величества.

Именно он быстро зачитал текст договора, после чего мы все по очереди поставили свои подписи, а мэтр скрепил это дело магической печатью.

Потом вереница женихов и невест потянулась к двери.

– Больше похоже на пакт о ненападении. – Я не смогла не поделиться впечатлениями.

Нервно подрагивающие пальцы легонько сжала прохладная ладонь.

– Вряд ли что-то помешает нам наверстать упущенное вечером, – чуть слышно отозвался Арл, уводя меня к выходу. – А хочешь, я открою тебе небольшую тайну?

– Спрашиваешь!

По бледным губам скользнула предвкушающая улыбка.

– Как только мы доберемся до Дома, в Канти отправится одна
Страница 7 из 21

из младших родственниц, чтобы стать женой твоего брата. Понятия не имею, какого именно. Вчера вечером Ник внес этот пункт как обязательное условие договора – залог того, что к тебе будут хорошо относиться на Севере.

Я едва с шага не сбилась. С чего вдруг такая забота?

– Кадира постаралась?

– Ну а кто еще? – Льдистые глаза сверкнули усмешкой и снова замерзли.

Глава 3

Сани вереницей выстроились у парадного входа.

Я оглядела искусный узор, так похожий на тот, что зимой появляется на окнах (правда, всего на несколько дней и совсем не каждый год, поскольку зима у нас явление редкое), и едва не задохнулась от восхищения. Невероятно красиво! Отдельного вздоха удостоились прекрасные белоснежные кони немного крупнее привычных, которым предстояло шестерками тащить зимнее великолепие на полозьях.

Как же неуместно все это смотрелось посреди нашей солнечной осени!

– Налюбовалась? – неожиданно холодно осведомился льер, назначенный мне в мужья, и неделикатно подтолкнул в спину. – А теперь садись, хватит изображать статую.

И сам устроился в санях, где уже сидел Ривел. Отсутствующую часть крыши тут же заменил затемненный магический купол, скрывший обоих мужчин. А заодно «тонко» намекнувший, что невесте придется путешествовать отдельно.

Миг я помедлила. И что опять не так? Ведь совсем недавно держал за руку и обещал приятный вечер!

А может, все дело в присутствии этого Хранителя? Сразу он мне не понравился… Пугающий какой-то.

По спине пробежали холодные мурашки. Я тряхнула головой, отгоняя непрошеные страхи, и направилась к саням. Не стоит истерить, пока все неплохо складывается. К тому же с Видой и Нирваном путешествовать будет куда комфортнее, нежели с жутким льером Дрэгоном-старшим.

Вот так вот.

– Льера, вы в порядке? – Мое состояние не укрылось от внимательной камеристки.

Глубоко вздохнула и прикрыла глаза, возвращая утраченное спокойствие. Но усмирить любопытство не смогла.

– У вас так принято, что мужчины и женщины путешествуют отдельно?

Мне предстояло в ближайшие дни узнать много разного, так почему бы не начать с этого?

– Ни в коем случае, льера. Правда, мужчины чаще всего передвигаются верхом, но никаких жестких правил на этот счет нет.

А чего я, собственно, хотела? Меня им навязали, заставили принять на себя обязательства. Так какого отношения я жду? Чудо еще, что Арл старается держаться дружелюбно.

– Но льер Арлит и его дядюшка часто пользуются санями, – продолжала тем временем Вида. – И всегда прикрываются куполом.

– Странный он, об этом все слуги и даже гвардейцы говорят, – вставил своих пять медных монет Нирван. Минувшую ночь мальчишка провел с челядью и, как водится, набрался сплетен по самые уши. А теперь горел желанием хоть с кем-нибудь поделиться информацией.

«Ничему не удивляйся…» – последним штрихом прозвучало в глубине сознания напутствие Кадиры.

И сани тронулись.

Авангард унесся вперед, арьергард, согласно инструкции, подотстал, гвардейцы сопровождения пристроились по бокам, каждый в четко отведенном ему месте.

Пришлось сделать над собой некоторое усилие, но выкинуть из головы недавнюю сцену мне все же удалось. Уже хорошо, подумаю об этом позже. А сейчас… Прощальный взгляд скользил по залитым солнцем желтоватым полям. Наверняка завтра мы въедем в Великий лес и будем трястись впотьмах до самой границы.

О том, как в непосредственной близости друг от друга могут располагаться два столь различных по климатическим условиям государства, я как-то не задумывалась.

Сани скользили плавно, будто бы и в самом деле под полозьями был снег. Совсем не трясло. А пушистые накидки из белоснежного меха, притороченные к сиденьям, создавали иллюзию, будто мы сидим в глубоких креслах. Если бы не сменяющиеся вокруг пейзажи, существовала вероятность забыть, что куда-то едем.

Начало пути прошло в молчании. Мне требовалось время, чтобы проститься. Кто знает, увижу ли я еще когда-нибудь лето?

Потом начались расспросы. Хотелось узнать буквально все: какое в северных землях лето, какие люди там живут, каким богам поклоняются, какие обряды проводят и какая свадьба меня ждет. Еще хотелось знать про календарь, магов, место женщины в обществе и прочее, прочее, прочее… И Нирван охотно поддержал мой энтузиазм.

Сначала Вида отбивалась одна, но очень быстро разговором заинтересовались два ближайших гвардейца из сопровождения и охотно включились в него.

В итоге кроме самого распространенного ответа «сама увидишь!» мне удалось разжиться и кое-какой информацией. Например, я узнала, что границей между северными и южными землями служат древние порталы, которые переносят путников на огромнейшие расстояния. А так бы и за несколько месяцев не добрались! Северяне почитают лишь одну богиню – Ладин, то есть Зиму. И бесчисленное множество ледяных духов. В остальном же каждый волен верить, во что сам пожелает.

Отдельным – и приятным! – сюрпризом для меня стало практически полное равноправие женщин и мужчин. Разве что на войну льеру не возьмут, исключение делалось только для самых сильных магинь. И противный корсет носить не обязательно, только если на балу.

Много интересного узнала, даже с судьбой своей почти смирилась. И заразилась легким нетерпением – хотелось поскорее окунуться в снежный быт. О том, что это навсегда, старалась не думать.

– Вида, ты давно служишь у Дрэгонов?

Так откровенно расспрашивать, тем более при свидетелях, считалось дурным тоном, но ощущение некой вседозволенности пьянило. Долой жесткие правила этикета и бесконечные «нельзя» и «что же люди подумают?!»! Свобода… Точно кандалы сбросила.

– Больше двадцати лет, еще со времен матушки наследника.

– А… – Я на миг прикрыла рот затянутой в перчатку ладошкой, прикидывая, как бы сформулировать вопрос.

– Льера Гастелард умерла родами, оставив сыновей сиротами. Муж ее, сиятельный льер Северин, погиб несколькими месяцами раньше в бою. А потом к нам перебрался льер Хранитель, он и вырастил мальчиков.

Печальная история. Но как же выгодно все сложилось для дядюшки Хранителя… Или мне кажется?

– Получается, у Арла есть брат?

Кажется, я все-таки ляпнула что-то не то, потому что вокруг повисла звенящая от напряжения тишина.

Томительная…

– У нас об этом не говорят, – выдавил, наконец, капитан Риил.

Чем дальше, тем страньше… Я успела придумать новый вопрос, чтобы хоть как-то разрядить обстановку, но Вида оказалась быстрее.

– Но она все равно узнает!

Камеристка и гвардеец скрестили взгляды, каждый отстаивал свое мнение.

Хоть я и болела всей душой за Виду, победа не досталась никому.

– Узнает, но не от вас, – раздалось над ухом презрительное, и мы дружно повернули головы на голос.

Арлит великолепно смотрелся на снежном жеребце.

– Прошу прощения, – пробормотала Вида и стала с огромным интересом разглядывать мех под ногами.

Ясно. Отдуваться придется мне.

– Соскучился? – Лед в голубых глазах не произвел на меня ровным счетом никакого впечатления.

После минувшей ночи он меня больше не пугал, даже не настораживал.

А стоило бы…

– Не хочешь составить мне компанию? – И Арл выразительно
Страница 8 из 21

протянул руку, испытующе глядя на меня.

Аж язык защипало, так хотелось спросить, в чем подвох. И присутствующие выжидательно напряглись… А вот интуиция тихонько нашептывала: «Согласись!» – что я и сделала.

– С удовольствием!

Вопрос – чьим? – безжалостно вымела из головы. Я и так на пределе, а тут еще собственные мысли подводят!

– Льера, не стоит… – снова ожила камеристка.

Но безнадежно опоздала. Сани, повинуясь непроизнесенному приказу, замедлили ход, и северянин одним неуловимым движением выдернул меня с нагретого места. Даже пискнуть не успела!

А вот заметить, какой пугающий, даже подавляющий взгляд достался моей даме – даже успела.

– Хочешь, подберем тебе компаньонку помоложе?

Я пожала плечами и в полном согласии с интуицией прильнула спиной к его груди.

– Не хочу.

Арлит хмыкнул и не стал настаивать.

Недолго ехали в молчании. Я прислушивалась к себе, силясь определить, что именно изменилось. Чувство возникло такое, будто его подменили, хотя на вид Арл был все тот же. Обернулась и мгновение вглядывалась в розочку-снежинку над светлой бровью… Нет, точно тот самый!

– Я бы с удовольствием, но при всех неприлично, – обжег ухо интимный шепот.

Моргнула и изумленно отпрянула.

– Неприлично – что?

Теперь уже удивляться пришлось жениху. Светлые брови дрогнули, но остались на месте.

– Целоваться!

Вот ни за что бы не подумала, что он такой скромняга…

– Даже не думала, просто хотела лучше рассмотреть твою снежинку.

Спиной почувствовала, как напряглась его грудь. Даже испугалась, как бы меня прямо отсюда обратно в сани не швырнули. Но нет, пронесло.

– Это не снежинка, а пентаграмма! Просто у моего дяди руки кривые, – вроде бы он бормотал что-то еще о самомнении родственника, но так тихо, что я не разобрала.

Странно, а вчера мне показалось, что Арлит относится к льеру Хранителю с исключительным уважением…

Кому как, а лично мне ехать верхом понравилось куда больше, нежели в санях. Вот когда порадуешься, что нет нужды путаться в тяжелых юбках! Конечно, скоро мы покинем раннюю солнечную осень, но пока стоит ловить момент.

В этом своем… настроении (иначе определить перемены в женихе я пока затруднялась) Арл особой разговорчивостью не отличался. К сожалению. Напротив, был крайне сдержан, холоден и презрительно-молчалив. Неужто обиделся, что не поцеловала?

Я полюбовалась раскинувшимися кругом холмами, даже умудрилась на скаку сорвать с растущего у дороги куста несколько ягодок и решила взять ситуацию в свои цепкие ручки.

– А зачем она нужна? Или это тоже тайна?

Не слишком удобно разговаривать, когда не видишь лица собеседника, поэтому я обернулась через плечо и снова мазнула взглядом по темному узору. Сочетание светлой кожи и белоснежных волос с черными линиями интриговало. Как и он весь.

– Тайна, – едва различимо кивнул жених. – Но ты узнаешь ее. Чуть позже…

И все бы хорошо, если бы не последние его слова…

Но именно они толкнули меня на шалость.

Легко пожала плечами, мол, как знаешь, и повернулась к блондину всем корпусом. Выбрала ягодку покрупнее и поднесла к бледным губам. О, как вытянулось его лицо!

– Льера Ариадна!

Фи, сколько пафоса! Договорились же обращаться друг к другу без излишнего официоза.

– Не волнуйся, дорогой, это всего лишь поздняя малина. Даже не ядовитая!

Вот когда я сравняла счет! На миг показалось, будто бы ярко-голубые глаза сделались серыми. Замерзли? Или оттаяли?

Губы, коснувшиеся моих пальцев, оказались мягкими и прохладными.

– Ты невыносима, – изрек будущий муж, проглотив ягоду. И потянулся за новой! – Кажется, кому-то повезло.

– Уж не тебе ли случайно? – улыбнулась дразняще.

И получила неожиданно серьезный ответ:

– А это как жребий ляжет.

Надо бы запомнить на будущее, что не стоит задавать вопросов, если не готова услышать нечто малоприятное и совершенно непонятное.

Но разрядить напряжение удалось, и остаток пути мы провели за оживленным разговором, обсуждая все, что видели вокруг. От биографий гвардейцев из сопровождения до различий быта северных и южных крестьян.

Когда приблизились к большому и на вид приличному постоялому двору, я испытала легкое разочарование. До сумерек еще далеко, ехать бы да ехать! Но впереди уже показалась темная громада Великого леса, а в него соваться до нового утра кортеж не собирался. Да и ночевать в комнатах с удобствами куда лучше, нежели в шатрах без оных.

– Ты будто бы и не против замужества? – отметил Арл, помогая мне спуститься на твердую землю. – Не скандалишь, не создаешь проблем, даже не плачешь…

Опять двадцать пять! Помнится, мы это уже обсуждали и нашли взаимопонимание.

– Разве у меня есть выбор? – Я заинтересованно вздернула бровь. Вдруг чего не знаю? Может, произошли какие-то изменения, а я и не в курсе?

– Нет.

– Тогда к чему все усложнять? – мягко отстранилась и выдавила улыбку. Получилось немного грустно… – Хотя, если тебе вдруг захочется проблем, просто скажи.

Отреагировать на шутку северянин не успел, к нам уже спешила пара лакеев в форменных ливреях, окруженная десятком слуг более низкого звена. Место для ночлега мы выбрали не из дешевых!

Вслед за одним из слуг пересекли вымощенный камнем двор, пестреющий желтыми розами, взобрались на высокую лестницу с коваными перилами и очутились в холле. Любознательный глаз сразу же выхватил стол с учетными книгами, аркообразный проем, ведущий в столовую, полупрозрачную дверь в сад и широкую лестницу на второй этаж.

Комнаты уже были заказаны.

Нас быстро разместили, напоили охлажденными напитками и окружили всяческим вниманием. Я как раз потягивала яблочный сок, наблюдала, как Вида извлекает из сумок, свертков и коробок все необходимое, и ждала, пока наполнят огромную деревянную лохань, когда в дверь постучали.

– Льер Дрэгон-старший?! – Вот уж кого меньше всего ждала увидеть!

Вежливо отступила в сторону, позволяя будущему родственнику пройти, но тот, к моему удивлению, лишь отрицательно покачал головой.

– Я ненадолго. Всего лишь хотел поинтересоваться вашим самочувствием, дорогая.

Надеюсь, меня не слишком заметно перекосило?

– Да все в порядке… вроде бы.

Бледное лицо старика посетило задумчивое выражение. А я вдруг решила, что он куда старше, чем показалось при знакомстве.

– Точно? И мой племянник вас ничем не напугал? Не обидел? Не расстраивайтесь, Ариадна, с Арлом иногда случается… но несмотря ни на что он хороший мальчик.

Говорил так, будто наследник – дитя неразумное. Тридцати лет от роду! Ну, может, чуть меньше. В общем, если у меня и появилось на миг желание пооткровенничать, то после сладких слов Хранителя оно растаяло, не оставив и следа. Только вопросы никуда деваться не хотели, а задать их пока было некому.

– Что вы, мы прекрасно провели время! – отмахнулась я, после чего все с той же вежливой улыбкой сообщила, что намереваюсь принять ванну, и свидетели мне при этом совершенно не нужны.

Ривел счел за благо удалиться.

Но его место практически сразу занял Арлит собственной блондинистой персоной. Я даже дверь закрыть не успела!

И вопросы последовали те же: про самочувствие
Страница 9 из 21

и не натворил ли он чего. Вот здесь захотелось съязвить и поинтересоваться, не страдает ли мой будущий благоверный раздвоением личности, потому как заполучить бракованного мужа мне совсем не улыбалось. Сдержалась. Медаль моему терпению, срочно! А лучше – сразу памятник.

Отговорилась опять ванной, которая на сей раз была готова. По комнате поплыл аромат розового масла.

– Жду тебя через два часа в столовой, – кивнул жених. – Будем отмечать помолвку.

Бирюзового цвета платье с крошечными жемчужинками по лифу смотрелось милым и легким. Скоро придется носить более тяжелые и сложные наряды, закутаться в меха, так что я сегодня решила наслаждаться последним глотком свободы. Даже волосы распустила.

Интересно, северянки носят туфли на каблуках?

– Прекрасно выглядишь, Ада. – Жених подал мне руку, помогая спуститься с лестницы.

На мгновение я застыла, прикидывая, кто он сейчас. Дружелюбный Арл? А может, скрытый в ледяной скорлупе незнакомец? Окинула взглядом идеально сидящий костюм из белого бархата, привычно бледное лицо, улыбнулась льдинкам в глазах. И пришла к выводу, что все-таки первый.

Уже проще.

– Взаимно, – посмотрела светло и, опираясь на его руку, преодолела оставшиеся ступени.

Не скажу, что посетила за свои без малого двадцать лет десятки подобных мероприятий, но то единственное, на которое меня все-таки занесло, мало чем отличалось от подготовленного для нас с Арлом торжества. Разве что на школьном балу официоза оказалось больше.

Зал украсили осенними цветами и пучками трав, которые были призваны разбавить густые, тяжелые ароматы. За богато накрытыми столами обнаружился не только льер Хранитель, но и вся гвардия, за исключением разве что караула. Как шепотом пояснил мне блондин, на Севере так принято. Да я и не возражала.

Осень пока не успела вступить в свои права, поэтому окна оставили распахнутыми. Прохладный воздух холодил щеки, прогоняя нахлынувший вдруг румянец. Чуть в стороне от пиршества соорудили (или наколдовали?) сцену, на которой исполнял что-то протяжное и мелодичное небольшой оркестр.

Стоило нам оказаться в пределах видимости, как все взгляды обратились на нас. Музыка стала чуть громче, но шквал аплодисментов перекрыл и ее.

– Поцелуй! – выкрикнул кто-то смелый.

И будущий муж склонился ко мне, медленно-медленно потянулся к губам.

Тело тут же отозвалось мурашками предвкушения, веки опустились как бы сами собой. Первый поцелуй с женихом… почти как мечталось. Если отбросить то, как именно я обзавелась этим женихом, так и вовсе все замечательно! Судорожно вдохнула, с любопытством подалась вперед и чуть приоткрыла губы…

Сейчас… Вот сейчас… Лицо обожгло неожиданно горячее дыхание. А когда осталось совсем чуть-чуть, Арлит неожиданно отодвинулся в сторону.

И моей щеки коснулся прохладный поцелуй.

– Так-то лучше! – послышалось насмешливое. Хотя лично я готова была поклясться, что это сказал не Арл.

Стало почему-то обидно. В какую игру он играет? То отталкивает, то приближает. Дает надежду и снова толкает в ледяной омут отчаяния, а потом подает руку, чтобы помочь выкарабкаться. И так снова и снова, по кругу.

Арлит поймал мою руку и проводил к предназначенным жениху и невесте местам.

Нас поздравляли, желали скорейшей свадьбы, потом был торжественный ужин, а после него танцы. И только дядюшка Хранитель сидел с таким видом, будто завтра же собирался разложить погребальный костер. Уж не мне ли?

Именно этот вопрос я и озвучила, выбравшись из-за стола.

– Что вы, льера, – замахал руками старик. – Буду счастлив принять вас в семью.

А выражение лица по-прежнему кислое. Да чем же я успела тебе не угодить?!

– В таком случае окажите мне честь, – и протянула руку, приглашая его на танец.

Недопустимо. Да что там, просто возмутительно! Льер Хранитель заломил бровь от удивления, окинул меня цепким взглядом и поднялся. Как видно, иногда нарушать правила очень даже полезно.

Что ж, возьму на заметку. Вечером опять пойду подслушивать.

Несмотря на возраст двигался Ривел неплохо. Мне даже приходилось следить за осанкой, чтобы соответствовать выправке ледяного льера. Прохладные ладони мягко направляли в танце, я же старалась пустить беседу в нужное русло.

– Ничего личного, клянусь вам, – был мне единственный ответ на все вопросы.

Вот уж точно кусок льда!

Ладно, сделаю вид, что поверила. Ясные боги, как же сложно выживать в чужой семье! Не готовили меня к этому… Не в таких масштабах, по крайней мере.

– Арлит давно совершеннолетний, не так ли? – решила зайти с другой стороны.

– Больше того, инициированный и обученный маг.

Отлично!

– Так почему же вы до сих пор Хранитель, а он всего лишь наследник?

Насколько я разбираюсь в законах, старший сын принимает на себя обязанности главы Дома, как только может это сделать. Вряд ли на Севере дела обстоят иначе. Кое-кто не желает расстаться с властью? Тогда почему Арл с этим мирится?

Опять запуталась.

– Есть… хм… обстоятельства… – Хранитель Дома Замерзшей Розы даже с шага сбился.

Уже кое-что.

– Смею надеяться, это обстоятельство безумием не зовется?

Глупое чувство… Ведь если так, то даже у рядовой крестьянки было бы право отказаться от брака, и никакой императорский указ не помеха. Но отчего же сердце колотилось так бешено?

– Нет, – хрипло выдохнул Ривел, остановился и попытался уйти, но я крепко вцепилась ему в рукав и не позволила.

– Что же тогда? Я имею право знать!

Старик поджал губы и несколько раз шумно вздохнул.

– Прошу прощения, льера, но в силу возраста я уже не способен вести столь эмоциональные разговоры. Никто не желает вам зла. – И прежде, чем я успела хотя бы рот раскрыть, оказалась в объятиях как раз проходившего мимо капитана Риила.

Расспрашивать гвардейца не было никакого желания. В конце концов, я девушка, а не мастер придворных интриг! Да и чувствовала себя в обществе нового партнера куда свободнее. Двигалась легко и непринужденно, волей-неволей на губах заиграла искренняя улыбка, и вскоре завязался разговор. Разнообразия ради о приятном: красоте снежных земель, зимних розах, растущих вокруг Дома, и традиционном балу в честь зимнего солнцестояния.

– Вам скоро доведется посетить Цитадель и Чертоги богини Ладин. О, эти места стоит увидеть!

– Положим, с богиней понятно. А что за Цитадель?

Снежные земли интересовали меня все больше. Хотелось поскорее добраться до порталов и перенестись в царство вечной мерзлоты. Хоть одним глазком посмотреть! Но обязательно иметь возможность вернуться, если вдруг очень прижмет. Несбыточная мечта!

– Замок великого князя, – пояснил Риил с легкой улыбкой, словно бы маленькому ребенку растолковывал.

Так я буду представлена ко двору? О-о-очень интересно… В памяти тут же всплыл рассказ Виды о том, будто Арл имеет какое-то там отношение к Тайной службе Севера.

Да ну, бред бредом!

– А вы давно при наследнике состоите?

Разговор плавно соскользнул на личность капитана. Светловолосый коротко стриженный воин с первого взгляда показался мне менее замороженным, чем, скажем, Арлит. И уж тем более если сравнивать с льером Хранителем. И тени удивления
Страница 10 из 21

не промелькнуло, когда Риил с легким смущением сознался, что является полукровкой, и то, что он находится при будущем правителе одного из величайших Домов – уже само по себе огромное достижение.

Что же… личность будущего супруга интриговала все сильнее.

В общем и целом вечер удался. После капитана я кружилась еще с несколькими гвардейцами, пила разбавленное сладкое вино, а затем танцевала с самим Арлитом, даже дядюшку снова попыталась расшевелить, но ледяной льер позорно дезертировал в направлении выделенной ему комнаты.

Вида тоже расслабилась и забыла о зрелом возрасте и строгом воспитании. Ни в чем от молодых парней не отставала! А вот Нирвану, которого мы до сих пор выдавали за девушку, пришлось несладко…

– Милая, ну потанцуй со мной…

– Нет, со мной!

– Прогуляться не хочешь?

– А можно тебя поцеловать?

От кавалеров у моей служанки отбою не было.

Нет, надо уже что-то делать, они же мне так парня испортят!

– Нира, поднимись наверх и приготовь все ко сну. Я тоже скоро иду.

Мальца как ветром сдуло.

Свеча горела тускло, будто бы нехотя. Еще и внезапно выскакивающие из щелей сквозняки заставляли пламя дрожать и практически сходить на нет.

Я мышкой кралась по коридору. Как назло нужная дверь оказалась в самом конце!

– Она считает тебя чокнутым.

Голос, громкий и насмешливый, раздался неожиданно, даже слух напрягать не пришлось.

– Спасибо, дядюшка, удружил!

Последовала короткая пауза.

Я пристроилась у стеночки и затаила дыхание. Слышимость здесь отменная! Если вдруг обнаружат, скажу, служанку искала. Нирван и в самом деле как ушел за кружкой чая, так до сих пор и не появлялся.

– Кхм… Арл, мальчик мой, а это точно ты?

Наследник весело хохотнул.

– Я, дядюшка, я! Только уставший как собака и злой, как стая инеевых волков. И еще есть хочется… – последнее признание произнесли несколько смущенно.

– Неудивительно, мой дорогой льер. С пробуждением сущности тебе приходится есть за двоих.

Пришлось больно закусить губу, чтобы не хихикнуть. Есть за двоих? Помню, матушке такое говорили, когда она была в интересном положении.

Что там у нас насчет сущности?..

– А жизненных сил этот гаденыш тянет за десятерых, – посетовал мой будущий супруг. Если, конечно, дойдет дело до свадьбы, в чем я все больше сомневаюсь… – Дядюшка, вы случайно еще не придумали, как от него избавиться? Еще несколько дней с его поминутными едкими замечаниями, и я правда свихнусь! Ни один менталист не поможет.

Ривел испустил свистящий вздох, вслед за чем мне удалось расслышать звук шагов. Нервничает!

– Будь спокоен, я работаю над этим.

Теперь уже вздыхал Арлит.

– Надеюсь на благоприятный исход вашей работы. И да, вам ведь не нужно объяснять, почему я не могу связать себя узами брака, по крайней мере, пока все не утрясется?

Видеть сквозь стены я, увы, пока не научилась, но готова была поклясться, Хранитель вот как раз сейчас прекратил мерить шагами комнату и кивнул.

– Не думай об этом, Арл. Я решу проблему, как только мы доберемся до Дома. Кстати, ты бы не мог предположить, что именно стало причиной такой резкой потери контроля над сущностью?

Наследник ответил отрицательно, и началось долгое и методичное переливание из пустого в порожнее. Я мало что поняла, да и не особо вслушивалась. Дозу информации уже получила, теперь надо ее переварить, разложить по полочкам и подумать, как можно использовать новые сведения. Ох, чую, погибла во мне великая интриганка!

С этими мыслями я и отправилась обратно в выделенную мне комнату.

В целях безопасности поселили меня со служанками. Нирван, конечно, смущался, но что поделаешь? Конспирация требует жертв! Надо бы теперь придумать, как без лишних потрясений превратить Ниру в Нирвана, а то, чуяло мое сердце, замучается он от кавалеров отбиваться.

Планируя ближайшее будущее, я добрела до спальни, выпила принесенный наконец чай с медом, после чего завернулась в шерстяной плед и уселась на подоконник. Оглядела мирно посапывающих Виду с Нирваном и поняла, что последовать их примеру не получится. Мысли требовали, чтобы в них срочно навели порядок.

Погасила свечу и нырнула в раздумья.

Итак, что мы имеем?

Меня. Девицу примерно двадцати лет от роду, ничем особенным не выделяющуюся. Разве только сообразительностью да рассудительностью, но не исключено, что и здесь я себе льщу.

А еще у меня жених имеется – личность крайне загадочная, хоть и привлекательная. То есть две личности, если я все верно поняла. И это внушает опасения… Как и то, что мне почему-то совсем не хочется, чтобы самые жуткие домыслы подтвердились и появилась причина отказаться от брака. Последнее, пожалуй, смотрится глупее всего.

Задачку о сосуществовании в одном теле двух сущностей мой уставший мозг решить не успел. Дрема окутала сознание, безжалостно растолкав по углам все мысли. Кажется, даже обрывки сна видела… в ледяном замке кружилась в танце с сероглазым Арлитом… летала в вихре снежинок, каталась в санях, запряженных белоснежными медведями.

Потом снова появился Он.

– Свалишься, – вздохнул Арл и аккуратно вернул съехавшую меня на подоконник.

Я отогнала остатки сна и с любопытством заглянула в льдисто-серые глаза.

– Ты мне не кажешься? – спросонья голос звучал хрипло.

Помню, было уже такое, когда глаза жениха вдруг приобрели серебристый оттенок. Всего на миг, но я его поймала. И вряд ли уже смогу забыть, хоть до сих пор не уверена, что это не бред моего воспаленного событиями последних дней воображения. И только интуиция чуть слышно нашептывала – все правда.

И вот опять!

– Нет, – с легкой улыбкой качнул светловолосой головой незнакомец. Назвать его Арлитом у меня душа не поворачивалась, хотя язык спокойно именовал сущность чужим именем.

Подтвердил! Вздохнула и впилась взглядом в ставший привычным облик. Запомнить, не ошибиться, узнать!

– Странно, что ты научилась различать так быстро… – Теперь он выглядел растерянным и сбитым с толку.

Неужели мне первой оказался по силам сей подвиг?

– Это легко, – вернула ему улыбку и, протянув руку, коснулась кончиками пальцев прохладной, чуть шершавой щеки. – У тебя глаза серые и щетина.

Последнее тоже могло служить доказательством. Арл – маг, по слухам, не из последних. А у магов борода не растет так же, как усы и волосы на руках, ногах и прочих частях тела, которые знатные господа предпочитают сохранять чистыми. Ясные боги, да это даже детям известно!

Тогда почему мой собеседник в данный момент имел столь вытянутую физиономию? И главное – если этот некто не обладает даром, то как он исхитрился занять чужое тело? Мои мысли снова поползли в направлении раздвоения личности.

– Быть того не может! – отошел от шока льер. А заодно и резко отпрянул от меня.

– Еще как может! – усмехнулась в ответ и с усилием подавила совершенно детское желание показать язык. – Не веришь – сам в зеркало посмотри.

Он последовал умному совету и довольно долго гипнотизировал взглядом свое отражение. Точно знакомился. Разве что руку не протянул и не представился по всей форме.

– Ничего себе, – выдавил наконец. – Как ты это делаешь?

Мм… Он сейчас,
Страница 11 из 21

простите, о чем?

– Я?! – Голос предательски сорвался, и я в ужасе оглянулась на спящих слуг. Не хватало только их перебудить!

Но нет, дыхание моих «дам» оставалось размеренным.

– Ты, дорогая, ты, – подтвердил ночной гость и уселся у подоконника прямо на пол.

Я хотела как-то одернуть его, но даже рта открыть не успела, как сильные руки мягко обхватили мои ноги и притянули ближе, устроив на широком плече. Да что он себе позволяет?! И снова возмущение осталось без звукового сопровождения: к разгоряченной со сна коже прижалась прохладная щека. Щекотное дыхание мурашками поднималось от коленки вверх по бедру, только до половины прикрытому задравшейся ночной рубашкой.

Вдалбливаемые с раннего детства правила поведения где-то глубоко в душе вопили о том, что давно пора как-то пресечь творящееся безобразие. Жестко и категорично. А я впервые в жизни махнула на них рукой и откровенно наслаждалась его близостью. И злосчастная интуиция была полностью на стороне хозяйки.

– Стоило тебе войти в зал, и я впервые получил полный контроль над телом, – заговорил знакомый незнакомец. – И часть пути, когда мы ехали вместе, тоже был я. И вот теперь…

Горячее дыхание ласкало кожу, мешая сосредоточиться. Здравый смысл в противовес интуиции советовал отодвинуться и задать наконец все вопросы, коих у меня накопилось великое множество. Но я разнообразия ради решила руководствоваться исключительно женской логикой. Если что, на нее все последствия и спишу…

– Кто ты? – спросила тихо и почти замурлыкала, когда пальцы мужчины мягко пробежали по лодыжке. – Как тебя зовут?

Ответ прозвучал далеко не сразу. Я уже начала придумывать, как бы стимулировать блондина на это действие, даже сцапала гладкую светлую прядь и пропустила ее между пальцев. Мм, наслаждение… Но сейчас не об этом.

– А меня никак не зовут, малышка, – с горечью произнес мужчина. Но не отстранился, и я сочла это хорошим знаком.

– Подробности?

Он шумно вздохнул и поднял на меня поблекшие глаза.

– Я брат твоего жениха. То есть должен был им быть… – Здесь он сбился и надолго замолчал, собираясь с духом. – Наша мать носила двойню, но что-то пошло не так, и второй ребенок родился мертвым. Только когда нам с Арлом исполнилось лет пять, стало понятно, что братьям досталось одно тело на двоих.

Мои глаза медленно расширялись. Ничего себе история…

– Все эти годы Арл жил, а я существовал на правах назойливого внутреннего голоса. Меня изгоняли, усыпляли, даже к телепату обращались, а однажды дядюшка приволок настоящего шамана. Где только выкопал? В конце концов набили узор над бровью, призванный заблокировать на время лишнюю сущность. Перед самым отъездом набили… Но тут появилась ты!

– И спутала все карты? – Несмотря на шок от услышанного, я не смогла не улыбнуться.

Вот какая я, оказывается, важная! Мелочь, а приятно.

– О, да, – безымянный откровенно веселился. – И едва не сорвала договор между Севером и Южной империей. Дядюшка был в бешенстве!

Представила перекошенное лицо льера Ривела – и на душе сразу так легко сделалось. Так тебе, ледышка!

На этом откровения нового знакомого закончились. Я тоже отодвинула полученные знания в самый дальний уголок разума. Потом разберусь. И следующие несколько часов мы болтали о разном, тихонько смеялись и даже, выбравшись через окно, немного побродили по залитому лунным светом саду.

Завтра будет новый день, который наверняка принесет с собой новые переживания. Как же без этого? Но сейчас я улыбалась, жила, дышала… И то, что рядом был совсем не тот жених, казалось чем-то мелким и незначительным.

Глава 4

Ближе к вечеру следующего дня заметно похолодало. Ветер стал до того пронизывающим, что пришлось завернуться в меховую накидку по самый нос. Если так дальше пойдет, придется просить Арла сотворить защитный купол. Вот бы еще с подогревом!

Но воплощать это желание в жизнь я не торопилась. Порывы непривычно холодного ветра бросали в лицо одуряющие запахи осеннего леса, даже голова шла кругом. Я жмурилась как довольная кошка и изо всех сил старалась не думать, сосредоточиться исключительно на чувствах. Ясные боги, как же здесь чудесно!

А вот интересно, будет очень неуместно, если я попрошу сделать привал и немного прогуляться? Заодно и травок кое-каких нащиплю.

Ну вот, опять…

Ариадна, не смей думать!!!

Цепи терпения лопнули, когда взгляд зацепился за редчайший в наших краях инеевый мох. Все, я сдалась! И об этом тотчас же узнал весь кортеж.

– Ада, потерпи, – спокойно, даже с холодком, отозвался жених. – Нам в этом лесу ночевать. Остановимся пораньше, тогда и изучишь местную растительность на предмет чего-нибудь полезного.

Он как истинный северянин холода не чувствовал и мог позволить себе ехать верхом. Меня еще перед выездом пригласил присоединиться, но, привыкшая к палящему солнцу, я быстро замерзла и нырнула в меховое нутро саней.

Багряные деревья, стволы которых казались белоснежными от наросшего на них инеевого мха, выглядели экзотично. Несколько раз я прямо на ходу попыталась протянуть руку за понравившимся цветком или спелой ягодой, но особо не преуспела и со вздохом бросила зряшное занятие. Наслаждалась звенящей вокруг осенью, а потом и вовсе… мысли плавно соскользнули на события минувшей ночи.

Однажды решив быть честной, я строго придерживалась выбранной линии поведения. И первое, что сделала утром, после гигиенических процедур и одевания – конечно же поговорила с женихом.

Естественно, Арл ничего не помнил!

А я в лишние подробности не вдавалась, акцентировалась на его тайне. И получила ту же историю, что рассказывал его брат, вкупе с обещанием отложить свадебный обряд до той поры, когда в теле Арла останется всего один обитатель. Иначе брачная ночь угрожала превратиться во что-то в высшей степени неприличное.

– Странная ты, – вздохнул льер. – У нас как-то принято считать, будто южанки темпераментные, порой даже развратные.

С самого утра наследник занял место капитана Риила и ехал рядом с санями.

Я насмешливо вздернула бровь.

– Боялся, что огненная женушка растопит весь твой лед?

Ответом мне была ослепительная улыбка.

– Скорее, предвкушал.

Выдать что-нибудь в том же духе я не успела, льер Хранитель вклинился и попросил Арлита уделить ему немного времени. Что ж, последнее слово осталось за ним… Но только на этот раз!

В ясном небе неспешно плыло бледное солнце. Я лениво потянулась, кивнула подъехавшему Риилу и прикрыла глаза. Получив козырь в виде чужой тайны, почувствовала себя куда увереннее. В случае надобности это знание поможет мне вернуться домой. Или обжиться в новой семье.

Второе предпочтительнее.

Сама не заметила, как начала строить планы. Больше всего конечно же хотелось оказаться в царстве вечной мерзлоты и окунуться в жизнь ледяных льеров. Вдруг получится, и именно там я найду свое место? Ведь не зря матушка любила повторять, что характер у меня совсем не южный.

Еще надо бы как-то не особенно подозрительно заменить Ниру на Нирвана и (безумие!) обозвать как-нибудь душу так и не родившегося брата моего будущего благоверного. А то думать о нем такими вот
Страница 12 из 21

витиеватыми конструкциями не очень удобно.

Имя! Срочно!

Вот этим на досуге и займусь.

Оказывается, под мысли об устройстве быта спится так хорошо! Я сама не заметила, как задремала, уткнувшись носом в теплый мех. Видимо, организм потребовал компенсировать бессонную ночь. Напротив посапывал Нирван, рядом клевала носом Вида, а в душе прочно обосновалось ожидание чуда.

И то, что сотворять его придется по большей части самостоятельно, совершенно не пугало. Так куда интереснее!

Проснулась оттого, что почувствовала, как сани остановились. Как, уже? Шевелиться не хотелось категорически. Вокруг же столько мужчин! Вот и пускай несут уставшую девушку на руках. Тем более что для двоих из них я невеста.

А куда понесут? Ладно еще Арл, но тот, другой… Нет, уж лучше я сама, так оно надежнее.

Разлепила заспанные глаза и с удовольствием позволила сильным рукам обхватить меня за талию, а потом, сняв с саней, поставить на золотой ковер из опавшей листвы. И тихо ахнула.

– Это здесь откуда?!

Около десятка больших шатров, покрытых шкурами зверей, раскинулись среди пламенеющих деревьев. Ровно в центре поджидающего путников лагеря полыхал костер, там же гоготали мужские голоса. И запахи от огня прилетали такие, что я едва на ногах устояла…

– Мы готовились, – хитро сверкнули серые глаза и стремительно поменяли оттенок.

Я насмешливо фыркнула, но смолчала. Нет, все-таки эти двое в одной оболочке – гремучая смесь!

Пока слуги и младшие оруженосцы разбирались с вещами, лошадьми и санями, мы сходили к студеному ручью ополоснуть лицо и руки и расселись у огня. Дюжина заинтересованных взглядов тут же впилась в невесту будущего главы Дома.

А я почувствовала себя не слишком породистой кобылой на торгах. Того и гляди начнут цену сбивать!

Надо было срочно брать ситуацию в свои руки, тем более что мне еще жить рядом с ними. Значит, завоевывать уважение пора начинать уже сейчас.

– Льера Ариадна Витронская. – Я поднялась, с ледяной уверенностью, достойной истинной северянки, чуть склонила голову набок и оглядела воинов, составивших вторую часть сопровождения.

Устремленные на меня взгляды сделались испытующими. Точно мужчины, госпожой для которых мне предстояло стать, надеялись, что вот сейчас, еще через миг, я брошусь наутек, творя по дороге оберегающие знаки.

Мгновение, другое, третье… Страх в животе завязался стылым узлом.

– Оран Ольлинд, – поднялся единственный среди присутствующих блондинов черноволосый мужчина. – Я отвечаю за безопасность замка и его постоянных обитателей, льера.

Вслед за ним потянулись и остальные, каждый называл полное имя и род деятельности. Я слушала, но прекрасно понимала, что упомнить все вряд ли получится. А вот странное выражение мутных глаз жениха я вряд ли скоро забуду.

Знакомство с будущими подданными затянулось, и поесть удалось не скоро. Чувствовала, спутники прониклись ко мне «благодарностью», но что поделать? Не прерывать же бородатого льера такого-то-там, с упоением вещающего про вверенный его заботам Серебряный лес, в который после Зимнего бала приезжал охотиться сам великий князь.

Кажется, я поняла, почему эту часть эскорта бросили на полпути!

Вкус жареной оленины с золотистым рисом оказался не менее великолепен, чем запах. Наевшись, я даже подумала махнуть рукой на запланированную вылазку за травами, но призвание оказалось сильнее. Откуда мне знать, может, в их вечной мерзлоте и не растет ничего путного?

– Арл, будь добр, выдели мне сопровождающего.

Жених вздрогнул и сморгнул мутную пелену. Взгляд светлых глаз стал привычно-холодным и безмятежным.

– Вот же неугомонная, – не то восхитился, не то посетовал северянин. – Идем, сам провожу.

Взгляды, в едином порыве обращенные на удаляющихся нас, лучше всяких слов рассказали, какую цель прогулки нам приписали окружающие. И они еще говорят, будто у южан проблемы с темпераментом!

Одно время я просто, наслаждаясь, бродила в царстве осени. Даже о присутствии Арлита напрочь забыла, а он, занятый своими мыслями (или братом, сидящим в голове), напоминать о своем существовании не торопился.

День клонился к вечеру, а солнце – к закату. И в свете его последних лучей лес казался кроваво-красным. К запаху осеннего разнотравья и спелых ягод примешался приторный, но удивительно холодный аромат ночных цветов. Где-то вдалеке слышалась тихая трель какой-то птицы, а в зарослях малинника я застукала упитанного зайца. Серый не испугался, не бросился наутек. Посмотрел на меня с легким осуждением в умных золотых глазах и насупился. Мол, зачем потревожила?

Я улыбнулась, провела кончиками пальцев по гладкой шерстке ушастого храбреца и двинулась дальше. Дивное место! Великий лес опоясывает всю границу между Южной империей и Северными княжествами. Нейтральная территория, угодья вечной осени. Но по заверениям знающих людей место для жилья совершенно непригодное. Уж не знаю почему.

Хватит в облаках витать, пора бы и делом заняться. Я выбрала ствол потолще и принялась аккуратно соскребать с него серебристый нарост. На ночь можно будет чая заварить. А если уговорю Арлита зачаровать флягу, то будет нам горячее питье в дорогу.

Все же стать женой мага – не такая плохая идея…

– Чуть правее я нашел заросли рубинника, – склонился ко мне только что помянутый маг, обжигая дыханием щеку. И тут же резко шагнул в сторону.

Не было нужды смотреть в глаза, чтобы понять, что это именно Арл.

– У вас он не растет?

Мужчина отрицательно покачал головой.

– Нет. Но среди наших растений тоже много полезного. Тебе понравится!

Я кивнула. Поживем – увидим. А сейчас – хорошо, что взяла с собой несколько полотняных мешочков. Как знала, что представится возможность пополнить запасы.

Наследник помаялся бездельем и пристроился мне помогать.

– Арл, а ты случайно не знаешь, как должны были назвать твоего брата? – Этот выход виделся самым простым и правильным. Чем придумывать новое имя, проще выяснить его собственное.

Но льер меня разочаровал:

– Нет. Дядюшка знает, но он ни за что не скажет.

Задача усложнилась!

– Почему?

– Неужто сама не понимаешь? – изумился блондин. – Это может усилить его. А нам лишние проблемы ни к чему.

Из этого делаем вывод, что Ривел даже под пытками не расколется, и попыток выяснить истинное имя вечного спутника моего жениха даже не делаем. Хотя… Вот, например, в богатейших домах Юга модно держать жрецов. Так сказать, чтобы боги благоволили. Вдруг и у северян что-то подобное заведено?

Об этом я и спросила льера.

– Конечно! В Гнезде при алтаре служит преподобный Январис. А что?

– Так просто, – легкомысленно повела плечами и сунула в рот крупную малинку. – Знакомлюсь с традициями будущего Дома.

Вот у этого Январиса и выведаю. Приняла решение, и на душе просветлело. Естественно, зла Арлиту я не желала. Признаться, в миг, когда услышала о свалившемся на мою разнесчастную голову замужестве, в мыслях рисовала себе портрет престарелого деспота. Но северный льер, назначенный мне в мужья, оказался молодым, вполне сносным, родовитым и обеспеченным. Да что там, он мне просто нравился!

Благодарственное письмо Лурдену
Страница 13 из 21

сочинить, что ли? Потому как шансов столь же удачно выйти замуж на Юге у меня было немного.

– Ари…

Я вздрогнула, услышав детское прозвище, и вскинула взгляд на Арлита. Что-то не так… Будущий благоверный словно окаменел: напрягся, подобрался и как никогда стал походить на хищника, готового к прыжку.

– Что?

Не уверена, что хотела обернуться и своими глазами увидеть причину резкой перемены в северянине.

– Все в порядке. Ты только не двигайся…

Откуда в руках жениха возник белоснежный клинок, объяснить затрудняюсь. С неторопливой грацией Арл шагнул в сторону, потом и вовсе скрылся из вида. Руководствуясь не столько страхом, сколько любопытством, я медленно повернулась.

– Светлые духи!

А что еще мне было сказать при виде такой картины? Льер, принявший боевую стойку, впечатлял. Я даже чувство гордости испытала. Ладно, потом над собой посмеюсь! Огромный волк рыжеватого окраса, замерший напротив северянина, совсем не располагал к внутренним диалогам с собой любимой.

Ой, не нравилось мне это… И быть съеденной (да даже покусанной!) совсем не хотелось. А помочь ничем не могла.

Дрожащая от страха душа ушла в пятки и, совершив невероятный кульбит, вернулась на свое законное место. Это я увидела глаза зверя: огромные, желто-золотые и нереально умные. Волк смотрел с интересом, но нападать явно не собирался. А ведь и в самом деле дух! Пожалуй, можно выдохнуть.

– Арл?

Только бы он не додумался напасть первым!

– Не сейчас, – отрывисто бросил маг.

Спокойствие, Ариадна. Паникой делу не поможешь. Быстро вспоминай, чему за год научилась в школе! Травники и целители занимались по особой программе. Не было в ней ни боевых искусств, ни азов управления силой (потому что самой силы почти не было), ни даже бытовой волшбы. Зато нас обучали истории магии, медитации, самоконтролю и даже общению с духами, коих существовала вероятность встретить в лесу.

Что там предписано делать в подобных случаях?

Я прямо посмотрела в золотые глаза, дабы у Стража леса не возникло сомнений в добрых намерениях чужаков, и медленно склонилась к земле. Надеюсь, собирать травы в Великом лесу дозволяется, и я никаких правил не нарушила?

– Арл, убери оружие, это дух, – чуть слышно шевельнула губами.

Блондин нехотя подчинился. Клинок мелкими снежинками осыпался к его ногам.

И потекли мгновения. Я тонула в золотом омуте, прикасалась к мудрости прожитых волком веков, погружалась в тайны дивного леса. И боялась не вынырнуть. Сам воздух сгустился, окутывая тело теплым коконом и словно бы напитывая живительной силой этого невероятного места.

Но вот все оборвалось. Глаза-огни потухли, волк стремительно повернулся и, махнув на прощанье хвостом, потрусил прочь. Контакт прервался так резко, что в глазах потемнело. Пришлось опереться о ближайший ствол, чтобы не упасть.

– Ари! – тут же бросился ко мне северянин.

Улыбнулась его заботе и поправила из вредности:

– Ада!

– Что это было? Я же видел, вы так смотрели друг на друга…

Чтобы собраться с духом и ответить, потребовалось время. Еще и льдистые глаза жениха послужили отвлекающим фактором. А когда теплые губы коснулись виска, проскользили по щеке и ласково поцеловали уголок рта, я едва не выполнила программу максимум на этот день и не хлопнулась в обморок от переизбытка чувств. Все же до уравновешенности его соотечественниц мне в любом случае далековато.

Пришлось срочно спасать ситуацию.

– Он сказал, что здесь недалеко растет медовая трава, и завтра она нам зачем-то понадобится.

Выдворив Виду и Нирвана из шатра, я сняла тесную, пропахшую дымом от костра одежду и блаженно потянулась, разминая уставшее за день тело. Хорош-шо… Распустила волосы и несколько раз провела по гладким прядям костяным гребнем, помассировала пальцами виски. Умаялась, конечно, но день прошел интересно.

Настаивающийся чай заполнил внутреннее пространство шатра терпким холодноватым запахом. Я надела скромную, без всяких украшений ночную рубашку и разлила питье по кружкам.

– Ты закончила? – донесся снаружи хорошо знакомый голос. – Жаль. Ада, ты даже не представляешь, как отсюда выглядела твоя тень…

И снова мне не потребовалось заглядывать в глаза, чтобы понять, который из братьев стоит по ту сторону. Тот, другой. Пора его уже обозвать хоть как-нибудь, а то самой неудобно.

– Можешь войти.

Лицо мужчины выглядело бледным до серости, даже золотистый свет свечи не спасал. Блондин неуверенно улыбнулся, опустился на ворох медвежьих шкур и бессовестно заграбастал себе одну кружку.

– Рад тебя видеть, Ада.

Несколько мгновений я боролась с комом в горле. Да чтоб ты провалился, сущность настырная! Как же без тебя все было бы легко и просто. И пусто…

– Даже не знаю, имею ли я право отвечать взаимностью, – но тем не менее заботливо добавила ему в чай ложечку меда и тщательно размешала.

Бескровные губы дрогнули в усмешке.

– Не имеешь. Но это ничего не меняет, так?

Устроилась рядом и осторожно глотнула напиток. Ну что здесь ответишь?

– Там, в лесу, я все видел. Он поцеловал тебя! – горечь, прозвучавшая в словах безымянного, заставила меня посмотреть на мужчину с интересом. Да разве ж по чужому лицу что-то разберешь?

– Он мой жених! – Перед кем оправдываюсь, спрашивается?

– Ты даже не представляешь, каких трудов мне стоило подчинить сейчас тело.

Братья задумали интересную игру под названием «Перетяни Ариадну на свою сторону»? Если так, кого-то ждет большое разочарование.

– В таком случае я знаю, как тебе помочь, – в серых глазах проскользнул заинтересованный огонек. – А давай придумаем тебе имя?

Такого поворота событий несуществующий явно не ожидал, иначе с чего бы ему так забавно округлять глаза?

– Ты хоть представляешь, чем это грозит?

Кивнула. Еще бы! Лично мне – избавлением будущего супруга от второго «я» и возможностью наконец заключить брак. Вот только нужен ли будет мне этот самый брак к тому времени? Так, Ариадна, об этом мы не думаем!!!

– Ну тогда зови как хочешь, мне все равно.

Э, нет, дорогой, так дело не пойдет.

– Милый, ты, наверное, удивишься, но я не очень-то сильна в северных именах, – фыркнула с ехидцей в ответ. Сейчас обзову каким-нибудь Максимилианом или Николасом, будешь знать! – К тому же имя должно тебе нравиться. Так что начинай перечислять, вместе что-нибудь выберем.

И северянин стал вслух перебирать известные ему имена, большинство из которых одинаково не нравились ни мне, ни ему самому, еще и выверта языка требовали основательного. На десятом я заскучала, на двадцатом начала злиться, еще через парочку решила, что идея не была такой уж хорошей, а потом и вовсе попросила его называть только те имена, которые самому казались хоть немного подходящими.

Воцарилось долгое молчание.

– Мьялейв?

– Ты издеваешься?!

Нет, точно Максимилианом назову!

– Между прочим, так звали прадеда великого князя, – обиделся за неодобренную идею этот настырный призрак.

– Вот и будешь вспоминать его на уроках истории, а сейчас нормальные имена давай!

Блондин еще немного подумал, после чего с опаской выдал целых три:

– Тиарнлей, Мирольд, Этельвин. Еще Ольтир можно.

А вот тут
Страница 14 из 21

есть над чем подумать. Интуиция, ты где, ау?

– Лично мне два последних нравятся, – поколебавшись, сознался мужчина.

Я расслабилась и обратила мысленный взор вглубь себя. Ну же, Ари, постарайся! Здесь нельзя ошибиться, слишком многое стоит на кону. Перед глазами колыхались высокие травы… Тир, Олли. Нет, все не то!

– Этельвин, – с усилием шевельнула губами, смахнула со лба испарину и улеглась на мягкие шкуры.

Если бы поименованный не успел перехватить кружку, непременно ошпарилась бы.

– Ты уверена? – зачем-то переспросил льер и бережно убрал с моего лица влажную черную прядь.

– Я вытащила из интуиции все, на что хватило сил.

На лоб упал прохладный поцелуй.

– Спасибо, малышка.

Отвечать не было сил.

Да это и не требовалось. Мохнатая шкура, прикрывающая вход, приподнялась, впуская в шатер прохладный воздух и тихие голоса. Слуги вернулись.

– Госпожа, не помешаем? – тоненько пискнул Нирван.

– Льера, а не госпожа, – тут же отвесила ему подзатыльник Вида.

Она-то была в курсе того, что Нира никакая не девчонка, а потому особо и не церемонилась.

– Сладких снов, дорогая, – устало улыбнулся названный Этельвином и скрылся.

Камеристка тут же склонилась ко мне и с самым таинственным видом зашептала:

– А вы тут имена будущим деткам придумывали, да?

Утро встретило меня неприветливо, а именно хмурой физиономией льера Хранителя. Хм. Заорать, что ли? Вот как знала, что общение с некоторыми двудушниками до добра не доводит!

– Ривел! – наигранно-возмущенно, а со сна еще и хрипло, воскликнула я. – Где ваши манеры?! Врываться к спящим дамам в шатер – фи!

К слову сказать, из дам здесь присутствовала я одна. Куда в сию несусветную рань испарились две другие, пока оставалось тайной.

– Не время для реверансов, льера, – мрачно шикнул на меня будущий родственник. – Арлит заболел. Вы, кажется, у нас травница?

Внутри все оборвалось.

– Заболел? – Отбросив стыдливость, я стрелой вылетела из-под мехового одеяла.

Ясные боги, что я наделала?! Мы с Этельвином.

Хранитель Дома Замерзшей Розы деликатно отвернулся, позволяя мне натянуть платье. Первое, которое попалось под руку, и прямо поверх ночной рубашки. Не раздеваться же при нем догола!

– Я удивлен не меньше вашего, льера, – объяснял тем временем дядюшка. – Арлит прежде на здоровье не жаловался. Никогда. А тут – лихорадка! Да в наших краях даже дети ею не болеют!

Вот тут сделалось стыдно по-настоящему. И предупреждали же, что нельзя, а я все равно полезла. Объяснил бы еще кто зачем.

– Где только подцепить успел? – продолжал сокрушаться Ривел.

Ответа у меня не было, да это и не важно. Торопливо натянула платье, бросила тоскливый взгляд в сторону корсета, с которым не имела ни малейшего шанса справиться без посторонней помощи, и завернулась в шаль. Улыбнувшись своей предусмотрительности, подхватила ларец с уже готовыми зельями. Правильно сделала, что не оставила его в школе! Лурден не обеднеет, а мне, как чувствовала, сгодится.

– Ведите.

Старик стремительно зашагал к больному.

Пока шли к самому большому белоснежному шатру, я изо всех сил старалась успокоиться, ну хотя бы перестать так заметно трястись и отвлечься на приветствия встречных воинов, например. Ох, Ада, Ада! Ну и натворила ты дел!

Но если верить Ривелу, иммунитет у северян будь здоров. И Этельвин зла брату не желает, в последнем я почему-то не сомневалась. Может, все еще и обойдется. К тому же в ларце у меня имелось несколько нужных микстур, а в полотняном мешочке, привязанном к поясу, хранилась медовая трава.

С этими мыслями я и проскользнула в открывшийся проход.

– А неплохо ты тут устроился, – приветствовала больного, который возлежал среди мехов и подушек.

Себе выпросить парочку, что ли? Это я про бархатные подушечки с золотыми узорами.

Отбросила лишние мысли и склонилась над блондином. Ух, какой лоб горячий! Даже румянец на щеках выступил, что для северян само по себе нехарактерно. И дышит с хрипом…

– Прости меня, – выдохнула чуть слышно, выискивая в ларце нужные пузырьки.

Согревающая мазь, несколько травяных настоев, жаропонижающий эликсир… Чуть позже медовую траву заварю, не напрасно же дух советовал.

– Милая, – в льдисто-голубых глазах, затуманенных жаром, ясно читался укор, – в Джаанде нельзя быть такой доброй. Сожрут.

Хотелось напомнить, что вообще-то мы пока еще находимся на нейтральных землях, но я благоразумно прикусила язык. И без того дел натворила!

– Прости, – повторила еще раз и поднесла к пересохшим губам первый пузырек. – На вкус – гадость. Пей мелкими глоточками до дна.

Арлит страдальчески закатил глаза и попытался потерять сознание. Не помогло.

– Дети мои, – заинтересовался нашими перешептываниями дядюшка, – я что-то пропустил?

Мы дружно помотали головами, и каждый занялся своим делом: Арл – питьем предложенной гадости, я – завариванием трав.

Последующие часы прошли в хлопотах. Я отпаивала болящего всевозможными снадобьями, запас которых, на счастье, оказался достаточным для того, чтобы не возникало необходимости бегать по лесу в поисках нужных ингредиентов. Даже грудь и спину жениху согревающей мазью растерла. Можно было, конечно, переложить эту обязанность на Виду, но чувство вины порой творит чудеса.

Будущий муж стоически сносил лечение, глотал отвары кружками и даже почти простил проштрафившуюся меня. Во всяком случае, к этому были приложены все усилия.

– Зачем? – тихо вопросил Арл.

– Мм?

Все, что могла, на данный момент я уже сделала и теперь просто сидела рядом, положив его голову себе на колени и перебирая молочные пряди. Вопрос заставил меня вздрогнуть, рука тут же потянулась проверить лоб. Все еще горячий…

– Что он тебе наплел?

Вот как тут объяснишь?

– С самого начала это была моя идея. Твой брат не виноват.

Надо срочно его чем-нибудь напоить для отвлечения внимания.

– Ну конечно! – И ни нотки доверия в ломком голосе!

– Правду тебе говорю! – Я тяжело вздохнула и, зарывшись пальцами в его шевелюру, принялась мягко массировать голову. Лекарств, пожалуй, пока достаточно. – Просто он такой жалкий… И без того настрадался! А мы не сможем заняться личной жизнью, пока твой брат сидит где-то там, – и выразительно постучала пальчиками по объекту исследований.

Ледяной льер не то согласился, не то задумался, но допрос прекратил. А вскоре и вовсе погрузился в беспокойный сон.

Примерно в таком ритме пролетел весь день.

До выделенного женщинам шатра я добралась к темноте, сдав пост и все лекарства Виде. Тело просто гудело от усталости. Но даже несмотря на это, в голове вертелся навязчивый вопрос: как там Этельвин? За целый день ни разу не выглянул! В душу мягкой поступью закрадывалось беспокойство.

Пора начинать бояться? Я ведь ни сном ни духом не ведала, как именно на вторую половину моего жениха могло подействовать наречение…

Мелко дрожащими пальцами расстегнула пуговки, вынырнула из платья и юркнула под мохнатое одеяло. Даже поволноваться толком сил нет. И глаза слипаются… Спа-а-ать…

– Мне уйти? – ворвался в запутанные мысли тоненький голосок.

Приподнявшись на локте, я обозрела замаскированного
Страница 15 из 21

под девчонку Нирвана.

– Это еще зачем? И куда?

Парнишка помялся немного, после чего все же начал путано разъяснять свою позицию:

– Ты ведь, льера… Виды всю ночь не будет. А я… прямая угроза репутации!

Ах, вот он о чем! Я улыбнулась и поспешила вернуться в теплый плен мехов. Нашел, о чем беспокоиться!

– Ну, иди, иди. К кому из желающих тебя соблазнить на ночлег проситься будешь?

Нирван разом сник, повесил нос и растерял энтузиазм.

– Спи уже, угроза!

После ночных визитов Этельвина репутация была последним, что меня волновало. Ну, откроется правда о мальчишке, и что? Он же почти ребенок!

Глава 5

– Как бы тебя обратно в парня превратить? – Я задумчиво обозрела Нира, но ответа в его облике, увы, так и не обнаружила.

Что же, ищем дальше!

– Это еще зачем? – всполошился мальчишка и поглядел на меня как-то затравленно.

Хм. К чему бы это?

– Проблем должно стать меньше как минимум на одну: к тебе мужчины приставать перестанут.

Но, к моему удивлению, заманчивая, казалось бы, перспектива не нашла отклика в сердце рыжего слуги.

– Подумаешь! – нахохлился парнишка. – Мне это не мешает.

Я живо припомнила, сколько раз он удирал от поклонников, сколько раз возмущенно шипел и бил особо навязчивых по рукам… И поняла, что концы с концами не сходятся.

– Точно? А может, тебе так даже нравится? – Нет, ну должна же я точно знать, с кем имею дело. Больше того, ночую в общем шатре!

Бледная мордашка приняла обиженное выражение.

– А еще приличной льерой считаешься!

– Что я должна подумать?!

Наверное, он с удовольствием подкинул бы парочку вариантов, но наше уединение бесцеремонно нарушили.

– Ты?!

Этельвин выглядел прилично помятым, но на ногах держался крепко, даже почти не кашлял. Интересно, во что Арлу выльется очередная прогулка братца? В новый приступ лихорадки? Или сразу в воспаление легких?

– Что-то мне подсказывает, что ты беспокоилась, – поделился своими догадками блондин и поспешил принять сидячее положение. Видно, не настолько ему полегчало, как мне почудилось.

Он, конечно, прав, да кто в этом признается?

– Арл завтра встанет? Или это твоя тайная цель – угробить брата и единолично завладеть физической оболочкой?

В подобное верить не хотелось, но предупреждение жениха о том, что в стылых землях следует быть предельно осторожной, до сих пор звучало в ушах. И, надо признать, чем-то оно меня зацепило.

– Брось, нам уже куда лучше!

– Тебе так точно, но меня намного больше волнует мой жених, – последних два слова намеренно выделила голосом, дабы кое у кого лишних иллюзий поубавилось. И тут же подавила слабый протест интуиции. Ей-то что не так?

Пользуясь тем, что о нем благополучно забыли, Нир выскользнул из шатра и плотно прикрыл за собой меховой полог.

– Правда? – Этельвин приблизился ко мне и мягко отвел за ухо смоляную прядь, чуть коснувшись прохладными пальцами чувствительной кожи.

– Разумеется! – В этот момент я изо всех сил старалась походить на их сестру.

– А почему тогда ты сейчас дрожишь? – Голос льера звучал подозрительно невинно.

Ладно, северянки из меня пока не получается. Но, в конце концов, не особо-то и хотелось!

– От холода. – Я легко скопировала его интонацию и прежде, чем этот искуситель скажет еще что-нибудь, поспешила увести разговор в менее опасное русло: – И куда только Вида смотрит?

Мужчина отстранился, потом и вовсе вернулся на место, где сидел до этого.

– Она уснула, а я воспользовался.

Так и знала, что с ним ухо надо держать востро!

– Бедная женщина! – Я округлила глаза в притворном ужасе. – Теперь ты просто обязан на ней жениться!

Северянин моргнул недоуменно, а в следующий миг…

– Да не в этом же смысле! Твоя камеристка стара для меня, и вообще, я служанками не интересуюсь.

Какие мы рассерженные! Я философски пожала плечами, мол, не хочешь – как знаешь, и продолжила заплетать сопротивляющуюся косу.

– Судя по тому, что большую часть времени ты для общества недоступен, интересоваться кем-либо для тебя затруднительно. Из чего вытекает закономерный вопрос: вы как вообще сосуществовали столько времени? Да, и сколько именно?

И возраст будущего мужа заодно выясню. Ну не молодец ли я?

Эвин (это я его имя так сократила) задумчиво потер лицо ладонями и без особой уверенности сообщил:

– Да нормально жили. Со скидкой разве что на то, что у меня не было тела, а у брата – личного пространства. Даже в мыслях. И так все двадцать семь лет.

Сердце стиснула жалость. Стоп, Ада! Не сейчас.

– То есть ты слышишь его мысли? Все-все?

Льер откинул волосы на спину и посмотрел на меня.

– Я в них существую, Ариадна.

– А он твои?

Бледные губы дрогнули в слабом подобии улыбки.

– Лишь те, которые я хочу показать.

Ага. Кивнула про себя и сделала зарубку в памяти. Вот она, ценная информация.

А бестелесный тем временем продолжал:

– Но иногда мы договариваемся. Например, мне всегда отлично удавались самые разные стратегии и работа с оружием, а Арл великолепный маг.

В голове щелкнула догадка.

– И благодаря этому союзу вы стали возглавлять Службу безопасности Севера? Или как это у вас называется…

– Скорее благодаря тому, что братишка иногда выпускал меня погулять.

Что и говорить, разговор получился познавательный. Даже несколько часов спустя он все не шел у меня из головы, заметно потеснив обычные девичьи страхи и мысли о Нире в обеих его ипостасях.

Признаться честно, чем больше я узнавала о братьях, тем страшнее мне становилось. Нелепо соединенные и, казалось бы, близкие люди. Они же целую жизнь провели вместе! Нет, понятно, что ни один, ни другой от этого не в восторге, но иных вариантов нет, а кое-какие бонусы, если приглядеться, можно обнаружить. В виде той же должности, например.

Этельвин рассказал, каким образом братьям удалось ее заполучить.

Когда их князь только-только стал великим, то есть объединил все разрозненные северные земли, много было желающих исправить положение и вернуть все на круги своя. Само собой, в средствах не стеснялись, и покушения на жизнь правителя в то время не были редкостью.

Вот от одного из них наследник Дома Замерзшей Розы и спас повелителя. А все потому, что дал брату свободу и не вмешивался.

Теперь же мне оставалось только удивляться. Как, ну как после всего пережитого можно враждовать? Зачем выдумывать радикальные способы избавления друг от друга? А почему бы не объединиться и не попытаться «переселить» Этельвина в другое тело?

Сделать это, конечно, гораздо труднее, чем сказать, но почему бы не попробовать?

– Ари, ты где витаешь? – Арл высунул нос из меховой накидки и тут же оглушительно чихнул.

Я улыбнулась, глядя, как он забавно морщится и отфыркивается. Вот вам и ледяной льер! Без маски холода и безразличия блондин нравился мне куда больше.

– Так, задумалась…

Сани стремительно неслись вперед, разбавляя укрывшие землю сумерки светом шести подвешенных к ним фонарей. Благодаря тому, что на остальных одиннадцати покачивались точно такие же достижения магического искусства, я все еще имела возможность наблюдать значительно поредевший лес.

В этой его части властвовала поздняя осень. Черные
Страница 16 из 21

изваяния голых деревьев выглядели пугающе, вместо дивного аромата разнотравья и ягод в воздухе кружил запах прелой листвы, а промозглый ветер то и дело швырял в лицо пригоршню колкой мороси. Но я не торопилась укрываться за щитом. Смотрела по сторонам, впитывала все до последней мелочи, прощалась…

Скоро царство вечной осени останется позади. К тому времени, когда стемнеет окончательно, мы уже будем у переходов.

– О чем вы говорили?

– С кем? – Я встрепенулась, отгоняя лирическое настроение, и непонимающе хлопнула ресницами.

– С этим, как ты там его нарекла… Этельвин? Я знаю, он опять к тебе приходил.

Немой вопрос, крупными рунами написанный на бледном, словно заиндевевшем лице: «Зачем он вообще к тебе таскается?» – я проигнорировала. Мне-то почем знать?! А у Эвина так прямо не спросишь. При всей своей откровенности конспиратор он еще тот, даром что безопасник.

Пришлось вкратце пересказывать последний разговор.

– Ариадна, будь добра, держись от этой истории подальше, – включил «сильного мужчину» мой простуженный жених.

Правда, все еще нездоровый организм живо напомнил ему, что сейчас для этого не лучшее время. Ибо кашляющий и чихающий льер, по самый нос замотанный в мех, выглядел уж точно не ледяным аристократом. По мне, так Арл сейчас больше походил на плюшевого медведя, уже который раз боролась с желанием потискать. Ой, что-то меня понесло…

– Поздно!

– Как ты не понимаешь? Мой брат умер, даже не родившись. А то, что происходит долгие годы, – недоразумение, которое давно пора прекратить. И дядюшка наконец придумал, как это осуществить.

Мне подурнело. Вот так просто взять и вышвырнуть Эвина из тела? Не допущу!!!

– Ты не сделаешь этого, – и сама поразилась тому, как уверенно звучал голос.

Растем! Да моя ли в том заслуга? Эти интриганы любой характер закалят. Хм… заморозят?

– И почему же? – Будущий муж удивленно поднял светлую бровь. – Собираешься угрожать аннулированием договора?

Вот еще, нашел дуру! Можно подумать, я не вижу, как победно сверкают прозрачно-ледяные глаза. Тут другой козырь требуется… И снова сама себя удивила. Как быстро я его нашла!

– Что ты, милый, – пропела ласково и улыбнулась так, будто до того как минимум два часа перед зеркалом тренировалась. – А скажи, многим ли известна ваша ма-а-а-аленькая тайна? Вы двое, льер Хранитель, подозреваю, что великий князь и самые приближенные слуги. Кто еще знает?

Хвала ясным богам, он не знал, как все колотилось у меня внутри!

Если можно стать бледнее инея, наследник Дома Замерзшей Розы только что сделал это.

– Не посмеешь!

– Проверим?

И что это его так перекосило? Вроде вполне невинный вопрос…

– Не нервничай, милый! На вот, микстурку выпей. Гадость жуткая, но ты сегодня заслужил.

Правильно, будешь знать, как планировать убийство родного брата! А как еще назвать то, что они с дядюшкой задумали? Убийство оно и есть. Тут я вспомнила собственную большую семью, оставшуюся за много верст отсюда. Двух сестер и двух братьев. Сколько мы не виделись? Год? Ясные боги, как же я, оказывается, соскучилась!

Из глубин души выплыли дорогие образы, пелена слез заволокла взгляд. И я четко осознала: Этельвину надо помочь. Любой ценой!

От нарастающего с каждым мгновением гнева жениха меня спасли остановившиеся сани и сонная микстура, которую я ему так удачно подсунула вместо жаропонижающей. Потом, конечно, призналась и даже заставила наследника выпить то, что нужно, но сил на бурные проявления злости у него уже не осталось. Как и самой злости, подозреваю.

На заплетающихся ногах Арлит доплелся до шатра и завалился спать.

Какое-то время я ждала и подспудно надеялась на появление Этельвина, но чуда не произошло. Видно, зелье оказалось качественным и отключило от реальности обоих братьев. Что же, ладно. Будет время разобраться в себе.

– Думаешь, он стоит таких проблем? – раздался за плечом ломкий голосок.

Я обернулась и недоверчиво воззрилась на Нира. Ладно бы от Виды услышать подобный вопрос, но от мальчишки… М-да. Ничего более содержательного на ум не пришло.

– Кто? – уточнила, все еще надеясь, что чего-то не поняла.

– Этот ваш… второй, как его?.. Ада, я не глухой.

Какое ценное замечание! Жаль, запоздалое. Но он прав, с разговорами следует быть осторожнее, слуги ведь все слышат. А я, воспитанная в доме, где из челяди были только старенький дворецкий и одна-единственная помощница по хозяйству, все время о них забываю.

Устало вздохнула и зашагала к самому дальнему шатру, жестом показав Ниру следовать за мной. Дурой буду, если энергетическую клятву с него не возьму.

По пути не смогла сдержать собственного любопытства и огляделась. Время года здесь соответствовало поздней осени, когда деревья давно лишились листвы, а ветры стали пронизывающими. Далеко-далеко, у самого горизонта, виднелась белоснежная кромка.

Мы на границе.

А вот переходов почему-то не видно…

– Капитан сказал, с утра откроются, – поделился Нир нашими общими планами на ближайшее будущее. – Там какой-то Страж должен явиться…

Скрепление клятвы оставило меня совершенно без сил, даже к ужину не пошла. И от еды, поднесенной заботливой Видой, отказалась. Та проворчала что-то крайне неодобрительное, но прекословить не стала, только заботливо подоткнула меховое одеяло.

А ехидное торжество в теплых карих глазах юного слуги мне, наверное, привиделось?

Нет, сон точно был.

Просторный зал и ни единой свечи. Только лунный свет просачивался сквозь окна, и искрились снежные стены. Благодаря этому, наверное, мне удалось разглядеть прильнувшую друг к другу пару. Мужчина – бледный, точно иней, светловолосый и с бородой. И женщина – ледяная статуэтка с роскошной кроваво-красной шевелюрой. Я и не подозревала, что подобный неестественный оттенок существует в природе!

Бережные прикосновения, полные нежности взгляды, устремленные друг на друга. Я почувствовала, что улыбаюсь.

И зал тут же закружился в облаке мелких снежинок, видение сменилось.

То есть антураж остался прежним, но вместо одной пары в плавном танце кружились многие, отфыркивались от щекотных снежинок и поздравляли друг друга с зимним праздником. Я даже себя взглядом нашла, но кто был партнером, определить так и не смогла. Арлит? Или Этельвин?

Новый вихрь – и совершенно иная картинка.

Стоит ли говорить, что зал никуда не делся? Уже знакомая красноволосая особа наставительно говорила что-то белоснежной льере в серебристо-сером платье с меховой отделкой. Даже по щеке погладила. Та кивала, но особой уверенности не излучала. А вот в облике девушки, кажется, было что-то знакомое… Мерещится? Ну-ка, ну-ка…

Я уже напрягла взгляд, внимательно рассматривая бледное, будто заиндевевшее лицо, но отвлеклась на странное чувство ожидания, нарастающее с каждым ударом сердца. А тут еще и слух подключился.

Шорох?

Нет, это уже реальность.

Вздрогнула, выныривая из вязкого омута сна, распахнула глаза. И подавилась собственным криком!

Это еще здесь откуда?!

Всего в каких-нибудь двух шагах от меня клубился белесый туман, из которого изредка выглядывали мелкие снежинки. «Переход!» – сверкнула в мозгу догадка. И в тот
Страница 17 из 21

же миг в мутном мареве проступили очертания темной фигуры. Человеческой. Пожалуй, это единственный плюс, который я сумела найти в сложившейся ситуации. Нет, правда! Мало ли какая пакость могла оттуда полезть?

Впрочем, явление неизвестного посреди ночи меня тоже совершенно не вдохновляло. Кого там еще принесло по мою душу? В том, что именно по мою, сомнений не было. Вида и Нир слуги. Кому они нужны?

Ясные боги, мне страшно.

Не успела я как следует испугаться, а заодно и определиться, кричать или сразу бежать, как события понеслись с неимоверной скоростью. Неведомый злоумышленник (а с благими намерениями под покровом ночи к приличным льерам через телепорты не лазают) полностью вывалился из портала и устремился ко мне. Толком разглядеть замотанного в плащ мужчину не вышло. Я сжалась от ужаса, прекрасно понимая, что противопоставить ему ничего не смогу, и даже начала потихоньку отодвигаться к меховой стенке шатра.

Тогда-то и проснулись слуги. И если Вида, забыв о своем полусеверном происхождении и ледяном воспитании, попросту завизжала что было сил, то Нир поразил и меня, и лазутчика. Правда, меня лишь на уровне эмоций, а вот в чужака, который как раз схватил меня за руку и попытался уволочь в портал, устремилась струя ревущего пламени.

Опешили все, кроме незнакомца в плаще. Даже Нир изумленно разглядывал свои ладони и, кажется, бубнил нечто явно ругательное. Чем тут же и воспользовался злодей: выставил щит, помянул кого-то по матушке и торопливо нырнул в переход.

– Ни-ир?.. – клацнула я зубами и вцепилась в такую же трясущуюся и все еще верещащую Виду.

– Ну а чего он тут руки распускает? – смутился мальчишка, даже покраснел и попытался спрятаться под тяжелым меховым одеялом.

Оно, конечно, так, но огонь-то откуда?!

Увы, озвучить сей животрепещущий вопрос я не успела. На крики стали сбегаться караульные, а потом и прочие воины разной степени одетости с льером Хранителем во главе. Началась такая беготня… Я даже невольно пожалела, что не являюсь трепетной особой, которая по поводу и без повода валится в обморок. Как здорово было бы сейчас отрубиться и не видеть осуждающего взгляда Ривела, который тот неспешно переводил с меня на образовавшуюся в шатре дыру и обратно! Да, видно, не судьба.

– Льера Ариадна, почему вы не сказали, что держите в слугах мага? – наконец подобрал подходящие слова дядюшка.

В душе тихонько шевельнулось недовольство. Я, конечно, все понимаю, но разве в сложившихся обстоятельствах не логичнее было бы поинтересоваться, как льера Ариадна себя чувствует? Цела ли, не пришибли ли ее ненароком? Да чего от этих ледышек ждать!

– Не держу, он сам уходить не торопится, – проинформировала окружающих, после чего бочком, прикрываясь мехами, подобралась к ларцу и залпом допила микстуру, оставшуюся после жениха. Мне сейчас только с катушек слететь не хватало!

– Льера! – возмутился Хранитель таким пренебрежением к его, без сомнения, ценной персоне.

А я что? А я в шоке! И вряд ли кто меня за это осудит.

– Нашли тоже время допрашивать! Между прочим, меня только что едва не убили, потом чуть не сожгли, – на этом месте Нир еще глубже зарылся в одеяла, дабы никто ненароком не вспомнил вдруг о его существовании, – напугали до полусмерти, а вы… У, бессердечный!

И хотя дрожь под действием зелья стала постепенно стихать, я громко всхлипнула и опустила ресницы, силясь скрыть набежавшие слезы. Вот где южный темперамент нашел выход!

– Кхм, – смутился Хранитель моего будущего Дома. – Кому-нибудь удалось разглядеть нападавшего? Это был человек, я надеюсь? При нем было оружие?

Вопросы посыпались градом. Нет, эти айсберги ходячие все же заслужили слезливую женскую истерику со всеми сопутствующими, но сил у меня уже не было, успокаивающее подействовало, глаза начали слипаться, а учитывая, что по ходу допроса нас перевели в другой шатер, теплый и не дырявый, я решила простить северянам все обиды. По крайней мере, до завтра.

Некоторое время краем уха слушала, как Нир с Видой, путаясь в показаниях, рассказывают, что им удалось увидеть, но вскоре и эта часть реальности канула в дымке сна.

Утро принесло с собой ароматный чай (то есть его-то как раз принесла Вида) и мучительные раздумья.

После нескольких часов сна картинка минувшей ночи в голове стала четкой. Никакого оружия я при нападавшем не заметила. Следовательно, главной его целью было уволочь меня в портал. Но вот зачем? Неужто дядюшка почувствовал угрозу званию Хранителя и решил избавиться от противной меня?

Других идей не появлялось.

– Поговорим?

Нир, только что умывшийся и до сих пор дрожащий, как раз укладывал последние вещи. Скоро нам предстояло совершить переход.

– А я думал, девчонки предпочитают сплетничать с себе подобными.

Ответную колкость я проглотила, даже за девчонку выговаривать не стала. Можно подумать, мало меня на каждом шагу льерой величают!

– Ты такой же слуга, как я актриса Императорского театра.

Парнишка помедлил, после чего все же обернулся и прошелся по мне теплым карим взглядом. Судя по улыбке, заигравшей на его губах, заявленной должности я не слишком-то соответствовала.

– Ладно, не слуга. Или для тебя имеет принципиальное значение, кого спасать?

Вот же паршивец мелкий!

– Для меня принципиально, чтобы мне не врали! Тем более те, кому я по каким-то причинам решила помочь.

Нир страдальчески скривился и принялся тщательнейшим образом заматываться в теплую шаль.

– Ну, прости, просто я сильно боялся, что мэтр станет меня искать. Он знаешь какой мстительный? Вот я и подумал, что лучше никому пока не знать лишних подробностей.

Гадостный характер Лурдена я, к сожалению, знала, как никто другой. Потому и не стала предъявлять мальчишке лишних претензий. Он и так страху натерпелся!

– Огневик?

Извечное женское любопытство жаждало подробностей.

– Выходит, что так. Я в школу наличие дара проверять приехал, только еще до тестов в историю с беглянкой влез. Так в башне и оказался.

Вроде все складно. По крайней мере, интуиция не нашла, за что зацепиться, вот я и решила оставить новоявленного огневика в покое. Будет еще время поболтать, тогда и узнаю подробнее, кто он да откуда.

– Как, вы еще не готовы?! – Мех, прикрывавший вход в шатер, отодвинулся, в образовавшуюся щель просунулась голова Виды и возмущенно сверкнула на опаздывающих нас глазами. – Поторапливайтесь! Страж уже прибыл, порталы открыты. Только вас и ждут.

Пришлось быстро допивать остывший чай, приводить в порядок дорожное платье и влезать в плащ. Дамам, конечно, позволено слегка опаздывать, но, учитывая всю зыбкость моего положения, пользоваться этой привилегией пока не стоило.

На краю царства осени погода стояла все такая же промозглая. Дождя не было, но холодный влажный ветер неплохо справлялся и без него, так что приходилось кутаться в плащ, утыкаться носом в мягкую шаль и надвигать капюшон почти на глаза.

Кругом царила оживленная суета. Убирали шатры, готовили сани, тушили костры, распихивали пожитки по сумкам. Оруженосцы бегали с поручениями, изо всех сил стараясь не налететь на кого-нибудь из льеров.

Признаться, в первый момент
Страница 18 из 21

я растерялась. И куда теперь идти? Сани еще не готовы, в шатер возвращаться тоже смысла мало… Неожиданное желание вцепиться в стоящего рядом Нира пришлось подавить. Это на меня ночное происшествие так повлияло, не иначе.

И вот тут взгляд наткнулся на Арлита, степенно прогуливающегося в компании высокого мужчины в темном плаще, с волосами, еле уловимо отливающими зеленью. Ого! Все связные мысли, за исключением междометий, самым наглым образом дезертировали из головы.

– До меня дошли слухи, будто эта ночь не была для тебя спокойной. – Арл приветственно склонил голову.

Хм. В переводе, я так понимаю, это означало: «Будешь знать, как усыплять меня, зараза южная!»

Я выдала очаровательную улыбку.

– Вот же люди, так и норовят чужое добро умыкнуть! Лучше надо охранять свою собственность, льер, лучше! – Беглый осмотр никаких признаков перенесенной болезни не выявил, но не спросить все же не смогла: – Ты в порядке?

Жених скосил на стоящего рядом мужчину взгляд и сдержанно ответил:

– Намного лучше, сон и впрямь оказал живительное действие. Только я тебя прошу, больше никогда так не делай!

Улыбку скрыть не смогла. Что ж, посмотрим на твое поведение, милый… На крайний случай у меня не только сонное зелье припасено.

– Вижу, семейная жизнь задалась с первых же дней, – бесцеремонно напомнил о своем присутствии обладатель необычной шевелюры.

И мне вдруг настоятельно захотелось макнуть его головой в ручей, дабы проверить, настоящий ли это цвет волос. Видно, такое желание при встрече с этим типом испытывали многие, а кое-кто даже вслух признаться не стеснялся, потому как уж больно широкой сделалась его ухмылка.

– Позвольте представиться, льера, – продолжал улыбаться спутник Арлита. – Риотольф шерр Тоир, Страж древнейших переходов.

Следуя приличиям, я склонилась в неглубоком поклоне, легко улыбнулась и произнесла собственное имя. А тем временем одарила еще одним внимательным взглядом нового знакомого. Интересно же!

Не скажу, что красавец, даже симпатичным, пожалуй, не назову, но отливающая зеленью шевелюра взгляд цепляла. Сначала я даже решила, будто Страж – не человек, но озвученные титулы быстро расставили все по местам. Человек, еще какой! Судя по отсутствию набившего оскомину «льера», корни его следовало искать где-то в средней прослойке аристократии. А от этого и магические возможности сильно зависят…

И как, объяснил бы мне кто, при всем при этом Риотольф может быть Стражем древнейших переходов?

В общем, любопытство вышло на охоту. Спасайся, кто может!

– Рито давний друг Дома, – пояснил мой будущий муж и приятельски хлопнул Стража по плечу. – А еще очень сильный маг и один из лучших артефакторов Севера.

Концы с концами опять разошлись, а вопросы все множились. Но прежде чем я успела задать хотя бы один, Страж порталов почуял угрозу и вспомнил об очень важных делах.

– Что ж, пойду, проверю, все ли готово к переходу, – и стремительно ретировался, оставив меня наедине с терзающими загадками и женихом. И я не знала, что из этого опаснее!

Несколько мгновений мы с Арлом напряженно переглядывались. Казалось бы, наследник больше не сердился, только все равно выглядел задумчивым и напряженным. Из-за моих слов? Или виной тому ночное происшествие? Собственные трудности? Я терялась в догадках.

– Ты в порядке? – первым начал разговор Арл.

Кивнула. Искреннее беспокойство, затаившееся в уголках льдистых глаз, подкупало.

– Согласна, не следовало тебе угрожать, но…

Слушать извинения он не стал.

– Я обдумал твои слова, и знаешь, доля здравого смысла в них есть. Он мой брат, и… в общем, сделаю, что смогу.

От радости я забыла, с кем имею дело, издала нечленораздельный, но жутко счастливый звук и чуть было не повисла на шее у ледяного льера. Тот с перепугу едва всю свою холодность не растерял! Хвала ясным богам, оба вовремя опомнились.

– Поедешь со мной верхом? Тут недалеко.

Снова согласилась и неловко дернула его за рукав, вынуждая заглянуть мне в глаза.

– Что-то еще?

Я медлила. Ну как такое спросишь? Но и по-другому не могла.

– Как Этельвин? С ним все в порядке?

Прозрачно-голубые глаза словно подернулись ледяной коркой. А смешок мне послышался? Или все-таки нет?

– Да что с ним сделается?!

– Покажи! – наконец осмелела я и даже на цыпочки поднялась, боясь пропустить момент, когда глаза наследника станут серыми.

Бледное лицо изумленно вытянулось. Кажется, такой просьбы Арл никак не ожидал. Краем глаза я заметила, как потихоньку отходит к саням Нир, почувствовавший себя лишним, и уже настроилась хватать удирающего жениха, но тот поспешил в ответ удивить меня.

– Нет, я с вами точно рехнусь раньше времени, – проворчал Арлит.

И дал волю брату.

Преображение заняло всего миг. Расплавленная сталь поглотила лед, вместе с этим поменялось и выражение лица. Холодность уступила место проницательности и тщательно замаскированной насмешке, легкость и какая-то плавность движений сменились силой и порывистостью, совершенно не характерными для северян. А может, я просто их плохо знаю?

В остальном же Эвин остался верен себе.

– Соскучилась? – Прохладные пальцы подцепили мой подбородок, вынуждая смотреть в прищуренные глаза. – Беспокоилась?

На оба вопроса – да. Но не вслух! И не когда спрашивают таким тоном, полным насмешки и превосходства.

Отстранилась и принялась старательно изображать ледяную льеру.

– Просто не хочется зря время терять, – равнодушно отозвалась я и взяла паузу, чтобы отряхнуть рукав от рассыпанных на нем капелек. – Раз уж я тебе помогаю, должна быть уверена, что ты жив и вменяем.

Что-то я в последнее время часто всем помогаю… Пора уже плату брать.

Этельвин крякнул, точно его под дых ударили, и тонко улыбнулся.

– А ты ничего, зубастенькая!

Комплимент? Что-то какой-то сомнительный…

– С кем поведешься…

Льер еще раз горестно вздохнул и принял деловой вид.

– Что ж, времени у нас мало, поэтому обмен взаимными нежностями отложим на потом. Слушай и запоминай, Ариша! Нас больше не усыпляй, тебя же защитить некому будет, в приграничье одна не гуляй, народ там опасный, и главное – снежные порталы такого уровня могут делать только Рито и сам великий князь. Все поняла?

Услышанное требовало неспешного обдумывания, особенно последний пункт, поэтому я энергично затрясла головой.

– Нет? – вздернул бровь собеседник. – Что еще?

– Ариша?

Что этот извращенец с моим именем сделал?!

Эвин неловко повел плечами. Я припомнила, что чужими, и не смогла не улыбнуться.

– Ари звучит по-детски, Ада – резко, Ариадна – слишком официально. Буду звать Аришей.

И, не прощаясь, скрылся в недрах сознания брата.

Глава 6

Далее по плану следовал допрос с пристрастием на хорошо знакомую мне тему: «А что он тебе говорил?» – но этого удовольствия удалось избежать. Со сборами было покончено, и Рито открыл портал. На пустую болтовню времени не осталось.

Да и настроения, если честно, тоже. Я окинула подозрительным взглядом белесый туман, в глубине которого закручивался снежный вихрь, тихо понадеялась, что хоть из него никакая пакость не вылезет, и погрузилась в свои мысли.

Надеюсь,
Страница 19 из 21

капюшон скрывает мечтательную улыбку, прочно обосновавшуюся на моих губах?

– Приготовься, – выдернул меня в реальность голос жениха. – Портал настроен в первую очередь на северян. Тебя может не признать и хорошенько приложить силовой волной.

Внутри вспыхнуло негодование. Радость-то какая, вот просто всю жизнь мечтала!

– Решил избавиться от ненужной невесты? – скрыть сарказм даже не пыталась.

– И как только догадалась?! – изумился Арл и сделал несложный пасс левой рукой.

Щит выставил? Или просто пальцы размял?

Демоны этих магов разберут.

– Если не нужна, мне отдай. – Голос, так похожий на его собственный, только чуть более низкий, казалось, шел из груди Арла. Будто бы он проглотил брата.

Я закусила губу, чтобы не хихикнуть, а в уме попыталась придумать, как бы отвесить Эвину подзатыльник, чтобы Арлит не почувствовал. Пожалуй, вечером еще раз попрошу их поменяться местами.

Дотерпеть бы еще!

– Арл, а давай побыстрее отселим куда-нибудь этого паразита. – Просьба прозвучала непривычно канючливо.

– Не терпится обзавестись еще одним родственником?

Придется сказать правду. А то еще ревновать начнет!

– Я побить его хочу, а тебя жалко.

Ответить льер не успел, нас окружили воины эскорта.

Портал принял меня спокойно, даже не попытался причинить какой-нибудь вред. И холода, который, если верить некогда прочитанным книгам, должен был сковать все тело, не чувствовалось совершенно. Щеки и те не щипало.

Кругом, сколько хватало глаз, парили снежинки. Мелкие, словно пыль, и большие, узорчатые, будто бы специально вырезанные чьей-то заботливой рукой. Я подставляла им лицо, вдыхала стылый воздух, наполненный запахами зимы, елки и еще чего-то, пока неразличимого, и радовалась, что не полезла в сани.

Это было бы уже не то.

Не существовало ни дороги под копытами лошадей, ни неба над головой. Только непроглядный туман, танцующий в воздухе снег и вихри, закручивающиеся где-то в стороне. Красиво, сказочно, волшебно… О реальности происходящего напоминали только близость Арлита, широкая грудь, к которой я прижималась спиной, и горячее дыхание жениха, щекочущее ухо и нежную кожу шеи.

А ведь это теперь моя жизнь… Серебристые россыпи снега, песни ветров, холодных и обжигающих одновременно, и это ледяное «льера». Дом, жених и наша общая проблема – Этельвин. Я облизала пересохшие от неожиданного порыва ветра губы и сильно мотнула головой. О последнем, пожалуй, можно было и не вспоминать.

Слух уловил неясное бормотание. Я скосила взгляд – а ведь так и есть, без Рито преодолеть переход у нас ни единого шанса не было! Ни у кого не было. Это с позволения Стража снег мягкий и ласковый, словно редчайшего качества мех, а ветры скорее забавляются, чем по-настоящему холодят. А что бы без него стало? Страшно подумать.

Вспышка!

На один короткий миг мы все ослепли. Когда же резь в глазах унялась, стало заметно, что туман постепенно рассеивается, из его мутных глубин проступают очертания заиндевелых деревьев и дороги, да и звуки, обычно сопутствующие движению большой процессии, вернулись.

– Добро пожаловать в Джаанд, прекрасная льера, – пленительно улыбнулся Рито и подстегнул своего коня.

Арлу эта игра, видимо, была знакома, потому что он, не задумываясь, последовал примеру друга. У меня аж дыхание сбилось! Теперь ветер дул в лицо, мы все трое задыхались от хохота, а где-то на заднем плане Вида неодобрительно комментировала такое неподобающее поведение.

– Добро пожаловать домой, дорогая. – Интимный шепот обжег ухо, спиной я чувствовала, как колотится в бешеном ритме его сердце, но интуитивно готова была поклясться – льер улыбается.

Надо признать, все мужчины заметно расслабились, ступив на свою территорию.

– Неужели это и есть твой замок? – Я выразительно повела рукой и даже немного повернулась, чтобы он мог видеть мою дразнящую улыбку.

В это время мы как раз уткнулись в деревянный сруб с узорчатой крышей и крыльцом с навесом, усыпанным огромными мерцающими снежинками. «Гостиный двор», – пришла в голову догадка.

Но вместо льера ответил Рито:

– Этой ночью – да. Поверь, цветочек, тебе понравится…

Я хотела возмутиться на такое фривольное обращение, но дальнейшие его слова быстро придали моим мыслям совершенно другое направление.

– А следующую ночь мы проведем в моем замке.

– Тиарэнс все еще пытается дергаться? – Голос жениха стал прохладно-деловым, в тоне слышались понимающие нотки.

Страж переходов поморщился.

– Ничего, недолго ему осталось.

Мы остановились, спешились. Вокруг тут же засуетились слуги.

– Объяснит мне кто-нибудь?.. – скрыть недовольство не удалось. Крайне неприятно оказаться единственной, кто ничегошеньки не понимает!

– Не все уделы добровольно перешли под власть великого князя. Кое-кто до сих пор трепыхается, – выдал кроху информации будущий муж.

– И нам нужно пересечь территорию этого сопротивленца?

– В идеале да. – Рито отряхнул отдающую зеленью шевелюру от налипшего снега и взбежал по ступеням. – Но, учитывая сложившиеся обстоятельства, я перекину вас порталом.

Вот только бунтующих соседей мне для полного душевного комфорта не хватало! И так страшно.

С этими мыслями я прошла в услужливо распахнутую дверь и оказалась в узком холле. Огляделась. Из трех ничем не прикрытых дверных проемов веяло жаром, долетали запахи еды и обрывки разговоров.

Рито здесь знали, так что устроили нас быстро. Как угодливо отметила упитанная хозяйка, в самых лучших покоях. Мол, специально держала свободными на случай высокородных гостей.

– Устраивайся и спускайся, – кивнул мне Арл. – Свой первый вечер в Джаанде ты должна запомнить.

На заснеженную землю опускался синеватый вечер. Уж не знаю, в переходе мы столько времени провели или здесь сама природа живет иначе, но факт остается фактом. Даже редкие звезды в подернутом пока прозрачной чернильной дымкой небе уже зажглись.

Комнатка мне досталась небольшая, но уютная. В бело-золотых тонах, с большой кроватью, скрытой пологом, с камином и мягким ковром. Да что там! После той дыры, в которой я обитала в школе, даже в шатре было вполне уютно.

– Риотольф, конечно, со своими странностями, но милый, когда сам хочет, – просветила меня Вида, стаскивая плащ и развешивая его сушиться у огня.

Пришлось отклеиваться от окна и переключать внимание на завязавшийся разговор. Тем более что был риск выведать что-нибудь полезное.

– А кто он вообще? Ну, кроме того, что Страж древних переходов…

Камеристка помедлила, решая, стоит ли говорить, но потом справедливо рассудила, что мне предстоит стать правительницей их Дома. Тут уж не до тайн.

– Один из побочных сыновей великого князя. Поговаривают, будто его мать – морская нимфа. Но это враки, их даже на Юге почти не осталось, а наши моря томятся под толщами льдов.

Интересное открытие… То-то я сразу заметила, что Страж куда сильнее, чем должен быть человек его положения.

– И много у вашего князя… хм…

– Двое. Второму только недавно тринадцать стукнуло, но там с матерью до сих пор непонятно. Он парня при себе держит, поговаривают даже, трон передать собирается. Наследников-то так
Страница 20 из 21

и не случилось.

– А жена?

– Нет жены. И не было никогда.

За болтовней я переоделась в удобное платье светло-серого цвета, перехваченное под грудью серебристым ремешком. А вот заплести косу не позволила, оставила волосы лежать на плечах темным покрывалом.

Теперь к голосам примешались переливы музыки и, кажется, пение. Я медленно-медленно перебиралась со ступеньки на ступеньку, гадая про себя, кто же поджидает меня внизу? Арлит? Или Эвин?

И что мне делать с последним? Так, а вот этот вопрос уже из другой серии…

Воины эскорта заняли целый зал. Среди столов бродили с подносами мальчишки в зеленой форме. Странно, у нас разносчицами обычно работают девушки. Я улыбнулась и кивнула Арлиту, приветственно махнувшему из-за своего стола. А внутри шевельнулось что-то… Разочарование?

Пока шла, огляделась по сторонам и обнаружила источник музыки. Рито. Страж в который раз с момента знакомства отличился – взял гитару в руки, уселся на край одного из столов и сейчас исполнял что-то плавное и до невозможности мелодичное. Тонкие длинные пальцы замысловато играли со струнами, голос напоминал переливы волн – я даже в историю про нимфу поверила.

– Ну как? – Арл обвел светлым взглядом окружающее пространство.

– Непривычно, – смущенно улыбнулась я, усаживаясь рядом с ним на скамью. И тут же ощутила на плечах тяжелую руку. – Здесь все совсем иначе… Одни мальчишки с подносами чего стоят!

Ледяной льер мелодично хохотнул.

– Это логично. Постояльцы в большинстве своем мужчины, к девчонкам клеиться будут. Да и не женское это дело – тяжести таскать. Но я о другом спрашивал…

Хм? Я устремила на жениха непонимающий взгляд.

– Тебе не холодно?

Где уж тут мерзнуть, если в зале так натоплено, что дышится с трудом?! Даже шерстяная шаль, которую я прихватила с собой на всякий случай, осталась лежать рядом. Одного платья мне оказалось вполне достаточно.

– Вот совершенно не холодно!

Светлые брови изумленно взлетели. Арл даже ладошки мои пощупал (ну как мама в детстве, честное слово!), но уличить в обмане не смог.

– Как интересно… У нас полукровки первое время с ума сходят от холода, а тут настоящая южанка!

Вот оно как? Наверное, опять недостаток магии сказывается. Не пускаясь в долгие объяснения, я переключила внимание на лежащего на тарелке карпа.

Пока мы выясняли причины моего отличного самочувствия, место Рито занял кто-то из воинов. Теперь по залу плыла совершенно другая мелодия, бодрая, энергичная, с понятными словами. Хотя и внимания она приковывала куда меньше.

– Пусть наш южный цветок не замерзнет на морозах Джаанда. – Рито послал мне улыбку и поднял бокал с вином.

– Как выяснилось, наши холода ей не страшны, – с толикой разочарования усмехнулся Арлит.

Так, я не поняла, он-то чем недоволен?!

– Мне почудилось или ты бы хотел видеть обратную ситуацию? – уточнила напряженно. Нет, я помню, что мне здесь не рады, но с женихом мы вроде как нашли общий язык? Или нет?

Мужчины обменялись понимающими взглядами.

– Конечно! – «осчастливил» меня будущий муж.

– Мы же так готовились! – вторил ему несносный Страж. – Способы согрева изобретали.

При одной лишь мысли о результатах умственной деятельности этих двоих я поперхнулась вином. Хорошо, что до опробования этих способов дело не дошло!

Зато до танцев дошло! Первыми, как ни странно, пример подали Вида и льер Хранитель. Рито снова взялся за гитару, я, расслабившаяся от вина, откинулась на спинку скамейки и прикрыла глаза, Арл снова ушел в себя… Вот тут-то эти двое и ускользнули ближе к импровизированной сцене. Сначала Арлит посмеивался, а потом взял да и вдохновился и потащил вяло упирающуюся меня в центр зала. А следом и еще несколько парочек образовалось, даже хозяйку гостиного двора привлекли.

Благо Нирван оказался шустрее и успел удрать до того, как кто-то из воинов захотел сцапать «симпатичную служаночку» и закружить ее в танце! Хотя риск был минимальный. После того как открылся ее магический дар, желающих протянуть руки к «девчонке» в разы уменьшилось.

Арл казался по-мальчишески беззаботным, даже почти оттаял. Обыкновенно холодные руки чуть потеплели, а в глазах не читалось и тени второй личности. Но меня это в данный конкретный момент не беспокоило.

Танец мчался по кругу. Подозреваю, на снежных балах танцуют иначе (да что там, сама во сне видела!), но мне нравилось. Бешеный ритм, простые движения, шальная улыбка на тонких губах блондина и корочка льда, медленно исчезающая с его глаз. В какой-то момент я перестала замечать, что творится рядом, дыхание сбилось, волосы спутались, щеки раскраснелись… А где-то в животе теплым клубком свернулось уютное счастье.

Прав Рито, этот вечер я не хочу забывать.

Кто его знает, где княжич нашел симпатичную светловолосую девушку, но гитара пошла по кругу, а Риотольф подхватил льеру под руку… и тоже куда-то пошел. Во мне в который раз проснулось возмущение. И они еще южан считают распущенными!

– Ну а что ты хотела, – проследил за моим взглядом будущий муж. – В наши холода каждый согревается, как может.

– А как же последствия? – Вдолбленные с детства нормы морали активно восставали против друга семьи, на виду у всех уводящего вроде бы приличную особу в неизвестном направлении, но с известными намерениями.

– Есть множество способов их избежать. – Арл склонился ко мне, чтобы поделиться секретной информацией. Горячее дыхание щекотало ухо.

Хотелось спросить, из личного опыта эти познания или так, люди говорят, но я постеснялась. Хотя, учитывая их с братом тесную связь, уточнить стоило бы. Ладно, потом с Эвином на эту тему поговорю. За него мне замуж не выходить.

Звучала самая разная музыка. Порой даже споры разгорались: какую песню придумали в каком княжестве, но угасали они быстро, стоило только кому-нибудь вспомнить что-то еще не петое. Так что ноги гудели, голова кружилась, но настроение зашкаливало.

– А вы, льера Ариадна, не порадуете нас?

Я как раз вывернулась из объятий жениха и на подгибающихся ногах шла к ближайшей скамье. Сесть. Срочно! Не то упаду.

– Й-я?..

Нет, я, конечно, пела дома для себя или с сестрами за компанию, но чтобы вот так, при людях… Да еще малознакомых, да еще при том, что в наличии у себя слуха и голоса я совсем не была уверена!

Ни за что!

– А и правда, Ариадна, – возник рядом наследник, легко коснулся губами моей щеки и, пока я отходила от шока, вложил в руки гитару и проводил к месту, где обычно восседал певец. – Мне тоже хочется тебя послушать.

Интересно, с чего это он меня полным именем величает?

Впрочем, не до размышлений сейчас.

Кабы не медовое вино, которым меня угостили Арл с Рито, сбежала бы без оглядки, а так… Пальцы осторожно пробежались по струнам, вспоминая. Хвала ясным богам, что я росла в семье с двумя братьями, иначе бы понятия не имела, с какой стороны к инструменту подступиться!

Нужные слова пришли сразу, будто лежали на поверхности души, и зазвучала песня – предсказуемо о девушке, против воли отдаваемой замуж на чужбину. Лирическая и надрывная, у меня у самой глаза увлажнились. Да и воины вдруг стали коситься на невесту наследника
Страница 21 из 21

с состраданием… Неужто подумали, что я о себе?

Потом гитару взял наследник и исполнил нечто не менее тягучее и нежное. Я так и заслушалась, к концу еще и подпевать начала. Тихонько, себе под нос, но Вида с дядюшкой все равно застукали. Обменялись понимающими улыбками и увлекли меня к столу, где уже поджидали наполненные кубки.

Остаток вечера закрутился спиралью из музыки, песен, изредка сменяющихся напитков, задушевных разговоров ни о чем и, кажется, чего-то сладкого. Странно, наверное, но опьянения я почти не чувствовала. Так, разве что голова стала легкой и страхи отошли на второй план, пообещав вернуться утром. Потому и решила, что вино было некрепкое и разбавленное, но, обнаружив, как развезло Арла, резко передумала.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/katerina-polyanskaya-fialkina/severnaya-nevesta-si/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.