Режим чтения
Скачать книгу

Задачка для попаданки читать онлайн - Анна Одувалова

Задачка для попаданки

Анна Сергеевна Одувалова

Задачка для попаданки #1Клуб весёлых чародеек

Если бы Василиса знала, чем обернется погоня за сбежавшей кошкой, ни за что бы не полезла на крышу. Одно неловкое движение и… здравствуй, новый мир. Теперь придется осваивать магию жриц-привратниц, учиться создавать проходы между мирами, ведь только так можно вернуться домой. А еще нужно приручить рогатого, спасти хвостатого, постараться ни в кого не влюбиться и ничего не перепутать. Задачка для попаданки непростая. Но Василиса – девушка упрямая и привыкла добиваться своего!

Анна Одувалова

Задачка для попаданки

© Одувалова А.С., 2018

© Оформление. ООО «Издательство «Э», 2018

* * *

Глава 1

Все любят котиков

Утро было свежим, с блестящей на траве росой, стрекочущими на лугу кузнечиками и ярким солнышком, которое, однако, уже не грело по-летнему. Прохладный воздух пропах дымком и приближающейся осенью.

В деревне Веселые Польки утро начиналось рано, но народа на улицах почти не было. Дачники спали, а местные уже вовсю работали.

– Василиса-краса, русая коса, куда с самого утра намылилась?

– Отстань! – отмахнулась я от Олега – парня, которого знала лет с пяти. Его неуклюжие заигрывания не воспринимала совсем, а потому припустила дальше по деревне в поисках мерзкой поганки.

Бабушкина кошка Ириска была существом красивым и, как и положено настоящей юной красавице, капризным и ветреным. Поэтому вчера сиганула в форточку на призыв какого-то кошачьего мачо и пропала. А я сегодня днем планировала возвращаться в город. Через неделю заканчиваются каникулы, и пора начинать готовиться к учебе.

Но до этого нужно вернуть серую пушистую нахалку. Зная непоседливый и мерзкий кошкин нрав, я была готова поспорить, что сидит поганка где-нибудь на дереве и орет противным голосом, ожидая, когда ее найдут и снимут.

Я несильно ошиблась. Ириска обнаружилась довольно скоро на крыше полуразвалившегося сарая в одном из заброшенных дворов. Сарай стоял на отшибе, за ветхим заборчиком, к стене была небрежно приставлена сколоченная из досок лестница.

Оглянувшись по сторонам и убедившись, что свидетелей моего проникновения на чужую территорию нет, я перемахнула через забор и вкрадчиво позвала:

– Кис-кис…

Ириска посмотрела на меня заинтересованно, склонила голову набок и осторожно отступила назад, встопорщив хвост.

– Иди сюда! – настойчивее позвала я, уже прекрасно понимая, что не дождусь.

Кошка в полной мере демонстрировала гадский характер и сейчас всячески показывала, что подозревает меня в смертных грехах и ни за что первая не подойдет. Весь ее встопорщенный вид говорил о том, что живой она не дастся. Убедить животное, что я не желаю зла, не получилось, и все «кис-кисы» пушистая стоически проигнорировала. Я пожалела, что не прихватила с собой горсть корма, вздохнула и осторожно встала на первую ступеньку лестницы. Слегка подпрыгнула и, убедившись, что лестница выдержит, уже увереннее покарабкалась вверх и успела ухватить за пушистый хвост нахалку, собирающуюся улизнуть по крыше выше к коньку.

Ириска взвыла дурным голосом, словно сирена, вцепилась когтями в старый рубероид, но послушно поехала вниз. Все же я оказалась сильнее и настойчивее, а хвост у кошки был длинный, пушистый – держаться за него одно удовольствие.

Как только я подтянула ее ближе, сразу же перехватила под брюхо и, развернув, прижала к себе. Наглая тварь поступила коварно. Сделала вид, будто смирилась, и доверчиво прильнула к моей груди. Я выдохнула и осторожно начала спускаться вниз, но не тут-то было. Почувствовав, что я расслабилась, кошка со всей мочи оттолкнулась задними лапами и, расцарапав мне грудь в вороте майки, сиганула куда-то в кусты, а я нелепо взмахнула руками, попыталась поймать равновесие, но полетела вниз с лестницы, успев обругать кошку парой бранных слов. Сознание потеряла, кажется, даже раньше, чем голова коснулась земли.

* * *

Горел камин. Отблески живого огня падали на стены и плясали на начищенных латах, стоящих в углу. По стенам тянулись полки с книгами, свитками и безделушками, а в центре комнаты, на бордовом с черно-желтым орнаментом ковре, стояли трое.

– Кот? – удивленно поинтересовался немолодой, статный мужчина в небрежно застегнутом на пару пуговиц камзоле.

И даже со стула приподнялся, чтобы получше разглядеть животное.

Оно пряталось за ногой черноволосого лохматого парня с маленькими аккуратными рожками, которые скрывались в густой шевелюре.

– Все именно так, мой лорд… – ответил парень серьезно и на рыжее пушистое нечто у ног посмотрел с тоской во взгляде, хотя кот был шикарным, огромным и вызывал исключительно умиление.

А вот третий участник разговора смешок сдержать не сумел. Это был почти мальчишка со светлыми, доходящими до плеч волосами и открытым лицом. Он выглядел более молодой копией лорда. Каждый, кто видел этих двоих вместе, сразу понимали – отец и сын.

Кот недовольно взглянул на ржущего блондина, фыркнул и обиженно зашипел. Блондин пожал плечами и, не прекращая посмеиваться, ответил:

– А что? Котиков любят все.

– Все, говоришь? – возмутился лорд. – Все? Это нужно срочно исправить! Если его величество узнает, что принц, пока гостил у нас, совершенно случайно превратился в кота, – казнят все герцогство! Анри, как ты можешь смеяться над ситуацией, когда твое, мое и даже его будущее, – обличительный жест в сторону невозмутимого черноволосого, – находится под угрозой! Неужели вы не понимаете, что это не детские шалости? Лучше бы взял пример с Кирана. Он хотя бы сохраняет подобающее ситуации выражение лица! А вы, ваше высочество? – Герцог, немного робея, обратился к коту. – Как вы могли вляпаться в такие неприятности? С этими-то двоими, – кивок в сторону парней, – все ясно. Они не вылезают из разных сомнительных ситуаций. Видимо, хотят, чтобы я поскорее поседел.

– Не знайу-у-у… – несчастно мяукнул молчавший до этого времени кот, заставив герцога икнуть и попятиться.

– Мы уже ищем пути решения… – встрял Анри и посмотрел на герцога заискивающе.

– Вы в курсе, что подобного рода проклятья, как правило, необратимы? – уже совершенно серьезно поинтересовался лорд и сел обратно на стул. Потер пальцами переносицу, побарабанил пальцами по столу, но отыскать так быстро решение проблемы не смог, поэтому сказал: – Нам нужно придумать что-то за гранью возможного.

– Ну… мы… – очень осторожно и неуверенно начал его сын, взлохматив пятерней светлую шевелюру, которая и до этого не была образцово уложена.

– Почти… – встрял черноволосый. В его янтарных нечеловеческих глазах мелькнуло воодушевление, которое герцогу совершенно не понравилось.

– Так… и что вы придумали? – с опаской уточнил лорд и совсем побледнел, когда его сын припечатал:

– Не придумали, а сделали.

– Вы еще больше начудили?

Лорд Стивэн фон Дерридор знал, что, если бы у этих двоих вышло решить проблему, кот был бы человеком и сам герцог никогда не узнал о том, что с наследником престола приключилась досаднейшая неприятность. Если же сыночек с названым братом пришли к нему – значит, ситуация вышла из-под контроля. И это пугало, пожалуй, даже сильнее, чем наследник, находящийся в явно неподобающем
Страница 2 из 17

виде.

– Ну, в том, что наследник престола превратился в кота, нашей вины нет, – сразу же открестился Киран, и на его губах мелькнула улыбка, которая обнажила кончики маленьких аккуратных клыков.

– А кто виноват? – сосредоточенно поинтересовался лорд, жаждущий ответа на вопрос. Эта ситуация могла действительно вылиться в серьезные неприятности.

– Подозреваю, очередная пламенная страсть принца, – припечатал черноволосый и, взглянув на кота, добавил: – Не зря вам папенька настойчиво рекомендовал жениться. Император дурного не присоветует. – В голосе мелькнула едва заметная издевка, от которой кот надулся еще больше, став похожим на лохматый воздушный шар.

– Она обозвала-у меня «гуля-у-щим котом» и сказала – век мне с хвостом ходить! А я не хочу-у-у! – взвыло животное на ультразвуке и раздраженно подергало хвостом.

– Михаэль, мы стараемся! Правда! – Анри опустился на четвереньки и преданно заглянул коту в глаза.

– Знаю я ваши стараний-а-у… они там уже два ча-у-са в моих покоях почивают…

– Кто почивает в ваших покоях? – подозрительно осведомился герцог, чувствуя, как прихватывает сердце.

– Ну, мы, собственно, по этому вопросу и пришли, – со вздохом заметил черноволосый и покосился на дверь.

* * *

Я сидела на кровати и дрожала. До сих пор не поняла, что случилось. Истеричный кошачий визг, шаткая лестница. Крыша. Темнота. И вот я здесь. Еще бы понять, где это «здесь» находится.

Я в сотый раз попыталась вспомнить, что же произошло. Очнулась я прямо тут, на кровати. И даже не сразу поняла всю трагичность произошедшего. В момент пробуждения меня по-прежнему сопровождал истошный кошачий мявк. Он отвлекал от окружающей обстановки.

Я только спустя мгновение поняла, что орал совсем другой кот – огромный, рыжий, пушистый. Оказывается, я расположилась на нем всем телом, и животное не очень успешно пыталось выбраться из-под моего зада. Но, надо отдать должное, когти и зубы в ход не пускало.

Пока мы с котом возились на кровати и пытались избавиться от общества друг друга, по сторонам я не смотрела, а когда подняла глаза, то поняла, что в комнате не одна. Прямо передо мной стояли два парня – один лет двадцати, а другой чуть старше. И вид они имели удивленный донельзя.

Я тоже начала осознавать, что ситуация далека от стандартной и, спихнув взмякнувшего кота на пол, отползла поближе к спинке кровати. Наверное, следовало заорать, но у меня пропал голос. Руки тряслись, и начал дергаться подбородок, что служило предвестником слез. Реветь я не хотела, поэтому ущипнула себя за плечо, надеясь, что все это сон. Но странная комната и незнакомцы никуда не исчезли, а я так хотела очнуться в знакомых кустах крапивы, желательно в обнимку с вконец обнаглевшей Ириской.

– Ты же сказал, что заклинание поможет решить проблему? – задумчиво произнес тот, что постарше, черноволосый, и подошел ближе, внимательно разглядывая меня, словно диковинную рыбку в аквариуме. – Пока оно лишь усугубило ситуацию.

Я не стала теряться и уставилась на него в ответ. К щекам моментально хлынула кровь. Я видела скульптурно красивых парней, но обычно не так близко. Окружали меня в основном среднестатистические, а этот был… странным, но завораживающе красивым. Смуглая кожа, широкие плечи и совершенно нереальные глаза. В них будто плавилось золото… и я вместе с ним. А если смотреть подольше, то в янтарной радужке начинало плясать пламя. Из-за нечеловеческих глаз я даже не сразу заметила во рту клычки.

«Вампир… – мелькнула мысль, и я отползла еще дальше, буквально вжимаясь в спинку кровати. – Или просто головой сильно ударилась?» – услужливо подсказал внутренний голос.

– Ну да… проблему решить не удалось… – Светловолосый и худощавый друг брюнета нарушил затянувшееся молчание и тоже с любопытством посмотрел в мою сторону. Но подходить ближе не рискнул. Он остановился поодаль и растерянно вертел в руках толстую потрепанную книгу. – Но я не виноват. В книге, – он потряс пухлым томиком, – так написано, я сделал все правильно.

Я икнула в очередной раз, посмотрела по сторонам и попыталась найти что-то, чем можно воспользоваться как оружием, а потом бежать. Каким бы я образом тут ни оказалась, но задерживаться дольше не хотелось. Взгляд зацепился за странный подсвечник, стоящий на прикроватной тумбочке, и я осторожно потянулась к нему рукой, пока эти двое пререкались.

– То есть ничего-у у тебя, Анри, не вышло, – очень недовольно мяукнул кот, который наконец смог привести себя в относительный порядок и снова запрыгнул на кровать. Только устроился предусмотрительно подальше от меня, нахально распушив шикарный хвост. – А я-у тебе еще семь лет назад говорил. Хрено-у-вый из тебя ма-у-г выйдет! Вечно у тебя все через одно ме-у-сто.

Говорящий кот заставил меня тихонько завыть, зажмуриться и снова открыть глаза, потом еще разок ущипнуть руку и, наконец, смирившись с неизбежным, всплакнуть. Галлюцинация не желала развеиваться. Похоже, я стукнулась так сильно, что прийти в себя просто не могу.

– Ну, по крайней мере, не через то, что у тебя! – парировал парень, не обратив внимания на мои подвывания, а кот флегматично полизал лапу и повернулся к белобрысому задом.

– Ладно вам, лучше придумайте, что с этой делать. – Брюнет снова бросил недовольный взгляд в мою сторону. – Пока ее никто не заметил.

Так как речь шла обо мне, я вся подобралась, сглотнула и, плохо соображая, что делаю, все же схватила подсвечник, метнула его в незнакомцев и кинулась бежать. Ругань служила подтверждением того, что не зря у меня в школе по метанию было твердое «пять». В кого-то я все же попала.

Я дернула балконную дверь, она оказалась ближе всего ко мне, и замерла, пораженная видом. Мне повезло – я оказалась не в высотке. Всего-то второй этаж и внизу кусты, но прыгать туда почему-то моментально расхотелось.

Прямо передо мной простирался дворцовый парк. Даже воспоминания о Петергофе, в котором я была в начале лета, померкли. Внизу виднелись ухоженные тропинки, пруды, поражающие воображение клумбы, мимо которых неспешно прогуливались странно одетые люди. Вдалеке, возле высокого забора, стояла запряженная четверкой лошадей карета. Коза, привязанная к колу в центре подстриженной лужайки, отрезвляла и вносила дисбаланс в окружающий пейзаж.

Я выдохнула, повнимательнее посмотрела по сторонам и поняла, что не вижу ни вышек сотовой связи, ни проводов, ни каких-либо других признаков цивилизации. Дрожащей рукой полезла в карман, достала сотовый и увидела пугающую надпись: «Сеть недоступна».

– Г-где я? – прошептала дрожащим голосом и обернулась в сторону парней, которые топтались в дверях и, к слову сказать, выглядели несколько виновато. – Что случилось?

– Ну-у-у… – протянул блондин и попятился, скрываясь в комнате. – Как-то так… Киран, объяснишь?

Черноволосый посмотрел на меня мрачно и помотал головой, видимо, показывая, что тоже не горит желанием объяснять. Густая шевелюра, пребывающая в беспорядке, рассыпалась, и я увидела очаровательные маленькие рожки.

Это добило, и я начала медленно сползать вниз. Наверное, рухнула бы, если бы парень не кинулся вперед и не успел подхватить. Отключилась я уже в его объятиях.

Глава 2

Котики и прочие неприятности

Второй
Страница 3 из 17

раз очнулась в гордом одиночестве и долго не могла собраться слезть с кровати. Но потом любопытство победило, и я решила исследовать комнату, точнее, покои, в которых очутилась. Даже робко высунула нос в коридор – дверь была не заперта. Видимо, те, кто меня вытащил сюда, не боялись, что я убегу. Вообще, правильно. Я не представляла, где очутилась и куда бежать. Разумнее было дождаться каких-то разъяснений.

Правда, ехидный и противный внутренний голос нашептывал, что дом, похожий на дворец, странный город за окном и длинный коридор с красным ковром – очень смахивают на гарем какого-нибудь богатого бездельника. Я не раз слышала истории о том, как невинных дев воровали и продавали в сексуальное рабство.

Я даже пожалела, что те пару раз, когда вполне могла расстаться со своей невинностью, ответила довольно резким отказом. И ведь не из-за какой-то повышенной принципиальности, а потому, что кандидат не вызывал желания отдаться сию минуту. А мне хотелось фейерверка чувств и неземной любви.

Мысль про гарем совсем не понравилась, но я не стала поддаваться паническим мыслям. Не похожи были парни на работорговцев. Слишком уж растерянные, словно и сами не рады моему появлению. И кот. Говорящий кот совсем не вписывался в концепт работорговли. Признаться честно, говорящий кот не вписывался вообще ни в какой концепт, но об этом я старалась не думать.

Покои, состоящие из спальни, гостиной и роскошной ванной комнаты, явно принадлежали какому-то мужчине с весьма специфическими вкусами в одежде: камзолы, рубашки с летящими рукавами, странного покроя штаны – в огромном гардеробе, несколько колюще-режущих штуковин в углу гостиной. У одного меча (или чего-то похожего) лезвие было не металлическим, а словно огненным. Хотелось потрогать, но инстинкт самосохранения оказался сильнее, и я осторожно обошла гору оружия по кругу. Тут и без этого было много всего интересного.

Создавалось впечатление, что я попала или в музей, или на съемочную площадку. Балдахин над кроватью, тяжелые портьеры, незажженный камин в гостиной. Мысли о богатом любителе юного женского тела и декораций снова настойчиво постучались в голову, отравляя и без того нерадостное настроение. Прогнать их не получилось, поэтому дальше покои я исследовала во взвинченном состоянии. Отметила, что тут нет ни телевизора, ни компьютера, ни телефона. Зато множество необычных штук, которые у нас продаются в различных интерьерных магазинчиках.

Статуэтки, переливающиеся светильники, странные подсвечники. Рыцарский доспех в углу. Круглый и прозрачный «ведьмовской» шар в центре стола, заваленного бумагами. Куда все-таки я попала?

Пока самым разумным объяснением было – слишком сильно ударилась головой и еще не пришла в себя. Но имелось у этой разумной версии одно «но». Здесь все казалось чужим, неправильным и невозможным, но было слишком логичным и реальным для сна. Да и за руку я себя щипала несколько раз. Даже синяк начал проступать.

Дообследовать комнату мне не дали. Дверь открылась. Я отскочила в сторону и схватила все же из кучи оружия первое попавшееся – нечто тонкое, легкое и почему-то заискрившееся. Страх перед посетителями оказался сильнее страха перед неведомой сверкающей штукой, и только поэтому я не выкинула оружие куда подальше.

Первым в комнату гордо вошел кот. Хвост трубой, на морде истинно кошачье презрительное выражение, которое, правда, сменилось ужасом, когда он узрел в моих руках сверкающее нечто. Кот заорал благим матом, растопырил лапы и сиганул одним прыжком на руки черноволосому, который шел следом.

Парень сразу же сориентировался и прижал лохматого к себе, пытаясь убрать с лица хвост и не дать животному карабкаться выше – на голову.

– Как у тебя это получилось? – обратился он ко мне, наконец-то пристроив кота у себя на груди. – Как смогла взять Искрящегося? На нем же защита, которую не в силах сломать даже самый талантливый маг? Это оружие избранных и королей.

– А? – Я удивленно покрутила в руках сверкающую палку и, смутившись, поставила обратно к стеночке. – Я правда не специально, просто страшно стало, вот и схватила первое, что подвернулось под руку…

Слова оправдания застряли в горле, так как следом за черноволосым в комнату пропихнулись блондин и его точная копия, но лет на тридцать старше.

– Это оно? – недовольно поинтересовался мужчина, а я поперхнулась. Кому-то я нравилась, кому-то нет, ибо не являлась эталонной красавицей. Но вот «оно» меня еще не называли, так как девой я была весьма фигуристой.

– Василиса, если можно, – ответила я, чувствуя, что закипаю. Ну как так можно разговаривать с девушкой?

– Лиса? – уточнил мужчина, впрочем, без особого интереса. – И зачем же ты, Лиса, на нашу голову свалилась? – поинтересовался он.

– Представления не имею, – честно ответила я. – Более того, я не знаю, кому это «нам» и куда именно я попала.

– Да… – Мужчина кивнул и бесцеремонно прошел в комнату. – Тебе хуже. Пойдемте, поговорим. Не у входа же стоять?

Он по-хозяйски уселся в кресло во главе мощного дубового стола и, щелкнув пальцами, зажег огонь в камине. Я постаралась снова не свалиться в обморок и, когда это удалось, осторожно прокралась в угол и уселась во второе свободное кресло. Оно стояло чуть в стороне, ближе к камину. Кот потоптался, подумал и нахально запрыгнул мне на руки, с коротким вопросительным:

– Мр-р-р-р?

Я машинально положила руку ему на голову и почесала за ухом, в ответ раздалось довольное мурлыканье. Наглая рыжая скотина тут же начала, выпуская когти, топтаться на моих коленях и довольно топорщить хвост. До тех пор, пока я не уложила его насильно.

Блондин посмотрел на зверя с ехидной усмешкой, которая мне показалась непонятной, и уселся на диван, а черноволосый остался стоять чуть сзади пожилого мужчины, пока тот не буркнул:

– Киран, вот веришь, сейчас нет нужды прикрывать мою спину. Лучше вон позаботься о заднице Анри, а то ее, чую, ждет порка.

– Нет уж, мой лорд! – Черноволосый изобразил испуг и уселся на свободный стул спиной к двери. – Анри большой мальчик, пусть заботится о своей заднице сам.

– Предатель, – фыркнул блондин, и эти двое обменялись озорными взглядами, которые не оставили сомнений – парни дружат, и уже давно.

– А теперь давайте вернемся к нашим проблемам. – Лорд указал в сторону меня и кота. Я по взгляду поняла, что являюсь квинтэссенцией проблем. – Рассказывайте, как вообще это, – снова указующий жест в нашем направлении, – могло произойти в моем замке?

– Мне рассказывать? – удивилась я и захлопала глазами, а лорд поморщился.

– Скажи еще, коту! – устало бросил он и потер переносицу, а я постаралась рассмотреть его получше. Полноватый, с усталым лицом и в очень странной одежде – в фиолетовом застегнутом на одну пуговицу камзоле, бледно-голубой рубашке с воротником-жабо и штанах, которые были, на мой вкус, узковаты.

Киран и Анри – насколько я запомнила, парней звали именно так – были одеты похожим образом, но так как ни на первом, ни на втором не было камзолов, то рубашки непривычного покроя не так сильно бросались в глаза.

Кот, услышав, что речь идет о нем, тут же встрепенулся и выдал:

– А что? Могу я…

Я дернулась снова, все же, когда зверь молчал, я чувствовала себя
Страница 4 из 17

чуть лучше и нормальнее. Одно утешало: пожилой копии Анри тоже было не по себе. Лорд махнул рукой и сказал:

– Извините, ваше высочество, но если вы бегаете с хвостом, то лишены права голоса. Ваш батюшка если увидит…

– Казнит вас всех, – заметил кот и потянулся. – За то, что не уберегли.

– А тебя за хвост подвесит, – мстительно заметил черноволосый Киран. – Ну и еще. Подумай о престоле. Кому он достанется?

Кот совсем по-человечески вздохнул, потоптался и снова повернулся ко всем задом, демонстративно накрыв хвостом не только нос, но и вообще голову. Видимо, его высочеству ситуация тоже не очень нравилась.

А я, похоже, потеряла способность удивляться. По крайней мере, наследник неизвестного мне кошачьего государства, свернувшийся калачиком на коленях, не вызывал желания завыть и снова ущипнуть себя за руку.

– Ну, так кто желает поведать мне, что произошло? – еще раз уточнил лорд.

Парни переглянулись, но говорить так никто и не начал. На их лицах я видела сосредоточенную работу мысли. Белобрысый думал забавнее. У него даже брови шевелились.

– Его высочество, – короткий кивок в сторону кота, который упорно делал вид, что спит.

Я усмехнулась. И все же слышала, что котиков называют иногда с пафосом (хотя у меня все обычно были Васьки и Пуси). Но «высочество»? Не слишком ли? Я бесцеремонно взяла скотину за морду и попыталась найти следы благородного происхождения. Кот ошалел от такой наглости и даже не сопротивлялся, только лапами уперся, пытаясь вырваться из моей хватки. Но не смог.

Может быть, благородные предки в его родословной и имелись. Я не настолько хорошо разбиралась в породах. Кот был крупным и очень пушистым. Возможно, где-то в предках у рыжего затесались мейн-куны, но потом они не один раз согрешили с персами, на что намекал небольшой, вдавленный носик. Чистокровным «высочество» точно не являлся.

Пока я рассматривала кота, который смирился, вел себя, словно валенок, и порывался снова уснуть, Киран продолжил рассказ:

– Этой ночью мы поехали сопровождать его высочество в Дорин – развлекаться – и развлекались там до утра.

– А когда, услышав в покоях его высочества кошачий мявк, кинулись на второй этаж, – встрял в рассказ Анри, – последнюю возлюбленную его высочества не застали.

– Как и самого высочества, – добавил Киран. – Но зато застали кота.

– И решили, что это и есть принц? – скептически уточнил лорд, посмотрев на кота несколько иначе. С изрядной долей подозрения.

– Нет, конечно, но кот умел говорить и был в курсе… – Киран подумал, смешно морща лоб, и закончил: – Подробностей, которых, кроме нас троих, никто не знал.

– Замечательно! – выплюнул лорд. – Просто шикарно. Я что просил вас сделать? Я просил вас охранять его высочество, пока он гостит у нас. Неужели это такая непосильная задача при учете, что Дерридор – самое безопасное и хорошо защищенное место в империи. Это вам не Выжженная пустошь и не Проклятый лес! Сынок, не ты ли совсем недавно кричал…

Блондин сжался и сделал огромные испуганные глаза. Даже у меня такие не получались.

– Зачем его высочеству охрана? – передразнил лорд. – У него лучшие друзья – перспективный маг и полудемон, которого боятся в империи абсолютно все!

Это он, видимо, про черноволосого с рожками. От намека на демоническую сущность мне стало как-то не по себе. Я посмотрела на Кирана по-новому из-под опущенных ресниц и тут же наткнулась на немного злой взгляд. В нем проскользнул вызов. Похоже, упоминание о расовой принадлежности задело не одну меня.

– Ну кто знал, что так выйдет?! – искренне возмутился Анри и пожал плечами.

– И почему, если все случилось ночью, я только час назад узнал о неприятностях? Где вы были раньше?

– Потому что мы пытались решить проблему сами, – тихо ответил полудемон. – Половину утра провели в библиотеке, и Анри нашел старую книгу.

– Что за книга? – Лорд заметно подобрался и на сына взглянул с опаской.

Анри послушно передал книгу отцу. Тот внимательно рассмотрел обложку и вынес вердикт.

– Это сборник заклинаний жриц-привратниц, а жриц уже более трехсот лет нет в Андолии.

– В других книгах мы ничего путного не нашли, а тут попалось заклинание, которое, мне показалось, может помочь. Оно указывает на решение проблемы, помогает понять, в какую сторону двигаться. Мы никак не думали, что оно поможет… – Блондин недовольно зыркнул на меня, словно это я сама притащилась к ним по доброй воле. – Так поможет… – мрачно заключил он.

– Вот не знаю уж, как оно у вас так криво сработало, но последнее, что нужно его высочеству, – это еще одна симпатичная девица. Все беды от женщин…

– А я бы сказала – от котиков, – заметила я, с ненавистью уставившись на пушистое высочество. В голове некстати всплыла картинка, где я пытаюсь достать с крыши сарая Ириску. Может быть, не полезь я за этой нахалкой, ничего бы не произошло.

– Короче, теперь ясно, что ничего не ясно, – вздохнул лорд. – Но одно сказать могу точно: то, что вы смогли прочитать заклинание из этой книги, вообще чудо. То, что здесь появилась девушка… явно не похожая на наших, это тоже не просто так.

– Ты думаешь, я смог открыть проход между мирами, как раньше умели делать жрицы? – В глазах Анри зажглись азарт и детский восторг.

– Я думаю, это она сумела пройти между мирами и откликнуться на твой неумелый зов, – отрезвил его отец. – Почувствовала свою магию.

– Вы, конечно, меня простите, но я почувствовала только одно – то, как падаю с лестницы, – вмешалась в разговор я.

– Это не важно. Ваши воспоминания сейчас не играют роли.

– Нет. Это очень важно, – заупрямилась я.

– Вы хотите сказать, – осторожно заметил Киран и покосился на меня, – перед нами одна из жриц?

– Другого объяснения не вижу.

– Эй! – возмутилась я. – Что за жрицы? Я домой хочу. Я совершенно нормальная!

Подумала и добавила несчастным голосом:

– Была, пока с лестницы не упала. О чем вы вообще говорите?

– Всему свое время, – от меня отмахнулись, словно от надоедливой мухи, и я даже возмутиться не смогла. Вероятнее всего, от удивления.

– И что нам теперь делать? – поинтересовался Анри. После того как он понял, что его заслуга в моем появлении косвенная, изрядно помрачнел. Видимо, не давали ему покоя лавры великого мага.

– Искать любые упоминания о жрицах и проклятиях. Возможно, у них были свои методы избавления. Проклятье высшей степени – это сгусток энергии, магическое пожелание смерти. Котик… котик – это всего лишь форма. Она не принципиальна. Просто у ведьмы, которая прокляла, было своеобразное чувство юмора.

– Я умру-у-у? – встрепенулся рыжий и посмотрел на лорда такими несчастными глазами, что того перекосило.

– Все мы смертны, а котики смертны гораздо раньше, чем люди. И тем более раньше, чем правители. Поэтому да, это проклятье можно в конечном счете назвать смертельным.

Кот присмирел, весь сжался, мигом став меньше, и я не удержалась и потеребила его за ухом. Вот знала, что у меня на коленях лежит заколдованное высочество, но не могла относиться к нему уважительно, все равно видела тискательного кота, которого постоянно хотелось гладить.

– Мы попытаемся решить проблему, потому что, если решение не будет найдено, наша жизнь станет короче, чем жизнь вашего
Страница 5 из 17

высочества, – сообщил лорд спине кота и продолжил инструктаж, повернувшись к сыну и черноволосому полудемону: – Ваша задача – понять, почему заклинание спустя триста лет вернуло в наш мир жрицу и как она может помочь вернуть человеческий облик принцу Михаэлю.

– Я вам и так скажу, – ответила я. – Никак не помогу, потому что просто не понимаю, о чем вы все говорите. Ни разу в жизни не слышала про жриц.

– Я тебе расскажу, позже, – мурлыкнул кот, который, похоже, не мог долго пребывать в печали, и подхалимским тоном предложил: – Ты же согласишься пожить со мной в этих покоях?

Сразу же захотелось бежать. Но лорд скомандовал, обращаясь ко мне:

– Пока сиди здесь, не высовывайся, а мы попробуем разобраться, что к чему, и решим, как представить тебя другим обитателям замка. Пока твой вид слишком отличается от общепринятого. Нужно сменить одежду и придумать легенду.

– А домой? Как я смогу вернуться домой?

– Если ты жрица, то, по идее, должна суметь вернуться сама. Жриц никогда не сковывали рамки одного мира. Именно в этом их основная сила – в умении перемещаться между мирами и открывать стационарные проходы.

– Я не умею…

– Ну, может быть, научишься?

– Ка-ак?

– Представления не имею. – Лорд пожал плечами и встал с кресла. Уже от двери он добавил немного успокоившее меня: – Пока не имею представления.

Анри и Киран ушли следом, а мы с котом остались сидеть в кресле. Я посмотрела на нахальную рыжую морду и скомандовала:

– Ну, что, высочество, рассказывай, кто такие жрицы и куда это я попала.

Глава 3

Маленькие котики – большие опасности

Дверь захлопнулась, и в комнате воцарилось молчание, прерываемое громкими звуками «мыр-мыр-мыр». В бедра даже через джинсы впивались острые кошачьи коготки. И треснуть по наглому пушистому заду было как-то неловко. Высочество все же!

– Ну давай, рассказывай, лохматый, – еще раз попросила я, почесав громко урчащего кота за ухом, и попыталась ненавязчиво отодрать его лапы от своих нежных частей тела.

Он вздохнул, потянулся и, сощурив хитрый желтый глаз, заявил:

– Жрауть что-то охота. Я сегодня не жраувши…

– Я сегодня тоже не жраувши, – передразнила его и задумалась. В животе нехорошо заурчало.

А ведь и правда. С утра из дома выскочила, не успев кофе попить, потом как-то не до еды было. И сейчас даже в глазах потемнело при мысли о бутерброде, и рот наполнился слюной. Интересно, сколько времени? Я не знала, но, судя по темнеющему небу, вечер.

– Сходи, мы-р-р-р-р? – оживился кот, уселся у меня на руках и потянулся. – Мяу-у-у! – выдал он очень реалистично, протяжно. Бабушкина Ириска так же орала, учуяв на кухне запах свежесваренной курочки из супа. Правда, рыжее высочество сразу смутился столь бурного проявления звериных эмоций. Даже на миг отвернулся, но уже спустя секунду глядел на меня совершенно несчастным, типично кошачьим взглядом.

– Ну, сходиу-у-у. Я тебя объясню-у-у-у куда. М-р-р-р?

На самом деле предложение было крайне заманчивым. Есть хотелось зверски. И зачем только эта кошачья морда мне напомнила о том, что существует чувство голода?

– Нам запретили высовываться, – заметила я, но заинтересованно покосилась в сторону входной двери. – Ваш лорд сказал, что я в таком виде привлеку много внимания. Будут лишние вопросы…

– Это ва-у-ш лорд… – надулся кот. – Не нау-у-ш… мы по статусу выше герцога.

– Хорошо, хорошо, ваше высочество. Их лорд велел не разгуливать по замку в джинсах и растянутой майке.

– А если я тебя приодену-у-у-у? – вкрадчиво поинтересовался рыжий нахал, потоптался и потерся мордой о мою руку.

– Во что? – поинтересовалась я подозрительно. Слишком уж хитрой была эта морда.

– Да та-у-к… – Он деловито спрыгнул с рук и направился в сторону гардероба. – Завалялась у меня пара вещи-у-ц…

– Интересно, откуда?

– Гостьи забыли, мрмяу-у-у, – ни капельки не смущаясь, заметил кот.

– В чужих трусах не пойду, – категорично заявила я и поморщилась. А что еще могли гостьи забыть у любвеобильного принца?

– Мы-р-р-р? – совершенно искренне удивились их высочество и добавили: – Ка-у-к можно, Лисочка? Как можно? Для тебя самоу-е лучшее. Можно сказать, ни разу не надева-у-нное. Добежи-у-шь быстренько до кухни, ска-у-жешь – их высочество кушать хотеть изволят, и все-у. Так же быстро верне-е-у-шься обратно. А если в коридоре тебя кто-то остановит, гла-у-зки опускай в пол и лепечи, что иде-е-у-шь к «моему принцу».

Уже эти высказывания должны были бы меня насторожить, но я с восторгом наивной дуры отправилась в гардероб его высочества. Вот что я там надеялась найти?

– А тепе-у-рь третья полка сверху.

Кот запрыгнул туда одним махом и покрутился рядом с коробкой, которую предстояло вытащить.

– Что это? – тихим угрожающим голосом уточнила я, достав полупрозрачное нечто с разрезами и очень смелым декольте. Я как представила свое богатство четвертого размера в этом вырезе, мне сразу стало не по себе.

– Мы-р-р-р? – отозвался кот, но, увидев мой возмущенный взгляд, тут же попятился, смешно виляя толстым задом. – Лисочка, ну что есть… У меня, понима-у-ешь ли, нет большого выбора наря-у-дов.

– Это сорочка! В лучшем случае. И то… – Я покрутила прозрачную тряпку в руках. – Пуританской ее никак не назовешь!

– Не-ут, – уперся кот. – Я заказа-у-л специально, написано было «пла-у-тье»…

– Ага! – Я фыркнула. – В магазине интим-товаров брал? Или как у вас это называется. Не издевайся надо мной!

– Ну вот что ты злишься, мырр? Очень мила-у-я вещи-у-ца, и размер твой.

– Вот есть серьезное подозрение, что не во всех местах, – ответила я, чувствуя, как поход за едой накрывается медным тазом. А я ведь уже настроилась.

– Ну не могу я это на себя надеть и выйти в люди! Оно же просвечивает насквозь! За кого меня примут?

– Ну… так я-у же сказал, сообщи, что иде-е-у-шь от принца…

– Я в таком виде никуда не пойду! Точка! Не скажу, что наделена высокими моральными принципами, но это для меня слишком, и, судя по тому, что я видела из окна, у вас в таком ходить по улицам благородным дамам не пристало!

– Лисочка, – заискивающе начал кот. – Но будем с собо-у-й честны, какая ты благородна-у-я?

– А вот хамить не нужно, толстозадое высочество! – ощерилась я. – Не надену. Ищи другие варианты, или будем на пару сидеть голодные, пока про нас не вспомнят твои друзья! Не раньше утра, предполагаю.

Кот надулся и погрустнел. Видимо, сам понимал, что помощи нам ждать неоткуда. Раньше завтрака к нам вряд ли кто заглянет. Нас оставили отдыхать, а то, что не покормили, могут и не вспомнить.

Других вариантов женской одежды в комнате принца не оказалось, но совместными усилиями нам удалось минимизировать открытость платья. Я не стала снимать плотную белую майку, поэтому декольте получилось скромным, и соорудила себе из рубашки высочества что-то похожее на короткую юбку. Накинутое поверх, это небесно-голубое, слегка просвечивающее платье смотрелось почти прилично. К нему полагался широкий пояс и массивные браслеты. Так себе видок, но если кухня, как клялся пушистый, тут недалеко, может быть, и сойдет.

– Смотри, рыжий, – предупредила я. – Если в меня будут тыкать пальцем и ржать или, того хуже, начнут делать неприличные предложения, я вернусь без кусочка еды! Ты меня понял? Все, что добуду, –
Страница 6 из 17

мстительно съем по дороге.

– Не кипятись Лисочка, мы-ыр-р, все будет замы-р-рчательно. Верь мнеу-у.

– У тебя так точно, – недовольно буркнула я, выдохнула и взялась за ручку двери. Идти в неизвестность было страшно.

– Волосы только распустила-у бы, а то как крестья-у-нка…

– Тьфу на тебя!

Я расплела косу, которая доходила почти до поясницы, и позволила светло-русым, с пепельным отливом волосам рассыпаться по плечам.

– Совсе-у-м хорошо, – муркнул кот. – Краса-у-ица.

– Нет, не совсем, хорошо! – задумчиво отозвалась я. – Мне в своей обуви идти? Мне кажется, кроссовки в замке совершенно неуместны. Особенно в сочетании с этим! – Я махнула полупрозрачным подолом.

– Не-у-т! – Его пушистое высочество запрыгнуло на камин и нервно завертелось между статуэток. – Не-у-т же-у-нской обуви! Может, босиком. Мырр-р?

– Ага, сейчас. И не мечтай!

– Могу да-у-ть тапочки…

– Тапочки? – Я даже поперхнулась. – Ты предлагаешь по замку гулять в твоих тапочках сорок пятого размера? В этом пеньюаре и мужских тапочках? Ей-богу, уж лучше бы в кроссовках и джинсах!

– У меня маленька-йа-у ножка. Семейно-у-е у нас.

С тапочками вопрос решить так и не удалось. Сошлись на том, что кот выдал мне тапочки: первое – новые, еще не ношенные; второе – в тон платью. Синенькие, расшитые драгоценными камушками тапочки выглядели в целом презентабельно – с загнутыми носами и богатой отделкой, но на мой Золушкин тридцать пятый были изрядно велики.

Если уж я оказалась в другом мире, то предпочла бы, чтобы знакомство с ним и его обитателями состоялось не так. Я себя чувствовала любовницей на один день, оставшейся без одежды в чужом доме, полном гостей. В коридор выходила с заметной опаской. К счастью, он был пуст, и первые несколько метров по новому миру я прошла без приключений, а потом оказалась на развилке и запаниковала.

Кот велел двигаться вправо, но вправо отходило отсюда сразу два коридора. Несущаяся навстречу служанка едва не сбила меня с ног, я пискнула и посторонилась, а она промчалась мимо в обнимку со стопкой наглаженного белья.

– Как всегда небрежно, Матильда… – раздался недовольный старушечий голос, и я обернулась посмотреть, кто это отчитывает служанку. – Погладь верхнюю наволочку еще раз. Лорд не любит спать на мятом.

Крик застыл в горле, поэтому я только судорожно сглотнула, чтобы не подавиться слюной. Перед несчастной девушкой застыла пожилая призрачная дама. Волосы дамы были забраны в высокую прическу, а на худощавом теле нелепо смотрелось необъятных размеров платье с кринолином.

Как ни странно, служанка, в отличие от меня, не напугалась, а вежливо поклонилась и произнесла:

– Как скажете, леди Исидора.

– То-то же… – заметила призрачная старушка и поплыла дальше по коридору. Ко мне.

Я понимала, что если заору, то оставлю нас с рыжим высочеством без ужина, поэтому сжала зубы и молчала, глядя на приближающегося призрака глазами испуганного ежа.

– Ужасные нравы у молодежи… – поджав губы, – пробухтела дама. – Что за одежда? Стыд! И куда только смотрит мой внук?! При его деде такого произвола не было! Все боялись! – Она подплыла вплотную. – Все уважали!

Леди Исидора погрозила полупрозрачным костлявым пальцем возле моего носа и испарилась, а я выдохнула. Все, что происходило вокруг, казалось совершенно нереальным, диким сном.

Жаль, что проснуться пока не получилось. Я постояла немного, подождала, когда восстановится сердечный ритм, и на негнущихся ногах истукана пошла дальше.

Какой из коридоров более правый, я не представляла, поэтому повернула в первый попавшийся. Шла осторожно, стараясь не привлекать к себе внимания. С одной стороны, это было не так уж и сложно – народа в замке все же не так много, как на оживленной улице, с другой – каждый, кто попадался на пути, видел перед собой незнакомку, которая вызывала интерес. И это напрягало. Я все ожидала неловких вопросов, которые могли поставить меня в тупик. К тому же платья горничных были намного скромнее того, которое мне досталось усилиями лохматого высочества.

Но слуги косились исподтишка и бежали по своим делам, а вот мужчина, на которого я наткнулась в глубине коридора, напугал. Пока мы с котом примеряли наряд, за окнами стемнело, и коридоры замка погрузились в полумрак. Светильники, очень странные, похожие на сотни слетевшихся в одно место светляков, разгоняли темноту, но все же углы утопали во мраке.

Когда ко мне навстречу из одной темной ниши шагнул мужчина, я пискнула и отпрыгнула, а он замер. Уставился на меня зло и, словно принюхиваясь, повел ноздрями. Стало не по себе, а после того как он, шагнув вперед, скользнул пальцами по моей шее, я взвизгнула и кинулась бежать, все еще чувствуя на спине пристальный взгляд. За мной незнакомец не последовал, остался стоять там же, а я очнулась через несколько минут, сообразив, что, похоже, заблудилась, так как какое-то время мчалась, не разбирая дороги.

– Вот ведь! – выругалась я и осмотрелась. В этой части замка было совсем тихо. Даже светильники горели через один. Я подумала и уныло побрела по коридору, размышляя, уже пора заглядывать в двери и кричать заунывное «Ау-у-у!» или еще можно подождать и понадеяться, что сумею выбраться в относительную цивилизацию сама.

Ситуация с незнакомцем напугала. С другой стороны… кто знает, какие у них тут нравы. А наряд на мне, даже по нашим меркам, чересчур откровенный. Возможно, повезло, что он не кинулся меня догонять.

Коридор все не заканчивался, я уже почти сдалась, когда услышала тихие голоса. Скинула тапки (все равно идти в них было адски неудобно, они слетали через каждый шаг) и осторожно прокралась по коридору. Замерла у приоткрытой двери и, не сумев сдержать любопытство, заглянула внутрь.

В кресле у камина, вытянув длинные ноги, сидел черноволосый парень с рожками. Сейчас Киран был расслаблен – темная рубашка расстегнута на груди, в вороте воротника виднеется сильная смуглая шея, в руке бокал вина. А напротив в кресле я увидела лорда. Вокруг узких губ пролегли складки. Он устал, и это было заметно невооруженным глазом.

– Ты думаешь, это случайность? – настороженно поинтересовался герцог с затаенной тоской в голосе. Похоже, жаждал получить утвердительный ответ, но понимал, что вряд ли подобное возможно.

– Что именно? – Киран не спешил отвечать. Он задумчиво разглядывал янтарную жидкость в бокале.

– Все… – Лорд неопределенно махнул рукой.

– Не думаю. Вы же знаете. В этом мире все события связаны, но нити иногда так тонки, что мы их не замечаем. Обычно до поры до времени.

– Ах… да эти ваши верования…

– Даже если отбросить верования… – Киран сменил позу и весь словно подобрался, став серьезнее и старше. – Девица, с которой был принц последний раз, слишком уж резко ворвалась в его жизнь, и… – Парень замолчал. – Она ведь не появлялась здесь, предпочитая встречи на нейтральной территории, а внешне настолько отвечала типажу, который предпочитает Михаэль… слишком, для того чтобы быть совпадением.

– Почему не препятствовали?

– Не было причины. – Полудемон пожал плечами. – Она не казалась опасной. Ну а то, что специально старалась завлечь наследника престола в свои сети… так не этим ли занимается половина женского населения империи? Принц у
Страница 7 из 17

нас холост и любвеобилен.

– Ты прав… – Герцог помрачнел. – Как ни прискорбно, но ты прав. А эта… которую вызвал Анри?..

Я напряглась и стала слушать внимательнее. Речь шла обо мне, и поэтому было дико интересно.

– С ней не знаю. Мы не ожидали такого результата. Точнее, я не ожидал, а чего ожидал Анри…

– Не знает даже сам Анри… – задумчиво закончил мысль лорд. – Мне иногда кажется, что мой сын жив до сих пор лишь благодаря тому, что ты постоянно рядом…

– Да. – Черноволосый не стал отрицать, а лорд помрачнел.

– Но если бы не Анри, что было бы со мной? – задал встречный вопрос Киран. – Так что не берите в голову, мы с Анри замечательно дополняем друг друга.

– Почти всегда…

– Меня напрягает появление девушки, – признался Киран. – Нужно будет думать, как устроить ее судьбу. И, возможно, возникнут проблемы. Она чужая, еще в большей степени, чем я. Не знает наших обычаев, не умеет себя вести, и к тому же потенциальная жрица… что само по себе опасно. Думаю, она добавит нам проблем, и ее не выкинешь, как приблудную собаку.

– Хотя это было бы самым простым решением, – вздохнул герцог, а я сглотнула комок в горле. А что, если и правда выкинут?

– А еще… не зря жрица вернулась сюда. Это не может быть совпадением.

– Думаешь, она способна помочь?

– Об этом скажет Анри ближе к утру. Он настроен решительно, я даже соваться в библиотеку побоялся. Только вот ее присутствие в замке… не привлекло бы оно ненужного внимания.

– Чьего?

– Вспомните Испепеляющих…

– Думаешь, они вернутся?

– Они и не уходили, и как только почувствуют жрицу – начнут охоту. А она даже не осознает свою силу. Не проживет долго.

Стало совсем страшно и плохо. Кто такие Испепеляющие? Почему я не проживу долго? Зачем мне адаптироваться к миру, если я хочу домой? Столько вопросов, и почему-то совсем не хочется узнавать на них ответы. Дальше я слушать не стала. Внезапно накатили отчаяние и паника, и я, всхлипывая, попятилась от двери в темный коридор. Светильники почти все погасли, и замок погрузился в темноту. Похоже, наступила ночь, а я так и не дошла до кухни. Но есть перехотелось.

Наверное, стоило зайти в помещение и расспросить рогатого и лорда обо всем поподробнее, но я почувствовала, как опустились руки. Просто в один миг осознала, что именно произошло и насколько серьезна ситуация.

Я оказалась одна в чужом мире, в чужом замке и не имела представления, что делать дальше. Как отправить меня домой, похоже, не знал никто.

Моя жизнь и дальнейшая судьба зависели от милости совершенно незнакомых и пугающих людей, а я даже еду не могла добыть самостоятельно. Я ревела и брела по темному коридору куда глаза глядят. Я уже достаточно далеко ушла от комнаты, где видела Кирана, когда почувствовала, что окончательно заблудилась в темных коридорах. Остановилась у развилки и зарыдала в полный голос.

Я никогда не отличалась сильной интуицией, но сейчас дыхание перехватило от секундного ужаса, и я очень резко развернулась, успев заметить блеснувшее за спиной зазубренное лезвие. Сзади стоял тот мужчина, который ранее напугал меня в коридоре. Его глаза горели алым, а на лице застыло нечеловечески злобное выражение.

Комок застрял в горле, и я поняла, что не могу даже кричать. Нелепо взмахнув руками, шагнула назад, попыталась уклониться от удара и в это же время метнула в нападающего единственное оружие, зажатое в руках, – расшитые тапочки его высочества. С меткостью у меня все было нехорошо, поэтому попала мужчине прямо в лоб. Нападающий оказался на секунду дезориентирован. Я заорала что есть мочи и кинулась в сторону. Он схватил меня за плечо, дернул назад, я вывернулась, чувствуя, как обжигающее лезвие скользнуло по рукаву, задев кожу, взвизгнула еще громче и вырвалась из захвата, словно змея. Со всего размаха пнула нападающего по голени и отскочила.

Я никогда не занималась серьезно единоборствами, но всю юность и детство провела в спортивных секциях. Меня не научили драться, да и не нужно мне это было, но тело помнило уроки и жило своей жизнью. Я резко упала вниз, перекатилась, уходя от ударов, и вскочила на ноги в метре от нападающего.

Оказавшись на безопасном расстоянии, я с дикими завываниями кинулась по коридору. Бежала, оглашая истеричными воплями замок, пока не уткнулась в кого-то высокого. Дыхание перехватило от ужаса. Я уже открыла рот, чтобы заверещать громче, но, подняв голову, увидела знакомое лицо. Киран.

Глава 4

Ночная «жрица»

Одним движением Киран задвинул меня себе за спину, загородив от нападающего. А тот, увидев, что мне пришли на помощь, начал отступать к окну. Он, похоже, не ожидал сопротивления и не был готов к тому, что может появиться еще кто-то и помешать. Киран без разговоров метнулся следом за напавшим. Я увидела только смазанную тень, а спустя секунду черноволосый уже сжимал горло хрипящего мужика. Я сглотнула.

Глаза демона сверкали алым, клыки удлинились. Парень сейчас имел крайне устрашающий вид, поэтому я, тихонько попискивая, попятилась в сторону, не в силах отвести взгляд от происходящего передо мной. В данный момент своего спасителя я боялась не меньше нападающего. Черноволосый швырнул хрипящего мужчину к стене, а едва тот попытался сбежать, снова припечатал, держа за горло.

Шум привлек внимание других обитателей замка. Первым в коридоре появился герцог.

– Что случилось? – Лорд бросил на меня взгляд, в котором смешалось недоумение и неудовольствие. Я не поняла, чем оно вызвано – моим внешним видом, тем, что ослушалась приказа, или устроенным представлением (в котором, если разобраться, я была совершенно не виновата). Похоже, до моего появления в замке жилось спокойнее.

– Покушение, – отрапортовал черноволосый, лицо которого приобретало обычные черты. Недавняя, явно демоническая маска исчезла без следа, и сейчас казалось, что она мне привиделась.

Напавший на меня мерзавец все так же тихо хрипел у стены, но как ни пытался, не мог вырваться из хватки Кирана. Я еще подумала, что несостоявшийся убийца как-то хлипковат для опасного преступника. Но когда спустя пару минут явились стражники и потащили упирающего бандита вчетвером, а он упорно сопротивлялся и пытался вырваться, я поняла одну вещь – не злоумышленник был слаб, это Киран обладал нечеловеческой силой.

– Ты все равно сгоришь в преисподней, ведьма! – донеслось яростное обещание, и я поежилась. Вот что за люди? Я же ничего не сделала! И видела-то его в первый раз! Ну хорошо, во второй.

Все это время я сидела в углу на ковре (к счастью, в замке они были повсюду) и отчаянно жалела, что потеряла тапочки его высочества. Почему-то это казалось важным. Пушистый виделся мне существом впечатлительным, с тонкой духовной организацией. Расстроится еще.

Герцог снова бросил на меня взгляд, в котором читалось: «За какие же прегрешения ниспослали боги мне эту дуру?» Вслух он, к счастью, свои мысли озвучивать не стал, видимо, понимал, что я сама ситуации радуюсь еще меньше. Просто скомандовал Кирану:

– Останься с девушкой. И раздобудь ей какую-нибудь соответствующую одежду, что ли.

Парень кивнул, а лорд ушел следом за стражниками и все еще сопротивляющимся пленником. Я сглотнула и подняла глаза на своего спасителя. Он возвышался надо мной и немного пугал. В
Страница 8 из 17

янтарных глазах я не смогла прочитать никаких эмоций, он словно отгородился от окружающего мира стеклянным колпаком.

– На меня напал Испепеляющий? – прошептала я, припомнив услышанное ранее слово.

– Откуда?.. – начал Киран, и на его лице на миг мелькнули эмоции. Договорить я ему не дала и без угрызений совести призналась:

– Я подслушивала.

Стыдно не было, страшно уже тоже. На руке, похоже, осталась просто тонкая царапина, и она почти не саднила. Ужас, который я испытывала буквально несколько минут назад, отступил, и я практически успокоилась.

– Нет. – Демон не стал развивать тему о том, что подслушивать нехорошо. Перешел сразу к делу. – Если бы это был Испепеляющий, он бы тебя испепелил. Логично, да? Но кто-то из их ордена – вполне возможно. Кто-то, кто смог опознать в тебе жрицу.

– Как?

– Представления не имею. И… тебя же просили сидеть в комнате и не высовываться?! – воскликнул он. – Неужели это так сложно! Зачем ты отправилась гулять по незнакомому месту, не зная ни обычаев, ни правил поведения, ни опасностей, которые могут подстерегать. Тебе повезло, что убийца был просто фанатиком и я проходил рядом. В таком наряде ты удивительно долго ходила по коридорам замка без проблем. У вас все так одеваются?

– Нет! – Я надулась. – Это ваш хвостатый сказал, что сойдет.

– А зачем он тебя вообще отправил в таком виде? – удивился Киран и привалился спиной к стене, возле которой я сидела. – Одолела жажда приключений?

– Жра-у-ть хотел! – передразнила я его высочество и, наконец, с кряхтением поднялась с пола. Смотреть на черноволосого снизу вверх было как-то неуютно. Я чувствовала себя в такой позе слишком уж уязвимой. Да и взгляд постоянно натыкался на массивную, серебряную пряжку ремня и бедра, затянутые в плотные кожаные штаны.

– Вот же демоны! – сморщился Киран, осененный догадкой. – Мы совсем забыли про эту проблему. Как-то не привыкли, что у принца могут быть проблемы с едой.

– Не хочу показаться наглой, но я не ела столько же, сколько ваше кошачье высочество, и «жрауть» хочу не меньше.

– Извини… – Рогатый выглядел растерянно. – День был ужасным. Пошли! Заберем Михаэля, и я организую ужин.

Он схватил меня за руку и потянул за собой по коридору, а я отметила, что у него удивительно теплая и сильная ладонь.

– А почему меня хотели убить? – поинтересовалась я, едва успевая за размашистым шагом.

– Не знаю… точнее, знаю, но не понимаю, как они вычислили и нашли тебя так быстро. Тебе их высочество рассказал про жриц?

– Нет! – Я фыркнула.

– Ах да! Он же жрауть хотел.

– Именно.

– Вот, значит, за ужином и обсудим. Вряд ли тебе информация понравится, сразу предупреждаю.

– Да мне вообще ничего не нравится, – заметила я. – Хочу вернуться домой.

– Я очень хорошо тебя понимаю, – мрачно ответил парень и, поймав мой недоверчивый взгляд, добавил: – Поверь, я знаю, что такое не иметь возможности вернуться туда, где осталось твое сердце.

Киран выпустил мою руку и ускорил шаг, видимо, это было сделано для того, чтобы я в попытках его догнать не имела возможности выяснить, что значат сказанные слова. Они меня крайне заинтересовали.

«Ну ладно, – подумала я, стараясь успеть за размашистым шагом. – Еще будет возможность поговорить на эту тему. Похоже, застряла я тут надолго».

В груди заныло, а на глазах выступили слезы. У меня ведь там остались друзья, родные. Мама и папа в городе. Бабушка, из дома которой я выскочила, даже не успев позавтракать. «Не реветь! – скомандовала себе. – Я жива и здорова! А еще, говорят, являюсь жрицей, которая умеет открывать проходы между мирами. А если это правда, я обязательно найду возможность вернуться домой!»

Такие мысли успокоили, и я перестала хлюпать носом. Слабость свою показывать не хотелось. И так придется перед рыжим оправдываться, почему я вернулась без еды, но с Кираном.

А когда мы зашли в покои, то кота там не обнаружили и перепугались.

– Михаэль?! – крикнул Киран, быстро заглянув во все комнаты и в ванную.

– Кысь-кысь? – вторила я и шла следом за черноволосым. Заглянула даже в гардероб.

– Принц, который пропал… это даже хуже, чем принц, который превратился в кота… – убитым голосом произнес Киран.

Я его очень хорошо понимала. Поэтому, привычная к Ирискиной игре в прятки, пошла исследовать апартаменты в третий раз. На сей раз тщательнее.

Дрожащий кот обнаружился в самом дальнем и пыльном углу под кроватью.

– Вот не сволочь ли ты, высочество! – возмущенно выдохнула я, стоя на четвереньках и заглядывая под кровать. – Вылезай давай!

– Не-у-т, – отозвался рыжий и забрался дальше, собирая на пушистую шерсть пыль и паутину. – Они-у меня хотят уби-у-ть…

– Кто они? Вылезай! Я привела Кирана! Он сможет защитить твою рыжую лохматую тушку.

– Кира-унчик! – взвыл кот и, проворачивая лапами на паркете, бросился из-под кровати. Будто сам не слышал голос своего друга! Я мысленно фыркнула. Не знаю, каким его высочество был человеком, но вот котом он получился типичным. Со всеми приличествующими балованному пушистому заскоками.

Я устало поднялась и успела заметить, как пыльное лохматое нечто со всего размаха забралось рогатому на руки и пытается карабкаться выше, на плечо. При этом кот громко орал и вращал огромными испуганными глазами.

– Кира-у-нчик! – вопил его высочество. – Они пришли ко мне и хотели забра-у-ть! Но я почувствовал и спрятался-я-я. Стра-у-шно! С мешком пришли, хотели запихать… Говорили, где этот рыжий мешок с блоха-у-ми? Это я-то мешок с блоха-у-ми?.. Я-у-у?!

Мырр?..

– Все, успокойся! – Киран наконец отодрал от себя кота и посадил на кровать. На темной рубашке парня остались следы пыли, а на плече висела неопрятная путина.

– И слуги тут плохо-у убираюц-ца, – заявил его высочество, немного успокоившись. Нервно полизал лапу и, вскинув глаза на Кирана, с надеждой поинтересовался: – Отруга-у-ешь?

– Отругает, отругает, – вмешалась я и присела рядом с котом на диван. Сняла с пушистой шерстки остатки паутины, погладила по голове и почесала за ухом, услышав мурлыканье.

– А жра-у-ть где? – опомнилась неблагодарная скотина.

– А жрауть я не достала.

– Почему-у?

– Видишь ли, лохматое высочество, меня тоже по дороге пытались убить. Мы с тобой собратья по несчастью.

– Мырр-р? Беднай-у Лисочка!.. – вздохнул кот и по-хозяйски полез на руки – жалеться.

Киран за этой сценой наблюдал с сосредоточенным и немного недоуменным выражением лица.

– Быстро вы двое нашли общий язык… – с какой-то странной интонацией заметил он.

– А родственные души всегда быстро-у находят общий язык. Так ведь, Лисочка? Мырр?

– Так, – согласилась я и притянула кота поближе. Он был мягкий, пушистый и теплый. Тискательный. А о том, что еще день назад этот кот был любвеобильным мужчиной, я не думала. Я-то его только в образе кота увидела. Иначе и не воспринимала.

– Жрау-ть-то, будем? Мырр? – поинтересовался кот и снова с надеждой посмотрел на Кирана.

– Будем-будем! – отмахнулся парень и развел перед собой руками. Воздух в этом месте пошел рябью, а Киран повернулся и уточнил:

– Сюда просить доставить?

– Да-у… – мурлыкнул кот. – Сюда-у… никуда-у тащиться не хочу. Попроси побольше мя-уса и вина. Мырр?

– Попрошу, только молчи, ладно? И так странно, что из твоих
Страница 9 из 17

покоев заказ делаю я.

– Молчу-у! – Кот надулся, распушился, словно дикобраз, и повернулся к Кирану пухлявым задом.

Демон вздохнул и перевел взгляд в сторону мерцающего воздуха. Я с интересом уставилась туда же. Рябь стала настолько мелкой, что воздух перед парнем казался мутным. А потом внезапно все прояснилось, и я увидела в образовавшемся «окошечке» кухню. Не совсем обычную, но все же узнаваемую. Огромные разделочные столы, плиты. Пар и суетливые странные человечки. Вроде бы люди, только с непонятными пропорциями. Ноги и руки короче, чем я привыкла видеть.

– Что тебе, Киран? – недовольно буркнула немолодая коротышка, пробегая мимо. Я поразилась такой фамильярности. Или просто что-то не знала о месте парня в замке.

– Его высочество проголодалось, Милли. Просил подать мясо, вино и еще что-нибудь на твое усмотрение.

– Аджику ему по всей королевской физиономии – вот мое пожелание. Так и передай! Столько жрать, сколько он, – вредно! Разнесет – на трон не влезет. Батюшка его, долгих лет здоровья императору, вон какой стройный! Хотя… – Коротышка задумалась. – Сегодня его высочество еще не обращался. Ладно, сейчас будет вам еда, – пообещала женщина, махнула рукой, и «экран» погас. Я так и осталась сидеть на диване и недоуменно хлопать глазами.

– Зато она готовит очень хорошо, – смущаясь, отозвался Киран. – Но немного груба.

– Эй, рыжий. – Я толкнула кота в бок. – Это ты меня к ней за ужином отправлял, да?

– А тут бо-у-льше не к кому… – муркнул кот и сладко потянулся. – Хамка страшна-й-а-у – выпороть бы! Но как готоу-вит! Папа у герцога ее уже лет пятнадцать пытается сманить. Не уходит. И хамит еще. Отвратительная женщина. Мырр!

– А кто она? – не удержалась я от вопроса.

– В смысле кто? – уточнил Киран. А я, занятая своими мыслями, не заметила в голосе мелькнувшую агрессию.

– Ну-у-у… она ведь не человек.

– А это так важно? – прищурился он.

Я почуяла неладное и удивленно пожала плечами.

– Нет… Просто интересно. У нас вообще нет нелюдей. Точнее, есть. Гориллы, например, но они неразумные.

– Не обраща-у-й на него внимания, Лисочка, Киранчик лелеет свои собственные ко-у-мплексы. Гно-у-мка она.

– Ух ты! – изумилась я и информацию про комплексы Кирана предпочла проигнорировать. – А еще кто есть?

– Эльфы, но они снобы и почти с нами не общаются-у. Соседнее короле-у-вство. Мы с ними торгуем. Эти вон. – Кот тряхнул головой в сторону Кирана. – Но с демонами у на-у-с сложные отношения. Они живут в единственном мире, куда еще не закрыт проход. И прохоу-дом этим пользуются ре-удко.

– А вы можете ходить между мирами? – восхитилась я. – Тогда…

– Это вы можете ходить между мирами. – Киран сделала ударение на слове «вы» и выразительно посмотрел на меня. – Это умение доступно жрицам. Раньше по крайней мере было именно так. Когда-то Андолия сотрудничала со многими мирами, жрицы открывали проходы и поддерживали их в рабочем состоянии, но после войны, которая случилась отчасти по их вине, начались гонения. Жриц уничтожили, а проходы постепенно закрылись. Последний работающий проход – в мой мир, но им пользуются крайне редко…

– В смысле?

– А у них это такая ка-у-знь. Выкидывай-ут преступников и предателей. К нау-м. Будто у нас свои-ух мало… Но это не про тебя, Кира-у-н, ни в коеум разе.

– То есть ты… – начала я, взглянув на черноволосого по-новому.

– То есть это не имеет значения. Сейчас уже не имеет, – довольно жестко пресек разговор Киран. – По сути, все нелюди – это выходцы из других миров, которые, когда проходы закрывались, предпочли остаться в нашем мире, а не уходить в свой.

– Но… я так понимаю, жрицы делали, в общем-то, благое дело? Почему же их уничтожили?

– Понятие благости относительно. Да и фанатики есть везде… – начал Киран, но договорить не успел – принесли еду.

Парень вышел в холл, чтобы встретить слугу, а мы с котом остались в спальне. Желудок свело от голода, и говорить ни на какую серьезную тему уже не хотелось. Хотелось есть.

Кот в нетерпении топтался у меня на коленях и, по ощущениям, даже подпрыгивал, а едва хлопнула дверь, сорвался с рук и с диким мявом кинулся на запах съестного. На самом деле едой пахло на все покои. Представляю, какими сильными запахи были для чувствительного кошачьего обоняния.

Когда сели за стол, по молчаливому согласию не стали поднимать сложные темы, чтобы не портить аппетит. Не знаю, кому как, а мне хотелось поесть с удовольствием. Благо было из чего выбрать – «мясо и еще чего-нибудь» вылилось в накрытый, словно скатерть-самобранка, стол.

Кот покрутился на стуле и в итоге бесцеремонно забрался на стол, поставил передние лапы на тарелку и вгрызся с урчанием в кусок мяса. А вот вино ему совсем не пошло, он сунул морду в бокал и потом обиженно чихал минут пять.

– Что-у делать-то? – наконец отдышался он. – Расслабля-утся-то ка-у-к?

– Вести трезвый образ жизни? – предложила я и выразительно приподняла бровь.

– Щау-с! – недовольно фыркнуло высочество. – Не дождеу-тесь!

– Ну тогда могу предложить только валериану.

– А што-у это-у? – подобрался кот и заинтересованно уставился мне в глаза. А я растерялась, понимая, что объяснить не могу.

– Ну-у-у… У нас коты с нее шизеют. Очень она им нравится.

– Кошачья травка, – предположил Киран.

– Неу-т… – печально надулся кот. – Я тра-у-вку не жалую. Император, который любит вино-у, – это как-то да-у-же логично-у. А император-наркома-у-н… не-е-ут, совет не одоу-брит.

– Ну что могу сказать? – Я прожевала нежнейшее мясо и сделала глоток приятно терпкого, красного вина. – Остается тебе искать удовольствие в еде.

– Да-у… – вздохнул кот и с удвоенной силой принялся за кусок мяса.

Глава 5

Иди туда – не знаю куда

Нашу уютную трапезу прервали шум, грохот и появившийся в дверях взлохмаченный Анри с толстым фолиантом под мышкой.

– Кое-что нашел! – радостно выдал парень, подхватил с тарелки фаршированного моллюска, крайне подозрительного на вид (я его так и не решилась съесть), и жадно запихал в рот.

Я только сейчас присмотрелась к парню получше. Сытый желудок влиял на меня положительно, я успокоилась и более или менее нормально начала воспринимать окружающую действительность. Исходя из немногочисленных знаний, приобретенных об этом мире, я поняла, что сынок герцога тоже не совсем человек. Он был хрупкий, но только на первый взгляд – движения плавные, будто не идет, а танцует, и под тонкой рубашкой с завязками, распущенными на груди, угадываются мускулы. Глаза огромные и зеленые, словно у кота, и ушки под волнистыми светлыми волосами топорщатся весьма выразительно. Если я и представляла себе эльфов, то в моей голове они выглядели именно так. Впрочем, я решила вопрос расовой принадлежности блондина оставить на потом. Сейчас всем было не до этого.

Анри бесцеремонно уселся на стул его высочества и пересадил кота из тарелки к себе на руки. Кот зарычал утробно, но кусок мяса из пасти не выпустил, и едва только Анри убрал руки с пушистых боков, принялся судорожно дожирать отбивную, которая была явно велика для маленькой тушки. На светлых штанах мага осталось сальное пятно, на которое, впрочем, Анри внимания не обратил.

– Куда в тебя только лезет? – беззлобно поинтересовался парень. – Вон пузо какое
Страница 10 из 17

наел!

Но его высочество не могло одновременно говорить и поедать кусок мяса, поэтому только недовольно заурчало в ответ. А Анри с брезгливой гримасой покосился в тарелку, на которой осталась шерсть и пара отпечатков от лап, и отставил ее в сторону, подвинув себе блюдо с салатом.

– Рассказывай, – скомандовал Киран другу, но тот только развел руками, пытаясь дожевать все то, что засунул в рот.

– Пожожожи… – прочавкал он, и черноволосый, вздохнув, откинулся на спинку стула.

Я обратила внимание на то, что сам Киран то ли поел раньше, то ли вообще был к еде крайне равнодушен. Он не пытался запихать в себя полстола. Хотя даже я сейчас грешила по полной. Местная кухарка или шеф-повар (интересно, как ее в замке именуют?) на самом деле готовила удивительно вкусно.

Опустошив миску с салатом и доев оставшееся мясо, Анри блаженно зажмурился и, наконец, перешел к делу.

– Если я начну с небольшого исторического экскурса, думаю, никто не будет против? Киран не утруждался изучением истории…

– Но-но… – погрозил пальцем рогатый.

Анри поправился:

– Хорошо, не особенно утруждался изучением истории Андолии и окрестностей. Василиса ничего о нашем мире не знает, а его высочество вообще изволит кушать, и ему, подозреваю, все равно, поэтому я немного расскажу про то, кем являлись жрицы и куда они исчезли.

Итак, давным-давно в нашем мире было немало магов, но у некоторых девочек появлялись воистину уникальные способности – открывать двери в иные миры. Сначала таких девочек было довольно много, но миры попадались всякие, и бо?льшая часть юных жриц сгинула неизвестно где, не сумев или не захотев вернуться в свой родной мир.

Со временем жрицы объединились, разработали свою систему обучения, специально отбирали самых талантливых, учили работать со своим даром и строго контролировали рождаемость. Потому что привратница-недоучка – это страшно. Откроет такая неумеха дверь к каким-нибудь монстрам – и все, сама погибнет и мир поставит под угрозу.

Тогда же примерно был создан орден, который в дальнейшем назвали Испепеляющими. Изначально они должны были контролировать силу жриц, следить за порядком и помогать сдерживать агрессию, исходящую от неблагожелательно настроенных миров.

К слову сказать, прецеденты случались, но не часто. Лишь один из сотен открытых миров оказывался населен разумными существами, и за все время были закрыты три агрессивных мира, и еще с пятью установлены тесные контакты: первый Эль-Сорриа – мир эльфов, второй мир Камня – там жили гномы, третий Ас-Сиван, населенный демонами, четвертый – феи и пятый совершенно немагический мир, откуда ты родом. С вашим миром мы не взаимодействовали открыто, но все же многие наши так или иначе обживались на Земле, да и попаданцы из вашего мира к нам не были редкостью.

Шло время. Новых интересных миров не встречалось, да и по большому счету не было необходимости их искать. Наш мир идеально подходил для существования колонистов. Сюда рванули все, в один момент пришлось даже вводить ограничения на въезд, мы рисковали захлебнуться в иммигрантах. Жрицы не то чтобы стали не нужны, они из первооткрывательниц превратились в привратниц, задачей которых было обслуживание уже существующих переходов или создание новых – для послов, караванов и так далее. Постепенно сильные, независимые магини начали превращаться в обслуживающий персонал. Пусть высокого уровня, пусть их работа хорошо оплачивалась, но они потеряли свой статус избранных.

Кто-то воспринял ситуацию нормально и нашел в ней плюсы, а кому-то подобное положение вещей очень сильно не нравилось.

И вот одна крайне амбициозная жрица нашла координаты мира трампов – агрессивно настроенных тварей. Сильные, дикие и неуправляемые создания, похожие на людей, были опасны. Жрица открыла проход и выпустила их в наш мир. Сама, конечно, не выжила, но проблемы успела создать нешуточные.

Началась война, которая длилась почти сто лет. За это время погибло много и Испепеляющих, и жриц. Против жриц, косвенно виноватых в конфликте, ополчились все, посчитав, что лучше вообще никаких контактов с другими мирами, чем такие. Самыми страшными идейными врагами стали Испепеляющие. Даже когда закончилась война, а горстка уцелевших жриц покаялась и была прощена тогдашним императором, Испепеляющие не успокоились. Они выжгли дотла храм жриц и окружающую его долину. Все мгновенно погибли в магическом огне, Испепеляющие подтвердили свое название, а храм жриц оказался отделен от нашего мира пустошью, куда до сих пор не рискуют заглядывать путники.

Говорят, верховная жрица успела утянуть храм и часть своих послушниц в безвременье. Несколько жриц, которые находились в это время не в обители, успели сбежать в тот мир, который находился ближе всего к ним в тот момент. На Землю. Наверное, ты потомок какой-то из них. А Испепеляющие потихоньку отловили всех оставшихся и уничтожили. Не смогли они пробраться лишь к храму, который отгорожен от нашего мира. Войти туда сможет только жрица, которая заново откроет проход. Если, конечно, найдет его.

Я слышал, что Испепеляющие первое время притаскивали в пустошь жриц и пытались заставить их открыть дорогу к храму, но жрицы попадались то ли идейные, то ли глупые. Проход никто так и не открыл.

Это историческая справка. А вот то, что я нарыл. В полную силу жрицы вступали после определенного ритуала, в котором были задействованы почему-то Испепеляющие… или, – короткий взгляд в сторону Кирана, – демоны.

– А какая связь? – уточнила я. – Ну, между демонами и Испепеляющими? Почему или – или?

– Огонь, – пояснил Киран. – Испепеляющие – маги огня, они подчиняют себе пламя.

– Как и вы?

– Нет. – Черноволосый мотнул головой и вытянул вперед руку, которая сначала побледнела, а потом стала меняться, скоро превратившись в настоящий живой огонь. – Мы не управляем пламенем, – пояснил парень. – Мы и есть пламя.

– То есть Испепеляющие могут вами управлять? – подозрительно уточнила я.

– Сейчас! – хмыкнул Киран. – Кишка тонка!

– Но были случаи… – начал Анри.

Демон его перебил, упрямо заявив:

– Кишка тонка.

– Так вот, после этого ритуала, сведений о котором, к сожалению, не осталось, жрица входила в полную силу, и ей становилось многое доступно. В том числе она могла снять проклятье. В теории, – закончил Анри, не став продолжать спор с Кираном.

– То есть вы хотите сказать, что я должна отправиться непонятно куда, неизвестно как попасть в храм, который не факт, что уцелел, и пройти там какой-то непонятный ритуал, в результате которого, может быть, я смогу вернуть пушистому человеческий облик. А вам не кажется это маразмом?

– Кажется, – признался Анри. – Но выбора другого нет. Ни у нас – нам нужно вернуть принцу человеческий облик. Ни у тебя – ты хочешь попасть домой.

– А после ритуала смогу?

– Ты и «до» смогла. Но в храме должны быть карты, схемы, инструкции. Понимаешь, никто не знает, как работает дар жриц. Сюда тебя притянуло заклятие, стационарного прохода не получилось. Как уйти обратно – неизвестно, но если и есть информация об этом, то она находится в храме.

– Я не хочу никуда идти, – с тоской заявила я.

– Придется.

– Ага! – Я фыркнула. – А после этого меня не заставят тут
Страница 11 из 17

остаться? Как я понимаю, других жриц у вас тут нет.

– Мы – нет, – пообещал Киран. – И мы приложим усилия, чтобы никто не узнал о том, что появилась новая жрица.

– Но Испепеляющие уже знают, – возразила я.

– Это еще один повод не оставаться здесь, в замке.

– Но если-у ты, Лисочка, вернешь мне человеческий облик… – Рыжий подхалимски перелез с коленей мага на мои. – И вдруг захочешь у нас остаться, мы с тобо-у-й обязательно обсудим перспективы сотрудничества. Мырр-р?

На наглой рыжей морде читался охотничий интерес, и мне стало не по себе. Сейчас со мной говорил не тискательный кот, а хитрый принц, и я сделала себе зарубку – прежде чем расколдовать пушистого (если это, конечно, возможно), взять с него какую-нибудь страшную клятву, что он не будет меня заставлять остаться.

– Я должна буду отправиться одна?

– Нет конечно. – Анри фыркнул. – К сожалению, всю миссию нужно держать в тайне, и причин здесь две. Нельзя, чтобы много людей узнали о том, что жрицы вернулись. Пусть только одна из них. Если будет известно, мир расколется на две половины – одна будет пытаться тебя убить, другая оставить и заставить делать то, чем занимались твои предшественницы. Вторая причина не менее очевидна. – Маг ткнул пальцем в сидящего у него на коленях кота. – Тут ситуация мало отличается. Если станет известно о неприятности, приключившейся с наследником престола, то часть заинтересованных лиц будет пытаться его убить, а другая часть будет пытаться убить нас, так как не уследили. Ни то, ни другое меня ни в коей мере не устраивает. Так что действовать станем тихо, и если удача будет к нам благосклонна, то все решим без шума.

– Совсем тихо не получится, – задумчиво отозвался Киран.

– В смысле?

– Сегодня ночью пытались убить Василису. Не сам Испепеляющий, но кто-то из их слуг. Он был тут, в замке, лицо смутно знакомое. Я его видел и раньше. Может быть, кто-то из наемников. Не уверен.

– Думаешь, они почувствовали вызов? – насторожился Анри. Когда он хмурился, то становился почти точной копией отца.

– Не думаю. Скорее, просто выполняют свою миссию: сидят, словно крысы, в каждом городе, замке – везде – и выжидают. Его схватили и увели на допрос, но… – Киран помолчал. – Не уверен, что он не успел донести своим, и это значит – начнется охота.

– Будем следить за ситуацией.

– А пока я спасал Василису, – продолжил Киран, – неизвестные проникли сюда и пытались утащить наше бесценное высочество, но не нашли, ибо коты умеют хорошо прятаться.

– А про него как узнали? – удивился маг.

– Я думаю, девица, его проклявшая, была подослана.

– То есть она-у не разозлилау-сь? – удивился кот. Даже кусок мяса выплюнул. – А запланировала? Ка-у-к так может быть?

– Михаэль! – воззвал к его разуму Анри. – Тебе двадцать пять, а ты еще до сих пор искренне влюбляешься в каждую юбку и веришь, что всем девицам, которые прыгают к тебе в постель, нужна исключительно твоя нежная ранимая душа и сомнительного качества тело, а не близость к трону.

– Да ну-у-у… – Кот несколько смутился. – На трон же все равно-у посажу ту, которую папа скажет. Думаешь, они не понима-у-ю-ут?

Тут я не выдержала и заржала в голос. Выражение кошачьей морды было таким умильным, а размышления незамутненными, что мне стало до невозможности весело. Несмотря на то что ситуация была несмешной.

– Все! Я теперь точно поняла, что попала в сказку, ибо принцы здесь сказочные… – «Идиоты», хотела сказать я, но решила не искушать судьбу и поправилась: – Сказочные красавцы!

– Дай боги, чтобы твоя сказка была доброй, Василиса, – мрачно заметил Киран, который моего веселья не разделял и убил, сволочь, все хорошее настроение. – Не хочу портить минуту веселья, но ты многого не знаешь о нашем мире.

– Ничего не знаю, – поправила я.

– Именно. И узнавать тебе придется, так сказать, в полевых условиях. Времени нет. Чем быстрее выедем, тем лучше. Завтра с утра тебе принесут вещи, подберем оружие и отправимся в путь. Я подозреваю, что тут будет небезопасно. А сегодня рекомендую лечь спать пораньше, только не в этих покоях.

– Почему? – удивился кот и печально покосился в сторону двери в спальню. – Мне ту-ут хорошо-у.

– А потому, что тебя тут уже пытались схватить. Не боишься, что они снова вернутся?

– А где тогда-у я буду спать?

– Есть у меня идея, – успокоил взволнованно перетаптывающееся высочество Киран. – Место приятное, защищенное.

– В камеру не пойду-у… там холодно-у и мыши…

– Так, ваше высочество, мыши – это хорошо, – встряла я. – Азартно.

– Издевау-ешься, Лиса? – обиженно распушился рыжий. – Я-у поймал одну… – Кот потупился. – И сожра-у-л. А если она была заразная?

Он преданно заглянул мне в глаза, и стало даже как-то неловко, словно я лично скормила ему эту мышь.

– Охотничьи инстинкты… не-ут. К мышам не пойду.

– Не пойдешь, не пойдешь, – успокоил его Киран. – Пойдешь ко мне в покои. Ты же знаешь, у меня там много секретов.

– Это да-у, ты парано-уик… – согласился кот и задумчиво полизал хвост. Почти по-человечески сморщился и отвернулся.

– Так вот, – продолжил демон. – Там есть комната, про которую никто не знает. Переночуете там. А кроме того, я буду рядом, и меня это устраивает. Оставлять вас одних нельзя. Оба слишком уж ценны.

Возражений ни у кого не было. Только его высочество уперся и заставил парней взять его подушку, которая была набита зачарованной гречневой шелухой.

– Только на ней у меня не болит спина-у, – с пафосом заметил он и, так как руки Кирана были заняты подушкой, запрыгнул Анри на плечо.

Маг даже пошатнулся под немалым весом, взглянул на кота укоризненно, убрал с лица хвост, и мы отправились устраиваться в покои к Кирану. Мне, признаться, было интересно, как живет рогатый.

Все же принц здесь гостил, и его покои – это, по сути, гостевой номер, а вот Киран в замке жил.

Не знаю уж, что я хотела тут увидеть, но комнаты, которые занимал демон, мало отличались от апартаментов принца. Только здесь было больше личных мелочей и мелкого мусора. Раскрытая книжка на тумбочке, название которой я могла прочесть, – очень странно. Меня вообще удивляло отсутствие языкового барьера, но это, конечно, мелочь по сравнению с самим фактом переноса в другой мир. Поэтому я не стала забивать себе голову алфавитом. Оружие, которого было больше, чем у кошачьего высочества, и оно поражало своим разнообразием. Часть висела на стене над камином, кое-что стояло на специальной подставке в углу комнаты, пара кинжалов валялась на диване.

А дальше осмотреться мне не дали.

– Пойдем, – скомандовал Киран и остановился у стены с камином.

Нажал несколько камней, и мы оказались в небольшой комнатке без окон и дверей.

– Я буду спать сегодня в гостиной, – пояснил рогатый. – Сюда нельзя попасть, минуя меня. Поэтому тут безопасно.

Я заглянула и увидела, что в комнате умещается кровать – достаточно широкая, чтобы поместиться нам с котом, небольшой столик и что-то похожее на мини-бар.

Я осторожно потянула на себя дверку, и в лицо пахнуло холодом.

– Да… тут вино… – несколько смутился Киран и взъерошил черные, торчащие перьями волосы. – Мало ли, будет совсем тошно.

– Какая-то магия? – спросила я, имея в виду холод.

Меня поняли, и Анри кивнул:

– Да замораживающие
Страница 12 из 17

кристаллы. У нас такие используются везде.

– А… эта комната? Она откуда и для чего?

– Я тут спал первые три года жизни в замке, – неохотно пояснил нахмурившийся Киран.

– Почему?

– Боялся. Плохо себя контролировал. Так было безопаснее всем и спокойнее мне, – отрезал он и, сунув руки в карманы, отступил из потайной комнаты в зал с камином.

– И да, Лиса, если ты стесняешься спать с их высочеством, я могу его забрать себе, – добавил он, кажется, полностью взяв себя в руки.

– Ничего страшного. – Я махнула на пушистое высочество рукой: – Пусть спит, будет наглеть – выставлю. Только я бы хотела, чтобы мне дали во что-то переодеться. И ведь тут есть душ? Я, кажется, видела.

– Анри, ты раздобудешь? – поинтересовался Киран. – Не хочу оставлять этих двоих без присмотра.

– Я спа-уть, – потянулся кот и, потоптавшись, устроился на своей гречневой подушке. – Только не уходи-у из комнаты, хорошо Кирайн? Я верю тебе.

– Я буду в зале, – серьезно кивнул демон, взглянув в испуганные кошачьи глаза. – Мимо меня никто не пройдет. И оттуда смогу контролировать и тебя, и Василису.

– Меня в душе контролировать не надо! – испуганно отмахнулась я и вызвала усмешку.

Кот свернулся клубочком, Киран устроился с книгой на кресле возле камина, а Анри вызвался показать мне, как пользоваться душевой.

– Халат на вешалке – чистый. В шкафу – полотенца, – донеслось мне в спину напутствие рогатого.

Глава 6

Неспокойной ночи!

Ванная комната была огромной и походила скорее на еще один зал, чем на то, что я привыкла видеть. Небольшой шкаф с полотенцами и халатами, которые все, как один, были мне велики; дальше по стене раковина, а в центре помещения круглая большая ванна. Анри уже настроил температуру воды, попеременно коснувшись сначала синего, а потом красного кристалла в изголовье, и, после того как маг вышел, я с наслаждением погрузилась в воду, наугад плеснув ароматной жидкости из первого попавшегося пузырька.

С назначением, похоже, угадала, потому что сразу же в горячей воде образовалась пена. По помещению поплыл приятный, терпковатый запах. Совсем не женский, но не вызывающий отторжения, очень теплый, ласкающий, с нотками мускатного ореха и корицы. Я распустила волосы и закрыла глаза, позволяя себе расслабиться.

День выдался не просто напряженный – убийственный. Я до сих пор не совсем верила в реальность происходящего. Нет-нет да и мелькала в голове мысль, что, вероятно, я слишком сильно ударилась головой.

Я закрыла глаза и постаралась отключиться. Даже если лежу сейчас в коме и мне все это снится, смысл раз за разом возвращаться мыслями к произошедшему и рассуждать, насколько оно реально? В любом случае мое сознание живет сейчас здесь и воспринимает этот мир как настоящий. И тонкая царапина, которую слегка пощипывает вода, тоже реальна. И пушистый поганец, распластавшийся на подушке. Может быть, моему разуму необходимо пройти квест и вернуть принцу человеческое тело и тогда я смогу очнуться?

Мысли были такими разумными, а запах незнакомого геля для душа настолько реальным и дурманящим, что я внезапно очень ясно осознала – нет. Как бы я ни хотела другого, этот мир так же реален, как и тот, в котором я провела всю свою жизнь.

А значит, я жрица, пусть пока и без способностей. И мне придется завтра с утра отправляться в неведомые дали, для того чтобы получить силу, придумать, как вернуть человеческий облик пушистому, ну и себя домой.

Сон подкрался незаметно, строго говоря, это был даже не сон, а какое-то странное состояние невесомости и расслабленности. Я с удовольствием ему поддалась, проваливаясь в сладкое беспамятство, сулившее отдых и успокоение.

Но ожидания оказались очень обманчивыми.

Как только я отключилась, мир вокруг потемнел, и в этой пугающей темноте я увидела пылающие огненные глаза – они выделялись на фоне серого клубящегося тумана в форме лица, черт которого нельзя было разобрать.

– Жрица… – пророкотал у меня в голове металлический голос. – Такая молоденькая и такая глупенькая. Ты зря явилась на зов силы…

Я не успела ничего ответить или возразить, так как почувствовала, что задыхаюсь. Упорно хватала ртом воздух, но вместо него в нос, уши и рот полилась вода. Я не могла вырваться из ее плена и суматошно бултыхалась, забыв, что нахожусь в ванне. А огненные глаза все взирали на мои слабые попытки выжить с немым безразличием. Неизвестный недруг ждал, когда все закончится, но я не хотела сдаваться и, к счастью, не до конца потеряла связь с реальностью. Пыталась вынырнуть, и едва мне только это удалось, хватанула воздух и, невзирая на боль в легких, что есть мочи заорала. Но почти сразу же вновь погрузилась под воду, припечатанная чьей-то чужой и подавляющей силой.

Я пыталась вырваться, но не могла. Перед глазами плясали пламя и черный туман, а сознание медленно растворялось в боли. Я почти сдалась. Легкие горели, но тут кто-то подхватил меня под мышки и вытащил на поверхность. Я закашлялась, судорожно вцепилась в спасителя и начала глотать воздух, всхлипывая и все еще задыхаясь.

– Ты уснула, что ли, сумасшедшая! – заорал мне на ухо Киран, и я, осознав пикантность ситуации, хотела отстраниться, но потом вспомнила, в каком виде, и прижалась к парню ближе, используя его как прикрытие. Не подумала, что прижиматься обнаженным телом к сильному и красивому мужскому крайне неразумно. Услышала, как резко участилось сердцебиение парня, и от понимания, в какой двусмысленной ситуации мы оказались, перехватило дыхание. Тонкая рубашка намокла, и меня опалил жар его тела.

Если первые минуты было не до стыда и осознания, насколько близко мы сейчас друг к другу, то потом стало крайне неловко. К тому же Киран замер и напрягся. Потом все же отодвинулся на расстояние вытянутой руки и, стараясь не смотреть на меня, швырнул полотенце. Не смотреть получалось плохо, я видела, как его взгляд постоянно соскакивает ниже, на мою грудь, по которой стекали струйки воды с мокрых волос. По груди пробежали мурашки, а к щекам прилил румянец. Я схватила полотенце и поспешно обернула его вокруг себя.

– Одевайся и расскажешь, что произошло, – сухо бросил Киран и вышел, а я, застонав, прикрыла глаза.

Страшно было себе признаться в том, что мне понравилось прижиматься к его телу. Слишком понравилось. Никогда бы не подумала, что меня могут привлекать рогатые парни. Вот зачем мне все это? Не дай бог, он подумает, будто я все это придумала специально. Стыдно.

Сразу я выйти не смогла. Опустилась обратно в воду и попыталась унять сердцебиение. Получалось плохо, сумасшедший пульс колотился даже в висках. Я не могла понять, от чего – от страха или от близости Кирана. Одна я могла влипнуть в столь глупую историю! Только сегодня попала неизвестно куда и уже успела побывать в объятиях у симпатичного нечеловека.

Я отжала волосы, просушила их полотенцем и, завернувшись в самый большой халат, выползла в гостиную. К счастью, там меня ждал не только мрачный Киран, который в мою сторону даже не смотрел, но и вполне жизнерадостный Анри. Маг сообщил, что одежду мне доставят завтра с самого утра.

– А сегодня? – уточнила я недовольно.

– А зачем тебе сегодня одежда? – искренне удивился блондинчик. – Ты же все равно собираешься
Страница 13 из 17

спать?

Действительно, зачем? Я даже не нашлась, что ему ответить. Искреннее удивление парня было забавным, и я в очередной раз подивилась тому, как у парней устроены мозги. Придется сегодня спать в халате. В голом виде я не хотела. Не хватало еще, чтобы пушистый поганец таращился на меня всю ночь, а он ведь обязательно заберется под одеяло! Похоже, его высочество в человеческом виде был еще тем бабником!

– Рассказывай давай, Лиса-Василиса, что так сильно напугало тебя в ванне, – прервал мои размышления Киран, а Анри насторожился и скомандовал, даже придвинувшись поближе:

– Так, а с этого момента поподробнее! Вы уже успели побывать вдвоем в ванной?

Мы с Кираном переглянулись, но любопытство мага удовлетворять не стали.

– Я закрыла глаза и…

– Все же уснула, – обвиняюще припечатал черноволосый.

– Нет, говорю же! – возмутилась я, капризно надув губы. Терпеть не могу этот жест, но тут не удержалась. – У меня нет привычки засыпать в ванне! А после такого насыщенного дня я вообще не уверена, что смогу уснуть! Там было другое… Я словно куда-то провалилась.

– Видение? Как интересно. А о чем? – Анри подался вперед.

– Почти ничего не видела. – Я покачала головой и попыталась воскресить в памяти события. Но нового ничего не вспомнила. – Только горящие алым глаза. И голос, который говорил о том, что я зря откликнулась на зов силы. А после этого я начала задыхаться. Даже не сразу поняла, по какой причине. Та реальность меня поглотила полностью. Когда смогла на секунду вырваться, закричала. Киран прибежал. Спас, – совсем тихо закончила я и опустила глаза, чувствуя, как на щеках снова появляется румянец.

– Друг, ты все же ворвался к ней в ванную? – с восторгом переспросил Анри, а я, не удержавшись, бросила на мага укоризненный взгляд.

– Он меня спас.

– Лис, – хитро прищурился блондин. – Слушай, а можно в следующий раз спасать тебя буду я, а?

– Идиоты! – возмутилась я, порывисто встала и, чувствуя, что на глазах выступают слезы, кинулась к стене с камином. Меня чуть не убили, а они?

У лепнины замерла, так как поняла, что представления не имею, как открывается потайная дверь.

– Лис, стой! – тихо сказал Киран и дотронулся до плеча.

Я раздраженно сбросила его руку и буркнула:

– Отстань.

– Не злись на Анри. Он не со зла. Правда.

– Мне все равно! Меня чуть не убили, а вы! Вы!..

Возмущение застряло в груди, и какое-то время я могла только шумно и обиженно пыхтеть.

– Лис, прости, правда, – понурился маг. – То, что ты говоришь, действительно серьезно. Не повод для шуток, просто… ну, Киран – он такой везунчик… Могу же я немного позавидовать?

– Нечему завидовать, – довольно резко ответил рогатый. И я испытала смешанное чувство – между обидой и благодарностью.

– Хорошо. Закрыли тему, – примирительно поднял руки Анри. – Лис, успокойся и дождись меня.

– Чего ждать тебя, ты и так тут сидишь. – Я все еще обиженно фыркнула и отвернулась к стене.

– Пока сижу, но сейчас ненадолго отлучусь. У меня есть подозрения, что твои сны-видения могут повториться. Тебя нужно обезопасить. Нельзя чтобы тот, кого ты видишь, имел над тобой власть. В следующий раз Кирана может не оказаться рядом.

– Ты сумеешь меня обезопасить?

– Постараюсь.

– А долго мне ждать?

– Нет. – Анри покачал головой. – Полчаса. Просто посиди с Кираном и постарайся не уснуть.

– Хорошо. – Я кивнула, думая о том, что сказать проще, чем сделать.

С Кираном наедине я чувствовала себя неловко. И забыть сцену в ванной, как ни старалась, не могла. Судя по потемневшим янтарным глазам – он тоже. Это волновало и напрягало одновременно. Не то чтобы я совсем не имела опыта общения с парнями, просто ни один из них не заставлял мое сердце сжиматься. Обычно я нравилась, но сама оставалась равнодушна. Поэтому сейчас собственные чувства были в диковинку. Я не знала, как к ним относиться. Гнать прочь или наслаждаться, пытаясь изучить все их тонкости и нюансы.

Я забралась в кресло с ногами. Предусмотрительно закрыла босые ступни халатом. Запахнула поплотнее воротник и для верности спрятала руки в рукава. Все это время настороженно поглядывая на внешне невозмутимого демона. Но когда он порывисто поднялся с дивана, все же непроизвольно вздрогнула.

– Ты меня боишься? – с непонятными интонациями уточнил он и посмотрел несколько вызывающе. Янтарные глаза сбили с толку. Смотреть в них было странно. Пришлось сознаться.

– Здесь все иначе. Я видела в коридоре призрака, за стеной спит говорящий кот, и меня два раза пытались убить. Да, я боюсь. Всего. А ты просто видел меня голой. Это не страх. Это смущение.

– Ты не единственная, кого я видел без одежды, – ровно ответил Киран. И я поняла, что парень несколько расслабился.

– Безусловно, это то знание, без которого я бы не смогла жить дальше.

Я фыркнула, а Киран выдохнул и отодвинул небольшую деревянную дверцу на стене – за ней стоял ряд бутылок и бокалы. Парень достал два и запотевшую бутылку чего-то темно-бордового.

– Мне кажется, лишним не будет, – сказал он и щедро плеснул мне искрящейся жидкости.

– Что это? – недоверчиво поинтересовалась я и слегка наклонила бокал, наблюдая за тем, как внутри багровой жидкости вспыхивают золотые и серебряные искры.

– Эльфийское вино, – пояснил парень, наполняя свой бокал. – С королевской винодельни, между прочим. Многие за всю жизнь не могут позволить себе его попробовать.

– Зачем ты его тратишь на меня?

Снова проснулась подозрительность, и я посмотрела на парня исподлобья. Киран стоял расслабленно и взирал на меня с едва заметной усмешкой на красивых губах. Снова немного обнажились клычки, и к моим щекам прилил жар. Интересно, почему они так меня волнуют…

– Тебе страшно и грустно, – продолжил он вкрадчиво, и в янтарных глазах, как в вине, вспыхнули золотые искры. – Завтра предстоит начало длинного пути, который неизвестно когда и чем закончится. Мне кажется, поводов предостаточно. А потом… ты очень напряжена. Тебе нужно расслабиться.

– Думаешь?

– Знаю.

Киран сделал шаг навстречу, и я залюбовалась высокой худощавой фигурой. Тонкая рубашка облегала сильное, рельефное тело, и я против воли смотрела на него, не в силах отвести взгляд. А парень сделал вид, будто не замечает моего интереса.

– Лиса, я очень хорошо понимаю твое состояние. Только тебе чуть больше повезло, чем мне.

– Чем же?

– Ты попала прямиком к нам. Туда, где изначально нужна. Мы тебя не обидим. Ты – единственная возможность вернуть человеческий облик Михаэлю, и ты – единственная жрица на данный момент. Поверь, каждый из нас умрет, лишь бы с твой головы не упал ни единый волос.

– А… – Я все же пригубила вино и осмелела для следующего вопроса. – А как появился здесь ты? В этом мире и в этом замке, – уточнила я.

– Когда меня изгнали из собственного клана, у меня не осталось ничего. Даже одежды. Я должен был погибнуть от холода и голода в горах. Мы не очень хорошо переносим низкие температуры. Но я оказался слишком упрям и силен, поэтому выжил. И совершенно случайно спас Анри. Но это случилось чуть позже.

Его украли и продали работорговцам на севере, желая ослабить отца. Те люди знали, что герцог бросит все силы на то, чтобы отыскать сына, и поэтому не сможет помогать императору. В это
Страница 14 из 17

время как раз готовился переворот. Тогда же работорговцы поймали меня. Они знали, что я полудемон, но почему-то отнеслись к этому обстоятельству без должного внимания. Наверное, посчитали, что ослабленный и голодный мальчишка не представляет никакой угрозы.

Я мог сбежать и раньше, но хотел дойти с караваном до цивилизации. Меня кормили и одевали, и нужно было лишь чуть-чуть подыгрывать людям. А вот светловолосый мальчик был слишком слаб, чтобы протянуть долго. Самый маленький, худенький, не приспособленный в караване. Я бы не обратил на него внимания, но мы на самом деле были очень похожи.

И то, что я мог дать отпор другим рабам и надсмотрщикам, не сильно меняло дело. Я был один во всем мире. Поэтому я защищал Анри. Он не сразу рассказал, кто такой. Уже после того, когда мы бежали вместе. В тот момент не знаю, что именно мной двигало – желание помочь, понимание, что меня ждет вознаграждение, а может быть, мне просто было без разницы, куда идти.

Мы скитались несколько месяцев, прежде чем на нас наткнулся отряд лорда Дерридора и нас доставили в замок. За время скитаний мы сдружились, и я остался здесь. Именно после этого случая Анри выбрал путь мага. Он слишком хрупкий, чтобы стать действительно хорошим воином, а вот магом может быть отличным. Если обладаешь магической силой, физическая становится менее принципиальной.

Сначала я хотел уйти. Понимал, что в замке меня воспринимают кем-то средним между слугой и игрушкой сына герцога. Анри уже тогда лично знал наследника престола. А кем на тот момент был я? Но, оказывается, сам лорд видел ситуацию иначе, и Анри тоже. Лорд меня усыновил, а Анри назвал братом.

Я не претендую на наследство, хотя в благодарность за спасение мне даровали несколько рудников и поместье, официально я имею право на герцогский титул. Но для аристократии я все равно диковинная зверюшка герцога Дерридора.

В словах Кирана звучала тщательно скрываемая горечь.

– Тебе приходилось тяжело? – спросила я, представляя, каково это – быть непохожим на других и стоять на несколько ступеней ниже по статусу, чем все твое окружение.

– Да нет. Не сказал бы. – Черноволосый пожал плечами. – Я был сильным, выносливым, и все это знали. Меня боялись задевать. К тому же я спас сына герцога. За это мне могли простить многое. Например, если я кого-нибудь покалечу.

– Ты ведь старше Анри?

– Всего на три года. – Киран кивнул и добавил: – Хотя, когда мы познакомились, я думал, он гораздо младше.

– А сколько тебе было?..

– Шестнадцать, а Анри тринадцать.

– Из-за чего тебя изгнали из клана? – Вино было приятным, но хмельным. Я осмелела, и вопросы лились один за другим.

– Ты очень любопытна, – усмехнулся он. – Не слишком ли много откровений для одного дня?

Я хотела сказать «не слишком», но не успела. Явился довольный Анри. В вытянутой руке он держал большой кулон из голубого камня, внутри которого мерцал свет.

– Что это? – спросила я, с удовольствием разглядывая изящное украшение.

– Защитный амулет, – ответил маг. – Видишь сияние внутри? Это магия. Его нужно периодически подзаряжать. Как потухнет, сразу же скажешь мне. Я не могу гарантировать, что маг, который пытался достать тебя, больше не появится, – продолжил парень. – Если он достаточно силен, то сумеет обойти мою защиту, но вот воздействовать на тебя и причинить вред уже не сможет. Главное, следи за уровнем магии. Чем сильнее враг будет пытаться пробиться в твои сны, тем быстрее исчезнет магия.

– Спасибо вам, – искренне сказала я. Все еще была под впечатлением от рассказа Кирана, ведь и правда мне могло повезти меньше. А если бы я попала куда-нибудь в менее дружественную обстановку? Хотя… попала-то я сюда не случайно, а усилиями одного конкретного мага. Но об этом я сейчас думать не хотела. Все равно переиграть невозможно.

Когда я пришла в комнатку без окон и дверей, где мне предстояло провести ночь, кот дрых, распластавшись на кровати кверху пузом, и занимал столько места, что мне пришлось прикорнуть с краешку. Я посмотрела на пушистое пузо и поняла, что соблазн спихнуть Пушистика с подушки велик. Пришлось напомнить себе, что это не просто кот, а наследный принц, поэтому нельзя с ним неласково.

Я думала, что после всех потрясений уснуть не получится, но, как ни странно, вырубилась, едва голова коснулась подушки. Успела подумать лишь о том, что Киран вроде бы и рассказывал об истории своего появления в замке, но говорил об Анри. О самом черноволосом я практически ничего не узнала нового.

Правда, додумать эти мысли я не успела – уснула, даже не заметила, как притянула к себе пушистую рыжую тушку. Кот замурчал, пару раз воткнул в меня когти, выражая удовольствие, и продолжил спать.

Глава 7

В путь-дорогу

А разбудили нас с утра пораньше и весьма бесцеремонно. Я так вставать не любила и не сразу вообще поняла, где нахожусь и что происходит вокруг.

– Быстрее! – скомандовал Киран и запустил в меня ворохом какой-то одежды. Я испуганно подпрыгнула на кровати, ногой задела пушистое высочество.

Кот подскочил, распушив хвост, не удержался и начал съезжать вниз, упорно пытаясь удержаться и цепляясь лапами за постель. В итоге так и не вскарабкался обратно, а рухнул на пол вместе с одеялом. А я едва успела подхватить распахнувшиеся за ночь полы халата.

– Что за спешка? – наконец поинтересовалась я и протерла глаза.

– Испепеляющие, – коротко пояснил Киран, стараясь отвести взгляд от моих ног. – В замок пожаловал целый отряд. Якобы они проездом. Отказать им в гостеприимстве лорд Дерридор не может. Но тебя найдут и уничтожат в два счета. Пока их маринуют у выхода. Якобы будят хозяина замка. Но форы у нас час, не больше. За это время нужно собраться и исчезнуть из замка. Так что, пушистый, пошли со мной на выход, а ты одевайся, умоляю, быстро – и пошли.

Я, сглотнув, кивнула и притянула к себе плотные замшевые штаны. Стало страшно. В замке было относительно спокойно, но и этого меня хотели лишить. Я рассмотрела то, что мне принес черноволосый, и в целом осталась довольна – свободная рубашка со шнуровкой на груди, плотная кожаная жилетка, мягкие штаны из замши и что-то типа плаща. Он был длинным, кожаным, с разрезами от бедра. В целом вид получился весьма интересный. Одежда, с одной стороны, не выглядела мужской, с другой – оказалась очень удобной и красивой.

Плащ я пока надевать не стала, просто перекинула через руку и вышла в зал, где уже царила суматоха.

– Почему-у-у? – обиженно завывал кот, сидя на камине. Пушистый хвост яростно хлестал по бокам. – Ка-у-к так-у-к? Не хочу-у оставаться тут! – вопило рыжее высочество, но его игнорировали.

– Потому, – отрезал Киран, развернувшись к пушистому спиной. – Тут за тобой присмотрят, и ты будешь в безопасности.

– Меня-у уже едва не убили! – вопил рыжий. – Я хочу с вами!

– Лиса, – обратился ко мне Анри, игнорируя возмущающегося Михаэля. Маг вообще в споре не участвовал. – На столе завтрак – поешь. Сегодняшний день будет длинным. А потом, пожалуйста, собери все вещи с дивана вон в тот мешок.

Маг кивнул в сторону небольшого заплечного мешка. Он напоминал средних размеров рюкзак. А вещей было много. Очень много.

– Но… – удивилась я. – Оно же все туда не влезет…

– Влезет, – отмахнулся маг и кинул в мешок
Страница 15 из 17

небольшую бусину. Упав на дно, она на секунду вспыхнула и потухла.

– Что это? – поинтересовалась я, заглянув в темные недра заплечного мешка, но ничего интересного там не увидела.

– Это то, что позволит уместить в мешке очень много. Маленькая, но крайне удобная безделушка.

– Круто, – кивнула я и уселась за стол. Удивляться не стала. Анри сказал, что теперь в мешок влезет вся эта груда вещей, – значит влезет. Если все подвергать сомнению, то можно и умом тронуться.

Анри и Киран, убедившись, что я поняла, что от меня требуется, ушли, а я принялась за завтрак. Круассаны были хороши. Даже стенающий рыжик за спиной не смог испортить мне впечатление от трапезы. Кот ныл долго, но потом затих и, видимо, удалился страдать в комнатку за камином, так как больше я его не видела.

Я не очень понимала расстройство пушистого высочества. Сама бы с удовольствием затаилась в комнатке и пересидела все неприятности, но, к сожалению, если хочу домой, то придется действовать.

Допив травяной, очень приятный на вкус чай, я запихала в вещмешок свою сменную одежду, сложенную стопочкой, какой-то кулечек то ли с травами, то ли с зельями, несколько пузыречков в кожаном чехле с кармашками, сковородку, котелок и еще много разных нужных в походе вещей. Как ни странно, Анри оказался прав – все влезло, и даже по весу мешок оказался вполне подъемным. К тому времени, как в комнате показались полностью готовые к походу Анри и Киран, я уже сидела и ждала их, допивая вторую чашку чая.

– Пошли, – скомандовал демон, отобрал у меня мешок и сунул в руку длинный кинжал на перевязи. – Потом покажу, как крепить, – заметил парень и развернулся к выходу.

– А где высочество? – опомнился Анри.

– Наверное, дуется за камином, – не очень уверенно предположила я.

– Думаю, надо бы попрощаться… – начал маг.

Киран его прервал:

– Анри, мы не можем. Опасно. Испепеляющие уже в замке, и они ищут. Ты видел их глаза. Они чуют жрицу. Нужно уходить, и Михаэль, когда перестанет дуться, думаю, поймет, почему мы ушли, не потрепав его пушистый пузик. Быстрее!

Маг кивнул, и мы выскочили в коридор. Спешка, в которой действовали парни, заставляла меня изрядно нервничать. Мы почему-то пошли не в сторону центрального холла и выхода, а куда-то в глубь замка. Парни передвигались так быстро, что я не успевала за ними, но заметила, что Киран тащит сразу два заплечных мешка, и стало стыдно – один из них явно предназначался мне. Я готова была нести его сама, но не могла попросить, просто потому что едва успевала за размашистыми шагами мага и демона.

– Сюда! – Анри поманил нас в сторону двери в обычные покои.

– А что там? – Я не удержалась от вопроса, но все равно шагнула следом за молодыми людьми в просторную комнату.

– Понимаешь, – пояснил маг, – в некоторых случаях хозяевам замка нужно покидать его пределы так, чтобы об этом никто не знал. В любом замке много потайных ходов, но этот…

Анри прошел в центр комнаты, с первого взгляда похожей на небольшой кабинет, предварительно заперев дверь на замок и припечатав каким-то заклинанием, вспыхнувшим в замочной скважине.

– Этот ход – тайна практически для всех. Отец дал разрешение на его использование, только когда доложили о том, что к нам в гости пожаловал отряд Испепеляющих. Раньше даже Киран про него не знал.

– Знал. – Рогатый пожал плечами. – Только вас не расстраивал и делал вид, будто не в курсе его существования.

Я, пользуясь передышкой, все же улучила момент и отобрала свой мешок у черноволосого. Парень посмотрел с удивлением, но ничего не сказал. А я, воодушевленная маленькой победой, закинула мешок на спину.

Анри подошел к дальней стене со стеллажом, уставленным старинными книгами. Я, признаться ожидала, что он будет, как в фильмах, нажимать на томики в определенной последовательности, но нет. В очередной раз ошиблась. Маг вытянул перед собой руки и прямо в воздухе начал выписывать причудливые иероглифы, которые вспыхивали синим.

Действо прервали неожиданно. Подпрыгнул даже невозмутимый Киран.

– Вот вечно вы суетесь, куда вас не просят. Ходите, раздражаете… – Призрак старухи, который я уже видела в коридоре, материализовался прямо из воздуха, заставив меня ойкнуть и дернуться в сторону.

– Леди Дерридор, – учтиво поклонился маг, с сожалением скривившись, когда все начертанные символы разом погасли, едва призрак проплыл мимо.

– До тебя ни один еще герцог Дерридор не оскорбил честь рода, подавшись в колдуны, – недовольно фыркнула дама и медленно истаяла у дальней стены.

– Старая зануда, – бросил ей вслед маг. Из стены тут же показался кулак, Анри побледнел и пробубнил: – Простите, ваша светлость. Больше не повторится.

Кулак исчез, а Анри со стоном принялся чертить символы заново.

– Это кто? – прошептала я дрожащим голосом и указала подбородком на стену.

– Не знаю, как в вашем мире, – тихо ответил Киран, – а тут каждый уважающий себя лорд в замке должен иметь фамильного призрака. Герцогу не очень повезло. Леди Дерридор капризна и всем недовольна. Ее боялись при жизни и опасаются после смерти. Зато в замке дисциплина. – Черноволосый философски пожал плечами. – Леди даже принца пару раз вразумляла.

Когда Анри закончил, иероглифы вспыхнули ярче и начали один за другим очень медленно бледнеть. Вместе с иероглифами исчезала и часть стены, а в это время в дверном замке повернулся ключ.

Я открыла рот, намереваясь задать очередной вопрос, но Киран резко дернул меня к себе и прижал спиной к мощной груди, а рукой прикрыл рот. Всего на секунду, но этого оказалось достаточно, и я поняла, чего он от меня хочет – молчания. Судорожно кивнула, показывая, что догадалась, рогатый меня отпустил и сделал шаг в сторону двери.

Анри закрыл ее с нашей стороны и припечатал заклинанием, поэтому тот, кто находился в коридоре, все еще возился с ключом.

– Пошли! – Слегка раздраженный голос мага раздался прямо у меня в голове. Я испуганно взглянула на блондина, а он обезоруживающе улыбнулся и пожал плечами.

Вот это номер! Анри, оказывается, умеет общаться телепатически! Подумать над этим фактом мне не дали. Киран схватил за руку и силой утянул в еще не до конца растворившуюся стену. Входить в книжные полки было странно и неприятно, словно пытаешься протиснуться сквозь мячик-лизун, который кинул несознательный малыш.

На секунду перехватило дыхание. Показалось, будто вязкая субстанция заполнила нос и горло, но я даже испугаться толком не успела, как все прошло. Мы оказались в слабоосвещенном подземелье. А за нашими спинами находилась стена. Причем даже не кирпичная, а каменная, словно часть естественного грота в скале.

Само подземелье выглядело так, будто было не творением рук человека, а результатом многовековой работы природы. Похоже, когда-то здесь протекала горная река.

– Почему мы в горах? – удивилась я, оглядываясь.

– Потому что замок построен на вершине горы, – пояснил Анри. – Гора большая, и мы сейчас находимся в самом ее центре. Подземные ходы отсюда идут в разных направлениях, и из этого места можно попасть практически в любой конец герцогства и даже за его пределы.

– Так как нам нужно в конечном счете в Выжженную пустошь, – подключился к разговору Киран, который, в отличие от нас с магом, не
Страница 16 из 17

собирался останавливаться. Он подтолкнул меня в спину и заставил двигаться по тоннелю. – Мы отправляемся на север и выйдем на границе с землями эльфов. Заглянем к родне Анри.

– А может, не стоит? – недовольно скривился маг.

– Ну, вторую ночь лучше переночевать там, а не в придорожных кустах, – философски заметил Киран. – Хотя я тоже не горю желанием, но, согласись, зачем спать под елкой, когда есть возможность переночевать с комфортом?

– Эльфы не выносят демонов, – привел последний аргумент парень, но Кирана и он не впечатлил.

– Не все, – заметил рогатый, плотоядно усмехнулся и ускорил шаг. Анри хмыкнул, а мне стало очень интересно, о чем, а вернее, о ком они говорят.

Мы шли по длинному прямому коридору, и я почти забыла, что, когда уходили из замка, к нам кто-то настойчиво пытался присоединиться.

Шаги нельзя было не услышать. Осторожные, но в то же время торопливые. Преследователи не очень-то пытались скрыться. Они хотели нагнать.

– У нас гости, – тихо произнес Киран и оглянулся по сторонам в поисках укрытия.

Схватил меня за локоть, а затем подтолкнул к каменной неровной стене. Сбросил с плеч мешок и ногой отпихнул его в сторону. Анри последовал примеру черноволосого. Эти двое, казалось, понимали друг друга без слов. Оба напряглись, приняли боевые стойки и выжидательно уставились в коридор. В руках Анри замерцал магический шар. Он пульсировал и потрескивал, словно небольшая шаровая молния. Киран же одним незаметным движением обнажил парные клинки: один – узкий и длинный, другой – чуть короче и шире.

Преследователи показались через минуту. Трое. Обычные с виду мужчины в капюшонах, низко надвинутых на глаза, но мне стало очень страшно.

Я реально чувствовала исходящую от них угрозу. Высокие фигуры, плавные движения и огненные мечи. Едва ближайший Испепеляющий поднял голову, я испуганно вжалась в стену. На меня уставились огненные немигающие глаза, черты лица нельзя было разглядеть из-за плотной пелены дыма внутри капюшона. Именно такие глаза я видела во сне.

Я сглотнула, ощутив за спиной камень, зажмурилась и постаралась отрешиться от происходящего. Но быстро поняла, что с закрытыми глазами еще страшнее и неприятнее. Нет никакой возможности среагировать.

– Отдайте жрицу…

Голос Испепеляющего, как и во сне, рокотом раздавался прямо в голове, и мне на миг показалось, что отдадут. Ну зачем им проблемы из-за какой-то девчонки? Но потом вспомнила про оставшееся в замке высочество и немного успокоилась. К тому же Киран покачал головой и очень тихо, но уверенно сказал:

– Не-а…

Мне сразу стало спокойнее. За широкой спиной парня я чувствовала себя практически в безопасности. Троица Испепеляющих в дальнейшие разговоры вступать не стала, кинулась вперед. Синхронно взмахнули полыхающие мечи, намереваясь поразить моих защитников с одного удара, но маг тут же метнул свой «снаряд», а Киран пригнулся и, буквально превратившись в огненный вихрь, кинулся на противников, выписывая перед собой восьмерки парными кинжалами. Смотрелось эффектно – парень будто бы танцевал вместе с пламенем, находясь словно внутри его. Страшно и жутко одновременно. Полыхающая фигура вызывала ужас, казалось, еще чуть-чуть – и от Кирана останутся лишь обугленные останки, но огонь не причинял ему вреда.

Только выпады сверкающих клинков не нашли своей цели. Испепеляющие, словно дым, растворились в воздухе и материализовались ближе ко мне.

Снаряд мага лишь немного задел правого нападающего. Испепеляющий вскрикнул, чуть замедлившись, и потерял драгоценные секунды. Сзади на него сразу же напал Киран. Взмахнул мечом, намереваясь снести голову.

Я на миг зажмурилась, не готовая смотреть на то, как от тела отделяется голова, а когда открыла глаза, увидела прямо перед собой подернутое клубящимся дымом лицо с горящими глазами – ко мне приблизился другой Испепеляющий. Заорала что есть мочи, сжалась и метнулась в сторону от занесенного меча. В один миг осознала, что не сумею уйти, но мир внезапно замедлился.

Я отпихнула с дороги высокую фигуру ставшего неподвижным Испепеляющего и суетливо перебежала на другую сторону коридора, снова спрятавшись за спиной Кирана.

Вернувшиеся в реальность звуки боя оглушили. Киран с криком «Куда она делась?» рванул вперед. Нападающий удивленно крутанулся вокруг своей оси, а я тихо пискнула: «Тут!» – и сильнее вжалась в холодный камень. Киран дернулся от неожиданности и бросил на меня укоризненный взгляд из-за плеча. Можно подумать, я в чем-то была виновата!

Один Анри остался невозмутимым. Он воспользовался всеобщим замешательством и спустил с пальцев две искрящиеся ледяные молнии. Нападающий, который стоял у нас на пути, взвыл, затрясся, и его пылающие глаза начали гаснуть. В их глубине словно образовалась ледяная корка. Миг – и закутанная в темный плащ фигура, рухнув на пол, рассыпалась в пепел. Только тут я поняла, что не вижу того, которому Киран снес голову. Скорее всего, Испепеляющие, погибнув, развоплощались.

Оставшись без поддержки, последний враг шагнул вперед, развел руки в стороны, и весь окутывающий его дым начал расползаться по коридору уродливыми, напоминающими змей струями. Я закашлялась, вдохнув гарь, а Киран, развернувшись, ухватил меня за руку и кинулся бежать.

– Да чтоб их! – завопил Анри, швыряя за спину какое-то заклинание. Создалось впечатление, будто мы попали в горящий дом. В горле першило, глаза слезились, и я понимала, что долго не продержимся. Я уже кашляла безостановочно. Только Киран, казалось, не реагировал.

Погони не было. Похоже, из-за того, что наш противник знал – далеко мы не уйдем.

– Стойте! – крикнул маг, замер и кивнул в сторону земли. Киран понял без слов и, подмяв меня под себя, рухнул на каменный пол. Мешок, который я так и не удосужилась скинуть, впился в бок. Густой черный дым затянул всю пещеру. Воздуха не хватало, и я начала терять сознание. Анри упал сверху, раскинув руки: жест походил на то, как если бы он закутывал нас одеялом.

Я уже попрощалась с жизнью, но внезапно стало легче дышать. От неожиданности открыла глаза и, выглядывая из-за плеча Кирана, встретилась с усталым взглядом Анри. Нас сверху накрывал голубоватый переливающийся полог.

Мы лежали так какое-то время, я постоянно ерзала, пытаясь устроиться поудобнее, – все же вес у парней был немалый, за что пару раз получила гневные взгляды от Кирана.

– Ты можешь не возиться? – злобно зашипел он, честно пытаясь удержать свой вес и Анри на руках, а я прокряхтела:

– Рада бы, но вы меня раздавите!

– Ну уж потерпи чуть-чуть, – отозвался Анри. – Осталось минут пять.

– А потом? – уточнила я, пытаясь не смотреть на провокационно нависающего надо мной рогатого.

– А потом дым развеется, и мой полог спадет, – пояснил маг.

– Что будет с последним Испепеляющим?

– Испепелится, – буркнул Киран и отвернулся.

– В смысле?

– Я, конечно, понимаю, что сейчас не самое лучшее время для лекций, – начал Анри. – Но именно из-за этого Испепеляющие прозваны Испепеляющими. В минуты опасности, когда они не могут больше ничего сделать, Испепеляющие способны запустить программу самоуничтожения. Сгорают они с едким дымом, который уничтожает все вокруг. Ну, кроме демонов. Так что, зачем Киран прыгал на
Страница 17 из 17

тебя сверху, не знаю. Он мог спокойно посидеть за пологом. А нам с тобой вдвоем было бы тут комфортнее.

– Ну конечно! – возмутился черноволосый. – Мог бы! Ты забываешь одно – то, что дым нас не убивает, ничего не значит. Он остается таким же ядовитым и противным. Потом откашливаться будешь вечность.

Глава 8

Домик на границе миров

Когда я наконец-то выбралась из-под парней, было ощущение, будто меня переехал каток-асфальтоукладчик. Даже показалось, что заплечный, изрядно примятый мешок пискнул как-то очень уж несчастно. Я сняла его со спины, тряхнула, но писк не повторился, и я решила, что мне почудилось.

– Ждите здесь! – скомандовал Киран и направился обратно по коридору, туда, где мы оставили Испепеляющего.

– Куда он? – уточнила я у Анри.

– За нашими вещами, я так предполагаю, – отозвался парень.

Сосредоточенный и мрачный, Киран, с покрытыми копотью заплечными мешками, явился спустя несколько минут.

– Пойдемте! – скомандовал он. – Мы и так задержались тут дольше необходимого. Этих троих очень быстро хватятся. И пошлют подмогу. Нам нужно к этому времени убраться из катакомб.

– Тогда, может быть, не станем ночевать у Георга? – поинтересовался Анри, пытаясь стянуть растрепавшиеся светлые волосы в хвост.

– Будем. Не думаю, что там нам угрожает опасность. Сам знаешь, этот ход запутанный, и попасть именно туда, куда мы планируем, постороннему человеку непросто. Главное – убраться отсюда. А там, думаю, нас ждет небольшая передышка.

– Успеем добраться до эльфов?

– Да. А на их земли Испепеляющим всегда был заказан ход. Но мне очень не нравится, что они нас засекли так быстро. Надеялся уйти подальше, а так мы их опережаем меньше, чем на шаг.

– Мне тоже не нравится! – пискнула я. На меня обратили внимание, и я сразу же почувствовала себя неловко, будто влезла во взрослый серьезный разговор с глупой ремаркой.

Чтобы казаться хоть чуточку взрослее и значимее, я заметила:

– Тот Испепеляющий… я видела такие же глаза. И у моего кошмара так же не было лица. Это он?

– Нет. Это маскировка, – ответил Анри, а Киран подтолкнул меня в спину, заставляя идти.

– Хватит стоять на месте, – перебил он друга. Анри кивнул, ускорился, но говорить не перестал.

– Испепеляющие скрывают свою внешность под маской. Это защищает их в обычной жизни.

– То есть… – насторожилась я. – Кто-то из вас тоже может быть Испепеляющим?

– Теоретически – да, – не стал отрицать Анри. – Практически… маловероятно, будь кто-то из нас Испепеляющим, ты была бы уже мертва.

– Но любой встретившийся мне человек…

– У Испепеляющих строгие правила. Они никогда не нападут на тебя, будучи в человеческом обличье. Для них очень важно сохранить инкогнито. Могут заманить и сдать своим. Но не думай, что милый и улыбчивый лавочник превратится в чудовище с горящими глазами. Нет. Они – или люди, или Испепеляющие. Истинное лицо часто не знают даже родные.

– Получается… – уточнила я, чувствуя, как холодок пробирается по позвоночнику. – Живешь с человеком и даже не догадываешься, что темными ночами он охотится на жриц?

– Да. Именно так. Это древний и тайный орден со строгими правилами, от которых не так-то просто отступить.

– Но зачем это сделано?

– А чтобы никто не смог найти их главу, – вступил в разговор Киран, и я вздрогнула от неожиданности.

В отличие от мага, Киран говорил всегда будто полушепотом, тихо, вкрадчиво, и от низкого голоса у меня по спине бежали мурашки.

– Того, кто навещал тебя ночью. Его многие хотят убить – слишком уж сильна власть, сосредоточенная в его руках. Пока жриц нет, про Испепеляющих практически не слышно, но стоило тебе лишь появиться на горизонте, как они тут же активизировались. А значит, всегда были наготове.

– Поговаривают, – добавил Анри, – будто Испепеляющие есть везде. Их представителей можно найти и при дворе императора, и в среде высших чиновников, среди глав торговых гильдий и магических кланов. Они всегда поддерживают друг друга и продвигают по служебной лестнице, но скрывают свое существование от всех остальных. Они, пожалуй, самые загадочные представители этого мира. Мы сейчас даже точно не знаем, что именно связывало их со жрицами. Доступна только версия самих Испепеляющих.

– А как же тот, кто напал на меня во дворце? Он же был в человеческом обличье.

– Все просто. Он обычный человек. Слуга, не Испепеляющий.

– Как все страшно и непонятно, – поежилась я и ускорила шаг. Разговор перестал мне нравиться.

– Вот и не забивай себе голову, – посоветовал Киран, словно почувствовав мое состояние. Но меня почему-то эта фраза обидела, хотя в целом совет был логичен и оправдан.

Дальше мы шли молча, пока коридор не закончился тупиком. Только приглядевшись, я поняла, что стена пещеры иллюзорна – по камням шла едва заметная рябь, на которую я бы ни за что не обратила внимания, если бы Анри не направил на нее луч света.

Маг вышел и сделал несколько уже знакомых пассов, рябь подернулась дымкой, и на ее месте стали меняться картинки – сначала оживленная улица, потом чистое горное озеро и, наконец, узкая лесная тропинка, по обеим сторонам которой лежали огромные валуны, подпирающие стволы елей.

– Вперед, – скомандовал Анри, и я, зажмурившись, следом за Кираном сделала шаг в неизвестность.

На секунду закружилась голова, а потом сразу же накрыл водоворот запахов и звуков чужого мира. Здесь воздух был густой, насыщенный и ароматный – кажется, даже у бабушки в деревне не такой, что уж говорить про душный мегаполис. Теперь я окончательно удостоверилась, что попала в сказку. И даже наличие в ней Испепеляющих ничего не меняло. Какая же сказка без злодея?

– Что замерла, Лиса? – подтолкнул меня между лопаток Анри.

– Тут красиво, – завороженно ответила я и словно очнулась ото сна, тряхнув волосами, выбившимися из косы. Наверное, я напоминала лохматое чучело, но сейчас было не до внешности, поэтому просто стащила с кончика косы резинку (как только не потеряла во время всех приключений!) и надела ее на запястье, а волосам позволила свободно рассыпаться по спине.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (https://www.litres.ru/anna-oduvalova/zadachka-dlya-popadanki/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.