Режим чтения
Скачать книгу

Таинственный отбор, или Русские не сдаются читать онлайн - Ольга Коробкова

Таинственный отбор, или Русские не сдаются

Ольга А. Коробкова

Вам поступило предложение поучаствовать в отборе? Возрадуйтесь, ведь теперь у вас есть возможность получить принца! И коня в придачу, а еще и целое царство. Что? Принц не нужен? Поздно, вы уже согласились. Так что вперед – к испытаниям и славе! Ведь русские не сдаются.

Ольга Коробкова

Таинственный отбор, или Русские не сдаются

Глава 1

Первое знакомство с миром

Этот день ничем не отличался от других. Я закончила очередной отчет, отправила его в налоговую и с чистой совестью направилась домой. В офисе было тихо, даже дежурный инженер не заметил моего ухода – он продолжал что-то увлеченно рассматривать в мониторе. М-да, похоже, я серьезно задержалась на работе, если судить по часам, которые показывали начало двенадцатого. Хорошо, что метро работало. Быстро запрыгнув в вагон, нашла свободное место, села и достала из сумки книгу, чтобы хоть как-то скоротать время. К тому же я остановилась на весьма интересном моменте, когда знакомились герои, и уж больно хорошо все было описано. Через сорок минут, оторвавшись от романа, вышла из метро и поспешила домой, а по дороге отправила эсэмэс родным – сообщила, что со мной все хорошо. Уже открывая квартиру, поняла, что жутко голодна, так как из-за срочного отчета даже пообедать не сходила. Эх, порой я жалела, что пошла работать бухгалтером. Не могу сказать, что работа пыльная, но в отчетные периоды хочется повеситься. Немного утолив голод, приняла душ и, надев любимую пижаму, улеглась в кровать. Сон пришел быстро, вот только не скажу, что он мне сильно понравился. Я закрыла глаза, и в следующее мгновение оказалась в незнакомой комнате. Белоснежные стены, на которых висело несколько натюрмортов; под ногами цветастый ковер, довольно мягкий; слева окно с тяжелыми гардинами вишневого цвета, тут же стол и пара кресел. В одном из них сидел мужчина. На вид ему было лет сорок. Черные волосы с несколькими седыми прядями, которые совершенно его не портили, даже придавали шарма, немного крупноватый нос, круглое лицо, карие глаза и узкие губы. Одет он был не по-нашему, скорее по моде девятнадцатого века. Темные брюки, черные ботинки, белоснежная рубашка и безрукавка, а также галстук.

– Добрый день, юная леди, – поприветствовал он меня довольно приятным баритоном. – Прошу, присаживайтесь, – указали мне на соседнее кресло.

Конечно, то, что меня назвали юной леди, льстило, но не сильно. Я из этого возраста давно вышла.

– Что я тут делаю? – Я присела на край кресла и сразу же перешла к делу. Глубоко в душе поднималась тревога.

– Вам выпала уникальная возможность побороться за сердце нашего принца, – обрадовал меня седовласый мужчина и улыбнулся так, словно я выиграла приз. Вот только я его веселья не разделяла.

– Простите?! – заявила возмущенно. – Что значит – побороться и за какого принца? Что вообще происходит?

– Не кричите, – слегка повысил голос собеседник, заставив меня вздрогнуть. – Сейчас я вам все расскажу. Итак, раз в триста лет в нашем мире происходит отбор невест для принца. Одна из претенденток в будущем станет королевой и начнет править наравне с мужем. Но прежде нужно завоевать сердце наследника.

– Э, простите, а своих девушек у вас не хватает, что ли? – не удержалась от вопроса.

Меня тут же окатили недовольным взглядом.

– Согласно законам подарить принцу наследника может только иномирянка, – «обрадовал» седовласый. – Поэтому мы проводим специальный ритуал, который позволяет отобрать подходящих девушек и перенести их сюда. Одна из них станет правительницей.

– Подождите, – остановила его, подняв руки. – Вы хотите сказать, что вытащили меня из моего мира, разлучили с родителями, у которых я одна и которые будут за меня переживать? И все ради какого-то конкурса? – начала злиться я.

– Не совсем так, – улыбнулся он. – Мы не забирали вас, а сделали клон.

– Что?!

– Да, вы клон той девушки, которая сейчас спокойно спит в своей кровати, – продолжил пояснять незнакомец. – Мы прекрасно сознаем, что похищение любого существа могут заметить, поэтому боги дали нам возможность создавать клоны, которые ничем не отличаются от оригиналов. У вас сохранились все воспоминания. И главное, пропажи никто не заметит.

Очуметь. У меня просто слов не было. Я – клон. А может, они врут? Но как это проверить?

– И что будет с теми, кто не пройдет конкурс? – немного помолчав, поинтересовалась у собеседника, не до конца понимая, во что вляпалась.

– Ничего, – пожал он плечами. – Останетесь жить в нашем мире. Чем дальше вы продвинетесь по лестнице отбора, тем выше будет ваш статус. По окончании конкурса вам выделят земельный участок, дадут денежное вознаграждение и оставят в покое.

– И много в этом мире клонов?

– Нет. Таковыми являются лишь бывшие участницы конкурса, пожелавшие остаться тут.

– Эм, то есть можно и не оставаться? – не совсем поняла я его высказывание.

– Да, – кивнул мужчина и скрестил пальцы на руках. – Были и те, которые не смогли смириться с мыслью, что они – лишь прототип, и уходили за грань.

От последних слов меня бросило в дрожь. Интересно, клоны сами умирали или им помогали?

– Кстати, – продолжил говорить мужчина, – в нашем мире все обладают магией, так что и вы в скором времени сможете ею овладеть. Правда, придется немного подождать, пока ваша аура привяжется к этому миру.

Ого, магия – это уже намного интереснее.

– Могу я подумать? – поинтересовалась у него.

– Конечно. – Мужчина поднялся из кресла. – Через полчаса я вернусь за ответом.

После этих слов он растворился в воздухе, заставив меня восхищенно охнуть. Правда, пришлось быстро взять себя в руки. Все же предстояло принять весьма серьезное решение. Хотя особого выбора-то и не было, если задуматься. Либо я соглашаюсь пройти конкурс, либо меня уничтожают. К тому же, раз я клон, никто не заметит потери бойца. Обидно. Но… в то же время мне нечего терять, и это может дать весомый плюс. Вряд ли мне еще раз выпадет шанс начать новую жизнь в другом мире, да еще и магическом. Должна признаться, я всегда с энтузиазмом читала фэнтези и втайне мечтала посетить другие реальности. Правда, быть избранной мне не хотелось совершенно – уж слишком большая ответственность. В то, что я выиграю и стану правительницей, верилось с трудом. У меня не та внешность, при которой парни, оглядываясь, сворачивают шеи. Рост – метр шестьдесят с небольшим, полноватая фигура, круглое лицо, каре-зеленые глаза с небольшими крапинками, пухлые губы, русые волосы, которые совсем недавно я подстригла в стиле удлиненного каре. А ведь мне почти тридцать, и я до сих пор не замужем. Это сильно беспокоит моих родных. Впрочем, и на меня иногда накатывает. Возможно, в новом мире мне удастся найти свое счастье. Ведь я действительно ничего не теряю. Главное, продержаться как можно дольше, получить вознаграждение и начать жить. К тому же есть надежда, что я стану магом, и это еще больше радует. Хотя тут все зависит от уровня силы. Но замуж за принца я не хочу. Не поймите меня неправильно, но у королевы много обязанностей. Это не только балы, фрейлины и веселье, а еще и заговоры, завистники и попытки убийства. Нет, определенно, без трона мне тоже будет
Страница 2 из 18

неплохо.

В общем, возможно, конкурс – не такая уж и скверная вещь. Правда, нужно еще понять, что именно предстоит и как избежать главного приза. К тому же, не зная принца, сложно сказать, понравится он мне или нет. Может, там чудище дивное, на которое без успокоительного и не посмотришь. Да и соперниц, думаю, наберется немало, раз уж конкурс проходит раз в триста лет. Ладно, станем решать проблемы по мере их поступления.

– Ну что, вы определились? – Передо мной вновь возник бывший собеседник.

– Да, я согласна пройти ваш конкурс, – ответила ему, и мужчина радостно улыбнулся. – Но у меня есть пара вопросов: можно ли как-то доказать, что я клон? И почему вы, имея такую систему, не клонируете своих людей?

– Клонирование происходит во время перехода из другого мира, – пояснили мне, немного подумав. – Это специальный ритуал, и провести его на своих жителях мы просто не можем, поэтому приходится забирать таких, как вы. А вот насчет подтверждения, что вы клон, прошу. – Он взмахнул рукой, и передо мной возникло зеркало, в котором отражалась я. Вот только спящая в своей кровати. В этот момент на тумбочке зазвонил будильник, высвечивая время и дату. Вторая я проснулась и стала собираться на работу. – Еще вопросы будут?

– Нет, – ответила тихо. Конечно, мне могли и соврать, но подтвердить это нереально, поэтому придется поверить на слово.

– Что ж, тогда прошу за мной, – с этими словами он протянул мне руку. Стоило только ее коснуться, как земля ушла из-под ног. Но я даже крикнуть не успела, как вновь оказалась на земле. – Это ваши покои на все время конкурса. Скоро придет горничная, а пока можете осмотреться. Знакомство с остальными кандидатками состоится завтра, поэтому убедительная просьба – сегодня из покоев не выходить. Это опасно.

– Чем же? – не удержалась я от вопроса. Все же на кону стояла моя жизнь.

– Защита замка настроена на уничтожение любых личностей без опознавательных знаков на ауре. Так как вы только что здесь поселились, знака еще нет, он появится утром. Ваша комната зачарована, так что тут вам ничего не грозит. А теперь извините, но я должен встретить других девушек, – спокойно произнес мужчина и вновь исчез.

Забавно, мы знакомы уже более часа, а я так и не знаю его имени и должности. И главное – мысли ни разу не возникло поинтересоваться этим. А ведь меня учили быть вежливой! Впрочем, возможно, тут замешана магия.

Ладно, сейчас эти проблемы не самые насущные. Первым делом я решила осмотреть помещение, которое мне досталось. Должна признать, в этом мире явно любят минимализм. А судя по мебели, я находилась в гостиной. Стены выкрашены в нежно-голубой цвет, единственное окно с широким подоконником, камин, мягкий диван, столик на низких ножках. В общем, все самое необходимое. В левом углу обнаружилась дверь, которая вела в спальню. Ого, вот это я понимаю – комфорт. Кровать, которая мне досталась, оказалась просто мечтой. Большая, явно рассчитанная на пятерых, мягкая – я специально забралась и попрыгала! – с кучей маленьких подушек и стеганым одеялом. В углу притаился туалетный столик с множеством баночек. Естественно, я сунула нос во все. Мм… половина непонятных составов пахла так, что слюни потекли. Но вряд ли это съедобно. Кстати, интересно, сколько сейчас времени? Часы найти не удалось, поэтому надо ждать горничную, чтобы спросить об этом.

Немного покопавшись в кремах и составах, решила исследовать еще две двери, которые находились в спальне. Ого, ванная оказалась современной, то есть нормальный клозет и все остальное. Ура! А то я уж было подумала, что придется, как в деревне, бегать в специальное помещение, которое стоит далеко от дома, или вообще принесут ночной горшок. Другая комната оказалась гардеробной, она была заполнена моей земной одеждой. Я даже сначала не поверила. Пощупала. И правда, все настоящее. Вот это сервис! Интересно, а какая у них тут мода? И вообще, в чем народ ходит?

– Добрый вечер, леди, – послышался тихий девичий голос, и я едва не заорала. Ну нельзя же к человеку сзади подкрадываться! А если у меня сердце слабое? – Меня зовут Мари, я ваша горничная.

Я окинула девушку взглядом. На вид лет семнадцать, тоненькая как тростинка, с бледной кожей, под которой видны вены, светлыми волосами, собранными в пучок, с большими серыми глазами. На ней явно была форма. Черное, слегка приталенное платье до щиколоток, белый передник и туфельки на низком каблуке.

– Я – Дарья, или Даша, называй как удобнее, – представилась, сделав рукой знак, что лучше пройти в гостиную и поговорить.

– Что вы, леди, мы не можем обращаться к вам по имени, – прошептала Мари и стала еще бледнее. Такое чувство, что сейчас упадет в обморок.

– Мари, – со вздохом произнесла я, садясь на диван, – я не леди, а обычная девушка, и местный этикет мне не сильно знаком. Поэтому, пока мы вдвоем, можешь звать меня по имени, а в остальном смотри сама.

– Хорошо, ле… Дарья, – с запинкой произнесла горничная. – Что вам будет угодно?

– Который сейчас час?

– Девять вечера.

Так, похоже, временные рамки у нас разные. Но это не такая уж и проблема.

– В котором часу завтра состоится первое знакомство? – продолжила допытываться я.

– Завтрак будет подан в девять в главной столовой.

– Отлично, тогда разбуди меня, пожалуйста, в восемь, чтобы я успела подготовиться, – попросила я Мари.

– Конечно. – Девушка кивнула, правда, в ее глазах промелькнуло сомнение, что мы успеем собраться. Вот только я не собиралась наряжаться, как новогодняя елка. Это ведь просто завтрак.

– Тогда можешь идти отдыхать.

Горничная сделала реверанс и удалилась. Я же решительно направилась в спальню. Мне срочно требовалось выспаться, уж слишком насыщенным событиями оказался этот день. Стоило моей голове коснуться подушки, как сознание отключилось.

Утро настало как-то подозрительно быстро. Вроде бы только легла, а уже пора вставать. Мари разбудила меня в восемь и тут же отправила в душ. Я сполоснулась, помыла голову и, накинув халат, вернулась в спальню.

– Что вы желаете надеть? – поинтересовалась девушка, стоя в дверях гардеробной и с интересом разглядывая мои наряды.

Хм, хороший вопрос. Я понятия не имела, какая тут мода, поэтому решила остановить выбор на зеленом летнем платье с рукавами до локтей и юбкой до пола. Мари помогла мне застегнуть молнию на спине, а затем быстро высушила волосы с помощью магии и уложила их. Хотя скорее просто выпрямила, так как длина не позволяла сделать что-то иное. Сильно краситься я не стала, лишь подчеркнула глаза. На ноги надела черные балетки и, убедившись, что все сидит хорошо, направилась в столовую. Точнее, меня туда проводила Мари, так как дороги я не знала.

Впервые выйдя из комнаты, не удержалась и стала крутить головой, чтобы осмотреться. Интересно же. Но в коридоре не было ничего примечательного. Голые серые стены, а под ногами ковровая дорожка. М-да, не густо. Хотя вполне себе средневековье. Каюсь, дорогу не запомнила, уж слишком часто вертела головой в разные стороны. В какой-то момент мы просто остановились напротив резных двухстворчатых дверей. Мари открыла их и пропустила меня внутрь, пообещав вернуться после трапезы. Я глубоко вдохнула и вошла. М-да, вот это палисадник
Страница 3 из 18

красавиц! И каким боком меня сюда приписали? Девушки, находившиеся в данный момент в комнате, как на подбор, были высокими, фигуристыми, красивыми. Гладя на блондинку с четвертым размером бюста, я невольно закусила губу от зависти. Всегда мечтала о такой. Но природа не одарила подобным счастьем. Жаль, очень жаль. Если бы я оказалась на месте принца, выбрала бы ее не глядя. Хотя другие девушки тоже очень ничего. Мне удалось насчитать двадцать кандидатур. Три эльфийки немного выделялись на фоне остальных. Заостренные ушки выглядывали из высоких причесок, сами худые, как доски, с печальными лицами. Интересно, что их так расстроило? Парочка девиц с синеватой кожей вызвала желание перекреститься. Синекожие, при этом с красными глазами, они слегка пугали. Не могла даже предположить, что это за раса. Зато орчанку не заметить было нельзя: хоть и невысокого роста, зато внушительной комплекции, которая заменяла этот недостаток. Мощная грудь, обтянутая кожей, заставляла восхищенно посматривать в ее сторону, а еще – зеленоватая кожа, черные глаза и множество мелких сережек в ушах. М-да, красота – страшная сила.

Остальных рассмотреть не успела, так как в очередной раз открылась дверь, и на пороге возникла весьма утонченная особа. Похоже, тут мода на худышек. Черные волосы девушки были уложены в замысловатую прическу, овальное личико с немного резкими скулами, карими глазами и алой помадой на пухленьких губках ничего не выражало. Образ дополняло синее платье с открытыми плечами и силуэтом «русалка».

– Добрый день, – улыбнулась она, обнажив ряд белоснежных зубов. – Меня зовут леди Клариссия. Я сваха и буду следить за отбором. По любым вопросам обращайтесь ко мне. Сейчас мы сядем, и я расскажу, как будет проходить конкурс.

После этих слов посреди комнаты возникли длинный обеденный стол и стулья. Ух ты, а вот это уже круто. Я люблю магию. Стоило кандидаткам увидеть эти предметы, как все тут же поспешили занять места поближе к свахе. Я же наоборот – села в конце стола. Напротив меня опустилась орчанка, рядом одна из эльфиек. А потом передо мной возникло меню. Вот это сервис. Я открыла и стала изучать. Должна признать – выбор оказался огромным, но половины названий блюд я просто не знала, поэтому не стала рисковать и заказала то, что было знакомо. Особенно круто, что требовалось мысленно произнести, чего тебе хочется, и все тут же появлялось на столе. Внизу в меню обнаружилась подсказка, как сделать заказ. Итак, через пару минут передо мной стояли тарелка овсяной каши с кусочками свежих фруктов, несколько булочек с корицей и кофе. Без последнего я не могла нормально существовать по утрам. Быстро отхлебнув черной жидкости, почувствовала, как организм просыпается и жизнь становится намного прекраснее. Интересно, а чем завтракают соседки? Орчанка явно предпочитала мясо, так как на ее тарелке красовался кусок какой-то дичи средней степени прожарки, а вот эльфийка налегла на салат. Неудивительно, что она такая тощая. Мне бы тоже не мешало скинуть килограмм десять, да вот силы воли не хватает… или стимула.

Пока размышляла, остальные ели. Пришлось и мне приступить к завтраку. Что ж, каша оказалась очень вкусной. Я не сильно люблю овсянку, но стараюсь приучить себя к правильному питанию. Честно, пока выходит плохо. Зато есть к чему стремиться.

– Итак, леди, – начала говорить сваха, как только мы закончили завтракать. – Через три дня начинается официальный отбор, а пока вы можете ознакомиться с замком и окрестностями, а также каждую из вас посетит модельер, чтобы подготовить наряды. Все это будет оплачено из казны и после финала останется вашим. Во время конкурса вам придется проходить различные испытания, чтобы доказать, что вы способны справиться с ношей правительницы. Его высочество станет наблюдать за вами и сделает свой выбор. После каждого испытания кто-то отсеется. Но не переживайте, на первое время вас обеспечат деньгами и домами, а потом вы сами решите, как жить.

Эх, красиво говорит, вот только не сильно верится в такую благотворительность. Но пока не стоит высказывать свои опасения.

– А когда мы сможем увидеть принца? – послышался радостный писк с середины стола. М-да, а у девицы-то с четвертым размером голосок как у мыши. Писклявый и режущий слух.

– Когда он сам изъявит желание, – улыбнулась сваха. – Принц человек занятый, а вас много. Вот останется вас десять, тогда и увидите.

– И умрем от страха, – шепотом произнесла я – так, чтобы никто не услышал. Но у моих соседок оказался хороший слух. Орчанка усмехнулась и осторожно показала – класс! А у эльфийки заалели щеки. Какая прелесть.

– Главное, запомните, что драки тут запрещены, – строго рявкнула сваха, что заставило нас подпрыгнуть на стульях. Вот это я понимаю, командный голос. – Вы не должны вредить соперницам, так что знайте: любая попытка помешать проведению конкурса – и кандидатка отправится в новый мир без средств к существованию.

Вот это я понимаю – стимул! Хотя, мне кажется, всегда найдутся те, которые захотят обойти правила.

– А какие испытания нас ждут? – Я все же не удержалась от вопроса.

– Разные, – уклончиво ответила Клариссия, заставив меня нахмурить лоб. – Я не имею права разглашать. Вас будут проверять на выносливость, вежливость, отзывчивость, сообразительность и так далее. А если за время отбора проснется магия, то и учить ею управлять. Поэтому советую не отвлекаться на мелочи и заняться самообразованием. Кстати, завтраки у нас будут проходить в этом помещении, обедать можете у себя, но ужин также проходит тут. Если вопросов нет – увидимся вечером.

С этими словами она встала и вышла из помещения. Недолго думая я последовала ее примеру. За дверью меня ждала Мари.

– У вас есть библиотека? – спросила я горничную, та кивнула. – Проводи меня туда, пожалуйста.

Может, ее и удивила эта просьба, но виду она не подала, просто пошла вперед. Если честно, то после слов свахи я стала понимать, что не все так просто, как хотелось бы. Глубоко в душе зрели сомнения. Почему принц не хочет познакомиться с кандидатками? Может, он действительно страшен как смерть и кому-то на брачном ложе преподнесут сюрприз? Кстати, похоже, невинность будущей королевы никого не интересовала, а я ведь лишилась этого аксессуара еще лет десять назад. Надеюсь, они мне ее заново не восстановили? Это точно будет капец.

Задумавшись, я не заметила, как мы дошли до нужного помещения.

«А можно я останусь тут жить?» – первое, что пришло на ум, стоило оказаться внутри. Тут было столько книг, что за всю жизнь не прочитать. У-у-у… всегда мечтала о большой библиотеке, но цены на книги в последнее время очень уж завысили, поэтому приходилось пользоваться электронными вариантами. А это совершенно не то. Мне нравилось покупать бумажные книги, открывать их и чувствовать типографский запах новых страниц.

– Добрый день, леди, – раздался рядом мужской голос. – Чем могу вам помочь?

Я повернулась и увидела перед собой стойку, за которой сидел старик. На вид лет восьмидесяти, но при этом у него были живой взгляд и приятная улыбка.

– Меня зовут Даша, – представилась я, как меня учили родные. – Я бы хотела взять пару книг для ознакомления, если это возможно.

– Очень
Страница 4 из 18

приятно, – улыбнулся старик. – Я хранитель библиотеки. Можете звать меня Сейя. Что именно нужно?

– История данного мира, законы, краткий справочник по расам, – начала перечислять, пытаясь проанализировать ситуацию. – Наверное, пока все. Остальное позже.

– Хм, у вас необычные просьбы, – заметил Сейя, сделал взмах рукой, и в ту же секунду передо мной появилось три книги. – Вы первая за много лет берете их. Обычно кандидатки сюда не заглядывают.

– Может, они просто знают больше, чем я, – спокойно ответила, забирая фолианты. Вот только их тут же перехватила Мари.

– Возможно, – не стал спорить хранитель. – Как только закончите изучение, просто приложите руку к книге и скажите, чтобы она вернулась сюда. Если понадобится что-то еще – приходите.

– Спасибо большое, – поблагодарила я и направилась в собственные покои.

Ближайшие пару часов мне будет чем заняться.

Итак, этот мир оказался осовремененным средневековьем, то есть удобства имелись, но при этом жители передвигались на лошадях и в каретах. Жаль, я бы не отказалась от машины. Хотя, если учесть, что тут в основном используют магию, станет ясно, почему технологии не сильно развиты. Судя по географии, в этом мире имелся один материк, зато весьма приличных размеров. На нем и располагались все государства. Выход к морю был, но только для добычи рыбы и прочих необходимых продуктов. По мне, так не сильно удобно, когда живут так тесно. Рас тоже немало, но более подробно о них лучше почитать потом, так как в любом случае придется этим озаботиться. Даже если и не выиграю этот конкурс, жить все равно надо, а без знания кого тут можно встретить – долго не протянешь. В данный момент я находилась в Линозии, государстве людей. Уже много лет здесь правил король Максимилиан. О королеве почему-то не нашла ни строчки, впрочем, как и о принце. Видимо, скрывают информацию. Судя по всему, правителю далеко за три сотни, но если учесть, что маги тут живут более пятисот лет, он еще считается вполне молодым. Тогда не понимаю, зачем этот конкурс? Неужели решил передать права на престол сыну? Я полистала историю, чтобы понять, как переходит власть, но не нашла ни одного упоминания об этом. Странно. Обычно принц становится правителем после смерти предыдущего короля или в результате его добровольного отказа от короны. Но тут явно было что-то другое. Хотя, может, папуля просто решил женить сына. Тут же в голове невольно возник вопрос: а что не так с принцем? Вдруг он страшен как смерть или у него необычные пристрастия? Может, он вообще мальчиков любит… Так, стоп! Что-то меня не туда понесло. Не стоит делать поспешных выводов, не познакомившись с самим виновником торжества.

Отложив книгу по истории мира, я решила посмотреть законодательство. Все же незнание законов не освобождает от ответственности. Ну что ж, все не так плохо. Большинство правил похожи на наши, только в основном завязаны на магии. Тут даже преступников вычисляют с помощью специальных ловцов. Правда, кто это делает – не сказано. Видимо, какие-то специальные люди. Кстати, в самом конце книжечки имелись сноски, в которых сообщалось, что попаданки, которые участвуют в отборе, не являются членами общества до тех пор, пока длится конкурс. Получается, что данные законы к нам не относятся. Тогда как именно нас могут судить и ограничивать? И вообще, каким именно образом мы можем стать полноправными жителями данного мира? А еще меня интересовал вопрос с магией. В книгах говорилось, что она есть у всех, просто уровень разный. Но что будет, если магия вообще не появится? Конечно, это маловероятно, но не стоит упускать и такой вариант. М-да, что-то маловато информации, несмотря на обилие книг. Мне нужно подумать и переварить полученные сведения. Лучше всего это делать на свежем воздухе.

Позвонив в колокольчик, который лежал на столе, стала ждать Мари. Та появилась незамедлительно. Я попросила отвести меня в сад, если таковой имеется. Девушка радостно заулыбалась и тут же предложила показать дорогу. Немного попетляв по коридорам, мы вышли из помещения, и я замерла. Конечно, я понимала, что королевский сад должен быть красивым. Но этот сад просто потрясал воображение! Во-первых, он оказался огромным. Во-вторых, ему не было конца и края. В третьих, все здесь росло гармонично и по цветовым секторам. Ухоженный газон радовал взор, клумбы с самыми разными цветами выглядели потрясающе. Судя по тому что я видела, весь сад разбили на участки. Ближе всего к нашему дому росли всевозможные цветы: розы, ромашки и так далее. Причем большая часть названий мне оказалась попросту незнакома. Затем шел ряд невысоких деревьев. А далее, по словам Мари, произрастали плодные растения. Слева можно было прогуляться по декоративному лабиринту. Правда, без сопровождения туда лучше не ходить, особенно в первый раз. В саду имелось также множество деревянных беседок, скрытых зарослями кустарников. Это здорово, ведь тут можно спрятаться от мира и посидеть в тишине. По словам моей служанки, в самом конце сада находилась тренировочная площадка, где можно было размяться или просто полежать на траве и позагорать. Мари шепнула мне по секрету, что там есть шанс встретить принца. Вот только я даже не подумала бежать туда. Чем меньше мы с наследником будем пересекаться, тем больше вероятность того, что я проиграю.

Немного побродив по окрестностям, выбрала одну из беседок и, усевшись на лавку, задумалась. Мари, убедившись, что я не заблужусь на обратном пути, убежала по делам. Итак, что мы имеем… Меня засунули на конкурс, где, ко всему прочему, еще и больше десяти красоток. Я себя люблю, но при этом прекрасно осознаю, что им не соперница. Вообще. На их фоне я смотрюсь как бедная родственница. Тогда зачем меня на этот конкурс впихнули? Посмеяться? Или есть какая-то более глобальная цель? Радует, что после состязаний можно остаться тут и обзавестись небольшим поместьем… если, конечно, не отхватишь главный приз. Но я к этому не стремилась, поэтому меня устраивал милый домик где-то на окраине. Не люблю шум и суету. Еще мне не нравился вопрос с гражданством. Получалось, что до конца конкурса мы будем находиться в некоем подвешенном состоянии. Это немного нервировало. А если что-то произойдет, кто будет решать вопрос? Похоже, мне нужно поговорить со свахой, так как в данный момент она единственная с нами общается. Вот только я пока не знаю, как ее найти. Придется у горничной поинтересоваться. В общем, подведя итоги, сделала вывод: прогнозы непонятные. Слишком много пробелов в знаниях. Но ничего, я их обязательно пополню. Эх, еще понять бы, какие конкурсы нас ждут и через что придется пройти.

– Добрый день, можно присесть? – послышался рядом тихий девичий голос, и я подняла глаза на собеседницу. Синеватая кожа, красные волосы, собранные в множество косичек, черные глаза без белков, немного выступающие клыки, весьма аппетитная грудь и смелый вырез платья. Правда, прикрытый кружевной тканью.

– Конечно, – улыбнулась и слегка подвинулась, чтобы дать ей место. – Я Дарья, или Даша.

– Алана, – представилась незнакомка, присаживаясь. И мне тут же бросилась в глаза небольшая особенность. С обеих сторон недалеко от уголков глаз у нее виднелись небольшие перламутровые чешуйки.
Страница 5 из 18

Они красиво переливались на солнце. Девушка явно заметила мой интерес и пояснила: – Я драконисса.

– Дракон? – переспросила я.

– Не совсем. Наша раса не может перевоплощаться в полноценных драконов. Просто в минуты опасности кожа у нас покрывается прочным панцирем из чешуек и защищает лучше любого щита.

– Здорово, – не смогла я не высказаться. Это действительно казалось необычным. – А ты из этого мира?

– Нет, – слегка погрустнела она после услышанной фразы. – Мой мир далеко отсюда. К тому же мы единственные представители разумных, которые живут в нашем мире. У нас нет людей или каких-то других рас.

– Похоже, ты не сильно рада, что оказалась тут? – заметила я, глядя, как девушка сидит с опущенной головой и периодически мнет складки платья.

– Да, – согласилась она. – У меня в том мире есть возлюбленный. И, несмотря на то что я лишь копия настоящей девушки, ее чувства и воспоминания остались. Трудно с ними справиться.

– Скажи, а кто-то из ваших уже участвовал в таком конкурсе? – Я попыталась отвлечь ее от грустных мыслей.

– Не знаю. – Алана пожала плечами. – Понимаешь, мы же не настоящие, следовательно, пропажи никто и не заметит. Поэтому сложно сказать. Но мне этот конкурс совершенно не нравится. Как-то все мутно и непонятно.

– Согласна, – кивнула, оглядываясь кругом. Вдруг кто-то подслушивает? – Я бы сама хотела узнать побольше, но даже спросить не у кого. Хотя меня радует, что отбор я не пройду.

– Почему ты так решила? – удивилась девушка, окинув меня взглядом.

– Алана, ну вспомни, как выглядят другие претендентки, и сравни их со мной, – усмехнулась я, прекрасно сознавая, о чем говорю. – Да я с ними и рядом не стояла!

– Зря ты так, – не согласилась она. – Даша, нужно ценить душу существа, а не тело. Красивая оболочка порой ничего не значит. Поверь, я знаю, о чем говорю.

Я не стала с ней спорить и переключилась на другую тему. Мне было интересно, что из себя представляет их раса и чем они вообще занимаются. Алана с радостью ответила на все вопросы. Дракониссы – дальние родственники настоящих драконов, вот только в процессе эволюции они потеряли вторую ипостась. И вместо нее приобрели более толстую кожу. У них в мире патриархат, так что законы весьма суровые. До своего совершеннолетия девушка живет в доме родителей, а потом у мужа. Одной из дома выходить нельзя, поднимать глаза на мужчин тоже нельзя, разговаривать разрешается только с родственниками-мужчинами или с посторонними – в присутствии хотя бы пяти свидетелей. М-да, жестко. Чем-то напоминает наше мусульманство, но жестче. Конечно, девушек не заставляют ходить в парандже, но в то же время нежелательно выставлять тело напоказ. Можно даже сказать, что оказаться в этом мире для Аланы – шанс на новую жизнь. Правда, сразу приспособиться к изменившимся условиям очень сложно. И еще один плюс – она не знает, что могло бы с ней случиться, если бы кто-то узнал о ее чувствах к чужому парню. Ведь девушка влюбилась в жениха своей сестры. А для них это табу.

– А чем ты вообще занимаешься? – поинтересовалась я, глядя на собеседницу.

– Я лекарь, – тут же ответила она, и ее глаза засветились счастьем. Похоже, профессия ей нравилась. – А ты?

– Хм, ну, по-вашему я счетовод, – перевела понятие на более доступный язык.

– Ого, это весьма престижно. У нас таким ремеслом только мужчины владеют.

– В каждом мире свои порядки, – пожала я плечами. – Алана, получается, ты умеешь пользоваться магией?

– Конечно. Она в нас с рождения. Правда, сейчас ее заблокировали. Хотя, точнее сказать, моя магия перестраивается под этот мир, так что какое-то время буду чувствовать себя ребенком. А у вас разве нет магии?

– Не-а, – замотала я головой. – У нас в ходу технологии. А то, что вы называете магией, нам недоступно. Хотя есть индивиды, считающие себя великими прорицателями и экстрасенсами, но таких немного.

– Необычно, – удивленно распахнула глаза драконисса, слушая рассказ о моем мире. Ей тоже было любопытно.

В общем, кажется, я нашла себе подругу на время этого конкурса. Девушка оказалась тихой, немного застенчивой, но любопытной. Мы проболтали несколько часов, а затем появилась Мари и сказала, что скоро ужин. Пришлось на время прервать беседу и вернуться в покои. Естественно, тут же встал вопрос – что надеть? С одной стороны, у меня были платья, но по большей части весьма короткие для данного мира, а с другой – непонятно, можно ли тут ходить в брюках. Не хотелось бы попасть в неловкое положение. После долгих поисков я все же остановила свой выбор на длинной юбке с цветастым узором и рубашке с короткими рукавами. Вроде бы приличия соблюдены. Надев на ноги балетки, поспешила к столу. Мари проводила меня, чтобы я не заблудилась, и пообещала дождаться. Надо бы поскорее запомнить дорогу, а то неудобно каждый раз заставлять девушку ждать.

Конечно же все кандидатки на вакантную роль жены принца уже были на месте. Большинство так и сияло украшениями, платьями и умелым макияжем. На какое-то мгновение даже стало стыдно, что выгляжу не так, как все, но потом я махнула на это рукой и решила просто наслаждаться жизнью. Невозможно нравиться всем, так что – пусть думают что хотят. Кстати, мое место в самом конце стола оказалось свободно. Зато рядом уже сидела Алана, что несказанно радовало. Хоть один собеседник будет. Я улыбнулась девушке и села на стул, а затем заглянула в меню. Выбор, как всегда, был огромным. Вот только мне хотя бы пару кило скинуть. А то порой замечаю, что даже ходить трудно из-за одышки. Дилемма. И есть хочется, и килограммы скинуть. Ладно, надо брать себя в руки. Я быстро прошлась по меню и остановила выбор на легком салате из овощей и тушеной куриной грудке. Думаю, это не будет сильно калорийным.

– Девушки, вы не против, если я сяду рядом? – напротив меня тут же уселась конкурсантка лет двадцати с весьма необычной внешностью. Хрупкая, как фарфоровая статуэтка, белоснежная кожа, легкий румянец на щеках, красивые темно-синие глаза и белоснежные волосы, в которых мелькнуло несколько голубых прядей. Необычно.

– Доротея, – представилась она, улыбнувшись и обнажив белоснежные зубы. – Можно просто Дора.

– Даша, – ответила я, окидывая собеседницу взглядом. Интересно, откуда она?

– Алана, – немного испуганно произнесла драконисса.

– Рада знакомству. – Дора кинула взгляд в меню и сделала заказ. – Слушайте, тут прям какое-то сонное царство. Все словно воды в рот набрали и молчат. Пыталась поговорить хоть с кем-то, а они носы воротят. Тоже мне – леди, – фыркнула девушка, кинув взгляд на соперниц.

– Думаю, большинство просто не хотят раскрывать карты, – заметила я и начала ужинать. Куриная грудка была очень хорошо пропечена, так что практически таяла во рту. Мм, повар у них выше всяких похвал.

– Возможно, – согласилась Дора, делая глоток из своего бокала. – А вы вообще хотите замуж за принца?

– Не-а, – тут же ответила я.

– Нет, – повторила Алана. – А ты?

– А что, по мне не видно? – В голосе девушки слышался сарказм. – Я прям всю жизнь только и мечтала оказаться тут и выиграть незабываемый приз в виде непонятного мужика. Нет уж, мне и без этого неплохо живется. Жаль, что от конкурса отказаться нельзя – убьют ведь и никто
Страница 6 из 18

ничего не сделает. Прям ловушка!

Я была полностью согласна с Дорой. Мне и самой ситуация не нравилась. Но пока не имелось фактов, говорить о конкурсе было сложно. Возможно, в библиотеке найдется информация по прошлым турам и хоть что-то станет понятно. Надо заглянуть туда после ужина. Кстати, на этот раз сваха не появилась, что странно. А еще меня поразило, что никто за столом даже не пытался разговаривать. Большинство девушек мирно ели и кидали друг на друга любопытные взгляды, но не более того. Хорошо, что Доротея была не такой. Она с радостью рассказывала о себе, правда, так, чтобы другие не услышали. Как оказалось, девушка – амазонка, и в ее мире мужчины нужны только для продолжения рода. Поэтому весь этот конкурс для нее – сплошной фарс. Она вообще не понимала, как попала сюда и кто ее выбрал. Там, в своем мире, она как раз готовилась пройти посвящение в действующий отряд, а вместо этого оказалась тут. Да еще и в качестве невесты. Конечно, это ей было не по нраву. Но и умирать не хотелось. Поэтому Дора решила проиграть где-то в середине конкурса и просто жить дальше, желательно без помощи мужчин.

М-да, похоже, тут не все горели желанием стать невестами незнакомого принца. Интересно, найдется ли среди двадцати участниц та, которая обрадуется такому повороту событий? Впрочем, об этом можно узнать, только перезнакомившись. А большинство явно не желало идти на контакт. Что неожиданно, если честно. Мне всегда казалось – в компании веселее живется.

После ужина я вернулась в свою комнату, так как библиотека была закрыта. На часах восемь вечера, а заняться совершенно нечем. Так и со скуки помереть можно. Дома я могла посмотреть телевизор, приготовить что-то вкусненькое или поиграть в компьютерную игру, а тут таких развлечений нет. И что делать? Книги я уже прочла, а новые взять не успела. Ладно, раз уж решила худеть, самое время заняться физкультурой. С этой мыслью я прошла в гардеробную, достала спортивный костюм и, натянув его, вернулась в гостиную. Тут было больше места для маневра. Первым делом немного размялась, а потом стала качать пресс. Правда, после третьего отжимания в боку закололо. М-да, с непривычки все это трудно и муторно. Пару раз даже возникала мысль плюнуть и бросить. Но у меня в шкафу имелось платье, которое как раз когда-то купила на случай «а вдруг похудею». Оно уже пару лет сиротливо отлеживалось в сторонке и ждало своей очереди, так что хватит отлынивать.

Позанимавшись час, я поняла, что спорт – это не мое, но продолжать надо. С трудом поднявшись на ноги, добралась до ванной и, смыв с себя пот, отправилась спать. Стоило голове коснуться подушки, как глаза закрылись, и я провалилась в сон.

На следующее утро у меня состоялась встреча с модельером. Знаете, он мне чем-то Сергея Зверева напомнил, только этот был шатеном. Но повадки такие же. Я аж прослезилась от воспоминаний. Правда, пока модельер не стал предлагать мне такие наряды, от которых глаза на лоб лезут. Не поймите меня неправильно, но сетка вместо платья с парочкой сантиметров ткани, прикрывающей стратегические места, – не самое лучшее одеяние. Лично я такое точно не надену. А местный модельер едва не со слезами на глазах утверждал, что это модно. Нет, наверное, так и есть. Но данный вариант выгодно смотрится на худых, а в моем случае получится окорок в сетке. Нет, определенно нет. Мне пришлось очень долго спорить, прежде чем мы наконец-то пришли к компромиссу и соглашению – что мне нужно. Потом я несколько часов выбирала ткани, а также стояла на постаменте, пока снимали мерки. Это оказалось труднее всего. После вчерашней тренировки нещадно болело все тело, но я старалась не жаловаться, так как сама решила худеть. Тут главное не отступить от поставленной цели. К тому же в этот день мне не удалось не только позавтракать, но и поужинать. Примерка заняла слишком много времени. Пару раз заглядывали Алана и Дора, но, увидев, чем я занята, желали удачи и удалялись к себе. Ничего, им это тоже предстоит. Хорошо, что Мари оказалась очень хорошей служанкой и принесла еду прямо в комнату. А после ужина я вновь отправилась заниматься физкультурой. Организм бунтовал, мышцы ныли, а я ругалась про себя и качала пресс.

В последний день перед началом испытаний мне наконец-то удалось выловить сваху и поговорить с ней. Горничная провела меня в кабинет, который оказался местом дислокации Клариссии. Как я поняла, наша сваха любила минимализм. В помещении стояли большой стол, несколько кресел и шкаф с документами.

– Леди Дарья, вы хотели меня видеть? – произнесла она, стоило мне сесть в одно из предложенных кресел.

– Да. У меня появилось несколько вопросов, на которые я хотела бы получить ответы.

– Слушаю.

– Я ознакомилась с законами вашего мира и не смогла найти ничего, что связано с попаданками, – спокойно произнесла я и заметила, что сваха дрогнула и с прищуром посмотрела на меня. Видимо, не ожидала такой прыти. – Мне бы хотелось знать, что нам можно, а чего нельзя.

– Хм, – задумчиво произнесла она, слегка нахмурив идеальные брови. – Пока вы на отборе, считаетесь собственностью короны, и судить вас может только правитель.

– За что именно? – решительно перебила ее.

– Ну, на самом деле случаев, когда таких, как вы, за что-то судили, практически не было. – Сваха явно подбирала слова и пыталась не сказать лишнего. – Такое возможно, только если кто-то из вас попытается нанести вред другой кандидатке или принцу. В остальном же ваша задача сводится к тому, чтобы проходить конкурсы, в конечном итоге стать королевой и править наравне с королем.

– Но ведь всем выиграть невозможно, – продолжила допытываться, совершенно не стесняясь задавать вопросы. – Давайте на мгновение представим, что я не смогла пройти и проиграла в середине испытаний. Что тогда?

– Тут все зависит от этапа, – произнесла Клариссия, взяла себя в руки и стала смотреть на меня совершенно спокойно и собранно. – Чем больше этапов пройдете, тем выше окажется ваш статус. После отбора вам выдадут верительную грамоту, а также документы на дом и прилежащие земли.

– А дом я могу выбрать сама или что дадут, то дадут?

– Можете сами, но в пределах тех территорий, которые будут обозначены, – обрадовали меня.

– Скажите, а можно где-то ознакомиться с хрониками предыдущих конкурсов? – решила сменить тему, заставив сваху в очередной раз удивиться.

– Для чего вам это? – поинтересовалась она, стараясь сохранить лицо.

– Ну, мне бы хотелось побольше узнать о том, что будет происходить, – прояснила свою позицию. – Да и вообще интересно, кто выигрывал в предыдущих конкурсах.

– Простите, леди, но это закрытая информация, – явно соврали мне.

Почему я решила, что соврали? Потому что другого варианта не было. Я не видела ничего плохого в том, чтобы прочитать историю возникновения этого странного шоу. Она ведь должна существовать. Но тем не менее сваха утверждала обратное. Странно все это.

– Вы сможете ознакомиться с историей конкурса лишь после того, как выиграете отбор, – закончила говорить Клариссия. – А теперь извините, но мне нужно уйти. Или у вас еще остались вопросы?

– Остались, – заверила ее. – Но они могут подождать пару дней. Благодарю за помощь.

С этими словами я
Страница 7 из 18

встала и направилась к себе.

Глава 2

Первые испытания

Вернувшись к себе в комнату, уселась на диван и стала думать. Вся эта суета с отбором мне совершенно не нравилась. Особенно после разговора со свахой. Я только сейчас до конца осознала, что, по сути, являюсь никем. Обычной копией человека, который живет в своем мире и даже не знает о существовании чего-то более глобального. Если со мной что-то случится, ничего страшного не произойдет. Мир не изменится, и никто не будет меня искать. Это пугало. Я не понимала, почему нельзя посмотреть хроники. Неужели испытания настолько страшные, что о них не говорят? Или за всем этим кроется что-то совершенно другое, более опасное? Просто если на мгновение представить, что одна из участниц убьет другую, что будет? Виновницу казнят? И что тогда? Был клон, и нет клона. К тому же, по словам все той же свахи, официальный статус мы получим только после окончания отбора. Но что, если невеста вылетит раньше? Ей придется ждать? А где она будет жить?

А-а-а-а… голова просто раскалывалась от вопросов, на которые не было ни единого ответа. Но ничего, я их обязательно найду. Главное, внимательно следить за ситуацией и постараться не поддаваться на провокации соперниц. Что-то мне подсказывало, что стоит только начаться соревнованиям, и многие участницы покажут свои истинные лица. А пока большинство просто приглядывалось друг к другу, пытаясь найти слабые места. Вот никогда не любила участвовать в таких мероприятиях, но судьба распорядилась иначе. Кстати, надо бы у них узнать про местных богов. Я никогда не считала себя религиозной, но чем черт не шутит! Сейчас любая помощь не лишняя. Ладно, будем решать проблемы по мере их поступления. Придя к таким выводам, сходила в душ, а затем легла спать. Завтра начинаются первые испытания, и нужно хорошенько отдохнуть.

Утром меня разбудила Мари и тут же преподнесла одно из платьев, которое подготовил для меня модельер. Оно больше походило на сарафан, только с рукавами до локтей и насыщенного изумрудного цвета. К сожалению, здешняя мода не позволяла носить короткие юбки. Правда, о брюках ничего не говорилось, но их я оставлю на потом. Мало ли. Естественно, платья подготовили не только для меня, но и для всех остальных участниц, поэтому девушки выглядели, как новогодние елки. Большинство щеголяло в пышных платьях, какие у нас носили в Средние века. И что, им в этом удобно?

Стоило нам всем сесть за стол, как появилась сваха и, ласково улыбнувшись, сделала объявление.

– Уважаемые леди, сразу после завтрака вас ждет первое испытание, – сказала она, окидывая нас взглядом. – Никуда не уходите, так как все будет проходить тут. Беспокоиться не стоит. Приятного аппетита.

М-да, умеет эта женщина испортить настроение. Хотя чего переживать раньше времени! От испытания все равно не отказаться, так зачем мучиться? Вместо того чтобы нервничать, я заказала себе овсяную кашу, зеленый чай и немного фруктов.

– Как думаешь, что нам предстоит? – поинтересовалась Алана, уплетая булочку с корицей. Я лишь завистливо вздохнула, так как не могла позволить себе сладкого. Дракониссе в этом плане было намного легче.

– Не знаю, – пожала плечами и проглотила первую ложку такой нелюбимой каши. – Тут вообще сложно что-то предположить. Я попыталась узнать о прошлых конкурсах, но мне сказали, что информация закрытая.

– Похоже, от нас что-то скрывают, – тут же включилась в обсуждение Дора, намазывая хлеб шоколадной пастой и заставляя меня жутко завидовать. – Я пыталась разговорить служанку, но та улыбается и делает вид, что ничего не понимает. Кстати, вы заметили, что некоторые девушки стали собираться в своеобразные группы?

– Угу, – кивнула я и невольно бросила взгляд на противоположный конец стола.

Там сидела Ортензия. Эта участница показалась мне темной лошадкой. В своем мире она явно была не обычной девушкой, а как минимум аристократкой. Об этом говорили в первую очередь ее манеры. Ортензия всегда сидела с прямой спиной, умело пользовалась столовыми приборами, на ее лице царствовала легкая улыбка, да и походка казалась легкой и грациозной. Сама девушка обладала хорошей фигурой, овальным личиком, пухлыми губками и немного резковатыми скулами. Она всегда приходила в столовую с идеальной прической. Ее каштановые локоны лежали так, что казалось, подуй ветер – они даже не шелохнутся. Еще у Ортензии были карие глаза в обрамлении пушистых черных ресниц и ухоженные руки. За эти несколько дней она собрала вокруг себя пятерку кандидаток, которые смотрели на нее с восторгом и чуть ли не с щенячьим визгом. Но я пока не понимала, что в ней такого.

В то же время появилась еще одна группировка. Ее создала Кастодия, полная противоположность Ортензии. Платиновая блондинка с пронзительными серыми глазами, резкими чертами лица и модельной внешностью. Ее бы в нашем мире модельеры с руками оторвали. Этакая холодная красота. Правда, в отличие от соперницы, Кастодия была более шумной и не всегда думала, перед тем как говорить. Подозреваю, что она либо дочь купца, либо сама чем-то торговала. Хотя по виду ей больше восемнадцати не дашь. Но внешность порой бывает очень обманчивой.

Я же старательно держалась подальше от этих кружков. Никогда не любила шумные сборища или вот такие собрания по интересам. Не знаю почему, но мне кажется, что в случае опасности каждая из девушек просто предаст подруг и пойдет своей дорогой. Большинству нужен принц, а я хочу спокойно жить.

Сразу после того как закончился завтрак, со стола исчезло все, и он остался девственно чистым. Правда, ненадолго. Буквально через пару секунд перед каждой из нас возникла стопка бумаг и ручка. Причем у всех своя – родная. У Доры это были перо и чернила, а у Аланы вообще непонятная мне палка. Мне же достался грифельный карандаш. Странно. Я взяла свою стопку и стала смотреть. Ага, анкета. Похоже, организаторы решили узнать о нас побольше. Итак, начнем.

ФИО: Комарова Дарья Юрьевна.

Возраст: тридцать лет. Хотя пока официально двадцать девять, но до круглой даты осталось всего-то пару месяцев. Кстати, надо бы у них узнать, как тут обстоит с месяцами и временами года. Хорошо, что временные рамки схожи. В сутках двадцать четыре часа.

Профессия: бухгалтер.

Далее нужно было рассказать о родных, потом об увлечениях, а также о любовных похождениях. Вот это меня удивило больше всего. Зачем им это знать? Хотя раз невинность девушки не проверяется, то, скорей всего, принцу надо знать, сколько мужчин было до него и есть ли с чем сравнивать. А то вдруг он девственник! Вот беда-то будет. В анкете просили подробно расписать, где училась, работала, с кем жила и какой был достаток. Если есть аристократические корни, нужно указать отдельно. Потом еще и о мире, в котором жила, поведать. У меня возникала мысль, что тут банально собирают информацию обо всем на свете, но при этом делают акцент на мир. Поэтому я решила отвечать общими фразами, не вдаваясь в подробности.

А после этого требовалось пройти психологический тест. Он мне понравился намного больше. Тут было много самых разнообразных вопросов. Например: что вы станете делать, если окажетесь одна ночью на кладбище? Или – каким образом вы усмирите дракона, который захотел вас
Страница 8 из 18

похитить? Как распознать в собеседнике демона? И все в этом духе. Вот тут я оторвалась на славу. Когда еще выпадет шанс применить собственное чувство юмора. Нет, ну серьезно, что за вопрос: что я буду делать, если окажусь на кладбище ночью? Домой пойду. Или еще варианты есть? Хотя можно устроить какой-нибудь некромантский вызов и организовать себе парочку слуг на будущее. Но, к сожалению, знаний не хватит. Дракон меня вряд ли захочет похитить, просто не поднимет или грыжу заработает.

Закончив с ответами, отложила листы в сторону, и они тут же исчезли. Минут через пять то же самое произошло у Аланы, а затем у Доры. Похоже, наше первое испытание подошло к концу.

– Может, в парке погуляем? – предложила амазонка, крутя шеей, словно та у нее болела.

– Давай, – согласилась я, вставая из-за стола. Нам ведь никто не говорил, что после анкетирования нужно тут оставаться.

Поэтому мы втроем направились в одну из беседок, чтобы насладиться солнечным днем. Интересно, у них зима вообще бывает?

– Вас тоже спрашивали о мире? – неожиданно поинтересовалась Алана, садясь на скамейку и складывая руки на коленях.

– Да, – кивнула Дора, располагаясь напротив. – Причем они хотели подробностей. Странно. Получается, что их интересуют не девушки, а миры? Может, захватить хотят? Впрочем, если сунутся ко мне, долго не проживут. Амазонки в плен не сдаются, – патетически изрекла она.

– Возможно, просто хотят знать, что мы из себя представляем, – предположила я, немного поразмышляв. – Все же наш мир влияет на наше восприятие.

– Думаешь? – с сомнением произнесла Доротея, постукивая пальцами по дереву. – Не знаю. Меня наша главная учила всегда слушать интуицию, и сейчас мне как-то не по себе.

– Аналогично, – согласилась я. – Но других вариантов пока не имеется. Ты ведь понимаешь, что бежать нам некуда. Без гражданства – никаких шансов.

– Ладно, пока посмотрим, а потом будем думать, – подытожила амазонка, окидывая пространство хмурым взглядом.

Алана тоже не выглядела сильно радостной, но при этом говорила немного. Я заметила, что она вообще старается вести себя как можно незаметнее. Может, привыкла к такому образу жизни. Кто знает. У каждой из нас есть секреты, о которых сразу и не расскажешь.

– Дора, слушай, ты же занимаешься физическими упражнениями? – Я решительно перевела тему в нужное мне русло.

– Конечно, – ответила она, с подозрением глядя на меня. – Без этого ни одна амазонка не может. А что?

– Может, ты и меня потренируешь?

– Зачем? – удивилась она, окидывая меня взглядом. – Даш, ты прости, но воином тебе не быть.

– Да я и не стремлюсь, – махнула рукой. – Мне просто хочется немного похудеть, а без тренировок этого не добиться. Но я ленивая, и без пинка никак. А тут и стимул появится.

– А-а-а-а… – протянула девушка и улыбнулась весьма кровожадно. – Тогда другое дело. В этом я тебе с радостью помогу. – Она предвкушающе потерла руки. – Когда хочешь начать?

– Завтра, – не стала откладывать в долгий ящик, хоть и стало немного страшно.

– Отлично. Тогда жду тебя в шесть утра – тут.

– А я, пожалуй, приготовлю несколько обезболивающих составов, – прокомментировала Алана, глядя на нас. – Думаю, они понадобятся.

После этого желание стать грациознее несколько поубавилось, но я дала себе мысленную затрещину. Нужно брать себя в руки и не лениться. Все же здесь нет родных и близких, рассчитывать надо лишь на себя. Еще немного поболтав с девочками, направилась в библиотеку. Настала пора узнать, что находится на территории людей и куда нас могут поселить после отбора. Конечно, сваха намекнула, что мы вправе сами выбрать место. Вот только, не зная, что где находится, можно попасть в неприятную ситуацию.

– Леди Дарья, вы вновь решили порадовать меня своим визитом? – улыбнулся Сейя.

– Добрый день, – улыбнулась я в ответ. – Да вот решила изучить географию местности. Поможете?

– Конечно. – Библиотекарь махнул рукой, и передо мной тут же появилась объемная книга.

– Сейя, а у вас случайно нет информации по предыдущим конкурсам? – решила я рискнуть, понимая, что вероятность положительного ответа очень мала.

– Простите, но такие сведения я не могу предоставить, – пожал он плечами.

– Все настолько плохо?

– Конечно нет, – тут же заверил меня старичок. – Леди Дарья, поверьте, вам ничего не грозит. Наоборот, каждая из претенденток очень ценна для принца. Просто есть обстоятельства, в которых лишняя информация может навредить.

– Спасибо, – поблагодарила его. – Тогда я пока почитаю что есть.

Библиотекарь кивнул и занялся своими делами. Я же подхватила талмуд и пошла обратно. Хорошо, что дорогу удалось запомнить и теперь не нужно напрягать служанку каждый раз, когда захочу куда-то пойти.

Оказавшись у себя, взяла пару подушек, разместила их на широком подоконнике, а затем залезла туда сама и с упоением стала изучать новый материал. Итак, судя по всему, лучше всего в этих краях жилось на юге страны. Там имелся выход к морю и, следовательно, многие ездили туда отдыхать. Цены на дома баснословные, но окупаются за счет аренды. Правда, налоги тоже нешуточные, поэтому, не имея высокого титула и не будучи уроженцем этих мест, можно оказаться в невыгодном положении. К тому же всегда надо поддерживать свою репутацию и тратить как можно больше. М-да, понты – они и в другом мире понты. На западе в большинстве преобладает горная местность, а также проходит граница с гномами. Они ведут добычу полезных ископаемых, а владельцы земель получают с этого процент. Неплохой, должна заметить. Но опять же налоги там не самые маленькие. К тому же кроме горнодобывающей промышленности нет ничего. А если месторождения иссякнут, на что жить? Восток – лесная территория и граница со светлыми эльфами. Правда, тут много конфликтов из-за добычи леса и убийства животных. Все же белобрысые – защитники всего живого, и им такое расточительство не сильно нравится. На открытые провокации никто не идет, но тихая война между темными эльфами и людьми ведется. Самым неразвитым считается север. Тут есть и лес, и горы, но вот погода большую часть времени пасмурная, так что жить там не хочет практически никто, несмотря на то что налоги минимальные, земли огромные, да и запасов ископаемых не так уж мало. Кстати, там проходит граница со светлыми эльфами и оборотнями. Весьма интересное соседство.

В общем, ситуация весьма красочная. Все хотят жить в тепле и не работать. Впрочем, я не вижу в этом ничего плохого. Каждый человек стремится сделать свою жизнь лучше, даже если она и так неплохая. Где бы хотелось жить мне? Даже не знаю, тут надо основательно подумать и взвесить все данные, прежде чем принимать столь важное решение. Но зато благодаря книгам я могу составить представление о том, как тут обстоят дела. Мне бы еще с представителями других рас познакомиться. Интересно же на них посмотреть. Одно дело в книгах прочитать, другое – увидеть вживую. А если удастся, и пощупать. Я даже не знаю, кого больше мне хочется узреть. Эльфы – это, конечно, здорово, но приелись. А вот вампиры или оборотни… Эх… буду надеяться, что все же смогу с ними пересечься хоть разок.

Почитав еще немного об этом мире, отправилась на ужин и заметила, что одной девушки
Страница 9 из 18

нет. Хм, похоже, кто-то все же не прошел настолько легкий тест. Что же могло не устроить принца, если он так сразу отсеял девушку? Остальные тоже заметили отсутствие соперницы, но при этом явно обрадовались. Ведь с каждым проигрышем шансы остальных возрастают. А меня больше интересовал вопрос – куда ее отправили? Кем она стала? Вот только задать его было некому.

– Девушки, прошу минуту внимания, – решительно прервала трапезу сваха, заходя в столовую. – Послезавтра очередной конкурс. Вы должны показать свои таланты. Каждой дается пять минут.

– То есть мы увидим принца? – послышался восторженный вопрос одной из участниц.

– Нет, его скроет завеса, – спокойно ответили ей. – Но за вами будут наблюдать приближенные к короне, так что постарайтесь выглядеть соответствующе и не подвести меня.

«А ты-то тут при чем?» – хотела поинтересоваться я, но решила промолчать. Иногда лучше притвориться ничего не понимающей наивной девушкой и последить за развитием событий.

– Но когда же мы увидим принца? – все так же настойчиво канючила девица.

– Это решит он. – В голосе свахи прорезались жесткие нотки. Ей явно не нравилось повторять одно и то же. Забавно. – Девушки, ваша задача – произвести на принца неизгладимое впечатление. Так что сделайте все, чтобы он был доволен.

А может, ему стриптиз станцевать? Точно доволен будет. Правда, я такой сюрприз преподнести не смогу. Танцы – это не мое. И вообще должна признать, задачка еще та. Нет, у меня есть таланты – я вышиваю красиво. Но как это показать, если канвы и рисунка нет? Да и вышить красивую картину за сутки – просто нереально. Как уже говорила ранее, танцевать не умею. Петь тоже. Мне медведь не только на ухо наступил, но еще и на горло. После пары посещений караоке друзья слезно просили пить за столиком и молчать. М-да, дилемма. Но ничего, я что-нибудь обязательно придумаю.

После ужина, попрощавшись с девочками, пошла к себе. Нужно было обмозговать ситуацию и понять, что делать. Может, оригами сложить? Хотя вряд ли этим кого-то возможно удивить. Вообще непонятно, чем тут можно порадовать искушенного зрителя. Сомневаюсь, что они мало в жизни видели. Если отбор проходит раз в триста лет, а живут они более пятисот, видеть могли многое. Хотя я не знаю, бывали ли тут девушки из моего мира. А жаль. Я бы с радостью почитала об их приключениях. Что-то мне подсказывало, что в истории их след остался бы. Кстати, интересно, что покажут остальные претендентки. Все же миры разные, следовательно, и хобби у каждого свое. Хотя для начала надо разобраться со своими проблемами. Обидно будет вылететь в самом начале редкого веселья. Что-то мне говорит, что дальше будет еще красочнее.

Так ничего и не придумав, я легла спать – с тем, чтобы утром меня разбудили и выпихнули на первую тренировку. Признаюсь честно, я с трудом разлепила глаза и заставила себя подняться с кровати. Даже мелькнула мысль – зачем мне все это? Но, дав себе мысленный подзатыльник, натянула спортивный костюм и пошла в сад. Дора была на месте и радостно улыбалась мне.

– Пришла, – оскалилась она. – Отлично. Тогда начнем. Для начала – разминка.

С этими словами она начала прыгать, поднимая и опуская руки. Я стала повторять за ней. Потом пошла смена упражнений, причем частая и долгая. Передышку мне давали небольшую, только дыхание перевести – и снова в бой. Через полчаса хотелось стонать и ныть, а через час я была готова молить о пощаде. Вот только амазонку мои слезы не трогали. Она с радостным криком заставляла вновь и вновь делать что-то новое. Хорошо, что под конец появилась Алана и дала мне обезболивающее, так как иначе я просто не добралась бы до кровати. Но должна признаться, что, несмотря на трудности, тренировка мне понравилась. Сама бы я себя точно не заставила такое сотворить. Мне было бы лень, и я стала бы уговаривать себя подождать до завтра. И так могло продолжаться очень долго. А когда тебя тренируют, отказаться не получается. Завтрак прошел спокойно, без скандалов и разговоров. Все обдумывали выступления на конкурсе, который должен был состояться уже завтра. Посмотрела на все это, и у меня возникла идея. Конечно, не факт, что им понравится, но память о себе я точно оставлю.

Сразу после завтрака пришлось идти в комнату и вызывать модельера, чтобы тот успел сшить мне наряд для выступления. Услышав, что я хочу, он попытался возмутиться, но я была непреклонна. После долгих споров меня назвали чокнутой и устремились прочь – шить. Девочки тоже готовились к испытанию, поэтому в этот день я даже не пыталась с кем-то пообщаться. Попросила Мари принести пишущие принадлежности и засела за работу. Я тихо подхихикивала, пытаясь представить реакцию толпы. Конечно, все могло кончиться не так, как думалось, но кто не рискует, тот не пьет шампанское. Так что повеселим народ. К сожалению, пришлось помучиться, прежде чем все получилось так, как я хотела. На это ушел весь оставшийся день. Да и ночь выдалась неспокойной. Спалось плохо. Снились родной дом, родители и друзья. Я безумно скучала по ним. Лучше бы эти маги забрали хотя бы часть воспоминаний, без них жилось бы легче. А так приходилось глотать слезы и рвать зубами подушку, чтобы не заорать в голос от тоски. Гады!

Завтракать не пошла, попросила принести еду в комнату. Как позже выяснилось, остальные кандидатки поступили так же. Начало конкурса назначили на полдень, так что после тренировки с Дорой пошла готовиться. Хорошо, что Алана помогла с обезболивающими, иначе я просто не встала бы. Уж слишком сильно болело тело после первой тренировки. Не привыкло оно к таким нагрузкам. Вернувшись к себе, обнаружила наряд, который успели сшить. Радостно улыбнувшись, стала одеваться. Черное платье в пол с длинными рукавами и закрытым горлом было похоже на слегка приталенное монашеское одеяние. Волосы собрала в пучок, оставила лишь парочку прядей, чтобы не казаться совсем унылой. Легкий макияж, практически незаметный. Никаких украшений – и туфли без каблука. Все строго. Увидев меня, Мари сильно удивилась и даже на мгновение испугалась. А потом и вовсе поинтересовалась, не в трауре ли я. Пришлось сказать, что это часть образа.

За полчаса до начала представления нас привели в большой просторный зал со сценой. Именно на ней и предстояло выступать. Мой наряд произвел фурор. Никто не мог понять, что я буду показывать. Я же старалась сохранить серьезное лицо и делала вид, что ушла в свои мысли. Зато остальные расфуфырились на славу! Пестрили платьями, сверкали украшениями, светили глубокими декольте.

– Девушки, минуту внимания, – сказала сваха, окинув нас взглядом палача. – Как только начнется конкурс, каждая из вас выйдет и выступит со своим номером. В каком порядке вы будете выходить, решим методом жеребьевки. – В ее руках появился черный мешочек. – В зале соберутся зрители, в основном придворные, приближенные к королевской семье, так что постарайтесь не опозориться на этом этапе. Естественно, его высочество тоже будет наблюдать за вами, но его вы не увидите. – После этих слов среди девушек пронеслись разочарованные вздохи. – Итак, кто первой вытащит свой номер?

Все замерли в нерешительности, а я пробралась вперед. Засунула руку в мешочек, нащупала шар и извлекла его на
Страница 10 из 18

свет.

– Пятый, – произнесла сваха, делая пометку и окидывая меня внимательным взглядом. Похоже, ее тоже удивил мой наряд.

Я пожала плечами и отошла в сторону, так как ожили и зашептались остальные. Через пять минут у всех в руках были номерки. Дора шла второй, Алана следом за мной. А первой выступала та самая орчанка, с которой мы сидели вместе за столом в день знакомства. На ней был странный наряд, сделанный словно бы из перьев. На шее висели массивные бусы, а голову украшала корона. Знаете, она напоминала индейца, правда, немного располневшего. Орчанка выступала с каким-то шаманским танцем. Прыгала вокруг, била в бубен и бубнила непонятные слова. Хотя лично мне понравилось. По крайней мере, необычно. Следом за ней вышла Доротея. Амазонка выбрала для себя весьма вызывающий наряд, состоящий из узких черных штанов, такой же рубашки, облегающей, как вторая кожа, и сапог на высоких каблуках. Ее хобби оказалось очень экстремальным. Она жонглировала ножами. У меня несколько раз чуть сердце в пятки не ушло от увиденного. Дора вытворяла такое, что зависть брала. Она даже акробатические элементы умудрялась показывать. М-да, от такой невесты сложно отказаться.

Третьей на сцену поднялась Кастодия. Блондиночка решила спеть. Позади нее стояли несколько музыкантов, которые собирались ей подыграть. Сама девушка выглядела весьма вызывающе. Красное бархатное платье с глубоким декольте, в котором можно утонуть, стрелки на глазах, алая помада и распущенные белокурые локоны. По мне – так перебор. Но не мне решать, кто останется. Когда Кастодия открыла рот и запела, мне захотелось заткнуть уши. Звук был такой, словно ногтем по стеклу водили. А-а-а… заткните ее кто-нибудь! Тут даже музыка не поможет! Неужели не могла придумать что-то другое? Но самое интересное, что народу понравилось. Все так громко хлопали, что я засомневалась – а то ли услышала?

Следующая девушка показывала чудеса владения огненной стихией. Она устроила файершоу с глотанием огня. Необычно и в то же время весьма опасно. Лично мне понравилось. А потом наступила моя очередь. Должна признаться, было немного страшно. Никогда не любила выступать на сцене. Я ее не боялась, просто чувствовала себя очень некомфортно. Но тут ничего не поделать, придется идти. Встала посередине, замерла и устремила взгляд в зал. Народу собралось много, и большая часть присутствующих смотрела на меня как на диковинную зверушку. Неприятное чувство. И, естественно, одежда дам и господ была дорогой и сверкала драгоценными камнями. По сравнению с ними я выглядела самой скромностью. Ладно, надо выступить и забыть об этом позоре. Да простит меня Александр Сергеевич Пушкин. Я сделала глубокий вдох и начала:

Я к вам пишу – чего же боле?

Что я могу еще сказать?

Теперь, я знаю, в вашей воле

Меня презреньем наказать.

Но вы, к моей несчастной доле

Хоть каплю жалости храня,

Вы не оставите меня.

Сначала я молчать хотела;

Поверьте: моего стыда

Вы не узнали б никогда,

Когда б надежду я имела

Хоть редко, хоть в неделю раз

В деревне нашей видеть вас,

Чтоб только слышать ваши речи,

Вам слово молвить, и потом

Все думать, думать об одном

И день и ночь до новой встречи.

Последние слова я произнесла с затаенной грустью. Конечно, выбирать такие строки немного рискованно, ведь это отрывок из «Евгения Онегина», а не отдельное стихотворение. Но, надеюсь, им понравилось. Все же классика всегда остается классикой. А мой скромный образ должен был добавить утонченности. Зал молчал. Я уходила со сцены под гробовую тишину. Похоже, гости пребывали в шоке от моей импровизации. А что такого? Конечно, это незаконченный отрывок, но читать полностью у меня просто не хватило бы сил и памяти. Танцевать и петь – глупо, а так вроде поэзия, но при этом с огоньком. Кстати, остальные кандидатки встречали меня за кулисами с такими же выражениями лиц, как и другие гости. Неужели они никогда стихов не читали?

– Ну ты даешь, – вымолвила Дора, хлопнув меня по плечу. – Необычно. Но как-то не закончено, что ли.

Я усмехнулась. На то и был расчет. Вдруг кого-то заинтересует, что было дальше. Надеюсь, мне удастся не вылететь с конкурса.

– Отрывок довольно объемный, поэтому полностью читать пришлось бы долго, – пояснила для подруги.

– Угу, но мне-то потом расскажешь?

– Постараюсь, – улыбнулась я, пытаясь вспомнить «Письмо Татьяны» целиком.

После меня выступала Ортензия. Она играла на фортепиано, причем очень красиво. Мелодия была неспешной и успокаивающей. Под такую приятно сидеть у камина в дождь, закутавшись в плед, и наблюдать за тем, как танцует огонь. Девушка меня приятно удивила. Несмотря на то что характер у нее неординарный и порой жесткий, играла она изумительно. Потом шло еще несколько музыкальных выступлений. Правда, не все оказались хорошими. Кто-то пытался танцевать, но выглядело это достаточно плохо. Одна девушка читала оду, еще одна написала рассказ. Алана устроила алхимическое выступление, показала несколько весьма интересных экспериментов и фейерверк. Мне кажется, ей я хлопала больше всех. А последней на сцену вышла девушка восточной внешности. Я не знала, как ее зовут, но то, что она будет танцевать, стало понятно сразу. Ее наряд состоял из длинной темно-синей юбки покроя «солнце» с прозрачными вставками и короткого топа на бретелях, оголяющего живот. Черные волосы собраны в высокий хвост, лицо скрыто вуалью. Видны были лишь глаза, которые она выделила косметикой. Ее выступление походило на танец живота, только более эротичный и призывный. Даже у меня внутри что-то екнуло, когда я смотрела, как она выгибается всем телом. Подозреваю, что большинство мужчин сидели открыв рты. Может, попросить ее дать мне пару частных уроков?

– Как здорово! – прошептала Алана, глядя на сцену.

– Угу, – согласилась я. – Очень красиво.

– Да ничего необычного, – послышался недовольный голос Кастодии, которая явно была не в духе от того, что ее номер не оценили. – Если я оголюсь и выйду на сцену, то сорву куда больше оваций!

– Скорее всего, от тебя сбегут, – выдала Дора, глядя на соперницу.

– Ты на что намекаешь? – возмутилась Кастодия, округлив глаза. – Да я первая дива в своем мире. Ко мне на премьеру может попасть далеко не каждый.

– На эти вопли еще кто-то ходит? – удивилась Доротея, явно не веря словам девушки. – Да в моем мире таким пением только пленных пытают. Расколятся через минуту и все расскажут, лишь бы ты заткнулась.

– Да как ты смеешь меня… – попыталась пойти в атаку блондинка, но тут за кулисами возникла сваха.

– Девушки, вы молодцы, – улыбнулась сияющая как елка Клариссия. – Все выступили просто замечательно. Принц доволен, и в благодарность каждую из вас в комнате ждут подарки. А сейчас можете переодеться и отдохнуть. Ужин в восемь, прошу не опаздывать, я оглашу результаты.

Услышав про подарки, девушки радостно заулыбались и поспешили к себе, чтобы увидеть презенты. Мне и самой было любопытно, что же в благодарность преподнесет принц. Оказавшись у себя, нашла на кровати небольшую коробочку, перевязанную голубой лентой. Усевшись, открыла ее и увидела золотые каплевидные серьги с небольшими бриллиантами. Ого, ничего себе подарочек! Надеюсь, принц не разорится. Все же
Страница 11 из 18

дорогое украшение, а тут около двадцати девушек. Если так будет после каждого конкурса, казна понесет значительные потери. Хотя чего я переживаю? Деньги не мои и моими не станут, так что можно дышать свободно. Правда, желания надеть серьги у меня почему-то не возникло. Да, красивые, но вот что-то настораживало. Интуиция настойчиво не советовала надевать сие украшение, поэтому я положила бриллианты обратно в коробку и поставила на стол. Сомневаюсь, что кто-то решится украсть их. Вообще мне было интересно, всем достались одинаковые подарки или разные? А если разные, то из каких соображений исходил принц? Ладно, через полчаса ужин, там все и узнаю.

Если честно, то настроения куда-то идти особо не было. Но результаты конкурса узнать хотелось, поэтому я натянула брюки и рубашку, после чего пошла вниз. Конечно, мой наряд выглядел немного специфически, но постоянно ходить в юбках и платьях я не могу. Не привыкла. К тому же, согласно местным законам, ношение брюк девушкам разрешено. Просто мало кто этим пользуется. Зайдя в столовую, я поняла, что его высочество не стал заморачиваться и сделал всем одинаковые презенты. Все девушки сверкали украшениями и довольно улыбались. Исключением оказались я, Дора, Алана и, как ни странно, орчанка. Та с подозрением косилась на соперниц и старательно делала вид, что все хорошо. Кстати, на этот раз собрались все. Может, исключать будут в процессе ужина или победили вообще все. Мой наряд не остался без внимания, некоторые девушки недовольно поджали губы, а кое-кто скривился, словно кислое съел. Если они думали, что таким поведением меня заденут, зря старались. Меня давно мало интересует мнение тех, кто не находится рядом постоянно.

– Ну как вам подарки? – поинтересовалась я у девочек, садясь за стол и делая заказ.

– По?шло, – заявила Алана, заставив нас с Дорой с удивлением посмотреть на нее. – У нас этот камень дарят только любовницам и куртизанкам, причем самым высокооплачиваемым.

– А что дарят женам? – не удержалась я от вопроса.

– Сапфиры, изумруды, – спокойно ответила девушка. – У каждого дома свои вкусы, так что сложно сказать сразу.

– М-да, – выдала амазонка. – У нас украшения вообще редко кто носит. Только в праздник. И то, лично я предпочитаю нефрит. А ты, Даша?

– А у меня нет особой любви к украшениям, – поведала я. – Я редко ношу их, только если сильно понравится или как напоминание о ком-то. И вообще, не знаю почему, но мне эти серьги не нравятся. Инту…

Договорить не успела, так как в помещение вошла довольная сваха с листами в руках. Клариссия, как всегда, выглядела утонченно и строго. Она с грацией пантеры опустилась на стул и, положив бумаги рядом, взглянула на нас.

– Вижу, подарки вам понравились, – улыбнулась она, оглядев собравшихся и остановив взгляд на мне и тех, кто не надел украшения. – Что ж, тогда давайте приступим к обсуждению результатов этого конкурса. Его высочество был доволен вашими талантами и особо выделил Ортензию. – При этих словах девушка едва не засияла. – Вы играли превосходно. Алана, – сваха повернулась к моей подруге, – у вас очень интересное хобби. Лично я была в восторге.

– Благодарю, – скромно потупила глаза драконисса. Похвала была ей приятна.

– Но больше всего принцу понравилась Немезия, – продолжила восхвалять девушек сваха и посмотрела на ту, что танцевала. Еще бы, я бы на месте принца тоже ее выбрала. Такое шоу. Мм… – Дарья, – обратилась ко мне Клариссия, заставив удивиться. Неужели выгонят? – Должна признаться, ваше выступление меня потрясло. Исходя из вашего наряда, я ожидала немного иного. Но, видимо, так и было задумано? – Я кивнула. – Что ж, вы тоже понравились принцу. Он счел ваш номер весьма необычным. Правда, незаконченным.

«Вот блин! – промелькнуло в голове. – А я ведь просто развлечься хотела, а не внимание привлекать».

– К сожалению, – продолжила сваха, – некоторые номера оказались провальными, поэтому сегодня наш конкурс покинет Долорес.

Девушка, чье имя назвали, вздрогнула и подняла глаза на Клариссию. Если не ошибаюсь, она читала рассказ собственного сочинения.

– Как же так? – пробормотала претендентка. – Я ведь хорошо выступила, да и мои истории куда лучше, чем вопли некоторых… – При этом взгляд ее обратился на Кастодию.

– Это не имеет значения, – спокойно пояснила сваха. – Принц сам решает, что ему нравится. Поэтому я попрошу вас собрать вещи. Через полчаса за вами придут и расскажут, что будет дальше.

Должна признаться, я ожидала скандала и воплей, но Долорес повела себя как истинная королева. Она спокойно поднялась из-за стола и прошла к выходу с гордо поднятой головой.

– Итак, следующие несколько дней вы отдыхаете, – продолжила Клариссия, как только Долорес вышла. – А потом очередной конкурс. На нем мы проверим вашу выдержку. – При этих словах некоторые вздрогнули. Да и мне стало не по себе. – Не переживайте, никакая опасность вам не грозит. Но этот конкурс один из основных. Будущая правительница не должна бояться ничего и обязана уметь выдерживать любое давление. Сами понимаете, управлять страной непросто, враги найдутся всегда.

Хм, умеет она ободрить, ничего не скажешь. Хотя слова-то у меня были, но весьма некультурные. Ладно, очередной конкурс завершен, я поднялась на ступеньку выше, так что можно свободно вздохнуть на пару дней. Правда, мне страшно было даже подумать о том, что именно устроят для проверки нашей выдержки. Фантазия у местных весьма бурная. Но надеюсь, смогу пройти и этот этап. Все же чем ближе к финалу, тем больше шансов на будущую нормальную жизнь.

После оглашения результатов сваха удалилась, да и я направилась к себе в комнату. У меня возникло несколько вопросов, которые стоило обмозговать. Больше всего заинтересовало, почему отбор проводится в строго определенный период времени. Раз в триста лет. Неужели у них рождается сразу несколько принцев? Или что-то еще? Не понимаю. К тому же пока конкурсы больше напоминали какой-то фарс. Разве правительницу не надо выбирать по другим критериям? Или ее уже давно выбрали, а все это – лишь представление? Тогда для кого? М-да, почему-то с каждым днем у меня возникало все больше вопросов, а вот ответы на них никто дать не мог. Тут даже библиотека не поможет, там нет нужной информации. Хотя, может, стоит почитать историю государства? Вдруг там обнаружатся какие-то сведения. Ведь во всех исторических хрониках можно найти что-то полезное. Но к Сейе придется идти завтра, так как сегодня уже поздно.

На следующее утро после очередной тренировки я зашла в книгохранилище и поняла, что толку не будет. Оно было закрыто, так как Сейя уехал по делам на несколько дней. Похоже, информацию мне пока не получить. Что ж, подождем. К тому же я давно хотела изучить другие комнаты замка, куда нам разрешалось заходить. Тут имелась музыкальная комната, но в ней мне делать нечего. Я и музыка несовместимы. На глаза попалась парная, напоминающая нашу сауну. О, кажется, я знаю, чем заняться вечером. Надо поговорить с Аланой, она ведь лекарь, может, сделает какие-нибудь масочки, и мы устроим девичник. Я бы с радостью познакомилась с другими девушками, но те как-то неохотно идут на контакт. Конечно, большинство из них считают прочих конкурентками,
Страница 12 из 18

но для меня это не имеет значения. Я просто хочу продержаться побольше и получить возможность жить как желаю. Кстати, тут еще имелся бассейн – небольшой, но вместительный. А вот картинной галереи я так и не нашла. Хотя она обязана быть. Ведь это дворец. Но, с другой стороны, эта галерея может располагаться и в другом месте. В общем, самым интересным оказался сад. Тут хоть воздухом есть возможность подышать, а еще позагорать. Правда, меня немного смущало то, что за нами постоянно наблюдали. По словам Доры. А не верить ей не было смысла. Амазонка в этом деле профессионал в отличие от меня. К тому же не стоит себя лишний раз накручивать.

Ближе к вечеру я поговорила с девочками, и те с радостью решили устроить небольшое собрание. Алана совершенно спокойно заверила нас, что маски и кремы найдутся. Поэтому сразу после ужина, взяв все необходимое, мы направились в сауну. Там никого не было, и это радовало. Не хочу слушать жалобы! Мало ли что им тут не нравится! Алана выдала каждой из нас по несколько баночек и рассказала, как ими пользоваться. Я нанесла маску на лицо и волосы, а затем еще потерлась скрабиком. Мм… пахло лимоном. Класс!!!

– Как думаете, что за испытание нас ждет? – поинтересовалась Дора, ложась на деревянную поверхность.

– Трудно сказать, – ответила я, сделав глоток воды. Мы взяли с собой немного провизии, чтобы было веселее. – У них весьма богатая фантазия. Хотя мне все это напоминает фарс.

– Почему? – удивилась Алана, уплетая какой-то фрукт.

– Во-первых, почему конкурсы проходят в строго определенные временные промежутки? – начала я озвучивать свои мысли. – У них что, принцы рождаются в строго назначенное время? Или принцев несколько? Во-вторых, те испытания, что сейчас были, странные. Таким образом никак не вычислить, обладаем ли мы качествами, необходимыми для правительницы.

– Возможно, они просто присматриваются к кандидаткам, – озвучила свою версию Доротея. – А когда останется меньше народа, начнутся настоящие испытания. У нас ведь даже магия не проявилась. Вдруг все ждут этого момента, а пока он не наступил – пытаются не дать нам скучать.

– Возможно, – пожала я плечами, немного подумав. Доводы были весьма качественные. – Но все равно все это мне не нравится.

– Даш, это многим не по вкусу, – сказала Алана, смывая маску. – Но сейчас уходить невыгодно. Сама же слышала, чем дольше продержимся, тем больше шансов получить неплохие деньги. Я, конечно, не гонюсь за богатством, но что-то мне подсказывает, что в любом мире деньги имеют приоритетное значение.

– Согласна, – поддержала ее амазонка. – Даже у нас тот, у кого больше золота, наверху.

– Ладно-ладно, – подняла я руки, признавая поражение. – Посмотрим, что будет дальше.

Подружки кивнули, и мы продолжили процедуры. А потом, когда глаза стали слипаться, пошли по своим комнатам. Там меня ждал сюрприз. На кровати обнаружилась записка.

«Вам предстоит прогулка по кладбищу. С собой можно взять три вещи».

Глава 3

Прогулки и знакомства

Если честно, прочитав эту фразу, я растерялась. Ничего себе испытание на выдержку. Не могу сказать, что мне стало страшно. Но вот некомфортно – точно. Невольно вспомнилось, что в подростковом возрасте я увлекалась готической субкультурой. Нет, я не ходила в черном и не рыскала среди могил. Но тем не менее пару месяцев общалась с представителями этого мира. Ребята оказались весьма неплохими, к тому же у них были интересные взгляды на жизнь и на смерть. Но их мало кто понимал. А еще мне нравилась готическая архитектура. Я понимаю, что это разные вещи, но мне было интересно и то и другое. Иногда, находясь за границей, я любила зайти на кладбище и посмотреть на памятники, монументы и скульптуры. А что у них тут под прогулкой подразумевается, сказать сложно. Опять же не уточнялось – в какое время суток. Подозреваю, что это произойдет ночью. Ладно, с этим я справлюсь. Наверное. Но что взять с собой? Три вещи. Хм… выбор довольно сложный, особенно если учесть, что ничего из своих вещей у меня нет. Так, попробуем поразмыслить логически. Конечно, лучше всего иметь с собой оружие, но в этом мире его тоже нет. Хотя, может, и есть, только не огнестрельное. А именно оно наиболее выгодно. К тому же, раз иду ночью, надо обзавестись светом. Фонарь – это хорошо, но он в любой момент может погаснуть или его могут заметить. Лучше костер. И тепло, и светло. Значит, нужны спички. Чтобы не замерзнуть, просто оденусь потеплее. Теперь определиться бы с защитой. А то мало ли кто там бродит. Из того, что можно выбрать, больше всего подходит топор. Но тут есть два момента: первый – если взять маленький, толку будет немного, хоть он и легкий. А если взять большой, тяжело таскать в руке. Можно взять нож, но им надо уметь пользоваться. У меня в этом плане большие проблемы. Колюще-режущие предметы в руки лучше не давать. Могу покалечить, в том числе и себя. Лома тут нет. Впрочем, он тоже довольно тяжелый. Остается – лопата! А что, ею и ударить можно, и убить, и закопать сразу же, не сходя с места. Весьма удобно и практично. Что ж, с двумя вещами определились, осталось понять, что еще взять с собой. Еду? Боюсь, мне кусок в горло не полезет. Книгу? Когда ее читать, если там будет темно? Алкоголь? Тоже не вариант. Во-первых, я его не сильно люблю, а во-вторых, мало ли что натворю под его воздействием. Прибью кого-нибудь, а потом отвечать придется. Хм, сложный вопрос, как оказалось. Я вообще никогда не задумывалась, что можно взять с собой на кладбище. М-да, не очень-то веселая прогулка. Чувствую, там может случиться все что угодно. Думаю, пригодится веревка. Ее можно использовать как ловушку. Благо детство в лагере не прошло даром, и я сумею сделать из веревки парочку интересных вещиц. Да и, в случае чего, можно связать нападавшего. Хотя, надеюсь, до этого не дойдет. И вообще, странный конкурс. Разве будущая королева должна бегать ночами по кладбищу и кого-то ловить? Я думала, ее обязанности сводятся к восседанию на троне, улыбкам и прочей ерунде. А тут такое. Интересно, а что другие девочки с собой возьмут?

Кстати, нам объявили: нельзя выходить из комнаты до начала конкурса. Похоже, это сделали для того, чтобы никто не мог дать какой-то совет подругам. Вообще-то в запасе оставалось еще шесть часов, так что вполне можно успеть подготовиться. Я написала на бумажке список вещей, которые возьму, и она тут же исчезла. После этого встал вопрос: что надеть? Я ведь даже не знаю, какая у них погода по ночам. Пришлось в срочном порядке вызывать Мари и узнавать, какой тут климат. По словам девушки, по ночам у них прохладно. Иногда доходит до заморозков, так что лучше одеться теплее. М-да, получается, если сравнить с нашими земными широтами, у них сейчас середина весны. Днем тепло, ночью холодно. Эх, хорошо, что они мой гардероб сюда перенесли. Там точно есть что выбрать. Кстати, я заметила, что в этом мире нет вязаных вещей. Вообще. Даже спросила служанку, но та с удивлением посмотрела на меня и явно не поняла, о чем я говорю. Пришлось объяснять. Тогда Мари пояснила, что у них вещи утепляют с помощью магии и защитных артефактов. И вообще, у них не сильно развит ручной труд. Большую часть работы выполняют с помощью магии. Меня это сильно удивило. Они даже постель магически
Страница 13 из 18

застилают. По мне – это уже перебор. А если вдруг магия откажет, что они тогда будут делать?

Ладно, это не мои заботы. Поблагодарив служанку, отпустила ее и пошла в гардеробную. Надо определиться с нарядом для столь интересного мероприятия. Раз там холодно, то лучше всего надеть утепленные штаны. Конечно, девушка моей комплекции в них смотрится не сильно привлекательно, зато в морозы я могу ходить и не бояться застудить себе что-нибудь. Теплые носки, ботинки на плоской, но толстой подошве. В них и бегать удобно, и ноги не мерзнут. Так, где-то у меня была длинная кофта с начесом и воротником под самое горло? Ага, нашла. Тут к тому же еще и кармашки есть, можно руки спрятать. Хм, а может, перчатки захватить? Кто знает, насколько там холодно? В крайнем случае их можно использовать при разжигании костра. Я бы еще и шапку взяла, но боюсь, на меня не так посмотрят. Хотя как вариант подойдут платок или палантин. Их ведь тоже можно использовать для разных нужд. Определившись с тем, что надену, я попросила принести мне обед, а потом решила поспать пару часов. Все равно заняться было нечем. А уж если придется провести ночь на кладбище, лучше выспаться. Не хотелось бы заснуть и не проснуться.

После плотного перекуса я улеглась на кровать и попыталась уснуть. Благо удалось это практически сразу. Перед сном попросила горничную разбудить меня за час до начала испытания, чтобы одеться и привести себя в порядок. Пока не было страшно, но думаю, оказавшись на месте, обязательно испугаюсь. Это же не увеселительная прогулка. Нам, конечно, обещали обеспечить безопасность, но полностью ее гарантировать не может никто. Надеюсь, что хотя бы живыми останемся после такой прогулки.

Мари разбудила меня ровно за час и подала легкий ужин. Я посмотрела на листья салата и пару отварных котлет и загрустила. Там еще и три яблока было, но я решила, что оставлю их на потом. М-да, сесть на диету – не лучшая идея, но раз начала, отступать нельзя. Поужинав, стала одеваться. Наряд получился немного необычный, зато теплый и комфортный. Интересно, а «кладбищенский инвентарь» нам где выдавать будут? За пять минут до назначенного времени горничная повела меня в столовую. Я удивилась, но последовала за ней. Там меня ждал сюрприз в виде остальных конкурсанток. Я смогла детально рассмотреть, кто во что одет. М-да, должна признаться, у некоторых барышень явно отсутствовали головы на плечах. Вот скажите мне, кто идет на такую прогулку в легком платье с открытыми плечами? А тут таких было целых три. Остальные оделись попрактичнее. Доротея, как и я, выбрала утепленный вариант. Правда, не стала надевать шапку и перчатки. Зато я заметила на ней широкий кожаный ремень. Алана оделась попроще, но я думаю, что, несмотря на это, девушке будет тепло. Она все же лекарь и умеет контролировать собственное тело.

– Девушки, рада вас видеть. – В зале появилась довольная Клариссия. – Итак, сейчас каждая из вас отправится на индивидуальное испытание на кладбище. Ваша задача провести там ночь. Вещи, которые вы выбрали, будут ждать вас сразу у выхода из портала, – начала разъяснять детали сваха, оглядывая нас и явно делая мысленные пометки. – Вам нечего опасаться, стража все контролирует. Мы просто проверим вашу выдержку в нестандартных ситуациях и реакцию в целом. Если кто-то не справится, нужно только попросить, чтобы его вернули обратно. Но это означает проигрыш в конкурсе, поэтому стоит подумать, прежде чем звать на помощь.

М-да, а ведь она сама себе противоречит. То говорит, что опасности нет, то – зовите стражу. Не нравится мне все это. Похоже, испытание не такое простое, как кажется. Придется быть осмотрительнее.

– А мы можем пойти на прогулку вдвоем? – поинтересовалась одна из девушек. – Все же на одном кладбище будем.

– Нет, – строго пресекла сваха. – Каждой назначен свой участок, огороженный магически, так что за его пределы вы выйти не сможете. Задание строго индивидуальное.

Мы с девочками переглянулись, Дора усмехнулась. Не завидую я тому, кто встанет у нее на пути. Амазонка точно молчать не станет и в обморок не упадет.

– Простите, а мы можем защищаться? – все же влезла я.

– Вам ничего не грозит, – повторила сваха, глядя на меня с неким недовольством.

– Вы не ответили на вопрос, – улыбнулась я, сделав вид, что не услышала ее.

– Да, можете. – Мне постарались ответить так, чтобы я не увидела, как кривится рот. – Но я повторяю – ВАМ НИЧЕГО НЕ ГРОЗИТ!

Ого, похоже, у кого-то нервишки шалят.

– Итак, если больше ни у кого нет вопросов, – продолжила Клариссия, не глядя в мою сторону, – прошу стать в очередь. Сейчас откроется портал. Ваша задача просто войти в него.

Стоило этому прозвучать, как недалеко от нас появилась черная воронка. Несколько девушек синхронно сделали шаг назад. Похоже, первой идти никому не хотелось. Хотя какая разница, я не понимала. Посмотрев по сторонам и убедившись, что все стоят, сделала шаг вперед и пошла навстречу приключениям. Слушайте, а ходить порталом прикольно. Раз – и ты уже совершенно в другом месте. Ни пробок, ни давок. Красота. Вот бы в нашем мире такое придумали! Этот человек разбогател бы буквально за пару дней. Ладно, шутки в сторону. Я быстро завертела головой, чтобы понять, грозит ли мне опасность. В зоне видимости ничего страшного не было, и это радовало. А под ногами лежали вещи, которые я заказывала. Спички тут же положила в карман, предварительно проверив, полный ли коробок. А вообще странно. Сами сказали, что ничего из нашего мира брать нельзя, а это, значит, можно? Или только оружие под запретом? Так они, видимо, не знают, что можно сотворить с помощью спичек при хорошей фантазии. Веревку пришлось обмотать вокруг талии. Насчитала три метра. Тоже неплохо. Лопата была новой, с не очень длинной ручкой, в руке лежала идеально.

Итак, что мы имеем? Я стала рассматривать место своего пребывания. Вокруг стояла абсолютная тишина. Ни сверчков, ни сов. Хотя… тут же другая живность. Но она-то должна быть. Только где? Хорошо, что на небе светила Мантея. Так называли ночное солнце, сильно напоминающее нашу луну. Короче, видимость была замечательная. Но легче от этого не стало. Должна признаться – слегка струхнула. Такое чувство, что я одна, и вокруг ни души. А где же обещанные стражи? Опять по кустам прячутся? Так тут кустов-то нет. Да здравствует паранойя! Так… спокойно. Раз мне предстоит здесь ночевать, нужно хоть местность осмотреть. Я перехватила поудобнее лопату и пошла гулять.

Судя по тому что попадалось мне на глаза, местечко было для аристократов. Обычные крестьяне точно не станут ставить на свою могилу памятники в человеческий рост или воздвигать склепы. А тут они встречались на каждом шагу. Необычно. Зато красиво и гулять интересно. Знаете, надо отдать должное скульптору, многие статуи выглядели как настоящие. Я даже на мгновение подумала, что это люди, заточенные в камни. Через пару минут поняла, что в этом месте все организовано, как в городе, – то есть имеются дорожки между могилами, по которым можно спокойно ходить. Правда, все равно жутковато. Абсолютная тишина пугала больше всего.

– А-а-а… – донеслось откуда-то. Я подпрыгнула на месте.

М-да, что-то конкурс уже не казался мне таким смешным. Как-то прям неуютно
Страница 14 из 18

стало. Интересно, кто кричал и почему? И вообще, нам вроде безопасность обещали, а тут такие крики. Хотя, может, это делается специально, чтобы напугать нас? Так, буду думать о позитивном. И вообще, надо бы найти место, где можно спокойно отсидеться до утра. Всю ночь бродить среди могил – не самое лучшее решение. Осталось понять, где лучше всего затаиться. Чтобы выбрать место, пришлось пройти несколько десятков метров. Зато потом практически сразу я увидела три склепа, которые стояли рядом и образовывали квадрат, одна сторона которого была открыта. Получался своего рода тупик со входом. Причем места там было много, тень от светила на площадку не попадала, и если не искать целенаправленно, имелся шанс ее и не заметить. К тому же возле каждого склепа стояли металлические вазы, за которые можно было привязать веревку, чтобы получилась своеобразная ловушка. Враг пойдет, спотыкнется, а тут я с лопатой. Убедившись, что веревка хорошо закреплена, отошла в самый конец площадки и уселась на палантин, который предварительно сняла с шеи. Хорошо, что надела теплое, а то температура воздуха стала слегка опускаться вниз. Интересно, сколько прошло времени с момента моего прихода сюда? По сухим подсчетам примерно около часа. Печально. Значит, еще долго сидеть тут и радоваться жизни. Главное – не уснуть. Тяжело вздохнув, вытащила из кармана яблоко, которое успела взять с собой, и стала есть.

Эх, как-то совсем печально. Накатила грусть, медленно стало подступать отчаяние. Невольно вспомнились родные, и я в очередной раз мысленно прокляла организаторов этих «сборов». Не могли хотя бы часть воспоминаний стереть, чтобы жить было не так тошно! Жаль, что сейчас выходить из конкурса – не вариант. Я бы с радостью помахала им рукой и пошла устраивать свою жизнь. Правда, пока даже не представляю, чем смогу тут заниматься. Конечно, моя профессия актуальна везде, но для этого надо знать законы и правила местного счетоводства. Кстати, после испытания загляну в библиотеку и, пожалуй, ознакомлюсь с этим вопросом. Интересно, какая тут система налогов? Хотя сейчас меня больше волновал вопрос с принцем. Какой он из себя? Вдруг страшен, как смерть? Нет, ну правда, не могут же все принцы быть красавцами? И вообще, понятие красоты у всех разное. Я, например, блондинов предпочитаю, худых.

Неожиданно послышались едва уловимые шаги. В первое мгновение мне показалось, что я ослышалась, но звуки повторились. Я замерла, осторожно подтащила лопату поближе. Шум продолжился, шаги приближались. Сердце забилось с удвоенной силой.

– Мм… – послышался незнакомый мужской голос. – Я чувствую твой запах. Сегодня у меня будет вкусный ужин.

«Размечтался!» – мысленно усмехнулась я, перехватив поудобнее оружие и готовясь к обороне.

– Где же ты? – продолжал пугать незнакомец, заставляя лишний раз помянуть нехорошим словом и принца, и остальных. А где обещанная безопасность? Или она существует только на словах? – Я тебя найду и съем.

Блин, я чуть не засмеялась после этой фразы, несмотря на то что было страшно. Просто невольно вспомнился советский мультик. Интересно, кто там бродит и как он меня есть собрался? Всю или по частям?

– Я слышу, как бьется твое сердце. Боишься? – продолжал издеваться неизвестный, а я готовилась нанести удар. – Ага, попалась! – произнес он, появляясь в проеме и делая шаг вперед.

И в следующее мгновение его ноги задели веревку, незнакомец споткнулся, начал падать и тут же получил от меня лопатой по голове. Похоже, удар оказался сильным, так как «охотник» свалился без сознания. Я воспользовалась моментом и быстро связала ему руки палантином. Потом взяла лопату и выглянула из укрытия. Вдруг он тут не один? Но на горизонте больше никого не наблюдалось. Отлично. С одним-то я еще справлюсь, а вот с оравой – нет. Потом вернулась к пострадавшему и стала осматривать его в поисках колюще-режущих предметов. Но ничего не нашла. Кто же он такой? Света было недостаточно, но я смогла разглядеть лицо. На вид – не больше тридцати, худой как щепка, бледный, острый подбородок, узкие губы, выпирающие скулы, одет во все темное. М-да, прям готикой повеяло. Ладно, дождемся, когда очнется, и поговорим. Правда, для этого пришлось подтащить его к одному из склепов и усадить спиной к стене. А то вдруг задохнется, пока будет лежать лицом в траве!

– Тф мнф зфб слофла! – послышался возмущенный возглас, заставивший меня оторваться от раздумий.

– Только один? – уточнила я, глядя на парнишку. – Жаль. Давай для симметрии второй сломаем?

– Не надо, – тут же нормально заговорил он, глядя на меня с подозрением. Похоже, лопата в руках его насторожила.

– Ты кто такой и что тут делаешь? – задала вопрос и при этом заглянула ему в глаза. М-да, похоже, передо мной был вампир. Только у них красные зрачки и выступающие клыки. Похоже, попала. Боюсь, мой палантин для него не станет сильной помехой. Насколько я помню из книг, эта раса обладает недюжинной силой.

– Да я тут просто гулял, – попытался отвертеться пленник, а при этом еще и выбраться из пут. Но я связала его на совесть.

– Ночью? – переспросила ехидно. Он кивнул. – На кладбище?

– Ну, у каждого свои любимые места. – Парнишка попытался пожать плечами, но не вышло.

– Угу, – буркнула я, сверля незнакомца взглядом. – Лучше говори все как есть. А то я найду применение моему оружию.

– Какое же? – усмехнулся он. – Я бессмертный.

– И? – На этот раз улыбнулась уже я. – Сейчас выкопаю яму, положу тебя туда и закопаю. Будешь лежать живым трупом и радоваться червям, – пожала плечами, глядя, как вытягивается его лицо.

– Жестокая, – произнес вампир через минуту.

– Справедливая, – не согласилась я. – Ты меня вообще сожрать хотел.

– Я пошутил.

– А я нет! Или говоришь правду, или закопаю! – Для наглядности встала и даже сделала пару шагов вперед.

– Ладно-ладно! – тут же заорал он. – Дай пару минут, чтобы собраться с мыслями.

Я не смогла сдержать смешок. Странно. Мне казалось, что вампиры сильнее. Но может, мне просто бракованный экземпляр попался? Надеюсь, что после его слов мне удастся понять хоть что-то. Самое интересное – мне было не страшно. В данный момент я испытывала скорее любопытство. Хотя где-то глубоко в душе родился вопрос, почему никто из стражей не пришел на выручку. Чувствую, мне будет что сказать свахе при личной встрече.

– Слушай, а что ты хочешь узнать-то? – спросил вампир, посмотрев на меня.

– Все, – наглеть, так по полной.

– Ну родился я…

– Так, стоп! – перебила его. – Меня интересует, зачем ты тут оказался?

– Ну, вообще-то я помогаю тебе пройти один из этапов конкурса, – похвалился он.

– Неужели? – удивилась я, глядя на него и пытаясь понять, каким же образом это происходит.

– Конечно, – продолжил он. – Моя задача состоит в том, чтобы напугать тебя и проверить, что ты будешь делать в данной ситуации. Вообще большинство либо в обморок падают, либо начинают орать и убегать. А ты… – с обидой в голосе заявил он.

– А я защищала свою жизнь, – спокойно возразила ему. – Меня никто не предупреждал, что все это фарс.

– Ну, если бы тебя предупредили, то какой смысл был бы во всем этом? – резонно заметил он, вновь пытаясь освободиться. – Слушай, развяжи?

– Ага, а ты потом на
Страница 15 из 18

меня накинешься.

– Нет, – возмутился он, аки девица. – Свою задачу я выполнил, так что теперь осталось дождаться утра, и все.

Если честно, верилось с трудом. Но в то же время какой смысл ему врать, если все действительно обстоит так? В общем, непонятно.

– Значит, так, я тебя развяжу, – сказала ему, подходя ближе. – Но только попробуй на меня напасть! Все зубы выбью.

– Понял, – кивнул он, и тогда я развязала палантин, а затем отошла на пару шагов назад, на всякий случай. Как только его руки освободились, он поднялся на ноги и стал разминаться. – Хорошо ты меня связала, профессионально. – Я смущенно улыбнулась. Не говорить же о том, что меня этому в деревне научили родные. – Слушай, а ты выпить не хочешь?

– А есть что? – удивилась я столь неожиданному предложению.

– Обижаешь. – Он взмахнул рукой и достал из-под полы пиджака бутыль с мутноватой жидкостью. – Правда, закуски нет.

– Яблоки сойдут? – Я достала из кармана два фрукта, оставшихся после ужина.

– Отлично, – улыбнулся вампир и поставил бутылку на землю. – Я сейчас костерок организую, а то через полчаса похолодает. И тогда поговорим.

Я даже кивнуть не успела, как он растворился в ночи. Ого, вот это скорость! Пока собутыльника не было, я решила узнать, что же это за жидкость. Подошла, взяла, вынула пробку и нюхнула. Ого, самогонка! Ничего себе. Вот это я понимаю – сервис. После такого разговор по душам точно удастся. Через пару минут вернулся мой теперь уже знакомый с большой охапкой дров. Даже страшно спросить, откуда он их взял. И вот тут пригодились спички, которые я взяла с собой. Должна признаться, сидеть у костра в обществе вампира – довольно занимательно. Я даже не знала, что сказать и как себя вести. По идее, испытание прошла. Это радовало. Но что же будет дальше?

– Маркус, – представился кровосос, протягивая мне стакан с самогоном.

– Дарья, – ответила я, забирая подношение и протягивая яблоко. Интересно, он его съест?

– Ну, за знакомство, – сказал вампир, поднял стакан и залпом осушил его. А затем с удовольствием откусил кусок яблока. Кажется, мои представления об этой расе сильно ошибочные.

Я последовала его примеру. Ух, хорошая самогонка. Пробирает до костей. Знаете, после первого стакана на душе стало как-то легче. И мы наконец-то смогли нормально общаться, преодолев стеснительность. Маркус оказался нормальным парнем, хоть и вампиром. По его словам выходило, что вся суть испытания в том, чтобы не вызвать подмогу и не попроситься обратно в замок. Можно орать, убегать или что-то еще. И вообще, за все время работы я первая оказала ему сопротивление. Невольно возник вопрос: сколько же ему лет? Оказалось, что под тысячу. Я в этот момент аж самогоном поперхнулась. На вид-то больше тридцатки не дашь. Хорошо сохранился. Я даже на пару минут задумалась, а не стать ли мне вампиром. Потом вспомнила, как выгляжу, и решила, что, пока не похудею, даже не буду о таком думать. Кстати, платили за эту работку прилично, поэтому вампир не жаловался. Естественно, я не могла не уточнить про кровь и прочее. Услышав про святую воду, чеснок и кол в сердце, Маркус заржал как сумасшедший и едва не опрокинул бутылку с драгоценной жидкостью.

– Ну, предположим, кол в сердце убьет любого, – заметил он, подмигнув мне. – Святая вода для нас – как мертвому компресс. Чеснок я вообще-то люблю. Да и остальное бред. Где ты всего этого набралась?

– Ну в нашем мире такие мифы бродят, – пожала плечами, пододвигаясь ближе к огню, так как стало холодать.

– Забавные вы, – заметил сосед. – Мы можем есть обычную пищу, а кровь нужна раз в пару месяцев для поддержания сил и магии. К тому же наша слюна обладает омолаживающим эффектом, так что нет отбоя от доноров.

В общем, мы с моим новым другом болтали обо всем, кроме самого конкурса. Маркус признался, что дал магическую клятву о неразглашении, так что тут ничем помочь не может. Впрочем, ее дали все, кто хоть как-то был связан с конкурсом. Чувствую, информации я не добуду. Ладно, где наша не пропадала. Посмотрим, что последует дальше. Не знаю, сколько прошло времени, но неожиданно рядом возникла воронка портала.

– Даш, тебе пора, – сказал Маркус, кивнув головой в сторону черной дыры. – Был рад познакомиться.

– Я тоже, – улыбнулась ему и осторожно обняла. Меня в ответ тут же сжали в объятиях.

– Постарайся проиграть, – прошептал он мне на ухо и растворился в темноте.

Я замерла от этих слов. Ничего себе напутствие напоследок! Может, послышалось? Вряд ли. Я была не настолько пьяна, чтобы не разобрать слов. Похоже, тут все не так просто, как кажется.

У выхода из портала ждала стража, которая тут же проводила меня в комнату. Я с радостью забралась в ванну и отмокала там часа полтора. Мне нужно было согреться и подумать. Слова Маркуса не выходили из головы. Но что он хотел этим сказать? Я и так не собиралась выигрывать чертов конкурс. Просто с каждым днем становилось все сложнее понять, что и как тут происходит. После ванны захотелось спать. Все же ночь ушла на общение с вампиром и разгадку тайн. Конечно, из этого ничего не вышло. Но тем не менее я в очередной раз убедилась, что нужно отсюда сливаться. В общем, первым делом сон, а потом найду подруг и узнаю, что за испытание выпало на их долю.

– Нет, ты только посмотри, – раздался возмущенный голос амазонки. – Она спит! Я тут изнываю от любопытства, а она даже не пытается притвориться, что ей стыдно!

– Привет, – улыбнулась подругам, которые стояли в проеме двери и смотрели на меня. – Я вообще-то всю ночь не спала, так что отдохнуть хотелось.

– Мы тоже не спали, – заявила Дора и тут же залезла на кровать. Следом забралась и Алана. Девушки выглядели свежими и отдохнувшими, чего не скажешь обо мне. – Ну, рассказывай, сколько зомби у тебя было?

– Зомби? – удивленно переспросила я, не сразу поняв, о чем идет речь. – Вообще-то мне достался вампир.

– Что? Тебе достался вампир?! – возмутилась подруга, пылая взглядом. – Так не честно! Мне дали всего каких-то двадцать зомби. ДВАДЦАТЬ! Мне! Да для меня это – как на прогулку без оружия выйти. Алана, а тебе-то хоть кто достался?

– Лич, – коротко ответила лекарша.

– Ы-ы-ы, – протянула Доротея, спрятав лицо в ладони. – Вот чем я прогневала богиню? Почему она отвернулась от меня и дала столь незначительное испытание?

– Ну, знаешь ли, – немного возмутилась я. – Для меня и один вампир оказался шоком. Я вообще рассчитывала просто прогуляться, а не сидеть в засаде.

– А как ты с ним справилась? – тут же поинтересовалась амазонка, забыв свои обиды. Я пересказала историю с лопатой. – Молодец. Оригинально. А я выбрала себе оружие, огниво и плед. Должна признаться, первое время вообще скучно было, – стала рассказывать о своем приключении девушка. – Долго бродила среди могил. Кстати, даже слышала чьи-то испуганные возгласы. А потом прям из-под земли начали выползать эти твари. Красота неимоверная. – Она мечтательно закатила глаза, а я содрогнулась от мысли, что могла такое встретить. – Обидно, что все быстро закончилось. Эти зомби какие-то медлительные, не то что наши. Мне хватило десяти минут, чтобы разделать их на составные части и поджечь. Алана, а ты как с личем справилась? Это же высшая нежить.

– Так я же лекарь, – пожала плечами
Страница 16 из 18

девушка. – И знаю, как перекрыть жизненные потоки. Несмотря на то что лич не является живым, жизненные процессы в его организме идут. Я просто их остановила, и он стал неподвижным. Хотя вначале сильно испугалась и даже побегала от него немного, пока не вспомнила, кем являюсь. Все же страх – это сильная вещь.

– Угу, – подтвердила я, вспомнив, что и сама трусила, пока вампир не добрался до меня. – Слушайте, я тут успела перекинуться со своим нападавшим парой слов. Он сказал, что лучше нам не выигрывать.

– А почему, не объяснил? – тут же поинтересовалась амазонка.

– Нет. Сказал, что связан магической клятвой, так что придется разбираться самим.

– Разберемся, – усмехнулась Доротея. – Интересно, а что досталось другим?

– Думаю, через пару часов узнаем, – заметила Алана, глядя на часы. – Скоро ужин, на нем если не объявят результаты, то хотя бы увидим, сколько конкурсанток прошли испытание. Меня больше беспокоит, что нас ждет впереди. Конечно, выигрывать не хочется, но и уходить сейчас не вариант. Я тут почитала их законы о незамужних девушках. В общем, если у нас не появится магия, то либо замуж, либо худо будет. Тут к неодаренным относятся плохо. Даже если есть дворянский титул.

– То есть нужно выйти с конкурса, когда обретем магию? – подвела итог амазонка. – А если это произойдет в самом конце состязаний? Когда бежать станет поздно?

– Вряд ли, – не согласилась я. – Мне кажется, что сейчас отсеивают слабых. Заметили, конкурсы какие-то неправильные, что ли. Зачем королеве ночью гулять по кладбищу? Видимо, все ждут момента, когда проснется магия, а уж потом начнут испытывать более жестко. К тому же нам все равно нужно научиться ею владеть. А это возможно только тут.

– Ладно, пока попытаемся пройти дальше, – вынесла вердикт Дора. – А потом будем смотреть по обстоятельствам. Пожалуй, я на всякий случай прикину пути отхода из замка.

– Думаю, сейчас нам нужно привести себя в порядок, – напомнила Алана. – Скоро ужин, надо выглядеть хорошо. Назло соперницам.

Амазонка согласно кивнула и тут же слезла с кровати, а затем направилась к себе. Лекарша последовала за ней. Да и мне пришлось выползти из-под теплого одеяла и направиться в ванную, чтобы ополоснуть лицо. Если честно, наряжаться совершенно не хотелось, поэтому я выбрала темные брюки, рубашку и туфли на невысоком каблуке. Волосы собрала в хвост и не стала наносить косметику. Сделаем вид, что мне еще нехорошо после испытания. Убедившись, что время подошло, спустилась вниз, где встретила подруг. Девушки тоже не прихорашивались. Мы втроем зашли в столовую, и я поняла, что на этом задании потеряли еще двух соперниц. А у одной из девушек появилась седая прядь в черных волосах. Даже боюсь представить, с чем она столкнулась. Хотя страхи у всех разные. Некоторые из-за маленького паука в обморок падают. Ортензия и Кастодия восседали во главе стола и выглядели немного испуганными, но при этом старательно держали лицо, словно ничего не произошло. Раз они тут, значит, испытание прошли. Если честно, я уже мысленно просила, чтобы победила Ори. Мне кажется, из нее выйдет хорошая королева, чувствуются аристократические корни. Хотя где-то в середине стола я заметила Немезию, восточную красавицу, которая со злобой следила за другими девушками. Неужели они что-то не поделили? Ладно, это не мои проблемы. Мы с девочками сели на свои места и стали ждать сваху. Она появилась через пару минут и выглядела очень довольной.

– Девушки, добрый вечер. – Клариссия уселась за стол и окинула нас взглядом. – Очень рада вас видеть. Вы молодцы, справились с заданием. – При этих словах ее взгляд метнулся ко мне. Видимо, что-то не понравилось. – Принц очень доволен тем, как все прошло. Поэтому вашим следующим заданием станет приготовление пищи. Каждая из вас должна представить свою страну и приготовить национальные блюда, а также надеть национальный костюм. Его величество устраивает прием, на котором будут присутствовать представители разных рас. Ваша задача угостить их, поговорить и просто хорошо провести время. Кстати, на этом приеме у вас появится возможность познакомиться с принцем.

После этих слов поднялся радостный гомон. Вот только я пока не сильно радовалась. Задание в принципе не самое сложное. Но сколько будет гостей? Где готовить? И где взять продукты? Именно эти вопросы я и озвучила.

– На подготовку вам дается два дня, – соизволила пояснить она. – Каждой из вас выделят время и место на кухне, и вы сможете приготовить все, что нужно. Необходимые продукты вам доставят. Даже если они из другого мира. Если вопросов нет, желаю всем приятного аппетита.

С этими словами она удалилась, оставив нас размышлять над новым заданием. Не могу сказать, что оно показалось сильно трудным, но некоторые нюансы все же имелись. И один из них – костюм. Я примерно помнила, каким он должен быть, но как объяснить это швее, пока плохо представляла. К тому же меня нельзя назвать первоклассным поваром. Так что главное – никого не отравить.

– Кастодия, как прошло твое испытание? – послышался заинтересованный голос Ортензии. – Лично мне попался какой-то непонятный субъект, напоминающий зомби, но более мощный, и пахло от него отвратительно, – слегка скривила она личико.

– У меня с самого начала все шло замечательно, – гордо ответила соперница. – А достался мне некромант-недоучка.

– Нет! Ну где справедливость? – прошипела Дора. – Даже этим… достались интересные соперники. Ну чем я прогневила богиню?

Лично я не понимала, почему амазонка так убивается. Для меня ее испытание было бы сложным. Хотя у каждого свои приоритеты. Ладно, сейчас нужно разобраться со следующим заданием. Вернувшись к себе в покои, я целенаправленно пошла к кровати. Мне требовалось выспаться, иначе в голову ничего не полезет.

Глава 4

Первое знакомство

– Рауль, мне нужен костюм, – улыбнулась я своему модельеру, который сидел напротив меня в гостиной и старательно слушал.

– Какой именно, моя прелесть? – улыбнулся он в ответ. Знаете, чем больше я с ним общалась, тем больше считала, что модельер предпочитает мальчиков. Имелось в нем что-то такое… необъяснимое.

– Нужны белая рубашка с длинными рукавами, красный сарафан в пол, на толстых лямках, пояс, черные сапожки на низком каблуке, – начала перечислять я. – И кокошник.

– Коко… что? – удивленно переспросил Рауль, хмуря брови.

Мне пришлось взять в руки карандаш и нарисовать. Получилось коряво, но суть ясна. Модельер заверил, что все сделает в лучшем виде.

– И еще, по подолу сарафана и на рукавах рубашки должна быть вышивка, – попросила я. – Можно что-то из цветочных мотивов.

– Вышивка? – переспросил Рауль, слегка удивившись. – А что это?

После услышанного настала моя очередь хмурить брови. В результате долгих объяснений и рассказов удалось выяснить, что у них вообще нет таких понятий, как вышивание и вязание. Все узоры наносятся магически, без применения каких-либо подручных средств. Чем же тогда уважаемые матроны занимаются по вечерам? Не понимаю. Хотя, если что, у меня есть вариант для развития бизнеса. Правда, еще надо понять, где раздобыть необходимый материал. Ладно, с этим позже разберусь.

После моих объяснений модельер удалился,
Страница 17 из 18

а я стала составлять список того, что нужно приготовить. Вообще, насколько я помню историю, на Руси было не так уж и много блюд: щи из квашеной капусты, расстегай, окрошка, блины, солянка, уха и так далее. Что ж, буду сочетать старинное и новое. Все равно никто точно не узнает, что из этого является национальным блюдом. Просто я не могу назвать себя хорошим поваром и боюсь отравить гостей. Лучше уж приготовить то, что у меня получается, чем испортить впечатление. Мне нужно продержаться тут до появления магии, поэтому придется постараться. Кстати, во время подготовки к конкурсу мы не собирались в столовой, и это радовало. Как-то поднадоело видеть одни и те же кислые лица, а также слушать перебранки соперниц. Я вообще не могла понять, почему большинство так стремится выиграть конкурс и заполучить принца, которого еще никто ни разу не видел?

На следующий день сразу после завтрака меня отвели на кухню. Вот это размах, я вам скажу! Помещение было раза в два больше, чем моя комната. Правда, и народа тут находилось немало. Несколько плит, на которых готовились блюда, парочка печей, множество кастрюль, сковородок и других приспособлений. Мне выделили часть помещения, где я должна была приготовить блюда для вечернего приема. Главный повар объяснил, что для того, чтобы получить нужные ингредиенты, я должна положить руку на шар, закрыть глаза и представить нужный продукт. Как оказалось, этот шар являлся преобразователем материи. Мне не стали объяснять принцип его работы, так как это заняло бы много времени. Только сказали, что шар может выдавать лишь неодушевленные предметы, и то не всегда. В общем, если что-то не получила, значит, не судьба. Поблагодарив за разъяснения, приступила к работе. После долгих раздумий решила приготовить котлеты по-киевски, окрошку, блины, щи, уху, отварить картофель с зеленью, сделать оливье, селедку под шубой, кулебяку с мясом и пирожки с различной начинкой. Думаю, этого достаточно. Кстати, никто не уточнял, нужны ли напитки. Их ведь тоже надо бы предоставить! В моем случае это будут квас и самогон. Посмотрим, понравится ли это дорогим гостям.

Определившись с продуктами, подошла к шару, положив на него руку, закрыла глаза и представила упаковку майонеза. По телу пробежала легкая дрожь, и передо мной возникла нужная вещь. Круто. Вот это я понимаю – сервис. Правда, пришлось все же попробовать продукт, прежде чем заказывать остальное. А то вдруг перенеслась лишь упаковка, и не более того. Я открыла крышку, выдавила немного майонеза и попробовала. Мм… – то, что надо. Конечно, пока достала все продукты, пришлось изрядно попотеть. К тому же времени для приготовления пищи давалось не так уж и много. Пять часов. Пришлось торопиться. Еще и порции нужно было сделать в большом количестве. Никто ведь не уточнял, сколько народа будет и кому что может понравиться. Пока варились картошка, морковка и свекла, я готовила бульоны. Хорошо, что места было достаточно. Одновременно можно использовать шесть плиток. Красота. Главное, не забыть про тесто для пирожков, которое в данный момент стояло чуть в стороне и поднималось. Должна признаться, готовить несколько блюд одновременно сложно и муторно, но другого выхода не было. Помогать тут никто не желал, хоть я и не просила. Видимо, это считалось еще одним испытанием. Но я сдаваться не привыкла, поэтому работала, засучив рукава. И когда пять часов подошли к концу, все было готово. А я чувствовала себя выжатым лимоном. Единственное, на что хватило сил, так это доползти до кровати и лечь спать. Завтра должен состояться бал, и я даже боялась представить, что именно там будет происходить. Хорошо еще, что идею налепить пельменей я отвергла в самом начале. Иначе точно не успела бы.

– Даша, вставай, – ворвался в мой сон довольный голос Мари. – Тебе на тренировку пора.

– А можно еще пять минуточек, – простонала я, накрываясь одеялом.

– Конечно, – заверила горничная. – Но леди Доротея просила передать, что, если ты не появишься через пять минут, она лично придет и вытащит тебя на улицу в том, в чем застанет.

– У-у-у… – простонала я, поднимаясь с кровати.

Амазонка могла выполнить свое обещание, поэтому пришлось в срочном порядке умываться, натягивать спортивный костюм и бежать на тренировку. Конечно, можно было бы отказаться от идеи похудеть, но, раз уж решила, надо идти до конца. Хватит постоянно искать оправдания. Дора встретила меня плодоядной улыбкой и заставила попотеть. Мне кажется, что без лекарств Аланы я просто не смогла бы дожить до вечера.

– Слушай, ты успела приготовить какие-то блюда? – поинтересовалась воительница, когда мы шли обратно.

– Ага, до самого вечера возилась, – подтвердила я. – А мне еще костюм мерить и подгонять.

– М-да, мне с этим проще, – улыбнулась амазонка.

– Почему?

– Вечером поймешь, – не стала она раскрывать карты. – Но, думаю, принцу понравится. Хотя на его внимание я не претендую. Правда, посмотреть на этого самородка интересно. Никак не могу понять, почему все стремятся выиграть.

– Ну, став королевой, можно получить власть, деньги, признание, – начала перечислять я.

– Это можно получить и так, если постараться, – возразила Дора.

– Согласна. Но этот путь, как многие считают, легче.

– Бред, – отмахнулась амазонка, и я не стала с ней спорить. Мои мысли практически совпадали с ее мнением.

Оказавшись вновь в своей комнате, приняла душ и переоделась, а затем выпила лекарства, которые принесла от Аланы Мари. Похоже, подруга знала, что они мне понадобятся. Чуть погодя горничная доставила завтрак, а также доложила, что модельер будет ближе к обеду. У меня появилось несколько часов свободного времени, и я не стала тратить его впустую. Направилась в библиотеку. Моя мама всегда говорила, что для того, чтобы произвести хорошее впечатление на гостя, нужно соблюдать этикет. А если он иностранец, то нелишне знать хотя бы некоторые традиции его родины. Так что все оставшееся время я решила посвятить изучению истории других рас.

– Добрый день, Сейя, – поздоровалась с хранителем, подойдя к стойке.

– Дарья, – улыбнулся он мне как родной. – Вы вновь решили порадовать старика своим присутствием! И что же на этот раз хотите почитать?

– Мне бы свод правил поведения других рас, – попыталась сформулировать мысль правильно. – У нас вечером прием, не хочется ударить в грязь лицом.

– Похвальное стремление, – удивленно произнес библиотекарь и пошел за нужной мне литературой. Книга оказалась довольно внушительной, и я поняла, что полностью ее в любом случае изучить не смогу.

Ладно, хоть по диагонали, но прочту. Поблагодарив Сейю, отправилась к себе. Усевшись на подоконник, открыла книгу и начала изучать обычаи. В принципе, большинство правил поведения не отличались от тех, что были у нас. Главное – улыбаться, вежливо отвечать, склонять голову, когда говоришь с особами королевских кровей, и все. Нюансы, конечно, тоже имелись, но не так уж и много. К тому же половину из них я даже прочесть не успела, так как пришла Мари, а следом Рауль с помощницами. Меня раздели до белья, достали приготовленный костюм. Судя по всему, подгонять его будут прямо на мне. Первой шла белоснежная рубашка с воротником под горло, длинными рукавами, внизу
Страница 18 из 18

которых виднелась роспись из цветов. Знаете, она могла бы мне заменить ночную сорочку, так как доставала до середины бедра. После этого пришлось надеть красный сарафан, который оказался немного длинноват. Но меня успокоили, что сейчас все исправят. Толстые лямки украшал золотистый узор, такой же шел и по подолу. Даже карманы имелись и широкий длинный пояс с бахромой на концах. Черные лаковые сапожки на низком каблуке сели хорошо. Последним штрихом был кокошник. Я специально попросила Рауля сделать его не сильно громоздким, чтобы не потерять по дороге. Конечно же еще нужна коса до пояса, но у меня такой не было, поэтому пришлось довольствоваться тем, что есть. Макияж тоже решила сделать легким и практически незаметным, чтобы не привлекать к себе особого внимания. Кокошник надела в последнюю очередь. Пришлось повозиться, прежде чем удалось нормально закрепить его в волосах, так чтобы жемчужная сетка легла на лоб, а не сползала на глаза. Перед выходом посмотрела на себя в зеркало и поняла, что выгляжу вполне пристойно. Если честно, даже возникла шальная мысль намазать щеки румянами, чтобы походить на героиню из «Морозко». Но, думаю, это уже перебор.

Ровно за полчаса до начала праздника меня проводили в помещение, в котором и должен был пройти бал. Я оказалась одной из первых. Что ж, есть время осмотреться. Зал оказался огромным. Под потолком висела хрустальная люстра. Боюсь даже представить, сколько нужно свечей, чтобы все это осветить. Белоснежные стены, окна от пола до потолка, деревянные полы. Каждой конкурсантке выделялся небольшой участок зала, где устанавливали столы с приготовленными угощениями. Свой я нашла где-то в середине. Прямо над ним сияла надпись: «Земля». М-да, весьма оригинально, ничего не скажешь. Я подошла ближе, чтобы проверить, все ли готово. Те угощения, которые были приготовлены, расставили весьма дурно, поэтому я воспользовалась моментом и переставила так, как мне показалось удобным. Квас и самогон оказались холодными, как раз самое то. Я под конец кулинарного марафона успела еще компот и кисель сделать, так как не всем могут понравиться кислые напитки. В общем, своим столом я осталась довольна.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/olga-korobkova/tainstvennyy-otbor-ili-russkie-ne-sdautsya/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.