Режим чтения
Скачать книгу

Сила ведьмы читать онлайн - Наталья Жильцова

Сила ведьмы

Наталья С. Жильцова

Сила ведьмы #1

Каково это – узнать, что магия действительно существует? Да не где-то в другом мире, а рядом, в привычной реальности! Арине вот «повезло» заполучить передающуюся по наследству силу. Правда, маги вокруг, оказывается, далеко не добряки из фэнтези-сказок: ни объяснять, что к чему, ни обучать не собираются. А желающих убить, напротив, хоть отбавляй!

Наталья Жильцова

Сила ведьмы

Все права защищены. Никакая часть электронной версии этой книги не может быть воспроизведена в какой бы то ни было форме и какими бы то ни было средствами, включая размещение в сети Интернет и в корпоративных сетях, для частного и публичного использования без письменного разрешения владельца авторских прав.

© Электронная версия книги подготовлена компанией ЛитРес (www.litres.ru (http://www.litres.ru/))

* * *

Все совпадения случайны

Это неслыханный, грабительский мир, который десятки миллионов людей, и в том числе самых цивилизованных, ставит в положение рабов.

    В. И. Ленин

Пролог

В большом приемном зале ордена Огненной пентаграммы царили полумрак и тишина. Впрочем, оно и неудивительно для раннего утра, посетители появлялись здесь намного позже. Сейчас же в зале находились только двое: красивая кареглазая женщина с длинными огненно-рыжими волосами и сгорбленная старуха.

Женщина довольно улыбалась.

– Пришла наконец, – почти промурлыкала она, изящными пальчиками перебирая золотую цепочку с пятиконечной звездой, украшенной россыпью рубинов.

Во взгляде стоящей напротив старухи вспыхнула мольба:

– Астарта, прошу, дай мне еще немного времени!

Лицо красавицы вмиг заледенело.

– Нет, – жестко отрезала она. – Время контракта вышло, Серафима.

– Хотя бы один день!

– Я и так слишком долго ждала и теперь хочу получить обещанное.

– Астарта!..

В ответ та резко взмахнула рукой, и старуха, захрипев, повалилась на пол. Рыжеволосая жрица ордена Огненной пентаграммы нетерпеливо подалась вперед, с волнением облизнув пухлые губы. Наконец-то ожидание завершилось, и сейчас она получит то, о чем мечтала столько долгих лет! Вот сейчас…

Минута, другая… ничего не происходило.

Озаренная страшной догадкой, Астарта рванулась к телу и почти тотчас коротко, зло взвыла. Оболочка была пуста.

Глава 1

Понедельник – день тяжелый. Особенно если поспать удалось всего три часа. И ведь не по собственной вине! Просто в аэропорту задержали отправку маминого рейса, так что из Шереметьево выбралась лишь около двух часов ночи. А там пока доехала до нашей однушки в Отрадном, пока поела-умылась… В общем, выспаться не получилось совершенно, так что на работе я почти непрерывно зевала.

– Ну как, Ариш? Проводила? – поприветствовала бухгалтерша Ирина Алексеевна, с которой мы делили небольшой кабинетик.

– Угу. – Я сонно кивнула. – Представляешь, из-за погоды до половины второго разрешения на вылет не давали! Почти четыре часа ждать пришлось.

– Ничего, зато сегодня выспишься, – попыталась обнадежить меня подруга.

– Не знаю, не уверена. – Я поморщилась и в очередной раз зевнула. – Бабушка вчера звонила, очень хотела меня увидеть. Вот прям срочно, едва истерику не закатила. А я не смогла – мама тоже в позу встала. Так что придется сегодня съездить узнать, что случилось. И почему мне отпуск не дали? Сейчас бы с мамой на Кипр летела… – Я мечтательно зажмурилась, а потом вздохнула.

– Извини, Ариночка, – посочувствовала Ирина. – Сама понимаешь, после того как Вячеславна уволилась, ты у нас одна кадровичка и осталась. А у меня сейчас отчет квартальный, не смогу я тебя подменить.

– Да ничего. – Я махнула рукой. – Понимаю. Эх, чувствую, ждут меня вечером жалобы и укоры.

– Все-таки странная у тебя бабка. – Ирина покачала головой.

Не спорю. Бабушка по линии отца и впрямь была весьма странной. Всю жизнь, сколько себя помню, она не желала меня знать. Возможно, из-за того, что родители не были женаты. Они только начали встречаться, когда отец погиб, и только спустя неделю после его смерти мама узнала, что беременна. Но когда она решилась рассказать об этом бабушке, та попросту прогнала ее. Двадцать пять лет она отказывалась поддерживать с нами какие-либо отношения, а две недели назад внезапно объявилась и потребовала меня к себе.

Мать, разумеется, такое внезапное проявление родственных чувств восприняла в штыки, однако бабушка заявила, что готова оставить единственной внучке квартиру. Просторную двушку почти в центре Москвы в добротном сталинском доме мама упустить не могла. Так что пришлось мне знакомиться с вновь обретенной родственницей.

Правда, общение наше было не особо частым: последнее время я почти каждый день задерживалась на работе. За две недели я видела бабушку лишь у нотариуса, да несколько раз заезжала после работы – привозила ее любимые травяные чаи. В сумке, кстати, еще с вечера лежали три заказанные бабушкой пачки: ромашковый, с чабрецом и бергамотом.

Однако надо признаться, несмотря ни на что, к вновь обретенной родственнице я привязалась. Во-первых, кроме матери, у меня из близких людей никого до этого момента не было, а во-вторых, бабушка оказалась на редкость понимающей и интересной собеседницей. В те вечера, когда я все-таки до нее добиралась, мы допоздна засиживались на небольшой уютной кухне, разговаривая буквально обо всем. Маме это не особо нравилось, но она терпела… пока что.

От размышлений о предстоящей вечерней встрече с бабушкой меня отвлекла Ирина: она отправилась к главному подписывать очередную стопку бумаг. Всучив подруге заодно и пару обработанных еще в пятницу анкет на новых сотрудников, я встала и потянулась.

Внезапно окно кабинета распахнулось, и резким порывом ветра меня отбросило к стене. Дыхание перехватило, по телу прошла горячая волна, а потом наступила темнота.

Очнулась я от того, что кто-то зовет меня по имени и трясет за плечи. Открыв глаза, увидела склоненную над собой Ирину с бледным, перепуганным лицом.

– Ариночка, ты что? Ты как? – зачастила она. – Я Вальку вызвала, она уже бежит, ты только глаза не закрывай, хорошо? Слышишь?

– Слышу, – просипела я и медленно поднялась.

– Не стой, давай на стул! – тотчас усадила меня бухгалтерша.

Против я ничего не имела. Коленки дрожали от слабости и запоздалого страха: я упала в обморок! Впервые в жизни!

Появилась запыхавшаяся Валентина – наша медсестра. Быстро оглядев меня, померила давление и резюмировала:

– Переутомилась ты, Арин. Вон давление как упало. Отсюда и обморок.

– Она ночь не спала, – добавила Ирина, одновременно протягивая мне кружку крепкого чая. И когда только успела заварить?

– У-у… – Валентина покачала головой, а потом решительно посмотрела на меня. – Езжай-ка ты домой, дорогуша. На сегодня я тебя у Геннадьича отпрошу. Сама доберешься? Или попросить Мишу подвезти?

– Доберусь. – Я слабо улыбнулась. – Мне вроде полегче. Спасибо.

И, допив чай, стала медленно собираться домой. А потом вдруг вспомнила отшвырнувшую меня к стене волну. Может, и правда от переутомления померещилось? Вон ведь оно, окно это – закрыто.

– Ты дома сразу ложись. И чай покрепче пей. И звони, если что, – забросала советами Ирина. – У тебя же нет никого…

Верно, нет. Даже
Страница 2 из 17

мама уехала. А парнем к своим двадцати пяти я так и не обзавелась, если не считать хорошего знакомого – менеджера Алексея, который изредка баловал меня шоколадками. Да и с ним дальше улыбок на работе пока дело не шло.

Ирина, правда, советовала самой проявить инициативу, но… не могла я. Не умела. Как ни стыдно признаваться, опыта в общении с мужчинами у меня было мало. Так, несколько свиданий и неудачная первая любовь. В школе все время отнимали учеба и факультативы. Прекрасно понимая, что на оплату высшего образования у матери-одиночки попросту не найдется денег, я рассчитывала только на себя. А в социально-педагогическом институте студенческое сообщество практически полностью состояло из девушек. Ну а потом работа, работа, работа…

К тому моменту, как я добралась до дома, самочувствие пришло в норму. Однако на всякий случай я все же решила последовать указаниям Ирины. Она все-таки мать двоих детей, много чего знает и плохих советов давать не будет.

Мысленно кивнув самой себе, я направилась на кухню. Но едва поставила кипятиться чайник, раздался резкий телефонный звонок. Странно. Звонить мне вроде некому, а девочки с работы набрали бы по мобильному… Я в недоумении подняла трубку.

– Алло?

– Арина Владимировна Вяземская? – раздался в трубке чужой мужской голос.

– Да, – подтвердила я, почему-то вздрогнув.

– Вам знакома Серафима Андреевна Пустовая?

– Да. – Я напряглась. – Я ее внучка.

– Приезжайте тогда на опознание. Вот адрес…

– Подождите! – Мой голос мгновенно осип. – К-какое опознание?

– Пожилая женщина, при которой были обнаружены документы на имя Серафимы Андреевны Пустовой, сегодня утром найдена мертвой неподалеку от аптеки на улице Академика Серебрякова, – сухо отчеканил мужчина. – Вам, как единственной указанной родственнице, необходимо явиться на опознание. Записывайте адрес.

Следующие несколько часов сплелись в памяти в один страшный клубок. Морг, равнодушное лицо судмедэксперта, тело на каталке, небрежно прикрытое простыней… Это действительно оказалась моя бабушка. И пусть я знала ее всего две недели, на глаза навернулись слезы. А душу все сильнее грызло чувство вины.

Она ведь звала меня вчера! Очень звала! А нашли бабушку неподалеку от аптеки… Может, она чувствовала себя плохо и, не дождавшись меня, пошла за лекарствами? Ну что мне стоило к ней заехать? В конце концов, вещи мама собрала бы и без меня!

Из морга я вышла в каком-то тумане. Бумаги судмедэксперт обещал подготовить уже через два дня, так что за это время необходимо было определиться с похоронами. Похороны… страшное слово. К кому обратиться за помощью? Да и денег надо где-то достать…

Чувствуя все нарастающую слабость, я медленно вошла в квартиру. Не хочу сегодня об этом думать. Просто не могу. В морге кто-то дал визитку похоронного бюро, вот завтра туда и позвоню. Сейчас же надо хоть немного успокоиться и поесть. Вечер все-таки, а у меня за весь день крошки во рту не было. Того и гляди, снова в обморок свалюсь.

Внучка! Астарта с такой злостью сжала пальцы, что ногти до боли впились в ладони. Откуда она взялась? Ведь старуха всю жизнь была одинокой! Ее сына Астарта лично свела в могилу почти сразу после подписания контракта! Когда этот парень только успел? И, главное, почему она ничего не чувствовала?

Астарта вновь заметалась по кабинету. Захрустели под ногами осколки дорогой вазы. Ее медноволосая жрица ордена Огненной пентаграммы в ярости разбила полчаса назад, когда отправленные для выяснения обстоятельств произошедшего Филипп и Андрей сообщили о внезапно найденной внучке. Закусив губу, Астарта резко выдохнула. Может, это все-таки ошибка? Внучка не родная, а ошибка произошла во время самого ритуала передачи? Да где уже этот Филипп?!

Наконец скрипнула дверь, и в кабинет вошел невысокий худощавый мужчина.

– Ну! – Карие глаза женщины буквально впились в посетителя.

Не выдержав этого взгляда, мужчина потупился.

– Сила у внучки активная, – выдавил Филипп. – Я просмотрел ее ауру, ошибка исключена.

В кабинете ощутимо потемнело.

– Но девчонка, похоже, еще ничего не знает, – быстро добавил он. – Иначе уже бежала бы на Сретенку, а она домой поехала.

– Вот как? – Астарта вздохнула немного спокойнее. – Значит, шанс еще есть.

Только через час, когда ужин был приготовлен и съеден, а на столе осталась лишь чашка горячего чая, в моей душе наконец воцарилось спокойствие. Откинувшись на высокую спинку стула, я прикрыла глаза и глубоко вздохнула.

– Ну и чего сидишь расслабляешься? – внезапно раздался недовольный голос за спиной.

На моей кухне!

Поперхнувшись, я резко подскочила и обернулась. В дверях стоял высокий мужчина с короткими снежно-белыми волосами и недовольно щурился.

Откуда?! Меня захлестнула паника. Едва соображая, что делаю, я отскочила к окну и, схватив бутербродный ножик, выставила перед собой.

– Кто… как… что вы тут делаете?!

– Не кричи! – Незнакомец поморщился. – И брось железку.

– Убирайтесь!

– Брось, я сказал! – рявкнул он.

Рука разжалась сама. Нож с лязгом упал на пол.

– К-кто вы? – Я испуганно прижалась к холодильнику.

– Жить хочешь? – вместо ответа вкрадчиво поинтересовался мужчина.

Я еще более испуганно закивала.

– Тогда слушай, повторять не стану. Твою бабку, Арина, убили, а теперь хотят убить тебя. И чтобы пережить сегодняшнюю ночь, тебе надо очень постараться и делать то, что я буду говорить. Причем быстро, так как времени осталось мало. Поняла?

Ничего я не поняла. Зачем кому-то меня убивать? Да и бабушка, по словам судмедэксперта, по всем признакам умерла от сердечного приступа. Но что в таком случае делает здесь этот тип? Квартирой он не ошибся, мое имя знает. А если и впрямь кто-то хочет меня убить? От бабушки все-таки квартира осталась, а я единственная наследница…

Вздрогнув от этой мысли, я посмотрела на странного мужчину уже по-другому. Холодное властное лицо. Жесткий контур тонких губ. Чувствовалось, что этот человек привык приказывать и подчинение окружающих принимает как должное. Опасный мужчина. Очень.

– Вы полицейский? – робко предположила я. – Может, мне просто дверь получше запереть? Она прочная…

– Бессмысленно, – отрицательно мотнул головой мой гость, проигнорировав первый вопрос.

– Почему?

– Обычная дверь ни магов, ни ночных химер не удержит.

И тут я поняла, что передо мной сумасшедший. Не знаю, как он проник в квартиру, может, я дверь забыла запереть. Но факт оставался фактом. А с буйными безумцами себя нужно вести как можно спокойнее и во всем с ними соглашаться. Так нам в институте на лекции по клинической психологии говорили.

Придя к этой мысли, я выразительно кивнула. Потом подтвердила:

– Понятно.

И на всякий случай кивнула еще раз.

– Вот и хорошо. – Мужчина удовлетворенно хмыкнул и огляделся. – Что у тебя из трав есть?

– Укроп, – опешив от странного вопроса, выдавила я. – И петрушка.

– Какая, к чертям, петрушка? – зашипел он. – Я не суп варить пришел! Ромашка есть? Чабрец?

А ведь у меня и впрямь лежат три пачки в сумке! Но откуда этот тип мог о них узнать? Или совпадение?

– Чай есть, – почти прошептала я, окончательно растерявшись. – Ромашковый… с бергамотом… чабрецом…

– Пойдет. Доставай и смешивай с
Страница 3 из 17

солью, – потребовал незнакомец. – Кастрюлю возьми и ссыпь все, что есть.

Я поспешно стала выполнять указания блондина-безумца, одновременно лихорадочно пытаясь найти возможный путь к спасению. Но его не было. Мужчина все еще стоял в дверях, перегораживая выход из кухни. Не в окно же с седьмого этажа прыгать?

Смешав все чаи с пачкой соли, я с испуганным ожиданием посмотрела на незнакомца. Господи, только бы в живых оставил!

– Неплохо, – едва взглянул на кастрюлю тот. – Теперь все это необходимо зарядить.

– Что?

– Зарядить, говорю. – В голосе мужчины послышались раздраженные нотки. – Тебя бабка вообще не обучала ничему, что ли?

– Чему?! – не выдержав, все-таки сорвалась я. – Я видела ее всего несколько раз! Я не понимаю, что происходит и кто вы вообще такой! Я…

– Успокойся! – снова рявкнул незнакомец.

Серебристо-серые глаза на мгновение сверкнули. Ей-богу, мне не показалось!

В ужасе клацнув зубами, я села на табуретку.

Мужчина выдохнул, минуту понаблюдал за моей реакцией.

– Вообще ничего не знаешь? – наконец недоверчиво уточнил он.

Я быстро закивала, на что блондин скривился, как от зубной боли.

– Паршиво, – резюмировал он и, видя, что я до сих пор сжимаюсь на табуретке, добавил: – Да не меня бойся, глупая. Бойся тех, кто придет с темнотой.

Вот успокоил! Помимо воли бросила взгляд на окно. А ведь закат уже! Еще немного, максимум полчаса, и стемнеет…

– Говорю же, времени нет, – перехватив этот взгляд, подтвердил незнакомец. – Так что придется постараться. Благо ничего сложного от тебя не требуется. Хватит трястись, иди сюда.

Дрожать я не перестала, но, что поделать, поднялась и подошла.

– Теперь руки протяни над кастрюлей, мысленно сосредоточься и пожелай, сильно пожелай защиты.

Я с готовностью вытянула руки и изобразила на лице полнейшую сосредоточенность. Ничего. Впрочем, и неудивительно.

– Ты не стараешься. – Мужчина нахмурился.

Вот ведь черт его возьми! И как мне изобразить колдовскую работу, чтобы он поверил?

– Простите, – вежливо, стараясь не нервировать блондина, решила уточнить и заодно потянуть время я. – Но если вы тоже маг, почему бы вам не сделать это за меня?

– Потому что я вообще не должен здесь находиться, – проворчал мужчина. – А любое мое воздействие оставит след. Так что ты должна справиться сама, и побыстрее. – Он вновь мрачно покосился на окно.

– Но зачем кому-то меня вообще убивать?

Блондин задумчиво сцепил пальцы.

– Видишь ли, ты получила в наследство одну способность, – сказал он. – Вот только на нее у твоей бабки был заключен контракт с другим человеком. Поскольку, заключая договор, Серафима о тебе и понятия не имела, вышло так, что права на эту способность у вас со вторым претендентом равные. И теперь этот человек весьма недоволен. На то, чтобы забрать положенное по контракту, отводятся сутки после смерти владельца. Если бы ты была официально действующим магом, то право признали бы за тобой. Но печати у тебя нет. Поэтому твой оппонент захотел решить проблему самым простым способом – убив тебя и забрав положенное.

И зачем только спрашивала? Ясно ведь, если человек сумасшедший, то и версия событий у него будет ненормальная! Как бы его подвести к мысли, что защита мне не нужна? Может, хоть тогда отстанет?

– А почему вы вообще мне помогаете?

– А кто сказал, что тебе? – Незнакомец вдруг улыбнулся. Нехорошо так, аж мурашки по коже побежали.

Я сглотнула и с надеждой уточнила:

– Вы упомянули какую-то печать. Почему ее нельзя получить сегодня?

– Поздно. – Блондин с сожалением развел руками. – На Сретенку ты до темноты добраться не успеешь. Поэтому давай попробуй снова. Можешь даже глаза закрыть и пожелать защиты… да хоть от меня, если это самое страшное, что ты способна представить, – добавил он с легким сарказмом.

Поджав губы, я снова протянула руки и зажмурилась. Черт с ним, поиграю в игры этого ненормального до темноты. А там, глядишь, отстанет. Эх, защита бы мне и впрямь не помешала, да посильней…

– Достаточно, – вдруг раздался довольный голос незнакомца. – Для работы сгодится.

Недоуменно открыв глаза, я посмотрела в кастрюлю. В ней находился все тот же загубленный солью дорогущий чай.

– Не спи, – вернул меня в реальность блондин. – Разложи смесь вдоль окон и входной двери, это их задержит.

Задержит? Он реально верит в то, что травки с солью способны задержать кого-то лучше железной двери с тремя замками? Н-да, вот уж и впрямь странна логика шизофреников…

Однако спорить я не осмелилась и просто сделала то, что приказано. Правда, после этого, не удовлетворившись, незнакомец заставил меня насыпать круг посреди комнаты. Остатки соленого чая переместились в карманы брюк. Ну а под конец на окнах и входной двери я должна была нарисовать странные квадраты со спиральками. Чем? А прямо губной помадой, раз мелками не удосужилась обзавестись как все нормальные маги.

Уже перестав чему-либо удивляться, послушно выполнила очередные требования. Выберусь из этой истории – напьюсь. Ей-богу, впервые в жизни напьюсь, невзирая на то что алкоголь на меня плохо действует.

На улице тем временем окончательно стемнело. И, к моему счастью, светловолосый незнакомец заторопился.

– Круг не покидать всю ночь, что бы ни случилось, – быстро произнес он. – Выйдешь только, когда окончательно рассветет. Утром поедешь на Сретенку, дом пятнадцать. На проходной скажешь, что в пятый кабинет. Повтори.

Повторила. На память не жалуюсь.

– И запомни, спросят, откуда узнала, говори, бабка инструкции оставила, что после ее смерти делать.

Без проблем, мужик. Я согласно кивнула. Если кто-то когда-то узнает обо всем этом безумстве – все свалю на бабушку. Лишь бы ты поскорее из моей жизни исчез.

И он исчез!

На самом деле! В последний раз огляделся и, пробормотав: «Слабовато, но против химер должно хватить», исчез разом, словно испарился!

Охнув, я медленно осела на пол. И что это было? Галлюцинации от нервного перенапряжения? А что, логично: утром упала в обморок, ударилась головой. Потом смерть бабушки, морг… и вот результат!

«А если это и впрямь был колдун?» – подумала и сама себя обругала: какие, к чертям, маги в наше время? Они только в фэнтези водятся ну или на телепередаче «Битва экстрасенсов», что в принципе то же самое. Потом посмотрела на испорченное окно и вздохнула: видимо, придется завтра генеральную уборку устраивать. Словно в ответ, окно вдруг звякнуло и слегка задрожало. Я испуганно дернулась, но это всего лишь разгулялся ветер на улице.

Хватит. Утром же пойду сдаваться врачу, пока остатки здоровья не потеряла. А сейчас – принять успокоительное и спать. Решительно встав с пола, я направилась в кухню за валерьянкой. Жаль, что ничего покрепче нет, но хоть что-то. Таблеточки три за раз проглочу и, надеюсь, засну.

Я было протянула руку к шкафчику с лекарствами, как дребезжание повторилось. Бросила раздраженный взгляд на улицу и… на мгновение забыла, как дышать! С той стороны окна на меня зло взирали два раскосых малиновых глаза!

– Мамочки! – взвизгнула я, мгновенно влетая обратно в комнату к спасительному кругу.

Мысль, что это может оказаться очередная галлюцинация, затерялась в настоящей незамутненной волне ужаса.

Глаза возникли и за окнами
Страница 4 из 17

комнаты. И еще, и еще… Это на седьмом-то этаже! В окно требовательно и с подвыванием застучали. Ветер усилился, балконная дверь заходила ходуном. В темноте я не могла толком разглядеть этих тварей, но подернутых дымным пламенем змеиных хвостов и яростных глаз на оскаленных мордах вполне хватало для паники. Да что это такое?! Таких тварей в нормальной жизни не бывает! Что же это за… химеры?!

И вот тут мне стало по-настоящему жутко. Ведь в этом случае все, что говорил незнакомец, правда! И о магах, и о бабушке, и о том, что меня хотят убить! Расчетливо убить. А откупиться от убийцы невозможно, потому как то единственное, что ему необходимо, можно получить только после моей смерти…

Я сжалась в круге, обхватив себя за колени и пытаясь вспомнить хотя бы одну молитву. Ведь эти твари того и гляди ворвутся сюда и… От мыслей о собственном растерзанном зверюгами теле меня едва не стошнило.

Однако прошел час, другой, а монстры за окнами буйствовали, по-прежнему безуспешно пытаясь преодолеть хрупкую защиту из травок и закорючек. И, самое удивительное, всю эту какофонию никто из соседей словно бы не замечал. Так, может, это сон? Кошмар? Господи, скорей бы проснуться!

От долгого сидения в одной позе затекли мышцы. Но едва я попробовала сменить позу, беснование за окном тотчас усилилось. Пришлось вновь замереть. А небольшие электронные часы на столе тем временем показывали уже половину четвертого. Еще немного, и рассвет. Блондин говорил, с рассветом они уйдут.

В который раз мысленно возблагодарив незнакомца, я продолжила неотрывно следить за часами. Где-то в глубине души зародилась робкая надежда, что все закончится хорошо. Но в этот момент, словно в насмешку, из кухни раздалось протяжное «дзынь». Окно, не выдержав очередного порыва ветра, лопнуло. Осознав это, я успела лишь взвизгнуть, как в комнату ворвались химеры.

Три здоровых, размерами с крупных волкодавов существа, вокруг которых клубилось темное пламя, подскочили к кругу и, не сумев его преодолеть, зло, протяжно взвыли. С очередным визгом я вскочила, зачерпнула из кармана зачарованную смесь и бросила в ближайшую оскаленную морду. Химера с леденящим кровь рыком отшатнулась. Мои травки оказались весьма действенны, оставив рваные дымные проплешины на ее шерсти. Вдохновленная небольшой победой, я швырнула еще горсть в следующую. Третья химера, проявив разумность, отпрыгнула от круга сама.

Того, что мне пришлось пережить в эти предрассветные часы, я не пожелала бы и самому лютому врагу. Весь остаток ночи я стояла с горстью соленого зачарованного чая на изготовку, не подпуская химер близко к кругу. А те с яростью хлестали себя по бокам шипящими змеиными хвостами и, нещадно раздирая когтями-лезвиями старенький линолеум, пытались подобраться поближе к кругу. Хорошо хоть окно в комнате выдержало напор бушевавшего на улице ветра. Постигни его участь кухонного, и все мои травки снесло бы в миг.

Как я окончательно не сошла с ума за эту ночь – понятия не имею. Но вот на горизонте появились первые алые сполохи. Рассвет! Пламя, которым были объяты химеры, стало тускнеть, а сами они бледнеть и таять. И наконец в последний раз протяжно взвыв, окончательно исчезли.

Не веря своему счастью, я еще несколько минут постояла, сжимая зачарованный порошок в руках, а потом села на пол и разревелась. Тело била крупная дрожь.

Очень хотелось поверить в то, что случившееся – галлюцинация моего воспаленного сознания, но… увы. Из разбитого на кухне окна тянет утренним холодком, на полу комнаты борозды от огромных когтей…

Минуты шли, а я все никак не могла убедить себя покинуть границы круга. Пусть умом и понимала, что химеры ушли, но слишком велик был страх – вдруг нет? Только когда радио радостно проиграло восемь часов, а солнце уже вовсю било в глаза, я сдвинулась с места.

Первым делом направилась на кухню. Стараясь ступать по усыпанному осколками полу максимально осторожно, я добралась до валерьянки и выпила стразу три таблетки. Окончательно взять себя в руки помогло умывание холодной водой.

В голове прояснилось. Я с сомнением оглядела отражающееся в зеркале бледное лицо с синяками под глазами и помятую блузку. Может, душ принять? И переодеться, а то со вчерашнего дня в офисном костюме…

Резкий, требовательный звонок в дверь заставил меня подпрыгнуть на месте. Кого это в такую рань принесло? С нехорошим предчувствием я уставилась на дверь. Звонок повторился.

Может, это мой вчерашний знакомый спаситель? Нет, он бы вошел и так. Тогда кто? Магов моя дверь, по словам блондина, не удержала бы, значит, там просто обычный человек… соседка, например…

Так, успокаивая саму себя, я медленно подошла к входной двери и замерла, услышав тихий скрежет. Кто-то пытался ее открыть! Скрежет усилился, потом сорвался, а из коридора послышалась невнятная ругань. Я в панике прильнула к глазку, благо тот маленький, а здесь у меня полумрак. Если специально не приглядываться, и не поймешь, что кто-то в него смотрит.

С той стороны стояли два типичных братка: накачанные, бритоголовые и в спортивках, в общем, иначе и не назвать. Тот, что повыше, озадаченно крутил в руках связку тонких железных штырьков, весьма походивших на отмычки.

– Ну, че застыл-то? – поторопил второй.

– Да фигня какая-то, Димыч, – поделился обладатель отмычек. – Соскальзывает че-то, как специально.

– Пива жрать вчера вечером меньше надо было, – недовольно прошипел Димыч. – Вот руки небось и трясутся. Давай еще раз, Санек.

Высокий браток вновь склонился над замком. Раздался знакомый скрежет. Я, застыв, боялась сделать лишний вздох, чтобы не выдать свое присутствие. В любое другое время я бы, наверное, начала кричать, угрожать милицией-полицией, но не сейчас. Теперь какое-то неведомое до сего момента чувство буквально вопило во мне: «Молчи! Затаись, спрячься, только не показывай, что ты здесь, рядом!»

А скрежет тем временем вновь оборвался, сменившись новым потоком ругани.

– Не дается, и все! – Санек зло сплюнул. – Зачарована, что ли?

Вздрогнув, я уставилась на нарисованный губной помадой значок. Неужели он и впрямь сейчас меня защищает?

– Да ну, – посомневался Димыч. – Шеф сказал, раз окно разбито, девка готовая.

– Может, она и готовая, да только дверь у ней непростая! – упрямо стоял на своем Санек. – Обычную я бы даже с пьяни вскрыл! Звони Филиппычу, пусть приходит. Иначе нам без его колдунских штучек тело до полдвенадцатого не доставить.

И вот тут я очнулась. Тело! Им нужно мое тело! Сейчас позовут мага, вскроют дверь, а потом… никакого потом для меня уже не будет!

На то, что слабенький квадратик со спиральками удержит настоящего мага, можно было и не надеяться. Даже блондин говорил, что защита эта слабая, сгодится только чуть задержать химер и только. Но что делать?

Я лихорадочно заметалась по квартире, пытаясь сообразить, где укрыться, и одновременно понимая: негде. В маленькой однушке просто нет такого места. А братки-домушники наверняка обыщут все – и шкафы, и антресоль, и балкон… стоп! Вот оно, спасение!

Нацепив балетки, я быстро схватила сумку и рванулась на балкон. Моя квартира – крайняя в коридоре, так что прилегающий балкон относится уже к другому подъезду. Всего-то и нужно: перелезть к соседке – и вот она,
Страница 5 из 17

свобода!

Всего-то… если бы это еще был не седьмой этаж! Я нерешительно застыла. Господи, я ведь высоты боюсь! А перелезать, держась только за тонкую перегородку, без какой-либо поддержки – страшно вдвойне!

Маг. Мое тело.

Воспоминания о словах братков подхлестнули новой порцией страха и, одновременно, придали смелости. Резко выдохнув, я ухватилась мгновенно заледеневшими непослушными пальцами за перегородку. Хорошо хоть балконы у нас не застеклены. Иначе пришлось бы бить стекло…

Преодолев наконец это препятствие, я пару минут постояла, пытаясь справиться с дрожью. Особых успехов, что и неудивительно, не достигла, однако дольше задерживаться было нельзя.

Я решительно постучала в окно и вскоре уже рассказывала донельзя изумленной соседке о сломавшемся замке на входной двери. Мол, МЧС ждать долго, а на работу очень надо. Поэтому пришлось вот так, балконами, уж извините.

Та поохала, посочувствовала и выпустила меня в коридор. Пустой, безопасный! Быстро сбежав по лестнице, я осторожно выглянула на улицу. Ничего подозрительного не углядела и рванула в сторону метро. Что там мой благодетель блондинистый вчера говорил? На Сретенку ехать за печатью? Вот туда и направлюсь.

Спустившись в переполненное метро, я впервые за все время искренне обрадовалась утреннему часу пик. В вагон меня практически внесли, и сразу же со всех сторон обступили люди. С моим невысоким ростом, да в такой давке меня никто не обнаружит!

Удачно облокотившись на чью-то спину, я умудрилась даже немного подремать и окончательно успокоиться. Осталось совсем чуть-чуть, и, судя по тому, что говорил вчера беловолосый незнакомец, скоро за жизнь мне можно будет не опасаться.

Подбодрив себя таким образом, я пружинистым шагом направилась к конечной цели своего путешествия.

По адресу: Сретенка, 15, располагалось небольшое желтое двухэтажное здание с вывеской «Парикмахерская». Решив не удивляться столь своеобразной маскировке, я уже почти решилась войти внутрь, как заметила слева от входа небольшую табличку: «Кабинет 5, вход со двора».

Ох! Вот ведь куда мне надо! Представив, как бы я сейчас выспрашивала у изумленных парикмахерш дорогу к магам, смущенно хмыкнула. После по привычке – узнать, нет ли машин, заглянула за угол и тотчас отшатнулась. В проулке стояли двое знакомых братков и строго одетый худощавый мужчина. Они ждали. Расчетливо ждали меня.

Сердце вновь забилось как сумасшедшее. Мимо этой троицы незаметно не пройти. К тому же один из них маг, я знаю точно. Вокруг – никого. Небольшой переулок, каких много в центре, никому не интересен. И что теперь делать? Просто ждать?

Внезапно кто-то обхватил меня сзади за талию и дернул к стене дома. Одновременно сильная мужская рука зажала рот, заглушая визг.

– Тихо, – прошипел знакомый голос. – Не кричи.

Мой ночной спаситель! Глубоко вздохнула и послушно обмякла, ощутив легкий запах лаванды. Господи, кто бы мне вчера вечером сказал, что я буду так счастлива снова встретить этого блондина!

Руки мужчины чуть расслабились, отпуская. Я обернулась и, подняв голову, с надеждой и мольбой посмотрела на знакомого незнакомца.

– Т-там эти…

– Знаю, – кивнул тот и, улыбнувшись краешком губ, добавил: – Помогу.

Из моей груди помимо воли вырвался вздох облегчения. Мужчина довольно прищурился и, взяв за руки, ловко переплел мои пальцы в какую-то сложную фигуру.

– Это жест черного сильфа, – коротко пояснил он. – Как только окажешься в переулке – вытягиваешь руки вперед, резко разводишь в стороны, а потом быстро бежишь к дверям. Остальное сделаю сам. Главное, название не забудь. И напоминаю, будут спрашивать – все узнала от бабки. Поняла?

Сглотнув, я кивнула.

– Тогда иди, – блондин подтолкнул меня к переулку.

Стараясь не думать ни о чем, я выскочила на дорогу перед бандитской троицей и, как было велено, подняла и резко развела руки. В ту же секунду воздух вокруг дрогнул и, скручиваясь темными спиралями, с подвыванием рванулся в переулок. Братков и мага отшвырнуло в стороны, словно щенят. Мгновение я с вытаращенными глазами наблюдала за буйством призванной блондином стихии, а потом со всех ног припустила к желанной двери.

Глава 2

Резко открыв дверь и не сбавляя хода, я ворвалась внутрь и тотчас налетела на рыжего здоровяка-охранника. Правда, тот даже не пошатнулся, только недоуменно бровь приподнял.

– Извините, – смущенно выдавила я, пытаясь отдышаться.

– Куда так поспешно, девушка?

– В пятый кабинет, за печатью, – ответила, как учили.

– Новенькая, значит. – Здоровяк понятливо кивнул. – Что в карманах держим?

Я пожала плечами и честно ответила:

– Ничего.

– Девушка, от них магией за версту отдает.

– Да? – Я с непониманием уставилась на охранника, а потом сообразила: – Это, наверное, от порошка против химер, – и продемонстрировала остатки соленого чая.

– От химер, говоришь? – Тот снова меня оглядел. – Хм. Ладно, проходи. По коридору налево и до конца.

– Спасибо, – поблагодарила я и, быстро преодолев обшарпанный коридор с облупившейся на стенах краской, остановилась перед дверью, на которой черным маркером была небрежно выведена цифра «5».

Глубоко вздохнув, я набралась решимости и протянула руку, чтобы постучаться. Однако, опередив меня, из-за двери неожиданно послышался мужской голос:

– Заходите, девушка!

Ну ничего себе! Охранник их там, что ли, уже предупредил? Я сглотнула от удивления, но повторного приглашения ждать не стала и вошла.

Приемная оказалась небольшой и особым наличием мебели похвастаться не могла. Здесь стояли лишь два письменных стола со старенькими компьютерами, несколько стульев, да в углу приютился небольшой шкаф.

Впрочем, мебель меня интересовала мало. Гораздо большее любопытство вызывали двое мужчин, которые стояли у окна. Первый напомнил нашего сисадмина Андрея: тот тоже ходил на работу в потертых джинсах и спортивных майках, а волосы связывал в хвост. Второй, полноватый и круглолицый, был аккуратно подстрижен и одет в светлый летний костюмчик. При моем появлении оба они неспешно подошли к столам и сели.

Н-да, не так я себе представляла магический офис и его сотрудников. Совсем не так.

– Слушаем вас внимательно. – Тот, что с хвостиком, улыбнулся.

– Я печать хочу получить, – немного замявшись, сказала я. – Что для этого нужно?

– Присаживайтесь. – Мужчина указал на стул перед собой и потянулся к компьютеру. – Как ваше имя-отчество?

– Вяземская Арина Владимировна, – ответила я, садясь и чувствуя, как загудели от навалившейся усталости ноги.

Хвостик быстро застучал по клавиатуре, внося данные, а потом вопросительно посмотрел на толстячка. Тот бросил на меня всего один тяжелый взгляд и, откидываясь на стуле, лениво выдал:

– Стихийщица, воздушная. Активный маг, обретение силы недавнее, стандартное наследство.

– Замечательно, – разулыбался хвостик. – Стихийных магов у нас мало.

Ничего радостного я, в отличие от него, в своей силе не видела. А вспомнив, каким образом мне это наследство досталось, помрачнела еще больше.

– Влад, чему скалишься-то, – заметив мое состояние, буркнул толстячок. – Сказал же – наследство недавнее. Такт прояви.

– Ох. – Тот сразу подобрался. – Прошу прощения. Примите мои искренние
Страница 6 из 17

соболезнования, Арина Владимировна.

В ответ я только поморщилась и устало махнула рукой.

– Что ж, – вернулся к расспросам Влад. – Так от кого вы приняли силу?

– От бабушки, – ответила я. – Пустовой Серафимы Андреевны.

– Ага. – Хвостик вбил очередные данные в компьютер и вдруг изумленно крякнул.

Потом посмотрел на меня, серьезно, цепко, так, что стало страшно, и уточнил:

– Бабушка, говорите?

– Д-да, – подтвердила я, невольно вздрогнув.

– А вы знаете, что у вашей бабушки на передачу силы контракт заключен был?

При этих словах напрягся и толстяк, вновь впиваясь в меня тяжелым пронзительным взглядом.

Да какого черта?! Сколько можно меня пугать?

– Знаю, – резко выдохнула я. – Мне ночью об этом любезно сообщили химеры! А еще я знаю, что бабушка обо мне понятия не имела, когда тот контракт заключала, так что права на силу у нас были равные. Поэтому, раз ее получила я, то требую признать за собой! И нечего так на меня смотреть! – добавила я, в свою очередь зло уставившись на толстяка. – Разве я не права?!

– Нет, почему же, – смутился тот. – Правы. Но… вы знаете, с кем был заключен контракт?

– Не знаю и знать не желаю! – Я вскочила. – Или вы меня для этого кого-то тоже убить попытаетесь?

– Нет конечно. – Влад встал следом. – Значит, вас пытались убить?

– Да! И не говорите, что удивлены!

Мужчины быстро переглянулись.

– Гхм… Ариночка, вы подождите здесь с Максимом и успокойтесь. Я сейчас подойду. Быстро, – попросил Влад и, кивнув напарнику, почти вылетел из комнаты.

Я резко села, чувствуя, что еще немного – и снова расплачусь. Боевой запал начал сходить, а взамен пришло понимание, что даже тут я совершенно не защищена. Несмотря на слова светловолосого незнакомца о безопасности, эта парочка вполне может выдать меня заказчику. Судя по тому, как они напряглись и занервничали, видимо, личность в документах на бабушкино наследство значилась весьма серьезная. Хотя и так можно было об этом догадаться: абы кто убийц нанимать не будет.

Долго ждать не пришлось: Влад вернулся, как и обещал, почти сразу, да к тому же не один. Вместе с ним в кабинет вошел высокий стройный мужчина в деловом костюме, и я ощутила легкий аромат дорогого парфюма. На вид новому магу можно было дать не больше тридцати. У незнакомца были тонкие, аристократичные черты лица, а иссиня-черные волосы коротко, по-военному острижены. От него исходило какое-то нерушимое спокойствие, но едва цепкие карие глаза мужчины остановились на мне, я этого спокойствия лишилась. В его взгляде чувствовалась такая сила и власть, что я помимо воли поежилась. Впрочем, незнакомец тотчас улыбнулся, сглаживая жутковатое впечатление.

– Добрый день! – Голос у него оказался приятным, низковатым. – Арина Владимировна, как я понимаю?

– Да. А вы? – откликнулась я с неожиданной для самой себя робостью.

Мужчина вызывал во мне двойственное чувство – и страх, и в то же время почти восхищение.

– Кирилл, – представился он. – Руководитель дневной смены Сретенского отделения. Влад сказал, ночью вас пытались убить химеры?

– И не только они. – Я разом помрачнела и нахмурилась.

– Рассказывайте.

Послушно кивнув, я быстро пересказала все произошедшее ночью и утром. Правда, упоминать о светловолосом маге, как тот и просил, не стала: за все знания усиленно благодарила бабушку. Правда, при упоминании «черного сильфа» во взгляде Кирилла мелькнуло какое-то странное выражение, однако вслух он ничего говорить не стал. Только уточнил:

– Значит, нападавшие ждали неподалеку от нашего отделения?

– В переулке, – подтвердила я. – Двое взломщиков и с ними еще такой худощавый мужик…

– Я знаю, о ком вы, – легким взмахом руки остановил мои невнятные объяснения Кирилл и повернулся к Максиму: – Филипп рядом, значит, скоро заявится. Предупреди охранника, чтобы не лез к нему с досмотром. Сам разберусь, если что.

Толстяк кивнул и шустро выбежал из кабинета.

Филипп. Хм, а ведь именно это имя упоминали братки, когда пытались взломать мою дверь.

– Не волнуйтесь, Арина, – Кирилл вновь обратился ко мне. – Несмотря на столь, гм, неприятные обстоятельства, вы действительно в своем праве. Так что все будет хорошо.

И так он это сказал, что поверилось сразу. Я вновь ощутила исходящую от Кирилла волну нерушимого спокойствия, мужчине хотелось подчиниться и довериться.

– Можно? – Он взял меня за руку, и от этого прикосновения сердце помимо воли застучало быстрее.

Да что такое со мной? Я все-таки взрослая женщина, а не школьница какая-то, чтобы так млеть! Или это адреналин таким образом сказывается? И вообще, что ему надо?

– Будет немного больно, – словно отвечая, предупредил Кирилл и, едва касаясь, провел пальцами по моему запястью.

Кожу мгновенно охватил жар. Я вздрогнула и лишь усилием воли удержалась от того, чтобы не вырвать руку. Но уже через мгновение забыла о жжении: на моем запястье переливалась полупрозрачная татуировка в виде сложного геометрического рисунка! Изумленно охнув, я моргнула и во все глаза уставилась на миниатюрное чудо. Вот только татуировка, как назло, в последний раз вспыхнула и исчезла.

– Вот и все, – поздравил Кирилл.

Так вот она какая, магия? Однако-о…

От недоверчивого разглядывания собственной руки меня отвлекли громкие шаги в коридоре. Я подняла голову как раз тогда, когда в кабинет вошел тот самый Филипп. Худощавый маг выглядел слегка потрепанным и на редкость мрачным. Удостоив меня лишь одним тяжелым взглядом, он уставился на Кирилла.

– И как это понимать? – сухо спросил он.

– Это я у тебя спрашивать должен, – спокойно ответил темноволосый. – Фил, ты от вида денег вообще страх потерял, что ли?

– Не тебе считать мои деньги, – огрызнулся Филипп. – Я всего лишь выполняю приказы. Сними блокировку, Кир.

– Чтобы ты снова на кого-нибудь напал? Нет уж, только не в моем округе. – Кирилл насмешливо покачал головой. – Битцевский парк в твоем распоряжении. Колдуй там.

– Какой Битцевский парк? Мы в центре города, мать твою! – прошипел Филипп. – Ты ведь понимаешь, что без сил у меня здесь начнутся проблемы! Верни доступ к Сретенскому источнику, Кир!

– Ты нарушил правила, так что – увы. Сочувствую, как могу. – Темноволосый остался непреклонен. – Если так нужны силы, общайся со своей… покровительницей. Пусть выдает из личного запасника или присылает официальный запрос. Ну или можете попытаться договориться с Ариной Владимировной, – добавил Кирилл и с легкой улыбкой посмотрел на меня.

Инстинктивно ответила ему тем же и, лишь в очередной раз поймав себя на слишком откровенных мыслях, с трудом переключила внимание на Филиппа.

– Мы приносим извинения за это… недоразумение, – процедил тот.

Извинения?! Он что, издевается? Вспыхнувшая во мне злость мгновенно вытеснила все остальные эмоции.

– Я ночь просидела в компании ваших химер, они мне квартиру разнесли! – прошипела я. – Утром два ваших бандюка ломали дверь, желая заполучить мое тело! А под конец и вовсе поджидали тут, в переулочке среди бела дня! Считаете, после этого можно обойтись одними извинениями?!

К крикам в свой адрес худощавый маг, видимо, не привык. Лицо его аж побелело от гнева, однако в руках Филипп себя держать умел.

– Арина Владимировна, что вы хотите? –
Страница 7 из 17

холодно спросил он.

– Справедливого суда! – зло выдохнула я.

Все, кто находился в комнате, вздрогнули.

– Арина, вы уверены? – осторожно уточнил Кирилл. – На всякий случай я бы хотел отметить, что суд у магов проходит несколько по-другому.

Надо же. Хотя я и впрямь не могла представить, как судья после дела о грабеже или угоне начинает с такой же серьезностью рассматривать мое заявление о колдовском нападении. Вот направление к психиатру выдадут, это да. Еще пару дней назад, расскажи мне кто о подобном, сама бы туда отправила.

Радости такие мысли не вызывали, однако не оставлять же бандитов безнаказанными? Как бы там этот суд ни проходил, он все-таки есть, и это главное!

– Знаете, я себя виноватой точно не чувствую, – мрачно сообщила я. – Так что на эти особенности мне наплевать. Я хочу быть уверена в собственной безопасности и в том, что мне не захотят отомстить.

Судя по виду Филиппа, маг мечтал отомстить мне прямо сейчас, но выдержка у него и впрямь была железная.

– Доводить данный инцидент до суда нам бы не хотелось. – Голос Филиппа, несмотря ни на что, оставался спокоен. – Ущерб, нанесенный вашей квартире, мы возместим. Кроме того, обещаю, что мы не станем пытаться вас и ваших родственников, гм, убивать.

– И почему я должна вам верить? – уточнила я и прищурилась.

– Маг не может нарушить данное им слово, – сказал Кирилл. – Так что можете не волноваться, Арина.

Я недоверчиво взглянула на мужчину, но тот, похоже, говорил абсолютно серьезно. Интересные, однако, правила у этих магов. Что ж, значит, уже легче.

– Хорошо, – решила я. – В таком случае, пусть этот ваш заказчик даст слово, что не причинит мне вреда.

Филипп поморщился:

– К сожалению, Астарта Сергеевна занимает весьма высокую должность и не может так просто покинуть рабочее место. Но я от ее имени…

От ее имени? Такая формулировка выглядела не очень хорошо. Паранойя во мне мгновенно подняла голову, нашептывая, что обещание одного может и не распространяться на другого. Нет уж, так дело не пойдет!

– Не надо мне ничего от ее имени, – решительно отказалась я. – А то будут потом отговорки, мол, не она слово давала.

– Арина Владимировна! – почти прорычал Филипп.

В глазах мага полыхнула такая ярость, что я испуганно сглотнула. Может, не стоило нагнетать обстановку? Все-таки Филипп уже дал слово при трех свидетелях. Но вдруг моя паранойя все-таки права? Слишком мало я знаю об их правилах! Единственное, что смогла уяснить точно: суда маг сильно опасается. И в то же время пойти против Кирилла не может. А значит, нельзя упускать ни единой возможности добиться гарантий собственной безопасности, как бы не было страшно. Второго шанса не будет.

Поэтому, собрав всю свою волю в кулак, упрямо повторила:

– Это мое окончательное решение. Либо она приезжает сюда и все тут сама говорит, либо заводите судебное дело.

Худощавый маг аж зубами заскрежетал.

– Филипп, ты ведь понимаешь, что я обязан буду удовлетворить это требование, – тихо сказал Кирилл. – Не думаю, что это в интересах Астарты.

Тот поджал губы. Черные глаза сверкнули ненавистью.

– Я скоро вернусь, – процедил Филипп и, нервно вытащив из кармана брюк мобильник, вышел из кабинета.

Едва за магом закрылась дверь, полноватый Максим шумно выдохнул и тихо ругнулся.

– Приедет? – с любопытством уточнил Кирилл.

Вот кто не беспокоился совершенно!

– Знаешь ведь, – скривился Максим и посмотрел на меня. – Умеете вы, Арина Владимировна, проблемы находить.

– Наоборот, как мне кажется, я умею их избегать, – огрызнулась я и, отвернувшись, подошла к окну.

Можно подумать, я просила эту непонятную способность! Как там они говорили? Воздушная стихийщица? Сразу вспомнился вызванный светловолосым спасителем вихрь. И это предусмотрел! Интересно, кто он? Вот ведь, даже имени не спросила…

Стараясь отстраниться от мрачных воспоминаний, я задумчиво смотрела на тихий сквер. Как же медленно тянется время!

Наконец перед зданием остановился черный «мерседес» с тонированными стеклами. «А номера-то правительственные!» – заметила я, отчего сразу стало как-то неуютно. Это кого я зацепила?

К «мерседесу» подскочил Филипп и быстро открыл заднюю дверь, подавая руку. А потом из машины вышла настоящая красавица. Волосы женщины огненной гривой опускались до середины спины, отливая на солнце золотом. Надменный вид, гордая осанка, идеальная фигура, которую облегал дорогой костюм винного цвета…

Да, рядом с такой мало у кого самооценка на месте останется, и явно не у меня. Конечно, на фигуру я никогда особо не жаловалась, но и иллюзий на свой счет не питала. До совершенных пропорций этой женщины мне далеко, до третьего размера груди еще дальше. А волосы и вовсе короче вполовину, к тому же цвет у них обычный, каштановый.

Женщина тем временем что-то коротко произнесла, и худощавый маг мгновенно склонил голову. После этого оба вошли в здание, а спустя минуту в коридоре раздался стук каблуков.

Я медленно выдохнула и обернулась как раз, когда медноволосая незнакомка показалась на пороге кабинета.

– Хорошего дня, Астарта Сергеевна, – нестройным хором поприветствовали мужчины.

Не обращая внимания на магов, женщина подошла ко мне. Взгляд Астарты был полон холодной ненависти.

– Внучка Серафимы, значит, – медленно произнесла она. – А ты наглая.

Несмотря на явное хамство, ответить в том же тоне я не посмела. Все чувства буквально вопили, что эта женщина опасна, очень опасна.

– Жить, знаете ли, очень хочется, – выдавила я, стараясь не смотреть ей в глаза.

– Кто тебе помогал? – внезапно спросила Астарта.

Неожиданный вопрос застал меня врасплох. Однако, взяв себя в руки, ответила, как и просил светловолосый:

– Никто.

– Ты знала Серафиму не больше двух недель. И чтобы за это время научилась, еще не имея силы, сама призывать «черного сильфа»? – Астарта с сомнением прищурилась. – Не верю.

– Показать? – Я поджала губы, одновременно понимая, что даже странное плетение пальцев повторить не в состоянии.

И если она сейчас потребует…

– Применение боевой магии в этом здании запрещено, – к моему облегчению, быстро произнес Филипп.

– В любом случае это отношения к делу не имеет, – вмешался Кирилл. – Астарта, думаю, в наших общих интересах быстро все уладить и разойтись.

– Верно, – согласилась женщина неохотно и вновь посмотрела на меня. – Что ж, убивать я тебя и твоих родственников не буду. По поводу возмещения ущерба Филипп проследит. Это все?

Молча кивнула. Требовать что-либо еще я просто не посмела.

– Вот и хорошо. – Астарта, к моему облегчению, развернулась и направилась к выходу. – И, Кир, открой Филиппу доступ к источнику, – на ходу произнесла она. – Ему сегодня вечером весьма ценный груз предстоит от Адама забирать. Если по твоей вине Фил за ним не уследит – живьем закопаю.

Кирилл, словно сдаваясь, поднял руки. Удовлетворенно кивнув, Астарта вышла. За ней, вяло переругиваясь, последовали Филипп и Кирилл, оставив нас втроем.

– Что ж, раз проблема решена, вернемся к формальной части, – прервал молчание Влад.

Маг подошел к шкафчику, вытащил тоненький проспектик под названием «Справочник туриста Москвы» и вручил мне. Мельком глянула содержание: магазины, кафе, аптеки… если не
Страница 8 из 17

знать о том, что все эти места как-то связаны с магией, и не догадаешься.

– Во многих местах вход в специализированную часть для магов располагается отдельно, – пояснил он. – Обозначается стандартно: общепринятой эмблемой, такой же, как и на вашем запястье. Отдельно о правилах поведения: мы подчиняемся обычному Уголовному кодексу, однако судебная система у нас, сами понимаете, другая. Кроме того, крайне не рекомендуется говорить окружающим о том, что вы маг. Это не запрещено, однако, как показывает практика, люди в большинстве своем очень негативно на подобные заявления реагируют. Могут попытаться либо в психиатрическую положить, либо и вовсе убить. Казусы подобного рода у нас не единожды происходили. В общем, придерживайтесь разумной осторожности.

Сглотнув, я поспешно кивнула. Знакомиться с фанатиками-инквизиторами совершенно не хотелось.

– Ну и вроде бы все, – завершил краткий ликбез Влад. – Поскольку вы стихийщица, источник вам не нужен, значит, эту тему опускаем. От имени Сретенского отделения Российской службы контроля за магами поздравляю со вступлением в наши ряды, желаю успехов и все такое.

– С-спасибо, – поблагодарила я и, растерянно посмотрев на хвостика уточнила: – А учить меня магии разве не будут?

– Арина Владимировна, вы фэнтези перечитали, – донесся до меня голос Максима. – Кто ж в здравом уме забесплатно будет свои секреты выдавать и конкурентов-соперников растить?

Влад же попросту ухмыльнулся.

– Понятно. – Я криво улыбнулась и, простившись с магами, вышла в коридор.

В самом деле, чего еще можно ожидать? Судя по той же Астарте, магия завязана на больших деньгах и власти: у кого больше силы, тот и правит. Небось, контрактами своими эту самую силу и набирают. Понятное дело, что, отыскав золотую жилу, чужих к ней не подпустят. Впрочем, во власть я и не рвалась никогда, даже карьерным ростом не интересовалась. Просто буду теперь иметь в виду, что все немного сложнее, чем показывают в новостях по телевизору, и только. И надеюсь, теперь меня оставят в покое.

С такими мыслями я почти дошла до проходной, как вдруг послышался оклик:

– Арина!

Я обернулась и увидела быстро приближающегося Кирилла. Несмотря на сосредоточенное лицо темноволосого мага, в очередной раз не смогла сдержать внутреннее восхищение этим мужчиной. И, главное, вроде и вижу, что-то серьезное сказать хочет, а волноваться в его присутствии совсем не получается.

– Хотел предупредить и дать совет, – поравнявшись со мной, тихо сказал он. – Вы нажили серьезного врага, Арина. Конечно, слово Астарта вам дала, но это, сами понимаете, не панацея. Поэтому будьте внимательны, старайтесь не привлекать к себе внимания. У вас ведь, насколько я понимаю, детей и младших братьев-сестер нет?

– Нет, – подтвердила я с удивлением.

– Следовательно, и наследников не имеется, – заключил Кирилл. – А потенциальная возможность получить стихийную силу – весьма заманчивая вещь для любого мага. Поэтому не обещайте ничего и никому даже в шутку и не подписывайте никаких бумаг, прежде чем не будете уверены в их абсолютной безопасности. Ну и если будут проблемы – обращайтесь, постараюсь помочь.

Вот теперь мне вновь стало страшно. И надо же было так вляпаться! Ну, бабуля, ну оставила подарочек! Я ведь даже фэнтези не увлекалась особо никогда, чтобы его оценить! Кому бы другому он перепал, а я реалист, мне жить хочется!

– Спасибо. – Я расстроенно вздохнула. – Буду осторожна, как могу. Понимаю, что оказалась не в самой лучшей ситуации и провоцировать никого не хочу.

Кирилл ободряюще улыбнулся и ушел. Я же в самых мрачных мыслях покинула здание. А на улице меня, как оказалось, ждал Филипп.

– Окно и пол к вечеру восстановят, – сразу перешел к делу он. – Ремонтная бригада уже у вас дома. Похороны вашей бабушки Астарта Сергеевна так же согласилась взять на себя. Вы не возражаете против кремации?

– Н-не возражаю, – кивнула я, растерянная от такого внезапного напора.

– Замечательно. И о компенсации. – Маг протянул мне золотистую «Визу». – Здесь четыреста тысяч. Надеемся, этого будет достаточно.

Услышав сумму, я с трудом сдержалась, чтобы не присвистнуть. Ничего себе!

– Вы удовлетворены? – не дождавшись ответа, с неприязнью уточнил Филипп.

– Да, – подрагивающей рукой забирая пластиковую карточку, только и смогла выдавить я.

– В таком случае приятного дня, – процедил худощавый маг и, резко развернувшись, направился куда-то в глубь двора.

Оставшись одна, я на всякий случай опасливо огляделась. Никого. Быстро миновав негостеприимный переулок, вышла на людную Сретенку и облегченно вздохнула. Ну, вот теперь можно подумать, что делать дальше. К предупреждению Кирилла следовало отнестись со всей серьезностью. Конечно, какие-то другие мифические колдуны обо мне просто так вряд ли узнают, но вот Астарта… Темноволосый маг прав: ее слово не панацея. Ведь она может и не убивать меня, а просто навредить.

Правда, здравый смысл говорил, что женщине такого полета ни к чему мелкая месть, но обострившаяся паранойя опасливо нашептывала: «А вдруг?» и требовала защиты. Лучше заранее перестраховаться, чем потом локти кусать. Я уже убедилась, насколько опасна магия, и больше не хочется. Вот только знать бы, от чего защищаться? От порчи-сглаза? От проклятия? Хм…

Задумчиво достала «Справочник туриста» и с надеждой полистала тонкие страницы, но ничего, кроме адресов, так и не углядела. Зато среди списка аптек нашла адрес магазинчика с травами, куда бабушка отправляла меня покупать дорогущие натуральные чаи. Те самые, которые спасли мне жизнь. Вот, пожалуй, с этого места и начну. Накуплю себе травок, раз они такие действенные, да продавца расспрошу, может, посоветует, что посильней.

Убирая проспектик в сумку, я вдруг наткнулась взглядом на подмигивающий мобильник. Господи, совсем забыла о работе!

Схватив трубку, обнаружила аж восемь пропущенных вызовов от Ирины и один от зама. Быстро набрав номер бухгалтерши, я рассказала Ирине о смерти бабушки и отпросилась на пару дней. Та только поохала, посочувствовала и заверила, что главный ничего против иметь не будет. Ну вот теперь можно и по магазинам, закупать все необходимое для собственной безопасности. Благо есть на что. Даже более чем! В голове до сих пор не укладывалось, что в сумочке у меня сейчас лежит карточка с сумасшедшими деньгами. Надо же! Ночь была безумная, утро тоже, а сейчас вроде жизнь налаживается.

В общем, отправилась я в лавку с травами – чайным магазинчиком называть это место теперь уже язык не поворачивался. Особенно после того, как при входе я заметила знакомый геометрический рисунок.

Продавец, улыбчивый невысокий мужчина, привычно кивнул и уточнил:

– Вам так же, как обычно? Что-то быстро вы на этот раз.

– Да, много гостей было, – замявшись, ответила я, взглянула на него и решилась: – Скажите, а у вас есть что-нибудь еще… с защитными свойствами?

– Смотря от чего вам нужна защита, – осторожно ответил он.

– От проклятий, наверное, – подумав, выдала я.

– Знаете примерное время, когда могут навести? – деловито уточнил продавец.

– Нет. – Я тяжело вздохнула. – В том и проблема.

– Хм. – Мужчина задумался. – Тогда это сложно. Вы, конечно, можете сделать мешочек с
Страница 9 из 17

травяным сбором и носить при себе, однако его придется часто обновлять. Но вообще-то такие вещи травами не решают, не выгодно. Проще вам тогда взять артефакт.

– О? – Об этом я даже не думала. – А не подскажете, где такой можно найти?

Я вытащила путеводитель и с надеждой посмотрела на продавца. Тот открыл список ювелирных магазинов и указал на один из адресов.

– Самый большой магазин – вот этот, на Новом Арбате. Но если есть возможности и средства, можете зайти к антиквару Адаму Левинскому, что на Кузнецком Мосту. – Палец продавца указал на адрес чуть пониже. – Там тоже бывают весьма интересные вещи. Дорогие, конечно, но весьма действенные.

– Огромное спасибо! – Я улыбнулась и, расплатившись за травы, вышла на улицу.

Прикидывая, как побыстрее добраться до Нового Арбата, я взглянула на адрес антикварной лавки Адама. Почему мне так знакомо это имя?

«Ему предстоит весьма ценный груз от Адама забирать», – внезапно вспомнился голос Астарты. Конечно! Наверняка об этом антикваре и шла речь! Имя редкое. А уж если эта высокостатусная стерва там закупается, заглянуть к антиквару необходимо в первую очередь!

Значит, еду на Кузнецкий Мост.

Глава 3

Антикварный магазинчик оказался небольшим. Поначалу я даже не заметила его среди многочисленных витрин и, только проходя мимо, случайно увидела на неприметной двери знакомый, чуть мерцающий геометрический символ.

В помещении царил легкий полумрак и пустота, лишь у дальней стены виднелось небольшое окошко. Странно. Это место больше походило не на магазин, а на обменник какой-то.

Пока я удивленно оглядывалась, за окошком послышалось покашливание, а потом появилось лицо молодого, лет семнадцати-восемнадцати, паренька.

– Девушка, вы что-то хотели? – бодро спросил он.

Хм, не думала, что в таком серьезном месте будут столь молодые продавцы. Однако ж кто их, магов, разберет?

– Добрый день, – вежливо поздоровалась я. – Вы Адам?

– Нет, он отошел. – Парень неожиданно смутился. – Я Антон, его внук. Но вы не беспокойтесь. Если что-то выберете, я могу продать. Разрешение на ритуальную передачу у меня имеется.

– Замечательно, – решив подбодрить паренька, я улыбнулась и в двух словах объяснила ему, что хочу.

Антон ненадолго задумался, а потом достал из-под прилавка толстую потертую тетрадь.

– Дедушкин каталог, – пояснил он. – Давайте посмотрим по свойствам. Так, вам, видимо, нужны ментальные, поскольку защита от воздействий включает как раз и проклятия-порчи в том числе… ага, вот. Хм, ментальных артефактов на данный момент у нас мало, к сожалению. Есть церемониальный нож и браслет, правда слабые. Еще есть серьги, но вряд ли вы захотите переплачивать вдвое только за старину. В ювелирке сейчас можно купить примерно то же, но гораздо дешевле. Так, вроде бы все… Хотя погодите, тут еще есть кольцо. Только сегодня доставили, даже еще не успели внести в компьютер. Гхм… – Антон вдруг присвистнул и посмотрел на меня.

На лице его читалось искреннее изумление.

– Чего? – заинтересовалась я.

– Цена, – выдавил он.

– Такое дорогое?

– Пятьсот тысяч, – почти шепотом произнес парень.

Полмиллиона!

– Сколько?! – Я поперхнулась и в свою очередь пораженно уставилась на Антона. – И много у вас таких… с такими ценами?

– Нет. Точнее есть вещи и дороже, но это серьезные штуки – целительские или боевые. Ментальные по такой цене – редкость, – парень вчитался в коротенькое описание. – Хотя тут вроде бы понятно почему: судя по сопроводительной записке, сам камень дорогой – природный аквамарин в золоте. Такие и без магии дорого стоят.

Мой интерес возрос на порядок.

– Посмотреть-то хоть на это чудо можно? – попросила я.

Парень кивнул и протянул мне через окошко небольшую фотографию. И, едва увидев изображение, я мгновенно осознала, что хочу это кольцо. Крупный прозрачный зеленовато-голубой камень в ажурной золотой оправе притягивал, манил, словно звал меня. Останавливала лишь цена…

Внезапно я поняла, что деньги у меня есть. Четыреста тысяч перевел утром Филипп. Собираясь отдыхать с мамой, за год я скопила на карточке к отпуску около шестидесяти. А ведь на карточке есть еще какой-то кредитный лимит… Я, конечно, ни разу его не использовала, но сам факт!

Осознав, что неотрывно смотрю на фотографию, я пришла в себя и нервно поджала губы. Неужели я реально хочу потратить кучу денег и влезть в долги ради одного колечка?! Да я ненормальная, если готова решиться на подобное! Да мне до конца месяца даже в магазине еду не купить!

Займу. У Иринки, она не откажет. А кольцо…

– Я его беру, – тихо, но с абсолютной уверенностью в своем решении, сказала я.

И, достав из сумки обе карточки, дрогнувшей рукой протянула Антону. Парень закашлялся и, так же дрогнув, их взял.

Расчет провели молча: оба были в каком-то полутрансе. Я от покупки, он от продажи.

После этого Антон быстро вышел, а вскоре вернулся с небольшой прозрачной коробочкой. Потом несколько минут, сосредоточенно сопя, снимал охранную магию. Как она выглядит и работает, я и понятия не имела, но, учитывая напряженное лицо парня с бисеринками пота на лбу, охрана была явно серьезная.

Наконец коробочка открылась. Не касаясь кольца, Антон протянул контейнер мне сквозь окошко и с хрипотцой произнес:

– Добровольно и по своему желанию дарую эту вещь. Примите с миром.

Ей-богу, после его слов кольцо на мгновение вспыхнуло!

Затаив дыхание, я вынула странно теплый артефакт из коробочки.

– Должен предупредить, – едва кольцо оказалось у меня в руках, тихо сказал Антон. – После надевания привязка артефакта пожизненна. Никто, кроме вас, им владеть уже не сможет.

Это меня вдвойне устраивало: значит, не стащат. Задумчиво кивнув, я еще раз осмотрела свое приобретение. На вид кольцо казалось великовато. Хм, может, хоть на указательном пальце болтаться не очень будет? Примерила. Но едва поняла, что размер все же велик, кольцо вдруг ощутимо нагрелось и резко уменьшилось.

Ойкнув от испуга, я попыталась его снять – не получилось. Растерянно посмотрела на Антона, но парень только плечами пожал.

– Я ведь говорил, – напомнил он.

– Да-да, спасибо. – Я глубоко вздохнула и постаралась взять себя в руки.

Получилось с трудом. Все-таки я уже не ребенок, и даже не подросток, чтобы вот так просто взять и свыкнуться с магией и артефактами в реальном мире. «И с тратой такой кучи денег, что куда хуже», – промелькнула в голове мрачная мысль.

Коротко простившись с Антоном, я вышла из магазина и задумалась. Домой ехать рано: там сейчас, по словам Филиппа, ремонт идет полным ходом. А до вечера еще времени полно. И куда направиться?

Взгляд сам собой упал на справочник. Конечно, в кошельке у меня только пара сотен, но за просмотр денег не берут, верно?

Вновь полюбовавшись кольцом, я перевернула его камнем вниз и стала перелистывать страницы. Магазины, аптеки, спортзалы, клубы… о! Бары! Один из них, кафе-бар «Терра-ленд» на Чистых прудах был отмечен звездочкой как самое популярное заведение города. Прикинув, хватит ли денег на заказ хотя бы чего-нибудь в этом месте, я решила, что даже если и нет, просто посмотрю на других магов. Интересно ведь!

До нужного места добралась быстро. «Терра-ленд» размещался на втором этаже старого четырехэтажного
Страница 10 из 17

здания, каких много в центре города. Увидев знакомый мерцающий узор, я робко вошла внутрь и огляделась. Бар и впрямь оказался просторным и многолюдным. Правда, определить, все ли его посетители маги, у меня с ходу не получилось: народ здесь сам по себе отличался многообразием. К примеру, за длинной стойкой бара сидели несколько неформалов и потягивали пиво. А вот за дальними столиками расположились более солидные люди в дорогих костюмах.

Да и обстановка в помещении словно подчеркивала его универсальность. Если стойка и витрина за ней были оформлены в клубном стиле с голубоватой неоновой подсветкой, то на противоположной стороне картина была совершенно иная. Тут рядом со столиками стояли мягкие уютные диванчики, а интерьер больше напоминал респектабельное английское кафе.

Стараясь выглядеть не особо глупо, я направилась вперед, как вдруг услышала оклик:

– Арина!

По инерции повернула голову и с изумлением заметила своего незнакомца-спасителя, расположившегося за одним из столов.

– Привет! – Я улыбнулась и быстро подошла к мужчине.

– Как успехи? – лениво поинтересовался тот, кивком указывая на соседний стул. – Смотрю, печать ты все-таки получила?

– Да. – Присев, я кивнула. – Спасибо за помощь. Без тебя бы я не справилась.

– Это точно, – не стал отрицать маг. – Филипп сильно злился?

– И не только он, – подтвердила я и вкратце пересказала все произошедшее на Сретенке.

Выслушав мою историю, блондин усмехнулся.

– А ты не промах оказалась, раз по максимуму Астарту растрясла. Так, с первого взгляда по тебе и не скажешь. Выглядишь уж совсем малосообразительной.

Н-да, сомнительный комплимент.

– Знаешь, может, мне и сложно смириться со всей этой магией, но думать я не разучилась, – буркнула я.

– Ты обиделась? Серьезно? Да брось, – широко улыбнулся тот.

Только улыбка оказалась не извиняющаяся, а какая-то надменная, самодовольная. Словно мужчина был уверен в том, что я сейчас все ему прощу и на шею сама кинусь. Вот уж дудки!

– Знаешь, я, пожалуй, пойду. – Я решительно поднялась. – Спасибо за помощь, удачи.

Лицо блондина мгновенно застыло, а серебристо-серые глаза полыхнули знакомой яростью.

– Сядь, – властно рыкнул он, и ноги мои сами подкосились.

На стул я почти упала, неотрывно глядя на мужчину расширенными от страха глазами. Мамочки, я ведь почти забыла, насколько он может быть жутким!

Светловолосый тем временем схватил мою левую руку и, точно на змею, уставился на кольцо.

– Откуда оно у тебя? – проскрежетал он.

– Куп-пила, – запинаясь, пискнула я. – Сегодня…

– Ты что, миллионершей вдруг стала? – вкрадчиво поинтересовался мужчина.

– Н-нет, я же сказала… денег перечислили утром, я и купила… – Не договорив, я ойкнула, так как руку сжали словно в тисках.

– Хочешь сказать, что его совершенно случайно продали тебе за такие копейки?! – рявкнул блондин.

– Но это правда! – перепуганно всхлипнула я. – Отпусти руку, мне больно!

– Не получу внятных объяснений, вообще сломаю! Тебе перечислили жалкие четыреста тысяч, а это кольцо стоит миллионы! Адам не совсем идиот!

– Там не Адам был, а его внук. – По моим щекам уже градом лились слезы. – Антоном зовут! Сам у него спроси, если не веришь! Кольцо только привезли, парень сказал, даже в компьютер не вбили, только в журнал вписали, по накладной!

– Допустим. – Хватка чуть ослабла. – Но каким, мать твою, образом ты из всех ювелирных магазинов сразу же выбрала самую мелкую и незаметную лавку и появилась там ровно в тот день, когда привезли это кольцо?

– Я не случайно! Услышала, как Астарта говорила, что этот ее Филипп должен что-то важное там вечером забрать! И подумала, что раз она там закупается, то, наверное, можно найти что-то хорошее!

Блондин медленно выдохнул.

– Умная девочка, – с какой-то усталостью произнес он. – И невероятно везучая. Хватит реветь, верю я тебе.

– Отпусти меня, а? – жалобно попросила я. – Пожалуйста!

Просьбу проигнорировали. Вместо этого светловолосый маг протянул свой стакан и потребовал:

– Выпей.

– Н-не хочу. – Я безуспешно стирала рукой вновь набегающие слезы.

– Пей сейчас же!

Выпивку проглотила едва ли не залпом, сразу же закашлявшись – слишком крепкая оказалась.

– Умница, – похвалил блондин. – А теперь вставай и поехали.

– К-куда?

– К Адаму, девочка. К Адаму. И надеюсь, мы успеем раньше Филиппа.

– Но я не… – От вида опасно сощурившихся глаз все возражения застряли в горле. – Зачем? – поднимаясь, обреченно спросила я.

– Жить хочешь?

Судорожно кивнула.

– Тогда вопросов идиотских не задавай, – отрезал он. – Неужели до тебя еще не дошло, за чем этот тощий колдун приедет? Если станет известно, кто и за сколько забрал этот демонов артефакт, тебе руку вместе с кольцом отпилят.

Я ошарашенно уставилась на блондина, но тот не шутил.

– Но я честно его купила! – воскликнула я, не в силах поверить в подобную дикость. – Там была цена!

– Цена, – протянул блондин и брезгливо поморщился. – Девочка, какой дурак, по-твоему, будет указывать в обычной человеческой накладной полную стоимость подобной вещи?

– Но кольцо нельзя снять до смерти владельца! А Астарта дала мне слово…

– Так ей и не придется тебя убивать. – Светловолосый криво усмехнулся. – Тебе вроде бы говорили, какой замечательный у нас суд? Так вот, поверь, теперь он будет на стороне покупателя. Настоящего покупателя.

Мамочки!

– Так я же не знала! – простонала я.

– Незнание закона не освобождает от ответственности, – процитировал мужчина и подошел к здоровому черному внедорожнику. – Садись.

Села. Сжалась на сиденье. Спасибо, хоть алкоголь начал действовать и унял дрожь. Да что ж такое-то? Сделала покупку, называется! А теперь того и гляди обвинят в краже и убьют, чтобы вернуть пропажу владельцу! Я мрачно уставилась на кольцо. И чего в нем такого дорогого, спрашивается?

– Это верховный артефакт, – откликнулся светловолосый маг.

Видимо, вопрос, не заметив, я задала вслух.

– И что это значит? – уточнила я, не особо надеясь на ответ. – Сильный, что ли?

– Практически всем артефактам нужна подзарядка, – помолчав, все же объяснил мужчина. – А в верховных мастера умудрились установить слияние со стихийным духом. Элементалем по-другому. Это кольцо как раз из таких. Так что да, оно сильное. – Он усмехнулся. – Я бы даже сказал, весьма. Верховных артефактов очень мало.

– Очень? Насколько?

– Сама посчитай, – предложил блондин. – Стихийники – редкость. Стихийники без наследников силы – редкость еще большая. А уж стихийники-артефактники, настолько безумные, чтобы в момент смерти своего элементаля в предмет поместить, и подавно.

– О-о, – протянула я и посмотрела на кольцо с уважением. – И кто же тут?

– Водник. Он же ментальный.

– Понятно, спасибо.

Если честно, особо понятно мне не было – об элементалях стихий я вообще ничего не знала. Но раз мой тиран-спаситель говорит, что это стоящая вещь, значит, так оно и есть. Кстати, а я ведь даже имени его не знаю…

– Локи, – спокойно откликнулся мужчина.

Хм, я что, опять задала вопрос вслух? Надо бы начинать за собой следить посерьезнее.

– Странное имя, – отметила я.

– Для России странное. Для моей родины – нет.

– Вроде бы оно скандинавское? – Я
Страница 11 из 17

нахмурилась, вспоминая, где его слышала. – Кажется, так какого-то бога звали.

– Да.

Однако не очень-то этот Локи жаждет свое имя обсуждать. Впрочем, ладно. Характер этого мужчины мне понять не дано. Слишком надменный, слишком самовлюбленный и вспыльчивый. Все в нем слишком. Но главное я уяснила: чтобы не выводить Локи из себя, лучше делать то, что он говорит, и желательно сразу.

Пока я размышляла над сложностями мужских характеров, мы подъехали к антикварному магазину. Дождавшись, пока я вылезу из внедорожника, Локи вдруг потребовал:

– Улыбнись.

Даже не спрашивая, зачем ему это нужно, я изобразила на лице вымученное подобие улыбки. Блондин скептично скривился, но, видимо, поняв, что большего от меня не добьешься, сказал:

– Вот что-то в этом роде у Адама и изображай. И молчи, сам обо всем договорюсь. Поняла?

Еще бы. Я поспешно кивнула, и мы вошли в знакомое пустое помещение. Впрочем, пустовало оно ровно секунду. В следующее мгновение из неприметной дверки рядом с окошком выскочили сразу два человека: уже знакомый мне Антон и сухощавый бородатый старичок.

– Она! – Белый, как мел, парень указывал на меня.

– Ты! – Старик рванулся ко мне едва ли не с кулаками, но внезапно застыл и, охнув, уставился на Локи. – В-вы?

– Я тоже не рад тебя видеть, Адам, – холодно сообщил тот. – Значит, за моей спиной с Астартой сговорился?

– Нет, что вы! – тотчас перепуганно замахал руками антиквар. – Я бы ни за что… я просто посредник, не более того!

– Так почему не сообщил о кольце, посредник? – насмешливо уточнил Локи.

– Я хотел, но… я сообщил бы, правда, сообщил! Но Астарта уже подала на товар заявку, а потому, считай, что уже купила…

– Хватит чушь нести, Адам, – оборвал блондин в обычной своей резкой манере. – Если бы кольцо было куплено, ты погасил бы квитанцию, и моя девочка не смогла бы его взять. А это, как мы оба видим, не так. Поэтому говори цену, старик, и я его выкупаю.

– Но…

– Цену, мать твою! – рявкнул Локи.

Требуемая сумма прозвучала мгновенно. Услышав реальную стоимость кольца, я едва сдержалась, чтобы не закашляться. Господи! Значит, упомянув в баре о миллионах, Локи не преувеличивал?! Я почувствовала, что дышать становится труднее. На моей руке целое состояние! Мне и нескольких жизней не хватило бы, чтобы оплатить это кольцо!

А вот у светловолосого мага, похоже, с жизнями все было в порядке, поскольку он спокойно протянул Адаму карту и вскоре уже получал расписку о состоявшейся купле-продаже.

Только после того, как мы вышли из магазинчика и направились к машине, я смогла нормально дышать. Н-да, я теперь этому блондину по гроб жизни должна. И даже представить не могу, что он может потребовать.

– Зачем ты мне помог? – осторожно спросила я.

– Лучше уж пусть это колечко побудет у тебя, чем попадет к Астарте, – рассеянно ответил тот.

– Ты так сильно ее не любишь?

Серебристо-серые глаза чуть прищурились.

– Девочка, «не люблю» не то слово, – спокойно произнес Локи, открыл дверь и кивком указал на сиденье. – Садись, домой отвезу.

– Спасибо, – искренне выдохнула я и подошла к нему.

Внезапно светловолосый наклонился совсем близко, так, что я вновь почувствовала легкий запах лаванды, и прошептал:

– А как насчет небольшой благодарности за подарок?

– Локи, я…

Слова оборвали его требовательные губы. Губы, которые не допускали отказа. От сильного, подчиняющего поцелуя у меня мгновенно задрожали коленки. Впрочем, поцелуй закончился так же резко, как и начался. Отстранившись, Локи подхватил меня на руки и быстро переместил в салон.

Всю дорогу мы молчали. Я, растерянная после всего произошедшего, не решалась о чем-либо спрашивать, а Локи словно вообще забыл о моем присутствии. Светловолосый маг вел машину на весьма приличной скорости и наслаждался этим процессом. Украдкой я скользила взглядом по его рукам и холодному профилю. Красивый, обеспеченный… Если не вспоминать о характере, то можно смело называть Локи практически идеальным мужчиной. Но именно об этом он забыть не даст.

Даже целуя, Локи, казалось, меньше всего заботился о моих ощущениях. Я поджала мгновенно занывшие от не вовремя пришедших на ум воспоминаний губы. Нет, лучше вообще о нем не думать. Тем более что мы, кажется, почти приехали.

Внедорожник и впрямь уже подъезжал к моему подъезду.

– Прибыли, – останавливаясь, сообщил Локи.

– Слушай, – внезапно забеспокоилась я, – Астарта ведь теперь узнает, что ты мне помогал.

– Узнает. – Блондин довольно улыбнулся. – Но раз уж удалось лишить ее кольца, так будет даже интереснее.

Лично мне возможная ярость медноволосой красавицы забавной не казалась.

– Надеюсь, ночью не придется встречаться с последствиями ее «интереса», – буркнула я.

– Вряд ли. – Локи постучал пальцами по рулю. – Печать на тебе, к тому же Астарта дала слово.

Я с сомнением посмотрела на темные окна собственной квартиры.

– Хорошо бы. Ладно, еще раз спасибо за все, – вновь поблагодарила я и вышла из машины.

Весь короткий отрезок пути до подъезда я спиной чувствовала пристальный мужской взгляд. Локи ждал. Внезапно я поняла – стоит только обернуться и попросить о помощи, он не откажет. Поднимется в квартиру, поставит нужную защиту и… что будет дальше, я понимала тоже. Вот только какое-то глупое внутреннее упрямство напоминало надменный вид этого молодца и твердило что-то о чувстве собственного достоинства.

Я так и не обернулась. Только когда закрылась дверь подъезда и послышался звук отъезжающего внедорожника, до меня вдруг дошло, насколько большую глупость я сделала. А вдруг и впрямь нападут?! В конце концов, я не девица подросткового возраста, да и мужчина, между прочим, не урод, а совсем наоборот! Сама ведь всю дорогу втихаря им восхищалась!

Мысли проскочили в голове практически мгновенно, и в следующую секунду я уже выскакивала из подъезда, но все-таки не успела. Черный внедорожник скрылся за поворотом. Да что ж за невезение!

«Когда у тебя, дура, последний раз мужик был? – мелькнула мрачная мысль. – Два года назад? Ну вот и жди еще столько же, если не больше! Тебе, можно сказать, сама судьба красивого и весьма обеспеченного предоставила, а ты со своим достоинством умудрилась его прошляпить».

Тяжело вздохнув, я медленно поплелась домой. Надеюсь, сегодняшняя ночь все-таки будет спокойной.

Астарта пребывала в бешенстве. Мало того, что такой необходимый и ожидаемый артефакт оказался выкуплен у нее перед носом, так еще кем! И для кого!

Услышав первые слова Филиппа, жрица ордена Огненной пентаграммы ушам своим не поверила.

– Что значит подарил своей девушке?! С каких это пор у Локи есть девушка?

– Я не знаю, как это еще объяснить, – тихо произнес Филипп. – Локи купил кольцо. И отдал девушке, я видел артефакт на ее руке. Активный.

– Отдал сам? Не может быть. Локи – сильнейший ментальный маг и чтобы по собственной воле отдал практически единственную защиту от самого себя? Он бы ни за что подобной глупости не совершил! Если только… – Астарта на секунду замерла от пришедшей на ум догадки, а потом яростно зашипела: – Он не мог влюбиться! Не мог! Кто эта стерва?! Я сама ее убью!

При этих словах сердце огненноволосой красавицы внезапно кольнуло. Мгновенно побледнев, Астарта схватилась за край
Страница 12 из 17

стола.

– Не могу убить? – пораженно прошептала она. – Но почему? Я обещала лишь… Нет, только не эта маленькая дрянь! Фил, скажи, что это не она!

Но маг, потупившись, стоял и молчал.

– Может, мы что-то не так поняли? – Глаза женщины зажглись лихорадочным блеском. – Упустили какую-то деталь… Да не стой ты столбом! Что ты видел? В подробностях покажи!

– Я боюсь, что вам не понравится. – Слова давались худощавому магу с неохотой.

– Что. Ты. Видел?!

Филипп провел рукой над большой хрустальной сферой, и та налилась мягким голубоватым сиянием. В легкой дымке над шаром Астарта увидела, как Локи и ее утренняя знакомая вышли из антикварного магазинчика и направились к черному внедорожнику. А вот то, что произошло потом, ввергло женщину в шок.

– Ненавижу! – раздался почти нечеловеческий крик, и сферу охватило рычащее пламя.

Глава 4

Дома было спокойно и чисто. На кухне красовалось новое окно, а в комнате вместо старого ободранного линолеума, ремонтники положили ламинат. Что ж, надеюсь, после таких трат на мою скромную персону Астарта и впрямь не станет присылать свой зверинец вновь.

Успокаивая себя таким образом, я умылась, приняла душ и даже залезла в кровать. Поворочалась несколько минут и… снова встала. Босиком, вполголоса ругая собственную паранойю, пошла на кухню, а через несколько минут готовила вчерашнюю соленую смесь.

Ну почему, почему я не попросила у Локи помощи? Какой прок от этих травок? К тому же кто-то «заботливо» стер все защитные закорючки, а как их рисовать, я совершенно не помнила. «Может, удастся найти светловолосого мага завтра? – размышляла я, тщательно распределяя траву по подоконникам из кастрюли. – Подольше посидеть в том кафе, например…»

Практически решившись на выслеживание Локи, я вдруг вспомнила о Кирилле. А ведь он обещал помочь! Если объяснить, что произошло, и попросить защиты, вряд ли маг откажет. И унижаться так, как с Локи, перед Кириллом не придется.

«Да, к нему завтра и обращусь», – решила я и, довольно потянувшись, забралась под одеяло.

Антураж бара «Доски» полностью соответствовал своему названию. Грубые, привинченные к полу дубовые столы, тяжелые лавки вместо обычных стульев и минимум декораций – вот все его убранство. Однако, несмотря на это, бар пользовался в определенных кругах большой популярностью.

Нет, криминальных разборок здесь не устраивали. Наоборот, завсегдатаи вряд ли позволили бы произойти подобному в своем любимом месте. Страстью собиравшихся в «Досках» людей были драки. Помахать кулаками от души, разрядиться, выплеснуть адреналин и разойтись до следующего раза – вот о чем мечтал каждый из здешних посетителей.

Почему именно здесь? Никто толком сказать не мог. Может, потому, что хозяин «Досок» никогда не вызывал полицию. А возможно, и из-за странной атмосферы, благодаря которой драки в баре начинались часто и словно бы сами по себе.

Именно в «Доски» после расставания с Ариной и направился обозленный на весь мир Локи.

Чертов артефакт! Он и впрямь блокировал любое ментальное воздействие, оставляя возможность лишь улавливать эхо особенно сильных мыслей и эмоций.

Но все же магу невероятно повезло. Если бы кольцо попало к Астарте… Локи резко выдохнул и тряхнул головой, прогоняя слишком мрачные мысли. Нет, уж лучше пусть артефакт носит эта девчонка. В конце концов, влиять на нее он может и без ментального дара. К тому же теперь Арина чувствует себя обязанной, а потому вряд ли в ближайшем будущем станет опасна.

Думая о девушке, Локи неожиданно вспомнил поцелуй и помрачнел еще больше. Пальцы светловолосого мага помимо воли сжались. Да, эта показуха в первую очередь предназначалась Филиппу, которого Локи ощутил еще на выходе из лавки Адама. Однако от продолжения блондин тоже бы не отказался! К тому же девчонка всю дорогу не сводила с него восхищенного взгляда. И несмотря на отсутствие возможности воздействия, Локи был практически уверен в конечном результате. Но Арина неожиданно повела себя совсем не так, как он предполагал.

Что вдруг переменилось в голове девчонки? Что заставило отказаться от его помощи? Локи не знал, а прочитать скрытые ментальным щитом мысли не мог, и это злило вдвойне.

Чертов артефакт!

Локи посмотрел на переглядывающихся в напряженном ожидании людей.

«Она посмела мне отказать!»

Волна усиленного ментальным магом раздражения рванулась в зал, а через мгновение в баре началась драка.

Утро началось с неожиданных, но хороших новостей: мне вернули деньги. Все пятьсот тысяч, потраченные на кольцо. Проснувшись от пискнувшего телефона, я обнаружила эсэмэску из банка с уведомлением о возврате и пояснение: «Приносим извинения за некорректное списание средств. Деньги в полном объеме перечислены продавцу с другого счета».

Что ж, теперь можно и к Кириллу смело ехать! Уж за оплату-то он мне в защите точно не откажет!

Я радостно подскочила с кровати и, напевая бодрый мотивчик, побежала на кухню. Лучики утреннего солнца предвещали хорошую теплую погоду, травяной чай бодрил, в общем, настроение у меня было самое радужное.

Быстро одевшись и накрасившись, я направилась на Сретенку. День обещал быть удачным.

Кирилл встретил меня в коридоре. Я только-только охраннику кивнула, как услышала встревоженный оклик темноволосого мага:

– Арина? Что-то случилось?

– Здравствуйте, Кирилл, – поздоровалась я. – Пока ничего страшного, но мне все же нужна помощь.

– Пойдемте в переговорную, – предложил Кирилл.

Подойдя к одной из дверей, мужчина открыл ее и посторонился, пропуская меня. Я благодарно улыбнулась и зашла, одновременно осознав, что сегодня Кирилл не вызывает во мне столько восторгов, как вчера. Да, он по-прежнему оставался красивым, ухоженным мужчиной, но вчерашнего ореола очарования я почему-то уже не ощущала.

«Ну и хорошо, – мелькнула удовлетворенная мысль. – Значит, я в норме, а это действительно была лишь реакция организма на перевозбуждение и стресс».

Комната для переговоров практически ничем не отличалась от той, в которой я побывала вчера. Те же стол с компьютером, несколько стульев и шкаф. Правда, в дальнем углу еще стоял здоровый, древний на вид сейф.

Предложив мне стул, Кирилл сел напротив и попросил:

– Рассказывайте.

И я рассказала. На этот раз все, без утайки. И о помощи Локи, который, таким образом, стремился досадить Астарте. И об услышанном разговоре между ней и магом Филиппом, а потом о покупке кольца.

– Вот такие дела, – завершила я, нервно потеребив перстень на пальце. – Насколько я понимаю, артефакт Астарте очень нужен. И боюсь, что, несмотря на данное мне слово, она все же попытается как-то навредить. Поэтому мне нужна какая-то защита, чтобы хотя бы дома чувствовать себя в относительной безопасности. А сама я, к сожалению, ничего не умею. Разумеется, заплатить я согласна!

– Могу я посмотреть на артефакт? – после того как я замолчала, попросил Кирилл.

– Да, конечно. – Я протянула магу руку, тотчас заметив, как изумленно дрогнули его брови.

– Терция, – вполголоса произнес он. – Надо же…

– Простите?

– Нет, ничего. – Кирилл, будто опомнившись, тряхнул головой. – Вы правы, Арина, это весьма сильный и редкий ментальный артефакт. И Астарте он действительно необходим позарез,
Страница 13 из 17

впрочем, как и Локи. – Темноволосый маг слегка усмехнулся. – Забавная вышла ситуация. Одного понять не могу, почему вы не попросили о защите своего благодетеля? Локи – весьма сильный маг, он вполне мог бы ее обеспечить, тем более после того как выкупил кольцо для вас.

– Да, наверное, мог бы. – Я смущенно потупилась. – Но, если честно, я его боюсь не меньше, чем Астарту.

– И это правильно. – Кирилл вдруг посерьезнел. – Арина, я помогу вам, как и обещал. Заеду сегодня вечером, часов в девять-десять, это будет удобно?

– Да, конечно! – обрадованно кивнула я. – А…

– Никаких денег. – Даже не дал мне договорить он и улыбнулся. – Не волнуйтесь, вы ничего не будете мне должны. Я просто по-дружески хочу помочь, тем более что это не так и сложно.

– Спасибо! – Я улыбнулась.

Все-таки сегодня замечательный день!

На улицу я выходила с легким сердцем и отличным настроением. Что ж, теперь, раз времени свободного полно, стоило сделать еще одно: заехать на квартиру бабушки и забрать документы. Конечно, не слишком приятное дело, но чем быстрее я со всем этим разберусь, тем лучше.

Бабушкин дом от Сретенки находился всего в паре остановок на метро, так что уже через двадцать минут я была на месте. Открыв дверь, я нерешительно застыла на пороге. Квартира все еще хранила знакомые запахи трав. Казалось, бабушка вот-вот выглянет из кухни мне навстречу. По щеке сползла предательская слезинка. Глубоко вздохнув, я сжала зубы и вошла.

Помнится, после посещения нотариуса бабушка при мне убирала бумаги в один из шкафов в гостиной. К нему я и направилась, стараясь особо не смотреть по сторонам. Еще успею, как-нибудь позже. Может, с мамой приеду, тогда с вещами и разберемся, а пока еще слишком свежи воспоминания. Да и вообще, почему-то с каждой проведенной минутой в этой квартире мне становилось все более неуютно. Казалось, сами стены давили, будто подталкивая к выходу, а кто-то невидимый пристально наблюдал за каждым моим шагом.

Быстро открыв нужный ящик, я вытащила папку с документами и наскоро пролистала страницы, сверяя, все ли на месте. Хотя куда бы им деться? Удовлетворенная проверкой, кивнула сама себе и уже хотела закрыть ящик, как вдруг среди оставшихся бумаг заметила странное голубоватое мерцание. Хм?

Сдвинув несколько старых черно-белых фотографий, я наткнулась на простой почтовый конверт. Именно его окружала легкая сияющая аура. Но даже не это заставило сердце тревожно дрогнуть – на конверте было выведено мое имя.

Что это? Какое-то послание? Осторожно раскрыв его, я достала небольшой листок бумаги. И едва увидев первые строки, медленно села на пол.

«Дорогая Арина!

Если ты читаешь это письмо, значит, Локи все-таки тебе помог. Я ему не слишком верю, но больше против Астарты никто не сможет выступить. Сказать хотелось бы много, но ты все не идешь, и времени у меня, к сожалению, практически не осталось.

Сила, которая к тебе перешла, – большая редкость. Очень многие маги за такой источник будут готовы отдать все. Поэтому хочу предупредить: не доверяй никому. Никогда не давай обещаний и не подписывай никаких документов, пока точно не будешь уверена в том, что они не опасны для тебя. И главное, не заключай контрактов, прошу тебя! Не повторяй мою ошибку. Ты потеряешь намного больше, чем приобретешь.

P. S. Хочу, чтобы ты знала: я любила тебя, но не могла быть рядом. Иначе Астарта бы убила тебя так же, как и твоего отца. Прости за то, что тебе пришлось и придется пережить.

    Целую, бабушка».

Закончив чтение, я продолжала неотрывно глядеть на бумагу. По щекам текли беззвучные слезы.

Она хотела рассказать мне все. Хотела предупредить, попрощаться… а я не пришла. Не пришла из-за каких-то глупых чемоданов! И даже после этого бабушка смогла обо мне позаботиться, каким-то образом уговорив Локи помочь!

От внезапного резкого звонка мобильника я едва не подпрыгнула. Нервно стерев с лица вновь набегающую влагу, достала из сумки телефон. Звонила Ирина. И что ей вдруг понадобилось?

– Да? – тихо ответила я.

– Ариночка. – Голос бухгалтерши чуть дрожал. – Ты только не волнуйся…

– Что случилось?

– Понимаешь… – Она замялась, а потом выдавила: – Понимаешь, тебя тут… уволили.

– Уволили?! – Я мгновенно подскочила с пола. – Одним днем? По какому праву?!

– Сегодня утром проверка нагрянула, так столько недочетов нашли – ужас! – затараторила Ирина. – Штрафы выписали огроменные! Главный в бешенстве, финансовый рвет и мечет! Там аж несколько статей приписали… Милая, ты только не переживай, у всех бывают ошибки…

– Какие ошибки?! – От злости слезы у меня мгновенно высохли. – Да я все дела в идеальном порядке держала! Там придраться вообще не к чему! – выдохнула я и вдруг осеклась, пораженная догадкой: Астарта.

В то время как я ждала магической каверзы, она попросту использовала свои связи. И неожиданную проверку отдела кадров, и кучу несуществующих нарушений организовать медноволосой мегере вполне под силу. Не сумев забрать мой дар, Астарта взамен забрала работу. И, судя по перечисляемым взволнованной подругой статьям, трудовая книжка теперь загублена напрочь. С такими записями меня ни к одному документу не подпустят. Даже отксерить не дадут, не то что бланки заполнять…

Пальцы сжали трубку с такой силой, что пластик жалобно хрустнул. Но сделать я ничего не могла. Пытаться доказать свою правоту бесполезно: для того чтобы спорить с юристами Астарты на равных, у меня нет ни средств, ни знаний. Поэтому оставалось только молча скрипеть зубами и надеяться, что когда-нибудь появится возможность восстановить справедливость.

Настроение окончательно упало. Несмотря на хорошую погоду, не хотелось уже ни гулять, ни по магазинам ходить. Так что, забрав документы, я, мрачная и мысленно проклинающая всех магов в целом и собственное «наследство» в частности, просто поехала домой.

Кирилл, как и обещал, появился в девять. Я только-только закончила заниматься успокаивающей нервы выпечкой пирожков, а темноволосый маг уже стоял на пороге.

– Здравствуйте, – поприветствовала я радостно.

– Здравствуй, – с улыбкой поправил он. – Со мной можно на «ты», Арина.

Помимо воли смущенно улыбнулась темноволосому магу в ответ и посторонилась, пропуская внутрь.

– Вот тут я и живу.

– Мило. – Он быстро огляделся, впрочем, почти тотчас нахмурившись. – Хорошо, что ты меня позвала.

– Что такое? – в момент напряглась я.

– Похоже, тебе не только ремонт сделали, но и всякой пакости навесили. Неудачи, проблемы со здоровьем и следящие заклинания в полном комплекте, – перечислил Кирилл. – Может, и еще что-то есть, даже разбираться не хочу. Выйди в коридор, пожалуйста, пока чистить буду.

Нервно сглотнув, я кивнула и быстро отступила за порог. Кирилл же слегка потер виски, сосредоточился… а потом у меня в глазах все поплыло от яркой вспышки. Я, едва не открыв рот от изумления, стояла и смотрела, как по моей квартире одна за другой прокатились три радужных волны. После этого стены полыхнули чередой странных сложных символов, и ощутимо запахло озоном.

– Вот и все, – спустя минуту констатировал Кирилл и разрешил: – Можешь заходить.

Чувствуя себя немного не в своей тарелке от всего произошедшего, я вернулась в квартиру. По коже пробежала
Страница 14 из 17

мгновенная волна легких, едва ощутимых иголочек, а потом на душе стало как-то спокойно и умиротворенно.

– Спасибо, – вновь поблагодарила я Кирилла и, не зная, чем еще отплатить за помощь, вежливо предложила:

– Чаю хочешь? Я пирожки недавно испекла.

– Не откажусь, – неожиданно согласился тот.

Надо же! Таких выдержанных, одетых с иголочки мужчин моя кухня до этого момента не видела. Эх, если бы еще и повод более приятный был!

– Даже не представляю, что могло случиться, если бы ты не помог, – разливая чай по любимым фарфоровым чашкам, поежилась я.

– Ну проблем было бы много, – хмыкнул Кирилл.

– Верю. – Я вздохнула. – А теперь, надеюсь, обойдется одним увольнением.

– Увольнением?

Я кивнула и рассказала о гадости, подстроенной Астартой, а потом, не удержавшись, упомянула и о найденном письме.

– Н-да, неприятно, – посочувствовал маг. – Но, к сожалению, вполне в стиле этой ведьмы. Значит, говоришь, Локи помог по просьбе твоей бабушки?

– Да. Не знаю уж, почему он согласился.

– Ну, возможно, надеялся, что ты потом завещаешь ему по контракту свою силу. – Кирилл пожал плечами.

– Возможно. – Я задумчиво покрутила в руках чашку. – Еще бы знать, что это за сила такая, и чем она так ценна.

– В этом никакой тайны нет, – улыбнулся маг. – Всем нам для работы нужна сила. Собственной мало, приходится подпитываться извне. Так вот в энергетической сетке нашей планеты существуют своеобразные точки-источники. Чем ближе он к тебе, тем больше и быстрее можно из него зачерпнуть и пополнить свой резерв. Чем дальше, тем меньше и слабее. В Москве таких источников два: Сретенский и в Битцевском парке. Поскольку парк находится на окраине, до него весьма проблематично достать. Так что практически все маги используют подключение к Сретенскому источнику. Ну а я и мой ночной коллега следим за порядком и при необходимости ограничиваем к нему доступ. В твоем же случае источник не нужен. Стихийники живут в своеобразном симбиозе с каким-то из элементалей, являются его носителем, а взамен этот элементаль без проблем восполняет им магический резерв. Правда, большая часть стихийников являются лишь хранителями таких элементалей и потому могут использовать минимум от самой стихии. Как, например, упомянутый тобой «черный сильф» – призыв стихии воздуха. Но если у стихийника есть способности к магии, то перед ним открываются весьма широкие перспективы. Ведь такие маги не привязаны к источникам силы и потому не подконтрольны. К тому же по некоторым легендам, если вобрать в себя элементалей всех четырех стихий, можно стать сильнейшим из магов.

– Как Мерлин, что ли? – недоверчиво посмотрела на Кирилла я.

– Примерно, – фыркнул тот. – Хотя есть примеры и более близкие к нашему времени.

– Какие же?

– Ну, например, Яков Брюс. Слышала о таком?

– Нет, – призналась я. – Я вообще как-то до последнего времени ни фэнтези, ни магией не увлекалась.

– Яков был сподвижником Петра Первого, – начал рассказывать Кирилл. – И одновременно очень сильным магом. Ему, по легендам, как раз и удалось соединить в себе элементалей воздуха, земли, огня и воды. Жил он в башне прямо над нашим Сретенским источником и доступа к нему никому другому не давал. А перед смертью Брюс заблокировал его наглухо так, что мы смогли пробиться только в тридцатые годы, лишь когда башню разрушили до конца. Спасибо, стихийщики помогли. Астарта, кстати, среди них была.

– О-о? – охнула я. – Это ж сколько ей лет?!

– Ну-у, немало. – Кирилл фыркнул. – Сестра Хрущева все-таки.

– Кто?! – вытаращилась я на него. – Погоди, это того самого?

– Да.

– Ох, ничего себе! – Я, не веря, замотала головой.

Нет, это что-то невозможное! Астарта выглядела максимум на тридцать, а ей, получается, почти сотня! В каком мире я живу? Артефакты, химеры, колдуны-долгожители… привычная реальность за эти пару дней разрушилась окончательно. Вот только как теперь привыкнуть к новой?

Кирилл молча наблюдал за мной. В карих глазах мага читалось сочувствие.

– Говоришь, Астарта стихийщица? Какая? – пытаясь собраться с мыслями, спросила я.

– Огненная, – ответил Кирилл.

– А Локи? – уточнила я с неожиданным подозрением. – Он тоже элементальщик?

– Да, – подтвердил догадку маг. – Только водный. Благодаря этому он является одним из сильнейших ментальных магов.

– Водный… – Я, закусив губу, посмотрела на свое кольцо. – Значит, вот зачем Астарте был нужен перстень? Защититься от его воздействия?

– Именно. – Кирилл усмехнулся. – А учитывая, что водных артефактов такой силы практически не отыскать, из-за тебя они по-прежнему на равных.

Окончательно осознав, насколько сильно меня теперь ненавидит медноволосая колдунья, я помрачнела. Нет, Астарта просто так не отстанет. Рассеянным взглядом я обвела кухню и вдруг обратила внимание на часы. Стрелки показывали уже глубоко за полночь!

– Ох, – опомнилась я. – Тебе ведь, наверное, вставать рано, а я тут со своими расспросами…

– Ничего. – Кирилл качнул головой. – Обычно я мало сплю.

– И все-таки не могу тебя задерживать. – Я решительно поднялась. – Ты и так много сделал, хотя и не обязан был.

– Не так и много, – вставая вслед за мной, улыбнулся мужчина. – Очистка и защита помещения при подключении к источнику – дело несложное.

– Ну, это для кого как, – не согласилась я. – Меня-то никто ничему не обучал. Вот даже засыпать страшно.

– Спи спокойно, Арина, – выходя в коридор, все с той же мягкой улыбкой пожелал Кирилл. – Здесь ты в безопасности. И не переживай насчет работы, уверен, что-нибудь да найдется.

Закрыв за магом дверь, я пару минут задумчиво постояла в коридоре, а потом направилась на кухню. В голове все еще крутились неприятные мысли об Астарте. И только когда взгляд упал на две стоящие рядом пустые чашки, я поняла, что вновь наступила на те же грабли. Да что ж такое-то? Неужели трудно было сообразить, с чего такой сильный маг вдруг помогать мне, неумехе, взялся, а потом полночи разговорами развлекал? Судьба, можно сказать, второй шанс предоставила, а я за своими переживаниями и его умудрилась упустить!

Застонав от собственной дурости, я от души ругнулась и пошла мыть посуду.

Астарта сидела в глубоком кожаном кресле и с задумчивой полуулыбкой крутила в пальцах хрустальный бокал. Пусть и не повезло с артефактом, но отомстить девчонке она сумеет. О, да, потеря работы – самое меньшее из того, что запланировано для этой выскочки. Такого количества насланных на ее дом проклятий хватит, чтобы жизнь девчонки превратилась в ад.

Медноволосая красавица довольно усмехнулась и, прикрыв глаза, скользнула разумом к оставленному в квартире своей жертвы маячку. Впрочем, уже через мгновение улыбка с лица Астарты исчезла. Маячка не было. Не ощущалось даже эха следящего заклинания, словно того вовсе не существовало.

– Что за ерунда? – озадаченно пробормотала жрица и уже громче позвала: – Филипп!

Худощавый маг появился в кабинете своей повелительницы почти сразу же.

– Слушаю?

– Это я тебя послушать хочу, – сердито выдохнула та в ответ. – Что с заклинанием слежения, которое я сказала закрепить в квартире девчонки-выскочки? Я ведь просила удерживать его постоянно!

– Я так и накладывал его, – недоуменно ответил Филипп. –
Страница 15 из 17

Так же, как и остальные.

– Тогда почему оно рассеялось? – ядовито полюбопытствовала Астарта.

– Хм? – Маг прищурился, что-то проверяя, а потом, дрогнув, затравленно посмотрел на повелительницу.

– Что? – мрачнея от тяжелого предчувствия, уточнила она.

– Ничего не осталось, – подтверждая самые худшие опасения, ответил Филипп. – Более того, на ее квартире какая-то мощная защита. Меня отбросило при первом же касании.

– Локи! – Астарта аж зубами заскрипела.

– По-видимому, да, – хмуро кивнул маг. – Больше-то некому…

С силой отброшенный бокал, жалобно звякнув, брызнул осколками.

Глава 5

Следующие два дня я сидела дома, вспоминала Кирилла и попутно размышляла о дальнейших перспективах собственной жизни. Выглядели они безрадостно. Думать о поиске работы с загубленной на корню трудовой книжкой на руках не хотелось. При одной мысли о том, как я буду объяснять работодателям причины столь постыдных записей, дрожь пробирала. Зато чем дальше, тем сильнее прельщала мысль плюнуть на все и поехать к маме на оставшееся время отдыха, подальше от всяких магов. А на третье утро зазвонил телефон.

– Спишь еще? – От бодрого голоса Локи вся сонливость у меня вмиг пропала. – Просыпайся, ты мне сегодня понадобишься.

Понадоблюсь?! У меня аж дыхание перехватило – мысленно я с блондином уже успела попрощаться.

– Эм-м?

– Вечером будет деловая презентация, – правильно оценив мое мычание, пояснил Локи. – Ты идешь со мной. У тебя день на сборы, заеду в шесть.

Только презентаций мне и не хватало! Не то чтобы я очень боялась большого скопления людей, но все же показываться в деловом обществе не жаждала. Судя по самому Локи, там весьма серьезная компания подберется. А тут я. Вот зачем оно ему надо?

– Знаешь, – промямлила я, – спасибо за приглашение, но я не могу… На работе задерживаюсь…

– Ар-рина, – раздалось рычание, – не пудри мне мозги, тебя три дня как уволили! И я прекрасно знаю, что нормальной работы тебе не найти – Астарта об этом позаботилась. А на презентации ты вполне можешь познакомиться с кем-то, кто оценит твои таланты. Так что поехать – выгодно в первую очередь тебе самой.

– Я…

– Чтобы к шести была готова! – рявкнул Локи, и в трубке раздались короткие гудки.

«Не поеду! – запоздало взбунтовалась я. – Будет он мне еще приказывать!»

И в знак молчаливого протеста на голову посильнее одеяло.

В следующий раз проснулась я только к обеду. Вспомнив утренний разговор, мысленно вновь показала Локи выразительную фигу и полезла в душ. Стоя под теплыми струями, я любовалась переливами кольца и довольно щурилась. Как оказалось, зачарованный аквамарин воду обожал неимоверно и при малейшем соприкосновении со стихией очень бурно на нее реагировал.

«Интересно, а Локи тоже воду любит?»

Поймав себя на этой мысли, я сердито выдохнула. Какая разница, чего любит этот наглый блондин? Чего он обожает точно, так это приказывать и орать по любому поводу. Вот какого черта Локи вдруг понадобилось тащить меня с собой?

Все еще хмуро кусая губы, я вышла из душа и стала заваривать травяной чай. А потом вдруг осознала, что всерьез раздумываю над стилем одежды для презентации. Хм? Я, что, все-таки хочу туда пойти?

«Почему бы и нет? – заползла в голову маленькая робкая мысль. – В конце концов, каковы бы ни были намерения Локи, в чем-то он прав: мало ли, вдруг проблема с работой решится? Шанс невелик, конечно, но зачем от него отказываться?»

Я быстро взглянула на часы. Стрелки показывали около двух. Что ж, значит, время подготовиться еще есть. Быстро дожевав последний пирожок, я направилась к шкафу и принялась критично рассматривать его содержимое.

Презентация, по словам Локи, предстояла деловая, а это, видимо, значит, что понадобится строгий деловой костюм. У меня таких, по роду деятельности, пара штук имелась. Почистив и отгладив вещи, я уйму времени потратила, чтобы подобрать нормальный макияж. Даже в Интернете поискала советы, какие сочетания цветов подходят для серьезных встреч. Остановившись в результате на неброских бежевых тонах, как могла, изобразила приведенный в статье пример на собственном лице. Под конец скрутила аккуратной ракушкой волосы и, радуясь, что все успела вовремя, без пяти шесть вышла на улицу.

Внедорожник Локи подъехал практически в то же время. Я с волнением наблюдала, как светловолосый маг выходит из машины. Жемчужно-серый костюм шел ему невероятно, и я, несмотря на затаенный страх, невольно улыбнулась, радуясь нашей встрече. Локи же отчего-то недоверчиво уставился на меня и потемнел лицом.

– Это что такое, мать твою? – прошипел он.

– Что? – Радость моя испарилась мгновенно.

– Одежда! Ты что на себя напялила?!

– Ты ведь сказал, это деловая встреча, – растерянно пролепетала я.

Локи глубоко вздохнул, потом медленно выдохнул и процедил:

– В машину. Быстро.

Едва я забралась в салон, внедорожник рванул с места. То, на какой скорости и с каким лицом Локи вел машину, лучше любых слов говорило о том, что маг в бешенстве. Но я, хоть убей, не могла понять почему. И вообще, если на этой его презентации необходимо что-то определенное, мог бы и предупредить! А теперь пусть получает то, что есть!

Я даже успела немного мстительно позлорадствовать перед тем, как Локи внезапно затормозил у крупного торгового центра. Это еще зачем?

Оказалось, «получать то, что есть» светловолосый тиран не пожелал. Буквально выдернув меня из салона, Локи стрелой взлетел на второй этаж и ворвался в какой-то салон красоты. Несколько женщин-сотрудниц во главе с высокой пышногрудой блондинкой изумленно обернулись, а потом вдруг расплылись в радостных улыбках.

– Локи! – счастливо пропела блондинка. – Какой сюрприз!

– Я тоже безмерно рад встрече, Анжелочка! – тотчас отозвался тот.

От мягкого, почти мурлыкающего голоса я изумленно захлопала глазами. И это Локи говорит? Сама бы не слышала, ни в жизнь не поверила бы! Однако это и впрямь был он. Из полыхающего бешенством полудемона маг каким-то чудом в мгновение ока преобразился в галантного, обаятельного мужчину.

– Чем могу помочь? – с придыханием спросила блондинка, не отрывая от него восторженного взгляда.

И, признаться честно, в данный момент я ее понимала.

– Анжелочка, сделай из этой девушки что-то приличное. – Локи кивком указал на меня. – Одна надежда на тебя осталась.

Анжелочка расцвела:

– Пожелания будут?

– Холодные тона, ничего излишне вызывающего. И подбери ей платье.

– Сколько у нас времени? – деловито уточнила Анжела.

– Чем меньше, тем лучше. – Локи, словно извиняясь, пожал плечами. – Мы изрядно опаздываем.

– Понятно. – Блондинка осмотрела меня и вздохнула: – Меньше сорока минут не выйдет в любом случае. Подходи к семи, хорошо? Постараюсь успеть.

– Ты чудо. – Локи довольно чмокнул блондинку в щеку и ушел.

С его уходом в салоне даже как-то краски потускнели. Эх, и почему Локи никогда со мной в таком тоне не разговаривал? Стало грустно. Хотя кто я ему? Никто. И выгоды от меня никакой, только проблемы одни.

– Ну, не будем терять времени, – ворвался в мои мысли звонкий голос Анжелы. – Идемте, девушка, времени у нас в обрез, а сделать надо много!

Послушно кивнув, я последовала за блондинкой в зал и села на указанное кресло.
Страница 16 из 17

Скептично оглядев меня с ног до головы, Анжела дала одной из девушек какие-то тихие указания по поводу одежды, а потом самолично взялась за приведение меня в божеский, по ее словам, вид. При этом блондинка сопровождала свою работу не слишком лестными комментариями.

– О, боже, как можно было волосы превратить в такое! – вздыхала она. – А ногти! Милочка, вы что, ими картошку чистите? Как можно так запустить собственные руки?!

Стенания лились сплошным потоком, причем вставить хоть слово в свое оправдание не представлялось возможным. Оставалось только сидеть, скрипеть зубами и стараться не принимать жесткую критику в свой адрес слишком близко к сердцу. Правда, когда блондинка в ультимативной форме посоветовала выкинуть на помойку всю косметику, я все же не сдержалась и проворчала, что мне и так неплохо.

Ох, что тут началось! Лучше бы я молчала, честное слово! Такой проникновенной лекции о типах кожи, подходящей цветовой палитре и различиях в составах косметических средств не выдержит ни один нормальный человек!

Так что, когда наконец меня выпустили из кресла, облегченный вздох и восхваление Всевышнему сорвались с губ сами собой. Даже толком не посмотрев в зеркало, я рванулась в примерочную.

Правда, когда я увидела, какое одеяние подготовила помощница Анжелы, на мгновение захотелось просто сбежать и забыть обо всей этой затее. Нет, они действительно считают, что на презентации ходят вот в таких тонких платьицах с разрезом до середины бедра?! Когда я его надела, ткань оказалась настолько невесома, что не позволяла отделаться от ощущения наготы!

– Спасибо, хоть не прозрачная, – выдохнула я и с сомнением уставилась на собственное отражение.

И вдруг поняла, что оно мне нравится. Темно-серая, с легким стальным отливом ткань и прямой, строгий, несмотря на разрез, покрой платья создавали образ этакой холодной неприступности. Собранные Анжелой в сложную прическу волосы и профессиональный, подчеркивающий глаза и скулы макияж только усиливали это впечатление. Да-а, все-таки салоны и стилисты – это сила…

– Ну? – раздался вдруг раздраженный голос Локи из зала. – Где она?

– В примерочной до сих пор сидит, – откликнулась Анжела.

Не дожидаясь очередного злого рыка в свою сторону, я выскочила из кабинки. Уж теперь-то ему должно понравиться!

– Я готова! – объявила Локи я.

– Наконец-то, – едва окинув меня взглядом, процедил маг и вновь обратил внимание на Анжелу. – Спасибо, дорогая. Ты меня просто невероятно выручила.

– Всегда пожалуйста, Локи, – промурлыкала та в ответ.

Одарив блондинку улыбкой, маг подхватил меня под локоть и потянул на выход. Вот ведь черствый сухарь! В душе зашевелилась обида. Неужели Локи сложно было хоть минимальную вежливость проявить? Или я настолько хуже всех его подружек, что даже часовая пытка в салоне не способна это исправить?!

В машину я садилась мрачная и с изрядно пошатнувшейся самооценкой. Разговаривать не хотелось, да и сам Локи, похоже, к беседе расположен не был, так что всю дорогу провели в молчании. Благо ехать оказалось недолго.

Остановившись у небольшого трехэтажного здания, Локи заглушил мотор. А потом, вдруг о чем-то вспомнив, достал откуда-то небольшой футляр и протянул мне.

– Возьми.

Я открыла коробочку и едва сдержала восхищенный вздох: на темной бархатистой подкладке искрились удивительно красивые бриллиантовые серьги с аквамариновыми капельками-подвесками. Взгляд невольно перебегал то на собственную руку с кольцом, то обратно к серьгам. Казалось, они созданы друг для друга!

– Чего застыла? Надевай, – с раздражением поторопил Локи, но я постаралась не обращать на его тон внимания.

Быстро сменив серьги и почувствовав их приятную тяжесть, взглянула в зеркало и улыбнулась.

– Они очень красивые, Локи. Ты…

– Благодарности можешь оставить при себе, – процедил маг, открывая дверь. – Мы опаздываем, так что будь любезна, выходи и постарайся больше не выводить меня из себя.

Во мне вспыхнул гнев. Нет, это просто невозможно! Я ведь честно старалась вести себя нормально! В конце концов я не мазохистка, чтобы на мне постоянно злость срывали!

– Слушай, – не сдержавшись, выдохнула я в ответ, – если я тебя бешу одним своим видом, зачем взял с собой? Что, у тебя баб мало?!

Вместо ответа Локи вытащил из внутреннего кармана пиджака какую-то бумагу и почти швырнул мне на колени.

Приглашение. Дорогое, тисненное золотом, где четким каллиграфическим почерком было выведено: «Уважаемый эрл Локи Ингварсон! Имеем честь пригласить Вас и Вашу девушку Арину Владимировну…»

– Девушку? – охнула я.

– Именно, – скрипнул зубами маг. – Слухи о твоем колечке уже разлетелись.

– Ну-у… – Я замялась. – Слушай, так сказал бы, что я это… заболела…

– Ар-рина, – прорычал Локи. – Там куча магов. Думаешь, им сложно это проверить? Мне проще тебя привезти, показать, а потом через месяц-другой пустить слух о нашей якобы ссоре.

– А если я не хочу, чтобы меня показывали? – зло прищурилась я. – Я не вещь все-таки!

– Хочу напомнить: ты мне должна, – ледяным голосом отчеканил Локи. – Поэтому будь любезна, забудь о своих хотелках. К тому же я говорил, что тебе это тоже выгодно. Плюс еще одно: пока тут считают тебя моей девушкой, можешь не опасаться магов-охотников за силой. Это разве плохо?

Он был прав. Но…

– Локи, – уже более мирно посмотрела я на него, – ты прав, конечно, но если ты будешь только орать и рычать на меня, никто не поверит, что я твоя девушка, уж прости. Ты даже с парикмахершей и то лучше обращался, – добавила я под конец и, обиженно поджав губы, опустила голову.

– Хм… – задумчиво протянул он. – Пожалуй, это верно. Ладно. Постарайся быть хорошей девочкой сегодня, и обещаю, вечер пройдет замечательно.

И то, каким голосом были сказаны последние слова, вызвало во мне невольную дрожь. Я растерянно подняла глаза и обомлела: Локи вновь преобразился. Мягкий, теплый взгляд, полуулыбка, вежливо предложенная рука… все еще не веря увиденному, я вцепилась в его локоть и, ошарашенная, пошла вперед.

Старинный, как и большинство домов в центре города, особняк выглядел очень ухоженным. Жаль, медную табличку у входа с надписью о том, что в нем располагается, прочитать не успела: едва мы вышли из машины, приветственно распахнулась входная дверь, скрывая ее.

Встретивший нас швейцар с явным уважением склонил перед светловолосым магом голову и сообщил:

– Добро пожаловать, госпожа Арина, господин Локи. Сэр Рональд уже поднялся наверх к остальным гостям.

«И откуда он мое имя знает? – мелькнула удивленная мысль. – Ведь даже приглашения не видел…»

А вот Локи только равнодушно кивнул в ответ и потянул замешкавшуюся меня внутрь.

Просторный холл, в котором мы оказались, с порога поражал торжественностью убранства. Осторожно шагая по тянущейся до широкой беломраморной лестницы красной ковровой дорожке, я украдкой, стараясь не выдавать любопытства, смотрела по сторонам. Глаза выхватывали то украшенные лепниной потолки, то перехваченные золотыми кистями пурпурные портьеры. Расположенные вдоль стен высокие вазы с белыми и палевыми розами на длинных ножках наполняли воздух легким ароматом свежести. Но самое интересное – по стенам то и дело проскальзывали едва
Страница 17 из 17

заметные радужные разводы. Такие же я не раз замечала в своей квартире после того как Кирилл установил защиту.

Хотя чего удивляться? Локи ведь ясно сказал – здесь полно магов. Гораздо более странным было бы, если бы дом остался без колдовской «охранки». Интересно, кстати, насколько она сильнее моей?

Поднимаясь по лестнице, я обратила внимание на возрастающий гул, а на втором этаже обнаружился и его источник: огромный людный зал. Уж не знаю, в честь чего организовывался этот прием, но приглашенных оказалась уйма.

Несмотря на толпу народа, нас заметили практически сразу, и то тут, то там послышались приветствия. Однако на оклики Локи едва реагировал, сначала высматривая кого-то в толпе, а потом резко повернув вправо. Хорошо, что наличие людей сдерживало блондина, иначе на своих шпильках я бы за ним точно не угналась. Хотя, видимо, я шла все же недостаточно быстро, так как почти сразу удостоилась укоряющего взгляда и тихого:

– Будь любезна, поактивнее передвигай ногами, дор-рогая.

– Куда мы так торопимся? – не удержавшись, вполголоса спросила я.

– Поприветствовать хозяина сего заведения, – изволил пояснить Локи. – Он, знаешь ли, старомоден и весьма щепетильно относится к соблюдению этикета. Мы задержались более чем на час, а даже получасовое опоздание на таких мероприятиях уже может быть воспринято как личное оскорбление.

– Ой. – Я невольно прикрыла рот ладошкой и раскаянно посмотрела на блондина.

Теперь-то понятно, почему он так злился!

– Вот тебе и «ой», – проворчал Локи. – Постарайся на будущее это запомнить, пожалуйста.

Я послушно кивнула. Постараюсь. А еще по возвращении домой первым делом скачаю с Интернета какой-нибудь учебник по этикету. И даже не ради Локи, хотя, признаю, оценила его спокойные объяснения вместо привычного рычания. Просто потому, что чувствовать себя глупо в подобном обществе совершенно не хочется.

От дальнейшего самокопания меня отвлек возглас Локи:

– Рональд!

Быстро проследив взглядом за светловолосым магом, я увидела, что тот смотрит в сторону группы мужчин, разговаривающих неподалеку. Один из них, высокий и худощавый, тотчас обернулся. На вид сэру Рональду можно было дать не больше сорока – сорока пяти. В тонких, ястребиных чертах лица мужчины читалась властность, а строгий черный костюм и темные, тщательно уложенные волосы подчеркивали аристократическую бледность кожи. Приветственно кивнув Локи, он что-то сказал собеседникам и приблизился к нам.

– Бесконечно счастлив, что вы все же смогли посетить мой дом. – Голос мужчины оказался приятным: глубоким, чуть низковатым. – А то я, честно сказать, уже начинал волноваться.

– Приношу свои искренние извинения за опоздание, – тотчас отреагировал Локи. – Я ни в коей мере не хотел обидеть тебя, друг мой. Причина была действительно, мм, серьезной.

– В таком случае, разумеется, какие могут быть обиды? – понимающе кивнул тот. – Надеюсь, все разрешилось благополучно?

– Да, к счастью, – ответил Локи и обернулся ко мне. – Арина, разреши представить сэра Рональда Оллфорда, потомственного дворянина, известного мецената и просто замечательного собеседника. Рональд, знакомься, моя девушка Арина.

– Очень рад, – мужчина мягко улыбнулся.

– Взаимно, – вежливо откликнулась я и, не зная, как в таких случаях себя ведут, на всякий случай протянула руку.

Заметив это, Локи как-то разом помрачнел. А вот глаза Рональда, наоборот, довольно вспыхнули, и в следующее мгновение он легко коснулся моей руки губами.

– Это было излишне, – сухо прокомментировал блондин.

– Ой, не злись, – шутливо отмахнулся сэр Рональд. – Сейчас стало так много эмансипированных женщин, что нам лишний раз и не подступиться со своими устаревшими манерами.

– Так живи по новым, – фыркнул Локи.

– Увы. – Сэр Рональд печально развел руками. – Не могу. Что поделать, я ретроград. Да и поздно переучиваться, годы уже не те, быстрее помру.

– Зря вы так, – вступила я в разговор. – Выглядите довольно молодо, вам еще жить и жить.

– Ох, Ариночка, ваши бы слова да богу в уши! Да только разве ж с моей нагрузкой нормально поживешь? Столько дел! – с грустью во взоре посетовал меценат, а потом перевел взгляд на Локи. – Кстати, что с моим предложением? Ты подумал?

– Подумал. – Блондин мгновенно перешел на деловой тон. – И, пожалуй, соглашусь организовать эту перевозку процентов за сорок от суммы сделки.

– Сорок? – воскликнул сэр Рональд, мгновенно растеряв весь свой болезненно-трагический тон. – А расходы на склады? А безопасное оформление груза? Двадцать процентов – это максимум, что я могу дать, чтобы не остаться в убытке!

– Ты и убыток – слова несовместимые, – ничуть не тронутый проникновенной речью, отметил Локи. – А мне здоровую иллюзию на несколько часов накладывать придется и попутно таможенникам мозги промывать. Тридцать пять.

– Пожалей старика! – почти взвыл меценат. – Двадцать пять, иначе мне придется залезть в долги!

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/natalya-zhilcova/sila-vedmy-2/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.