Режим чтения
Скачать книгу

Шериф читать онлайн - Владимир Ильин

Шериф

Владимир Алексеевич Ильин

Сломанный корабль на огромном расстоянии от обитаемых миров. Одинокий герой. Судьба отмерила ему два года жизни, скрупулезно пересчитав продукты и топливо, отказав в помощи голосами старых друзей. Другой бы отчаялся, но Джонатан Лоренс верил в счастливую звезду, терпеливо ожидая своей очереди на чудо. И мир ему улыбнулся. Однажды Джонатану позвонили… Так началась история, подарившая ему мрачную тишину леса и глубину небес, настоящих друзей и личного дракона, а также невероятные приключения, причудливо связавшие реальный мир с бесконечными просторами виртуальности. И вместе с ними – шанс вернуться домой.

Владимир Ильин

Шериф

© Электронная версия книги подготовлена компанией ЛитРес (www.litres.ru), 2014

Глава 1

– Здравствуйте, вас приветствует страховая компания «Монолит»; наберите внутренний номер абонента или ждите ответа оператора. – Пятиминутная пауза заполнилась звуками классической музыки. – Добрый день, с вами говорит оператор Дженис, я слушаю вас!

– Привет, Дженис. Это капитан корабля «Майнер-443» Джонатан Лоренс, номер страхового сертификата – 1554-ДС. Я тут поломался на астероиде, нужна эвакуация. Направляю пакет данных с координатами корабля.

– Уважаемый мистер Лоренс, ваш пакет страховки не покрывает стоимости запрашиваемых услуг. Сожалею, но мы ничем не можем вам помочь. Спасибо, что выбрали компанию «Монолит»!

– Привет, Майк, это Джо.

– Дружище, привет! Очередная партия металлов? Ох, везучий же ты парень!

– Нет, Майки. На этот раз фортуна мне не улыбнулась, я поломался. Сможешь вытащить? Скидываю координаты…

– Ну и забрался ты на этот раз! Я поспрашиваю ребят – может, будет кто рядом, но гарантировать не могу. Держись там, дружище!

– Спасибо, Майки, и тебе не болеть.

– Добрый день, Ассошиэйтед Пресс слушает!

– Здравствуйте, говорит капитан корабля «Майнер-443» Джонатан Лоренс, мой борт сломался в тысяче парсек от населенных территорий больше месяца назад. У меня кончаются продукты и топливо. Страховая компания отказала оплачивать спасательную миссию. Хотел бы обратиться к вам с просьбой – осветить мой случай в новостном сюжете.

– Сочувствуем вам, сэр! Количество пассажиров на борту?

– Я один.

– Мы возьмем на заметку ваше сообщение и перезвоним вам, до свидания!

– Банк «Файнешнл Саппорт», оператор.

– Здравствуйте, я хотел бы взять кредит без обеспечения.

– К сожалению, ваш кредитный рейтинг не позволяет вам брать подобные кредиты, у вас была разовая просрочка ранее.

– Просрочка в сорок долларов на один день? Да вы шутите?

– Сэр, я слышу в вашем голосе агрессию. Напоминаю, разговоры записываются. При дальнейшей эскалации конфликта мы будем вынуждены подать на вас в суд.

– Простите. Просто у меня ситуация как в дурном сне.

– Обратитесь к родственникам или друзьям. Мы с радостью дадим вам ссуду под залог или поручительство.

– Спасибо, я перезвоню.

– Профсоюз работников рудной отрасли, секретарь на линии.

– Привет, Лара. Босс у себя?

– Хей, Джо. Его опять нет.

– Его нет только для меня? Признавайся.

– Прости, Джо. У профсоюза сложные времена и…

– Я понял, прощай.

– Гретта, это я…

– Кто «я»?

– Джо Лоренс; помнишь, пять лет назад…

– А, Джо, привет… – Фоном слышится детский плач. – Подожди секунду, мало?й опять чем-то недоволен.

– Да ничего, прости. Я позвоню позже…

С каждым звонком Джо терял очередную надежду. Прошло уже два месяца с момента аварии. Легкая поломка наложилась на нелепое стечение обстоятельств и обернулась катастрофой. Корабль, словно выброшенный на берег кит, лежал на поверхности металлического астероида и медленно умирал. Продуктов и горючего на обогрев жилой секции должно хватить еще на пару лет, но что произойдет раньше – истощение ресурсов или сумасшествие? Каждый неудачный звонок по телефону приближал пелену безумия и обнулял счет, и без того небольшой.

Когда-то ему казалось правильным жить одному, не обзаводиться друзьями и кучей родни. Рисковая профессия шахтера не давала задуматься о супружестве и детях, как оказалось – вполне не зря, с одной стороны. Никто не переживает о нем там, на заселенных планетах. Но и не к кому теперь обратиться за помощью.

В этот раз Джо забрался слишком далеко. Мимо не проходят оживленные транспортные линии, рядом нет населенных планет.

Это называется слепой прыжок. Есть установка типа катапульты на базе, построенная на головоломных законах физики. Тебя забрасывает иногда очень и очень далеко от населенных систем за совершенно мизерные суммы. Отличная возможность обнаружить богатые залежи редкоземельных металлов – ничейные залежи. Освоенный космос подминают под себя корпорации и государства, только слепой прыжок может позволить простому парню заработать на свой корабль. Возвращение обратно на базу из любой точки космоса происходит одноразовым порталом – дорого, конечно, но чаще всего окупается с добычи.

Главный риск такой работы – сломаться после прыжка. Что и произошло. Добраться сюда обычным способом выльется просто в астрономическую сумму. Даже если продать корабль и вложить все накопления, не хватит. Шанс на чудо еще оставался, но угасал с каждым днем.

Веселая трель входящего вызова раздалась совершенно неожиданно. Уже два месяца Джонатану никто не звонил. Как-то не привыкли люди в современном мире общаться с умершими, а тут, как ни крути, прямой звонок живому трупу. Джо очень осторожно нажал кнопку приема, одновременно стараясь обуздать яростную деятельность мозга, выдававшего сотни возможных сцен разговора – от спасения до просто «ошиблись номером».

– Мистер Лоренс? – первыми заговорили на том конце провода. Милый женский голос, так и видится за ним симпатичная девушка с тонкой гарнитурой в длинных волосах.

– Да, мисс, чем могу быть вам полезен? – Фраза вышла хрипловатой, волнение иссушило горло.

– С вами говорит уполномоченный представитель компании «Нова», можете называть меня Бриджит. У компании к вам деловое предложение.

– Сожалею; если вы по поводу найма на рудные работы, то у меня в данный момент временные проблемы с кораблем… – Действительно, временные – пройдет еще пару лет, и проблема решится сама собой, вместе с ним самим. В любом случае Джо не собирался жаловаться на судьбу.

– Мы в курсе вашей неприятной ситуации и предлагаем продать ваш корабль. Бесспорно, вы можете пребывать на борту любое время, но он официально станет принадлежать нам. На время пребывания мы берем вас на работу с очень неплохим окладом.

Ответ выглядел неожиданно и скорее настораживал, заставляя искать второе дно и интерес собеседника. Зачем кому-то его корыто, да и он сам? На Земле не оставалось собственности, все имущество Джонатана составлял сам корабль, он же – его дом, его работа и средство передвижения.

– Леди, мне некуда тратить ваши деньги, да и вам бы я рекомендовал купить эдак с тысячу кораблей вместо одного моего, выйдет дешевле. – Лоренс попытался мягко уклониться от ответа.

– Нас интересует ваш корабль именно в той точке, где он сейчас находится. В качестве бонуса мы гарантируем вам эвакуацию. – Уверенность в голосе девушки вселяла надежду, но само предложение
Страница 2 из 22

выглядело слишком сказочным для реальности. И все же так хотелось верить!

– Это какая-то шутка, розыгрыш? Вы не могли бы подробнее рассказать, с чего вдруг такая щедрость? – После небольшой паузы Джо взял себя в руки и продолжил беседу.

– Наша компания занимается разработкой и сопровождением виртуальных игр. Вы не слышали о таких?

– Краем уха, я слишком стар для всего этого. Кто-то должен работать в этом мире, знаете ли. Но в целом я понимаю, о чем вы, – проворчал Джо.

Когда-то по совету знакомой он пробовал играть в онлайн-игры, но опыт вышел неудачным – ему, шахтеру, в качестве отдыха предлагалось поработать галактическим шахтером в выдуманном мире! Больше Джо с играми не связывался.

– В числе наших игроков очень неординарные люди, обладающие значительным состоянием и высоким положением. Дни, когда разработчики игр боялись только хакерских атак, давно прошли. Мы вынуждены тратить большие деньги на физическую защиту серверов, но это не спасает от инсайда – информации, проданной нашими же сотрудниками, которые имеют доступ к оборудованию. В данный момент мы столкнулись с проблемой размещения серверов с новыми пространствами для игры. Возможно, это покажется вам наивным, но в наших игроках очень сильна жажда новых географических открытий и освоения новых пространств.

– И поэтому они уткнулись носами в мониторы? – хмыкнул Джо.

– В нашей игре новые открытия делаются в комфортных условиях и не требуют пилотского образования, это всего лишь развлечение, – мягко погасила конфликт Бриджит.

– Допустим. Я-то при чем? Создавайте новые серверы, размещайте их в банковских ячейках, нанимайте охрану или частную армию. Вариантов множество.

– Банковские работники тоже играют. Руководители государств играют. Полную защищенность можно гарантировать, да и то на время, только в вашем случае.

– То есть выкинув серверы в неведомые дали? – хмыкнул недоверчиво Джо.

– Именно так. Но даже в этом случае мы просто задержим процесс получения доступа к серверу. Полная информация о новой локации дает небывалые преимущества своим владельцам. Вы даже представить не можете, на какие ухищрения идут игроки и какие силы порой привлекают для достижения игрового преимущества! Вам это может показаться смешным, но наш офис дважды штурмовали, четыре раза инсценировали химическое и бактериологическое заражение, шесть раз искали террористов в дата-центрах и восемь раз похищали двойников нашего генерального директора. Поверьте, ваш корабль никто не будет искать так яростно, как наши игроки. Теперь вы верите в возможность эвакуации?

– А с чего им меня спасать? – Зернышко надежды уже проклюнулось в душе Джо, но он все еще давил его волной застарелого недоверия.

– Мы введем специальное задание на ваше спасение. С хорошей наградой, – как само собой разумеющееся, заявила Бриджит. – Спасут, будьте уверены.

– Предварительно я согласен, но почему бы вам просто не закинуть сервер в космос самим? – Джо встал с кресла капитана и зашагал по мостику широкими шагами, три шага от стены до стены – весь объем свободы.

– Необходимы обслуживание и наладка, а также удобное место для посадки корабля, желательно астероид с высоким содержанием металлов, для усиления сигнала. Как в вашем случае, – начала перечислять Бриджит. – Сам процесс планирования миссии также подвержен риску раскрытия, это уже не говоря о том, что корабль может выкинуть не так далеко, как хотелось бы. К тому же у нас уже есть вы. Затея новая, пока заинтересованные лица разберутся, где серверы, мы успеем выиграть достаточно времени для нормального заселения локации обычными игроками. А там уже и новое обновление подоспеет, что сделает вскрытие серверов посторонними не таким фатальным.

– Эй-эй, у меня еды на год, а если они будут искать меня десять лет? – Джо на всякий случай преуменьшил запасы.

– Уж поверьте, наши игроки очень сообразительные, увы, – грустно ответила девушка. – Так вы согласны? Необходимо будет сегодня же перенастроить ваши навигационные и цифровые мощности под формат клиент-сервера и передать нашим техникам полный доступ. Договор на продажу и услуги уже направлен на ваш электронный адрес.

– Да, мисс. Я согласен, – выдохнул Лоренс, рухнул в кресло и до боли сжал пальцами поручни.

– Мы предлагаем вам также платиновый доступ к игровому миру под названием Вселенная и возможность получения заработной платы игровыми деньгами, – профессионально оттарабанила девушка давно отрепетированную фразу.

– И вы думаете, я на это поведусь? Оплата выдуманными монетами… да вы шутите! – В конце концов, он им тоже нужен, а раз есть шанс вернуться назад, то уж лучше с деньгами, чем без них.

– Наш мир очень реалистичен. Решать вам – прозябать год в ожидании или окунуться в прекрасный мир фэнтези с множеством людей. Это отличный способ забыться и уйти от проблем, – вкрадчиво повествовала Бриджит.

– Уговорила, чертовка, посмотрю я ваше зазеркалье, – хохотнул Джо. Но на душе у него было совсем не весело: верить в чудо очень хотелось, однако за три месяца он, видимо, перегорел.

За пару суток Джо перевел вычислительные мощности под полный контроль корпорации и теперь с неким волнением конфигурировал пилотский кокон-кресло для погружения в игровую вселенную. Собственно, настраивать особо нечего – технология коконов погружения пришла в мир пилотов из мира виртуальных игр, а не из армии, как бывало раньше. Некогда две транснациональные корпорации, считавшиеся главными соперниками друг друга, решили, что других конкурентов им не надо, и совместно вложились в перспективную разработку полного погружения в виртуальную реальность.

После десятка лет, миллиардных инвестиций и десятков прототипов получился серийный образец кокона. В ту пору он звался как-то необычно и громоздко, но сейчас вся лишняя шелуха с названиями сохранилась только в архивах. Главным образом потому, что хозяева технологии верно оценили потенциал изобретения, объединились и вместо игр стали выпускать коконы под единым названием. С тех пор меняются только цифры серии, что идут после названия мелким шрифтом, уж больно удачной и дешевой в производстве получилась эта штука.

Коллектив ученых-разработчиков получил Нобелевскую премию – аппарат позволял инвалидам чувствовать себя полноценными людьми, исправлял кучу психологических расстройств и решал еще множество проблем, вроде виртуальных офисов для совместной работы людей со всего мира, что в свое время пророчили писатели двадцать первого века. Чуть позже, когда человечество открыло технологии перемещения в космосе, коконы стали использоваться и там – суперудобное управление кораблями и любым иным механизмом вместе с экономией пространства на жилые секции были оценены по достоинству.

Но самыми преданными почитателями изобретения в то время, да и сейчас, остаются те, для кого коконы проектировались изначально, – игроки виртуальных вселенных и придуманных миров. Впервые в их любимых мирах можно было полноценно жить. Кокон обеспечивал реалистичность происходящего – мозг человека легко дорисовывал и игнорировал недостатки графики, пользуясь информацией от осязания и обоняния, которые также
Страница 3 из 22

симулировались аппаратурой. В виртуальности не было боли, только придуманная самим человеком – на уровне раздражения, вполне переносимого.

Еще один плюс как для игроков, так и для пилотов кораблей – возможность находиться в коконе постоянно. Техника заботилась о теле, поддерживала тонус мышц, снабжала необходимыми питательными веществами из специальных пищевых кассет, выводила отходы, уничтожала излишнюю растительность на коже и была сверхнадежной. Люди массово уходили в виртуальность, предпочитая быть храбрыми рыцарями или коварными разбойниками, а не офисными менеджерами на ненавистной работе. Вместе с людьми в виртуальность уходили деньги и те, кто не мыслил себя без власти над людьми. Человечество частично переместилось в виртуальность, забрав с собой все социальные пласты – от нищих и воров до олигархов и генералов.

Теперь виртуальность получит и Джо Лоренс, капитан рудодобывающего корабля и, возможно, покойник через два земных года.

Последние приготовления были завершены, и причин откладывать первый контакт не осталось. Джо мысленно поискал какое-нибудь очередное дело, способное дать ему дополнительное время перед соединением, но в конце концов разозлился на самого себя и занял место в коконе.

Окружающее пространство расцвело красками весеннего дня, Джо стоял посреди пятигранной площадки на вершине горы. Каждая грань площадки соединялась с одним из пяти воздушных островов веревочным мостом, медленно покачивающимся на слабом ветру. Острова, если присмотреться, были одинакового размера, но казались совершенно разными из-за построек и архитектуры, особенных на каждом из них. Впереди него плыл на волнах воздуха остров со средневековыми зданиями, словно на картинках в издании про древнюю Флоренцию или Рим. Джо присмотрелся к покатым крышам и острым лепесткам окон и чуть было не присел на месте, когда сверху раздался голос.

– Люди, самая многочисленная раса Вселенной. Универсальные воины и маги, добротные мастера, – неспешно вещал мощный бас.

Джо ошарашенно огляделся в поисках голоса, но не заметил никого вокруг, так же как и сверху, и у подножия горы.

Остров справа от него представлял высокую рощу, в вершинах которой угадывались небольшие постройки, свитые из ветвей. Его внимание к зеленой чаще заметил Голос и выдал лекцию об эльфийской расе, непревзойденных природных магах и разведчиках, со штрафами к Силе и Выносливости, но с бонусом к Интеллекту и Ловкости. Напротив эльфийского островка размещалась обитель их антиподов – каскад серо-стальных гор с серебристыми от снега пиками, обитель темных эльфов. Голос вещал о древней истории, расколовшей эльфийский народ и привнесшей во Вселенную род прирожденных убийц и темных магов.

– Все стандартно, – хмыкнул Джо. – Прошли столетия, а классика все равно продается лучше всего. Что там у нас еще?

Дальше оказались орки – их дом был изображен в виде степи с тучными стадами, легкими кочевыми строениями, в сопровождении повести о силе, отваге, еще раз силе и еще раз отваге в качестве компенсации малых талантов к искусству и весьма причудливой и сложной магии. Пятый остров населяли гномы – хозяева огромной горы, вершина которой терялась в низких кучевых облаках, воины и мастера, соответственно со своими бонусами и недостатками.

Джо не стал дослушивать речи Голоса и двинулся в сторону людского городка. Как-то непривычно на старости лет прыгать в облике тощего эльфа или зеленой гориллы…

Он почти дошел до конца моста, как его буквально вышибло из игры, ярко сверкнуло в глаза напоследок.

«Вот и поиграли», – подумал Джо, размышляя, не стоит ли позвонить Бриджит по поводу возникшей неполадки. Но пришел к выводу, что небольшой сбой – не самое страшное событие, можно же просто перезапустить игровой процесс. С этими мыслями он вновь подключился к Вселенной.

На этот раз не было ни площадки, ни летающих островков. Он стоял посреди какой-то городской площади, у роскошного фонтана с женской статуей в центре, вокруг которой вились струи воды, словно развевающееся на ветру платье. На теле Джонатана обнаружились простая рубашка по размеру, незамысловатого покроя брюки из грубоватой ткани, без ширинки, но с веревкой на поясе, и довольно хлипкие на вид серые ботинки, закрывавшие ноги чуть выше ступни. Вокруг внушительными громадами тянулись ввысь здания в готическом стиле, украшенные фигурами горгулий и красивыми многоцветными витражами. И ни одного человека вокруг.

– Э-эй, есть кто-нибудь? – крикнул Джо и сделал пару шагов по улице.

Перед лицом всплыло сообщение: «Желаете сменить привязку для воскрешения на Атека-городской фонтан?» Джо кивнул, подтвердив диалог. «Достижение: вы выиграли в конкурсе на звание Шерифа города. Количество участников: 1. Подробности – в игровой справке».

Лоренс никогда не пренебрегал инструкциями и мануалами, так как прекрасно знал, чем кончаются действия наобум, поэтому с интересом открыл справку.

«Шериф – почетная должность в любом городе Вселенной. Выбирается из жителей города (осуществивших привязку к конкретному городу) на конкурсной основе. Задачи шерифа – решение проблем жителей. За выполнение работы шерифа игроку начисляются очки репутации с городом, доступны дополнительные скидки у торговцев, разрешен доступ в «Дом шерифа» и в арсенал города. За значком шерифа просьба обращаться в муниципалитет города».

Весомо. Джонатан серьезно отнесся к новой должности, предложенной игрой, и двинулся к подсвеченному игровым целеуказателем зданию. Внутри были люди! Множество клерков в каждом кабинете вежливо приветствовали нового шерифа и подсказывали, как добраться до мэра, но Джону было в удовольствие наблюдать новые лица и слышать приятные слова – после нескольких месяцев одиночества! Так что он стучался в каждый кабинет. Примерно через час добрался-таки до роскошных апартаментов мэра и с неким трепетом принял большую золотую звезду шерифа из рук начальника города. Тотчас в его справочной системе отразился новый пункт: «Состояние дел в городе Атека», внутри которого был список жителей города, пока всего один, сам Джо, а также отчеты городской стражи – правонарушений и грабежей нет, зарегистрированы нападения монстров на стражу, обращаться к коменданту северных ворот.

Джо даже не заметил, как на город опустился вечер, а когда увидел заходящее солнце, понял, как устал. Следовало выспаться, чтобы с утра приступить к должностным обязанностям. Он не позволит плодиться чудовищам возле своего города!

Утром произошло нечто странное: комендант северных ворот категорически отказался доложить своему шерифу о происшествии. Как бы Джо ни орал на него, показывая то рапорт самого коменданта, то звезду шерифа, начальник ворот стоял на своем – мол, он не доверит выполнение столь опасного занятия игроку первого уровня. В конце концов Джо плюнул на упертого солдата и отправился на разведку в лес, благо скаутские навыки с детства забылись не сильно.

Джо осторожно ступал по чащобе, подступившей к городу почти вплотную, и пытался высмотреть потенциального противника. После разведки можно было планировать тактику. Вот если бы комендант был чуть посговорчивее и рассказал, что за живность
Страница 4 из 22

тревожит город… А так приходится делать все самому.

Время от времени Джо отмахивался от системных сообщений, вещавших о новых достижениях и повышениях характеристик. Он пока не очень разбирался в этих цифрах и планировал залезть в справку позже, потому как изучение всех игровых нюансов вполне могло занять несколько дней, в ущерб работе.

Вскоре Джо вышел к лесной полянке и затаился у одного из стоящих деревьев, изрядно перемазавшись в смоле. Рубаха, в которой он оказался в игре, требовала основательной стирки, но игра почему-то отнеслась к порче одежды весьма своеобразно, порадовав бонусом к Скрытности и Маскировке. Через несколько минут на поляну вышел первый представитель местной фауны. Некое соединение кабана с крокодилом, метр ростом, деловито пересекло поляну и двинулось в глубину леса. Только после ухода зверюги Джо заметил, что изрядно взмок от вида необычного монстра. Было в том что-то первобытно-хищное, заставляющее все тело сжаться от страха. Но долг требовал победить зверя – и он это сделает!

Вечером Лоренс связался с Бриджит и попросил выдать часть денег от продажи корабля игровой валютой. Бриджит понимающе хмыкнула, но удержалась от шуточек и согласилась на перевод. Деньги должны были появиться при следующем логине в игру, так что Джо очень быстро завершил разговор и выполнил вход.

Деньги оказались на месте – на поясе появился кожаный кошелек с мелкими золотыми монетками. Пользуясь тем, что на площади, кроме него, никого не было, Джо высыпал все содержимое на брусчатку и ошеломленно наблюдал, как из небольшого по объему кошелечка высыпалась куча денег, общей массой килограмм десять. Непроизвольно озираясь, он поместил все добро обратно и принялся исполнять придуманный вчера план.

Несколько дней стражники могли удивленно наблюдать, как их новый шериф роет глубокую яму. В конце недели Джо укрыл ловушку небольшим слоем дерна и отправился в лес. Руки основательно болели от тяжелого физического труда, появились мозоли, коих у самого в Джо в жизни не было, а системный чат игры был забит кучей непонятной информации о росте характеристик. Лоренс все откладывал прочтение справки на потом.

Довольно быстро он нашел виденную в прошлый раз зверюгу, зашел к ней с подветренной стороны и, перекрестившись, хотя до этого не был особо религиозным, кинул в зверя шишку. И промазал. С удивлением Джо смотрел на свою руку и валяющуюся в метре от крокодилокабана шишку. Так он не мазал с самого раннего детства. Кабан тем временем обратил внимание на взявшийся из ниоткуда чешуйчатый плод и схрумкал его, особо не смущаясь вопросом его появления. Еще минут десять, вместо того чтобы стукнуть животное, Джо подкармливал монстра шишками и уже откровенно бесился от каждого нового промаха, благо шишек в лесу было много. Наконец новый бросок увенчался успехом, и растревоженное животное среагировало на обидчика, да еще как! Взревев, крокодилокабан неожиданно быстро кинулся на Джо. Если бы не многочисленные деревья на пути животного, быть бы Джонатану съеденным, но пока ему удавалось держать достаточную дистанцию и даже прикрикивать на тупую животину. Последнее было зря: через пару минут к гонке присоединился новый участник – симбиоз полуметрового кролика и росомахи. От этого зрелища Джо сразу почувствовал второе, третье, четвертое и десятое дыхание и рванул к устроенной им ловушке. Запаса дистанции еле-еле хватило, чтобы оказаться с другой стороны от ямы, но все сложности стоили того – два монстра рухнули в ловушку с острыми кольями на дне. Крики монстров заставили волосы на голове Джо ощутимо зашевелиться. Он еще долго боялся приблизиться к яме, но все же решился. Монстры на дне ямины шевелились! Да, они были еле живыми, пронзенными каждый несколькими кольями, но индикатор системных событий показывал по одному пункту Здоровья у каждого. В рюкзаке, так и не скинутом во время лесной гонки, оставалась пара десятков шишек, так что Джо решил еще потренировать свою меткость. Десятая шишка все-таки зацепила крокодилокабана, и системный чат просто затопили сообщения о достижениях, полученных уровнях и нераспределенных характеристиках. С которыми опять-таки следовало разобраться…

– Все потом! – Джо утер взмокший лоб, добил второго зверя и вышел из игры.

Глаза слипались от усталости.

– И это они называют веселым отдыхом?!

Глава 2

На следующий день Джо решил все же разобраться с системными сообщениями. Вкладка настроек персонажа предлагала распределить двадцать очков навыков – по одному на каждый полученный уровень, а знакомый Голос порекомендовал найти мастера для получения первой профессии сразу после вызова настроек.

Справка, как всегда, пришла на помощь: в игре у каждого персонажа имелось пять базовых характеристик, рост которых был возможен двумя способами – в ходе игрового процесса, подвергаясь нагрузкам и трудностям боя, или путем вкладывания очков навыков, получаемых за каждый уровень. Очки навыка давали сразу плюс десять к базовой характеристике, а «естественный» прогресс, завязанный на поведение и действия игрока, шел только по единице, к тому же сложность получения новых очков росла в геометрической прогрессии – чем больше получено, тем больше требуется усилий для получения очередных.

Сами характеристики отвечали за возможности персонажа. Путем хитрой игромеханики рассчитывались урон и вес переносимых предметов – в зависимости от Силы. Выносливость отвечала за количество Здоровья и общую прочность организма, Ловкость объединяла аж три параметра – Точность, Скорость и Шанс увернуться от атаки. Традиционные «магические» параметры Интеллект и Мудрость были ответственны за мощь магии и объем запасов маны соответственно. В гайде был намек на дополнительное скрытое влияние характеристик, но какое именно – умалчивалось. Перераспределить параметры повторно было нельзя, так что к выбору стоило отнестись крайне ответственно.

Джо внимательно прочитал перечень и с осторожностью, свойственной обращению с новой техникой, повысил Ловкость. Все-таки с Точностью надо что-то делать. Потом, вспомнив гонку в лесу, дыхание чудовищ на затылке и так не хватавшую ему в тот момент Скорость, еще раз повысил Ловкость. Перед глазами высветились зубы лесных чудовищ, и Джо вновь повысил Ловкость, увеличивая Шанс увернуться от атаки. Да кого он обманывает: встречи нос к носу с этими мутантами человек просто не переживет – все в Ловкость!

С новыми параметрами дело по загону монстров в ловушку пошло бодрее. Гонки со зверьем все еще добавляли нехилую долю адреналина, но Джо теперь обгонял с солидной форой даже самого шустрого обитателя леса. Под изумленным взглядом коменданта северных ворот, который, кстати говоря, все еще отказывался разговаривать со своим шерифом, сотни монстров находили свой последний приют на дне ямы с кольями.

Вскоре Джо столкнулся с новой проблемой – в ловушке скопилось много мусора, значительно поднявшего уровень дна ямы по отношению к кольям, плюс к этому часть кольев изрядно истрепалась, некоторые пошли солидными трещинами и грозились вскоре развалиться. Следующий день был полностью посвящен выгребанию разнообразного хлама из ямы. К полуночи на земле
Страница 5 из 22

громоздилась солидная куча шкур, клыков, панцирей, рогов лесной нечисти, причем на дне так и не нашлось остатков звериных туш, а сами шкуры были тщательно выскоблены. Факт отсутствия павшего зверья Джо еще мог как-то объяснить ночными падальщиками, но вот другие предметы, чистенькие, без единого пятнышка крови, озадачивали его. Хотя все это меркло перед найденными на дне ловушки доспехами и оружием. Явно людскими. Джо живо представил, как коварное зверье в один трагический день ворвалось на улицы города и сожрало воинов-защитников вместе с амуницией.

Людская храбрость достойна уважения, так что на следующий день к западу от города шерифом было создано небольшое католическое кладбище, где под речитатив «Ave Maria» Джо отдал последние почести захороненным в могилах вещам героев.

Шкурами шериф выложил полы в своем уютном двухэтажном доме на главной площади. «Дом шерифа», подаренный Лоренсу вместе с должностью, имел немалые размеры и помимо собственно дома включал в себя фруктовый сад на заднем дворе вместе с хозяйственными постройками. Но самому Джо хоромина казалась слишком большой и какой-то безжизненной, неуютной, так что он с немалым энтузиазмом начал придавать индивидуальность своему новому жилью. На стенах висела связка трофейных когтей монстров. Плитками легкого металла, изредка попадавшимися на дне ямы, Джо выложил пол на кухне. Увы, готовить он не умел, так что кухня имела исключительно декоративный характер, да и кушать в игре Джонатан еще ни разу не пробовал – попросту сторонился экзотики виртуального мира. В стандартном программном обеспечении корабля все блюда были привычными и составляли часть личности капитана, хоть Джо прекрасно отдавал себе отчет, что любое поглощение пищи в коконе просто запускает механизм подпитки организма концентратами.

День за днем шериф боролся с лесными врагами города, но их не становилось меньше. Все чаще в яме ему попадались вещи людей, бережно переносимые и погребаемые на угнетающе быстро разрастающемся кладбище. Джо стал плохо спать, неспособность победить проблему сильно била по его самолюбию. Наконец он решился спросить совета у Бриджит.

– Привет, красавица, не дашь совет старику? – Дозвониться до девушки удалось не сразу, что добавило смущения в голос капитана.

– Мистер Лоренс! Рада вас слышать; чем могу помочь? – По усталому голосу Бриджит было понятно, что не сильно-то она и рада кому бы то ни было.

– Я вас не разбудил? Простите, совершенно потерялся во времени с вашей игрой, – смущенно пробормотал Джо, только сейчас обратив внимание на часы.

– Ничего страшного, я сама только-только вышла из игры. Так в чем проблема? Убивают высокоуровневые персонажи?

– Нет-нет, я тут взял работу в городе, и у меня с ней не ладится.

– Сложное задание? Рекомендую справочные материалы игровых гильдий. Они отражают прохождение большинства распространенных заданий.

– Да ничего сложного – бить зверье у города. Проблема в том, что я уже целый месяц уничтожаю монстров, а они все не кончаются! Гуляют прямо в десяти метрах от городских стен, представляете себе? Ведь такого не бывает! Они должны были давно откочевать в другое место!

– Джонатан, вы сумели меня рассмешить. Монстры и не должны кончаться, это же игра! – заливисто рассмеялась девушка.

– Но они нападают на мой город! – возмущенно произнес Джо.

– А-а… сценарий с нападением. Это значит, что главный босс монстров, находящихся рядом с городом, – живой. Обычно босса убивают достаточно быстро, и ситуационное задание закрывается. Странно, что у вас он стоит живым месяц.

– Босс, говорите? – Голос Джо изменился и приобрел стальные нотки. – Я покажу ему, кто Босс в моем городе! Спасибо, Бриджит, ты мне очень помогла.

Перед началом Большой Охоты, как окрестил ее Джо, он дисциплинированно перешерстил все популярные базы данных по Вселенной, но так и не обнаружил упоминания о королевстве Атека и каких-либо заданий, с ним связанных. Не то чтобы он надеялся найти что-то стоящее – просто привык доверять словам более опытных коллег, не обращая внимания на их возраст. Заодно посмотрел руководства по развитию персонажа, но в его городе так и не нашлось людей с именами, указанными в руководстве для новичков. Расспросы жителей ни к чему не привели – люди уклонялись от беседы со своим шерифом, как только могли. «Очень подозрительно», – решил для себя Джо. Поведение жителей весьма напоминало страх перед представителем закона. Неужели все горожане замешаны в чем-то криминальном? Может, поэтому до него в городе не было шерифа? И самое жуткое – а что, если старого шерифа убили сами жители и сейчас за спиной Джо зреет новый заговор? Шериф пообещал себе взяться за распутывание этой тайны сразу, как решит проблему с набегами на город.

На рассвете он пошел в разведку. Ночные хищники завершали охоту, дневные еще сонно ворочались в логовах, не подозревая, что рядом идет главная погибель всех чудовищ и благородный защитник людского рода, активно почесывающийся от сотен комариных укусов – мелкая мошкара, видимо, не спала вообще никогда.

Джо шел ходко, удерживая стабильные два-три километра в час, что обычному человеку – по такой-то чащобе – было бы вовсе не просто. Сказывалась «вбитая в потолок» Ловкость – все очки навыков, полученные за последние шестьдесят четыре уровня, пошли именно на нее.

Вскоре Джо чуть ли носом не ткнулся в огромного черного дракона, уютно свернувшегося вокруг деревянного сундука. Дракон лежал на белом песке, в тени деревьев, возле большого лесного озера. Вороненые бока рептилии мерно вздымались в такт дыханию, хвост изредка шевелился, очерчивая полукруг на песке. Отчаянным рывком Джо закинул свое тело обратно в чащобу, искренне надеясь, что зверюга его не услышит и не почует. Четыре крыла монстра прозрачно намекали шерифу, что уловка с земляной ямой тут не пройдет. Да и что вообще может пронять такую мощную тушу? Требовался План.

Лоренс с головой залез в Интернет в поисках стратегии, но люди почему-то не охотились на огромных черных драконов средневековыми методами, предпочитая расстреливать из тяжелого оружия крупных представителей ксенофауны, а способы для ловли мелких птиц Джонатану не подходили. После этого Джо спросил совета на популярном игровом форуме, внимательно прочитал скинутые ему ссылки на гайды, терпеливо продираясь через игровые термины. В итоге все описания сводились к тому, что необходима группа минимум в пятьдесят человек, в составе которой обязательно должны быть два воина со щитами, с уклоном в защиту, а также шесть персонажей с различными умениями, ослабляющими защиту цели. Джо вернулся на форум, поблагодарил советчика и поинтересовался способами убийства крылатого монстра одним человеком, после чего некоторые почему-то стали вспоминать какого-то «тролля», а один парень придрался к орфографии и обозвал его «школотой». В общем, помогли… как могли.

Не добившись помощи на стороне, шериф стал ваять очередную западню. Золото лилось в карманы работников городской кузни и гильдии мастеров, трещали срубаемые деревья, мелькал по пути то в лес, то из леса вооруженный очередной деревянной заготовкой шериф. На обратном пути Джона часто сопровождали две-три
Страница 6 из 22

зверушки: ходить с тяжелыми бревнами на плечах само по себе нелегко, а делать это незаметно – и вовсе подвиг. Даже игра все еще исправно начисляла ему бонусные пойнты к Ловкости, Силе и Выносливости, хотя этот процесс давненько должен был серьезно замедлиться. Пришлось вырыть еще несколько ловушек на ключевом направлении и посвящать часть дня их очистке. Монстров было порядочно, за две недели подготовки успел капнуть юбилейный, сотый уровень. Джо с удовлетворением коллекционера рассматривал тысячу очков Ловкости от пойнтов и дополнительные двести сорок от собственных усилий. Интересно, это много или мало?

– Поздравляю, Шериф! – крикнули откуда-то сверху, и Джо удивленно повернулся. Комендант северных ворот сам(!) первым(!) с ним заговорил. Это следовало отметить, к тому же приготовления к Большой Охоте почти завершились.

Набрав слабенькой браги в городской таверне, он завалился прямо к коменданту. Мужик долго отнекивался, но против интернационального «Ты меня уважаешь?» не устоял. Как можно не уважать своего же шерифа, на глазах стражи сотнями приканчивающего чудовищно сильных монстров? Так что набрались они вдвоем знатно, взяв количеством выпитого. К утру комендант по секрету, как лучшему другу, как брату, как человеку, которого безмерно уважает, передал Джонатану карту забытого поселения древней расы. Карта автоматически записалась в профиль игрока, а уже ненужный ветхий свиток пошел на самокрутки, частью совместно выкуренные на манер трубки мира, частью отправленные хозяйственным Джоном в кошелек про запас…

Настал самый ответственный момент Большой Охоты. В утренние часы Джо осторожно собирал на противоположном от дракона берегу монструозную конструкцию. День за днем десятки деревянных и стальных заготовок превращались сначала в огромный плот с сотней усиленных ловчих петель, а потом плот украсился мачтой с тяжеленной металлической цельнолитой бадьей. Через десяток блоков, сантиметр за сантиметром, Джо поднимал эту бадью на самую вершину мачты. К пятому дню конструкция была спущена на воду и выведена на центр озера.

Заметно волнуясь, шериф встал в центр плота и кинул шишкой в дракона. Несмотря на большую дистанцию и небольшой вес снаряда, первый же удар попал по маковке рептилии, сопровождаясь системным сообщением: «Критический удар!» Долину огласил яростный рев разбуженного зверя, Джонатану аж живот скрутило… Дракон распустил крылья, воздел морду к небу и с очередным криком выпустил конус пламени ввысь.

– Твою же… он огнедышащий! – понял Джо и начал искать кнопку выхода из игры.

– Вы не можете выйти из игры, находясь в состоянии боя, – поведал ему ехидный игровой Голос.

– Я принимаю бой! – взял себя в руки Джо. Если зверушка не сожжет плот и его самого, то у него еще остаются шансы.

Одна за другой шишки отправились в полет к морде беснующегося существа, врезаясь в чешуйчатое тело критическими ударами на целых четыре урона… из ста двадцати миллионов Здоровья зверя.

– Тридцать миллионов шишек, – прикинул Джо, – в лесу их столько нет.

Он дождался, когда дракон взлетит в воздух, и прыгнул в озеро. Небольшой буй соединял канатом плот с камнями на дне. Пользуясь этой заготовкой, шериф быстро достиг дна и затаился. В небесах ярилось могучее животное.

«Хоть бы, хоть бы…» – думал Джо и автоматически отсчитывал секунды. Через триста секунд система заставит его вынырнуть – именно столько давал его уровень Выносливости. Знал бы, что так выйдет, вложил еще пару десятков пунктов, но… уже поздно.

Дракон кружил над плотом, высматривая жертву. На четвертом круге – у Джо оставалось сорок секунд дыхания – дракон таки сел на край плота. Мгновенно неустойчивая конструкция, движимая огромной массой стальной заготовки на вершине мачты и тяжестью зверя, перевернулась. Ловчие петли надежно схватили лапы монстра и утащили зверя под воду. Прямо над Джонатаном под водой ярилось черное создание, пытаясь то выбраться на поверхность, то достать зубами самого Джо, потихоньку отплывавшего ближе к берегу, но нелепые взмахи крыльев в толще воды не могли вернуть дракона на свободу, а лапы монстра плотно удерживались ловчими путами, основательно, в несколько петель, запутавшими их.

Джо выбрался из воды; его ощутимо трясло – то ли от озноба после купания в глубоком, холодном озере, то ли от пережитого напряжения. На глади воды изредка подрагивал плот, монстр все еще боролся за жизнь, постепенно погибая в чужеродной водной среде. В душе Лоренса любопытство, призывавшее досмотреть схватку, воевало с чувством самосохранения, настоятельно требовавшим бежать, покуда рептилия скована путами. Уверенность в собственном плане и нотка авантюризма в характере галактического шахтера решили в пользу любопытства. Потянулись долгие часы ожидания. Через шесть часов система показывала знакомую картину – 1 пункт Здоровья. Один вопрос беспокоил шерифа – как же теперь добить дракона?

Джо взял один из брусков, оставшихся после стройки плота, и нырнул в воду. Таймер вновь начал отсчитывать пять минут. Шериф осторожно проплыл над самым дном, с изрядным опасением оглядывая черную тушу над головой. Идея стукнуть монстра бревнышком уже не казалась удачной. Да, у дракона оставалась всего одна единица Здоровья, но даже немаленькое полено смотрелось щепкой рядом с гигантской тушей. В очередной раз собравшись с духом, Джо поплыл в сторону еле шевелящегося монстра. Тело дракона было вытянуто вертикально, головой ко дну. Дракон, казалось, отказался от борьбы, но вид его морды внушал первобытный страх.

В пяти метрах от цели Джо совсем замедлился. Удерживаясь за канат, закрепленный на дне, он сантиметр за сантиметром подкрадывался к своей добыче, потихоньку замахиваясь орудием убийства…

Дракон открыл глазаа. Джо от шока выпустил веревку и брусок из рук и поплыл прямо в пасть монстру. Пузырьки воздуха с текстом: «Твою же… да…» понеслись к поверхности озера. Изрядно глотнув озерной водицы и адреналина, шериф выдал хук правой по нижней челюсти дракона.

«Хотя бы умер в бою – почетно…» – пронеслась мысль в голове Лоренса, и он зажмурился. Но ничего не происходило! Джо осторожно осмотрелся – дракона просто не было! Плот есть, а дракона нет!

Кроме того, солидный лог системных событий заполонил треть обозримого игроком пространства: «Поздравляем вас! Вы победили Сумеречного повелителя небес», «Получено легендарное достижение! Легендарный кулак – сразить босса одним ударом руки», «Получено леген…» – и прочая ерунда, которую Джо каждый раз проматывал, так как совершенно не понимал, как высчитывать те процентные прибавки, которые они дают, а спросить у Бриджит стеснялся, каждый раз вместо звонка обещая себе плотно засесть за механику игры. Еще одна строка привлекла его внимание: «Системное сообщение: недостаточно места для размещения награды, награда за убийство Сумеречного повелителя небес помещена в личную сумку предводителя рейда».

Выбравшись на берег, Джо с интересом заглянул в напоясный мешочек – он уже привык, что в него вмещается куда больше предметов, чем можно предположить по внешнему виду. Сверху лежали Сапоги Сумеречного повелителя небес, куртка с таким же пафосным названием и еще
Страница 7 из 22

несколько предметов, которые он просто побоялся вытряхивать на берег озера – вдруг монеты улетят в воду, ищи их потом. Сапоги Джо примерил сразу же, его ботинки, которые он не снимал с начала игры, практически развалились и основательно натерли ноги. Сапоги подошли как влитые.

– Хорошо-то как! – вздохнул Джо. – У меня в реальности и то похуже были…

Шериф уже хотел возвращаться в город – дело сделано, весь следующий месяц враг не побеспокоит сон жителей, – как вдруг его внимание привлек сундук, рядом с которым раньше лежал дракон. Джо еще помнил детские сказки о любви драконов к золоту и целеустремленно направился к очередному трофею. Все-таки на постройку плота, который, кстати говоря, был аккуратно закреплен поближе к берегу до следующего раза, он потратился изрядно. Следовало скомпенсировать потери.

Внутри, к его удивлению, оказалось крупное яйцо: черное, с неширокими белыми полосами. Система определила его как «Яйцо детеныша Сумеречного повелителя небес».

Держать своего птенца в сундуке?! Да как так можно!

– Вы были плохой матерью, мэм, – сказал Джо в сторону озера, а потом с любовью посмотрел на обновку, – но стали отличными сапогами.

Яйцо он взял с собой, закутав в куртку и поместив в кошелек, чтобы не разбилось.

– Интересно, а бревна можно было таскать в кошельке? – озадаченно подумал Джо, наблюдая, как немаленькое яйцо, обернутое курткой, спокойно пролезает в узкую горловину мешочка. – Жаль, золота нет, но зато вечером будет шикарная глазунья. Но как его фантазия отреагирует на такое блюдо? В конце концов беззащитное яйцо все равно съедят хищники, так почему бы этого не сделать мне?»

Джона долго не отпускало ощущение, будто он что-то упустил… Рассматривая ситуацию так и эдак, он все же понял причину своего беспокойства – название полученной одежды. Предположим, дракон съел путника в одежде из драконьей шкуры, но почему система назвала это наградой? Ведь это чужие вещи, чья-то личная трагедия… Семья ждет весточки от пропавшего кормильца или хотя бы возврата вещей павшего. Требовалась консультация Бриджит.

После разговора с оглушительно смеявшейся девушкой пунцовый от стыда шериф практически бегом добрался до города, сразу свернул к кладбищу, снял с могил кресты и с хозяйственной рачительностью перенес их в подвал своего дома. Для проверки сунул пару крестов в мешочек – влезли без проблем… да, все страннее и страннее.

Вечером Джо с немалым энтузиазмом, подкрепленным яркими эмоциями после разговора с девушкой, взялся за гайды по игре. Ему предстоит провести во Вселенной долгие месяцы, так что информация была крайне необходимой. Увы, про город Атека по-прежнему не имелось ни малейшей информации. Игроки на форумах удивленно разводили руками, переспрашивая название и координаты, иногда предлагая созвучные места, но в итоге никто помочь не смог. Разве что появились старые советчики, памятные по теме об убийстве дракона, и иронично спросили об успехах одинокого воина. Джо дисциплинированно отчитался об успешном рейде, перечислил все выпавшее, полученные легендарные достижения, после чего минуту обновлял страницу, пытаясь избавиться от крупной таблички посередине экрана: «Бан на сутки. Тролль».

Обычные гайды по классу «человек» воспринимались так, будто школьнику дали том по высшей математике – вроде и буквы знакомые, и отдельные слова, но не хватало целого пласта информации, например по профессиям, которые следовало брать в стартовом городе. Дневной забег по улицам Атеки показал, что стартовым его назвать точно нельзя – нужных учителей банально не было. А ведь на профессиональных умениях строилась вся игра! Большинство гайдов сразу же переходило в разряд бесполезных.

Ко всем странностям этого дня прибавилось то, что после смерти дракона жители заговорили с шерифом! Быть может, раньше они были угнетены угрозой, нависшей над городом, и потому не верили власти? Возможно, что так и было, но шериф решил все же приглядывать за своей спиной – мало ли что…

Группа измученных искателей еле перебирали ногами. Позади были сотни километров смертельно опасной чащобы, унесшей жизни пятнадцати человек из восемнадцати – двух групп по девять человек, – вышедших в поход к новым землям. Дикие монстры имели феноменальные защитные способности ко всем видам оружия, превращая для игроков каждый бой в поединок со смертью. В ходе рейда способности воскрешения были надежно блокированы системой, так что любая ошибка могла обернуться трагедией, но риск стоил того. Победитель получал все – славу, деньги, титул первооткрывателя и, самое ценное, – доступ к сотням новых заданий, оружию и броне. Последние два дня трое друзей передвигались еле-еле, огибая по широкой дуге любое подозрительное место. Близость цели придавала сил и упорства. Миссия завершилась внезапно: только что они крались по мглистой чащобе, но вот пара шагов – и перед ними высятся стены могучего города.

«Вы открыли королевство Атека. Вы открыли город Атека. Поздравляем вас! Ваши имена занесены на доску почета». Еще никогда системный Голос не казался им настолько сладостным.

– Да-а! – орал Лео, подкидывая в воздух кинжалы и ловко подхватывая их у самой земли.

– Ура-а-а! – вопила Тасья, кружась и подбрасывая ввысь то, что нашлось в карманах, – в основном золотые монеты и набранные в ходе рейда кольца и самоцветы.

– Всех поздравляю, да-да! Знаменательный день! – Гном Эбер незаметно собирал выкидываемые Тасьей ценности.

– Фуф, устала-то как… – Тасья улеглась прямо на траву и радостно смотрела в небо. – Мы все-таки первые!

– Да-да! Это прекрасно! – радовался гном, пересчитывая неожиданную прибыль.

– Э-э-эм… есть проблемы, – послышался озадаченный голос Лео.

– Что такое? – Девушка с неохотой поднялась.

– А вот, – кивнул эльф на странную табличку прямо рядом с воротами города. – Кажется, мы не совсем первые.

На деревянной табличке довольно аккуратно были выведены слова:

«Добро пожаловать в Атека-сити!

Население – 1 человек

При чрезвычайной ситуации звонить 9, 1, 1 (колокол – справа)

Шериф – Джонатан Лоренс, дом 5, главная улица, Атека-сити, Атека кингдом».

– Но достижения-то мы получили? – настороженно спросил гном, заново проверяя системные сообщения.

– Достижение на месте. – Лео успокоенно вздохнул.

– Ребята, вдруг программисты шутят? Или новое задание? Сейчас все узнаем! – Тасья взяла в руки массивный бронзовый колокол, действительно нашедшийся в траве справа от таблички. – Так и будете смотреть? Он тяжелый, помогайте!

Глубокий колокольный звон поплыл по улицам города…

Глава 3

Гул колокола оторвал шерифа от очередного дела на благо города – в подвале старушки Маргарет, хозяйки таверны, завелись крысы. Грызуны совершенно нетипичных размеров – примерно с взрослую собаку – не оценили внимания большого начальства и целый час гоняли Джо по лабиринтам канализации. Было это вчера, а уже сегодня шериф добивал пойманных в классические ловушки грызунов. В одну из таких попался матерый белый крыс, по недомыслию разработчиков названный Огромным Одичавшим Хомяком, которого Джо уже намеревался прибить, когда зазвонил колол. Шериф удивленно прислушался к знакомому звуку, на
Страница 8 из 22

автомате засунул ловушку с неубитым грызуном в секцию к другим ловушкам и понесся к воротам. Он расположил разные колокола на всех выходах из города, поэтому точно определил, что звонили у восточных ворот.

Там его ждала троица подозрительно одетых личностей – девушка, а также явный эльф, судя по длинным ушам, и классический гном с огромной секирой. Кроме довольно вычурного оружия у каждого были яркие многоцветные наряды с обильной вышивкой.

Компания подозрительно рассматривала Джона, особое внимание уделив его сапогам и звезде шерифа. В странной тройке пошло перешептывание, с изредка различаемыми словами «квест, энпээс, репутация». Джо ничего не понял и хотел уже начать диалог первым, когда эльф произнес:

– Приветствуем тебя, о храбрый шериф сего града! – С огромным пафосом и придыханием.

Кого-то они Джонатану определенно напоминали… Он наконец вспомнил:

– А-а! Хиппи? – Молодежь в странных нарядах, все сходится!

– Н-нет, мы это… великие герои, вот, – смущенно произнес эльф.

– Цель визита в город? – деловито справился шериф, вытаскивая блокнот с карандашом.

– Совершать подвиги во славу королевства, – выступила вперед девушка.

– Имя, возраст, где собираетесь жить и когда уедете? – озвучил Джо следующий из заранее продуманных вопросов. Он привык делать свою работу качественно.

– Лео, реальных девятнадцать. Жить? Ну-у в таверне, наверное. Месяца три пробудем точно, – озадаченно почесал маковку эльф.

– Да что ты болтаешь с этой программистской хохмой, пойдем уже в город! – нетерпеливо буркнула Тасья и потащила компаньонов за собой.

– Мисс, охрана города предупреждена и не пропустит вас внутрь! – Джо провел разъяснительную работу среди гарнизона, а так как солдаты готовы были его на руках таскать, то сомнений в том, что посторонних в город не пустят, не было.

Троица дошла до ворот, пошумела там пару минут и понуро вернулась обратно к шерифу.

– Тасья, двадцать один, таверна, три месяца, – недовольно буркнула девушка.

– Эбер, пятьдесят семь, в таверне, если не найдется вариант подешевле. – Гном не сводил глаз с сапог Джо.

– Эбер, тебе пятьдесят семь? – воскликнули эльф с девушкой.

– Эбер пожил, у Эбера сеть заправок, Эбер может и поиграть, – автоматически пробормотал гном, чуть пододвигаясь к шерифу и наклоняя голову ближе к сапогам. – У вас сапоги совсем вышли из моды, не следует столь уважаемому человеку, как вы, ходить в таком моветоне. Не желаете поменять на хит сезона? С совершенно пустяковой доплатой?

– Нет-нет, мне в них удобно. – Джо поспешил завершить разговор с троицей. – Что же, добро пожаловать в город! Костры не разводить, закон не нарушать – и мы с вами поладим.

Новые жители развели бурную деятельность, постоянно мелькая на улицах города. Неразлучная троица принялась активно помогать горожанам, что не могло не радовать сердце шерифа, но, с другой стороны, внесло в его душу определенную настороженность – эдак они на его захоронку трофеев наткнутся, с их-то жизненной энергией… Следовало прибрать к рукам закопанное по ошибке имущество, пока оно не стало причиной ссоры.

Джо привычно отшатнулся в сторону от пробегавшего с сумасшедшей скоростью эльфа, взвалил на плечо лопату и двинулся к западным воротам. День обещал выдаться жарким, огороженное пространство бывшего кладбища насчитывало полторы сотни холмиков с закопанным добром. С хеканьем он вонзил лопату в первый холм; главное в такой работе – не рассуждать, а делать.

– Раньше начну – быстрее завершу, – успокаивал себя шериф, отряхивая от земли комплект доспехов и булаву. – Осталось-то всего сто сорок девять…

– А что вы тут делаете? – Звонкий голос эльфа заставил Джо вздрогнуть, он чуть было не уронил на ногу свежевыкопанную булаву. Только из природной вежливости не стал добавлять пару сочных выражений, характеризующих умственные способности юного эльфенка… или эльфийки? Кто их разберет.

– Огород копаю, – буркнул Джо, перекладывая трофеи в рюкзак.

– И как урожай? – Лео завороженно провожал глазами путь каждой вещи от земли до мешка.

Джо копнул очередной холм, вытащил из него зеленый комбинезон и солидный ростовой лук.

– Да вроде удался, – смущенно произнес шериф, поворачиваясь в сторону эльфа, но рядом уже никого не было. – Вот же комета…

Еще минут тридцать он методично вскапывал холм за холмом, освобождая землю от груды железа, тканей и обработанного дерева. К его удивлению, вещи даже не отсырели и очень легко очищались, а металл совершенно не заржавел.

– Господин шериф, господин шериф! – В его сторону мчалась знакомая троица, ведомая эльфом. – Они мне не верят, господин шериф! Покажите им, я вас прошу!

Рядом с оградкой, намереваясь перелезть через нее, суетливо топтались гном, эльф и человечка.

– Но-но! Стойте там! Всю рассаду мне перетопчете! – Джо начал входить в образ фермера. Не рассказывать же им о своей постыдной ошибке?

Два широких копка – и еще один комплект одеяния вместе с двуручным мечом отправились в рюкзак.

– Мама! – удивленно села на землю Тасья.

– Я же говорил! – удовлетворенно посмотрел на нее сверху вниз эльф. – А ты – «врешь, врешь…».

– Коллега, вы не подскажете, какими семенами пользуетесь? А как удобряете? Полив обильный или скудный? Я, знаете, тоже люблю сад, месяцами из него бы не вылезал! О! Вы бы видели мой сад в Одессе! – Гном все-таки перелез через забор и внимательно смотрел за действиями Джонатана. – Не одолжите пару росточков?

– Не сезон. – Затея с тайным выкапыванием добра обратилась полным провалом, а раз так, стоило извлечь выгоду хотя бы из плохой ситуации. – Предлагаю сделку.

– Мы вас внимательно слушаем, очень, очень внимательно! – произнес гном, выискивая что-то на самом дне ямы.

– Помогаете выкопать – забираете себе по комплекту и оружие на выбор, – изложил Джо условия.

– И вы заставите старика работать за такой мизер? Как низко пал мир! – Гном взялся за сердце и изобразил наступающий обморок.

– Я согласна! Где брать лопату? Впрочем, я могу копать руками. – Тасья хищно нацелилась на нетронутый холмик.

– Я согласен, у меня и кинжалы с собой! – Эльф вгрызся в соседний холм. Буквально за секунду закопанная там амуниция была извлечена из земли, основательно осмотрена, обласкана и с великой осторожностью отложена в сторону.

– Эх, мельчает молодежь, был бы тут мой Аарон… – грустно взмахнул рукой внезапно выздоровевший гном и принялся с изрядной сноровкой копать землю боевой секирой.

Буквально за час все холмы были выпотрошены, оружие уложено в ряд, а доспехи собраны по комплектам. Вокруг полутора сотен единиц оружия и сотни комплектов вещей кружили в некоторой прострации трое друзей. Шериф с любопытством наблюдал, как каждый из них то брал какую-то вещь, то возвращал ее обратно, чтобы взять что-то новое. Но вскоре они определились и мертвой хваткой вцепились в чем-то похожие друг на друга черно-красные комплекты брони. Гном выбрал себе поистине титанический топор и в данный момент оглаживал его, интимно нашептывая что-то лезвию. Тасья предпочла веер из дивных перьев лесной птицы, той самой, что чуть трижды не сожрала Джо во время охоты, так как просто перелетала через ловушку. К счастью, Джо смог перебить ей
Страница 9 из 22

крыло шишкой и все-таки завел в ловушку на втором круге. Кстати говоря, именно в тот день он возненавидел системные сообщения – ну вот зачем ему огромная табличка с сообщением о легендарном достижении «Прыжок на шесть метров», когда позади несется птица-людоед?

Тем временем эльф выбрал два одинаковых серебристых кинжала. Лоренс хотел было напомнить, что предмет оружия надо брать только один, но, увидев лучащиеся счастьем глаза, передумал.

Остальное барахло Джо засунул в кошелек. Будет что повесить на стены гостиной. Ведомый такими благостными мыслями, он собрался было возвращаться в город, как наткнулся на ошарашенные взгляды троицы.

– Ну что опять не так?

– У вас кошелек, это самое… – промямлил эльф.

– Да, у меня кошелек. У тебя кошелек, – терпеливо произнес Джо, указывая на пояс эльфа, где болтался похожий мешочек, только зеленый. – У нее кошелек, у него тоже кошелек. Я могу идти?

– Он – безразмерный! – благоговейно произнес гном.

– Ну да, а разве у вас другой?

– Другой, – эхом отозвались герои.

– Поливать надо, – буркнул Джо, обошел странную тройку и двинулся в город. Ох уж эти суетливые люди, как было хорошо одному…

Придя домой, шериф отнес все оружие в подвал. Особо не разбираясь, выложил все ловушки на крыс в углу комнаты на первом этаже, с досадой отметив так и недобитого белого грызуна. Надел на себя драконью куртку – она оказалось поразительно мягкой, так же приятно сидела, как и обувь – и, задумчиво подбрасывая в руках драконье яйцо, отправился на кухню. Живот уже давненько недовольно урчал от недостатка внимания.

При очередном броске Джо чуть не выронил яйцо – внутри скорлупы будто что-то сдвинулось, изменив центр тяжести, что едва не обернулось столкновением с полом.

– Ну-ка, что тут у нас… – растерянно произнес Джо и приложил яйцо к уху. Внутри что-то явно шевелилось!

В панике Джо понесся к себе в комнату, уложил яйцо на постель – словом, сделал все, что могло подойти к этой ситуации из обучающего курса помощи при родах.

Буквально через минуту скорлупа треснула, и на свет появилась очаровательная голубоглазая черная ящерка с крылышками, посмотрела на Джо и оглушительно запищала.

– Маленький ты мой, – по-доброму поприветствовал шериф новорожденного. – Ты, наверное, проголодался?

Драконенок серьезно кивнул.

– Уже бегу! – сорвался шериф в ближайшую таверну, снес по пути куда-то летящего эльфа, на бегу извинившись, и вскоре уже скармливал малышу крупные куски бифштекса с кровью. – Ух ты, мой обжора! Назову тебя Арчибальдом, Арчи.

Тот доел очередной кусок, изящно свернулся и посмотрел на шерифа умильным взглядом.

– «Поздравляем! Питомцу присвоено имя Арчибальд! Получено достижение…» Да-да-да, – Джо равнодушно закрыл окно системных сообщений.

В дверь дома постучались. Мягко прикрыв дверь в свою комнату, Джо поспешил к входу.

На пороге ожидаемо кучковалась неразлучная троица.

– Мы тут подумали и решили сказать вам спасибо, – смущенно произнесла Тасья. – Вы так быстро ушли, и мы совсем забыли, вот.

– Да не за что! – торопливо пробормотал шериф, закрыл перед носом троицы дверь и унесся докармливать крылатую прелесть.

– Какой-то неправильный энпээс, – сообщил остальным гном, рассматривая дверь в двух сантиметрах от лица.

– И задания не дал, – подтвердил его точку зрения Лео. – Может, зависимость от репутации?

– У меня отпуск еще две недели, – грустно напомнила Тасья, – так не хочется бегать по квестам…

Ответный вздох выглядел как согласие.

Друзья синхронно развернулись и быстрым шагом устремились брать новые задания. Времени оставалось крайне мало.

На следующий день Джо решил все-таки воплотить в жизнь мечту о яичнице собственного приготовления. В общем, еду можно было покупать и в таверне, где он приобрел мясо для дракончика, но душу подтачивали сомнения в благонадежности горожан – как бы не отравили. За дракона он был спокоен: в Интернете четко описали, что любой питомец возрождается через двенадцать часов после смерти. Там же была надпись, что обычный игрок также будет возрожден в течение суток, но ничего не писалось о болезненности процедуры. Проверять на себе, каково это – умирать в игровом мире, наполненном вполне реалистичными ощущениями, Джо совершенно не стремился.

Итогом подозрительности шерифа стало соломоново решение о покупке куриц-несушек и заодно статного красного петуха, врученного сердобольной торговкой-старушкой совершенно бесплатно. Джо даже умилился подобной добросердечности, но ровно до следующего утра, когда это пернатое исчадье ада прокукарекало прямо под его окном в несусветную рань. «Явно прослеживается этап заговора против шерифа, дабы лишить его сна и психологического спокойствия», – подумал Джо, хмуро посматривая на птицу. Зато на завтрак все-таки удалось приготовить яичницу, домашний вкус которой примирил шерифа с утренним безобразием.

На следующее утро звонкое кукареканье пробудило другого жителя дома. Разбуженный Арчибальд выдал в раскрытое окно мощное соло, обеспечившее дальнейшую немоту красноперого нарушителя спокойствия и двукратное увеличение яйценосности хохлаток.

– Вы слышали это? – Лео настороженно прислушался к эху мощного рева, облетевшего город.

– Глушители поснимали, полиции на них нет, – сонно отмахнулся гном.

Над силуэтом Тасьи завис значок «Пользователь не в игре», так что посоветоваться было не с кем.

Группа расположилась на чердаке окраинного трактира. Огромный город давил на них пустотой, вынуждая держаться вместе. Дела шли не слишком-то и хорошо, запутанные задания поддавались крайне сложно, часто заводя в миссии, требующие партийного выполнения. В таких случаях приходилось начинать новую квестовую ветку, так как убивать здешних монстров втроем было просто нереально. В итоге – потраченное время, нервы и очень слабый прогресс. Репутация с городом без сложных миссий набиралась очень медленно. «Видимо, загадка задания шерифа так и останется неразгаданной…» – грустно подумал Лео и улегся досыпать. А ведь куш может оказаться очень и очень большим, раз плевое ситуационное задание обернулось очень крупным вознаграждением – вооружение нового грейда! И все это за какой-то час… За такими размышлениями эльф незаметно уснул. Ему снились горы золота, слава и черный дракон, правда почему-то маленький и вредный.

Следующий день не особо-то отличался от предыдущих – обычная беготня по городу. Очередное задание позволяло отсрочить данное себе обещание засесть за игровую механику – длинные формулы расчета повреждений и других параметров вводили его в тоску. А так он был вполне при деле и занимался своей работой. Формулы же подождут, никуда они не денутся.

Джонатану иногда казалось, что разработкой игровых заданий занимались цыгане: все миссии можно было разделить на три условных группы – или кто-то что-то потерял, или у кого-то что-то украли, или же – парадоксально – человеку было просто лень дойти до соседа! Единственное, что всерьез тревожило шерифа, – случаи краж и воровства. Раздобыв пару методичек, он раскалывал подозреваемых, играя то доброго, то злого полицейского, устраивал очные ставки и выбивал-таки украденное во славу закона. Но вот
Страница 10 из 22

тот факт, что арестованный и заточенный в сарайчик правонарушитель наутро исчезал и на следующий день преспокойно занимался своей старой работой, ввергал шерифа в депрессию. Сарай был дважды проинспектирован, но никаких лазов или дыр в крыше найдено не было. Всю ночь Джо провел прильнув к щели в сарае, пытаясь обнаружить метод бегства преступника, и под утро в шоке увидел, как грабитель просто исчез в воздухе! И как прикажете с ними бороться?

В этот день Джо хорошенько набрался вместе с все понимающим комендантом северных ворот и в расстроенных чувствах принялся названивать Бриджит, был наречен «пьяным придурком с тупыми вопросами, трезвонящим в четыре утра», и отключился прямо у терминала связи.

Утром было нестерпимо стыдно. По электронной почте Джо направил девушке извинения и оплатил доставку букета шикарных цветов в центральный офис «Новы».

В похмельном порыве любви ко всему человечеству шериф решил разыскать гостей города и познакомиться с ними поближе. Все-таки люди, нормальные, адекватные и не пропадающие туманной дымкой на рассвете.

Троица приключенцев быстро нашлась возле здания ратуши. Часы на величественном здании приближались к отметке «обед», так что повод для знакомства нашелся сам собой, благо до «Дома шерифа» было всего-то пара шагов.

– А у вас отличный дом! – похвалил гном, изучая гостиную и профессионально развешивая на вещи ценники. – А вы знаете, что Тасья отлично готовит? О! Даже моя вторая жена не готовила так вкусно, как готовит Тасья! Не хотите попробовать? Мы даже могли бы пожить у вас, чтобы вы каждый день смогли наслаждаться ее готовкой.

– Эм-м, дом в принципе большой, уместятся все… – Джо уже понял, к чему идет дело, но в целом не возражал. По правде, он просто соскучился по обществу живых людей. Игровые персонажи были плохими собеседниками, норовившими вместо разговора навесить очередное задание. Как-то Джо решил поговорить с милой барышней о погоде – и в результате два дня чинил ей дом, вскапывал огород, рубил дрова и искал пропавшую собаку. После этого разговаривать с местными жителями как-то расхотелось.

– Так это просто прекрасно! – Гном разместился на диванчике, рядом скромно присели остальные.

– На первом этаже три комнаты – ваши, постарайтесь не шуметь, пожалуйста. Наверху живу я, ко мне не подниматься, – оговаривал правила шериф, но гости, кажется, совершенно не слушали его, пораженно рассматривая коллекцию рогов, клыков и зубов, расположенную на стенах.

– Откуда у вас это? – спросил молчавший до того Лео. – Это же полные комплекты итемов для достижения четвертого уровня квеста на поиск частей легендарного оружия!

– Эй-эй! Руками не трогать! – Джо целый день недавно украшал стены, добиваясь должного эстетического эффекта.

– В чужом доме нельзя что-либо взять без разрешения хозяина, – как-то механически ответила Тасья, продолжая изучать богатство, развешенное на стенах.

– Хм, тогда ладно, – успокоился Джо. – Вам показать кухню? По правде говоря, я ею раньше не пользовался.

– Не беспокойтесь, ингредиенты на пару дней у меня есть, нужны будут только дрова.

– Пройдемте, – сказал Тасье Лоренс, но на кухню двинулась почему-то вся троица.

– ВЕЛИКАЯ ГОРА, ЭТО ЖЕ МИФРИЛ! – заорал гном бешеным кабаном и ринулся ковырять плитку.

– Что это с ним? – Джо осторожно отодвинулся от сумасшедшего гнома.

– Это неправильный вопрос, – задумчиво произнес эльф, – скорее, что это с вами? У вас полкухни отделано редчайшим крафтовым металлом, а вы еще спрашиваете… Да за одну такую пластинку можно год не работать, даже если скинуть по бросовым ценам на маркете.

– Да? Хм… кто же знал, – вновь смутился Джо. Он раньше не воспринимал игру с позиции заработка реальных денег. Да и на что тратить деньги за миллиарды километров от оживленных мест? – Так вам дрова нужны, да? Я сейчас, мигом.

Джо пошел доставать из подвала деревянные кресты, снятые с кладбища. «Вот и пригодились, а ведь хотел выкинуть», – удовлетворенно думал Лоренс, закидывая на плечо сразу три штуки.

Основательно осоловелые от впечатлений, эльф и девушка развалились на диванчике и задумчиво рассматривали потолок. Он был стандартным, беленым, не содержал в себе кучу артефактов на запредельную сумму, не был обит мифрилом и дарил душевное спокойствие своей правильностью и обычностью. С кухни слышались рыдания гнома – плитку сбить не удавалось.

– Как думаешь, шериф – энпээс или игрок? – Тасья задала давно мучивший ее вопрос.

– Скорее всего – игрок-ролеплейщик. Слишком странный для неигрового персонажа: большое число эмоций, широкий спектр действий. Опять же отыгрыш роли. – Лео неторопливо изложил свое мнение. – Бедняга Эбер, он так рассчитывал расположить к себе энпээса и основательно на этом навариться!

Тасья задумчиво крутила в пальцах монетку. Она спокойно восприняла тот факт, что шериф – игрок и связанного с ним особенного задания не будет, но спокойствие все не приходило. Она раздраженно кинула монетку в угол комнаты. Где-то там раздался звон и неожиданный предсмертный вопль.

– Что это? – Эльф настороженно повел ухом.

– Сама не знаю. Ой! У меня в системном логе получение опыта от убийства Огромного Одичавшего Хомяка… – Тасья удивленно рассматривала странную строчку в логе. – Но я же никого не убивала, монетку только кинула… Ой, мамочки! Я убила его хомяка!

– Эбер, у нас проблемы!

Из кухни вышел грустный гном.

– Разве что-то может быть хуже огромного богатства в руках того, кто его не ценит? – философски прошептал гном, утирая скупую мужскую слезу.

– Тасья убила пета шерифа.

– Что за пет? – деловито спросил Эбер.

– Огромный хомяк какой-то, в базе про него ничего нет. Ни в петах, ни в мобах. Уникальный, наверное, – спокойно рассказывал эльф: он уже устал удивляться.

– Да, у такого человека просто обязан быть огромный хомяк. – Гном все еще пребывал настроенным на свою философскую волну.

– Так что делать-то будем? Признаваться?

– Ну да, пет все равно воскреснет через двенадцать часов. Ты девушка, он тебе ничего не сделает. – Эльф привстал с места, чтобы рассмотреть то, что было в углу.

– А ты несовершеннолетний, он тебе тоже ничего не сделает! А вдруг он меня посадит под замо?к? – вскинулась Тасья.

– Давай скажем, что это Эбер – на старика-то всяко стыдно руку поднимать.

– Ой, ну вы как маленькие дети! Скажем, что все виноваты, – отмахнулся гном.

В этот момент в зал вошел шериф с могильными крестами на плече.

– Это она сделала! – ткнул пальцем гном в сторону девушки.

– Что сделала? – удивился Джо.

– Я убила вашего пета, простите, – смущенно шаркнула ножкой девушка.

– ТЫ УБИЛА АРЧИБАЛЬДА? – в шоке заорал шериф, бросил поклажу и унесся вверх по лестнице.

– Какое странное имя для хомяка…

– Да его хозяин вообще странный. Но вроде неплохой. Куда он убежал, интересно?

– Может, рыдать от горя? Пойдем успокоим. – Эльфу стало действительно стыдно.

Трое друзей осторожно поднялись по лестнице и двинулись в сторону единственной приоткрытой на этаже двери.

Не сговариваясь, они вместе вошли в комнату.

– Ну и зачем вы меня испугали? – Джо строго посмотрел на гостей. – Живой же! – И продолжил поглаживать урчащего во сне
Страница 11 из 22

детеныша.

– ОФИГЕТЬ! ДРАКОН! – слитно выдохнули трое.

– А-АРГХ! – отозвалась разбуженная рептилия.

Глава 4

– Какой красавец! А что он умеет? – Гном очнулся от ступора раньше всех и с восторгом изучал крылатого малыша.

– Пока только кушает, спит и орет. – Джо задумчиво уставился на птенца.

– У него так много общего с моим Аарончиком в юности! А отдайте его мне? Мы обязательно поладим! – умилился Эбер и попытался погладить дракона. – Посмотрите, он даже целует мою руку!

– Он ее грызет, у него просто зубов пока нет.

Гном отдернул руку и внимательно осмотрел ладонь.

– И таки я настаиваю! Воспитание подрастающего поколения – это сложная, ответственная работа! – Гном ткнул пальцем в Джо. – Вот у вас есть подобный опыт?

– Знакомое колечко. – Тасья с подозрением посмотрела на перстень, украшающий палец гнома.

Гном поджал указательный палец и выставил средний, потом засмущался и спрятал руку за спину.

– Вот у вас есть? – Эбер хмуро посмотрел на девушку и эльфа.

– Я за сестренкой ухаживала.

– А у меня подработка в детском саду.

– Это не считается! Вы же не ухаживали за драконами, – наставительно вздернул палец левой руки гном, заметил подозрительный взгляд Тасьи, направленный уже на другое кольцо, и вновь спрятал руку за спину.

– А вы ухаживали за драконом? – заинтересовался шериф.

– О-о! Да у меня две тещи! Да я двадцать лет только этим и занимался!

– Может, девочки займутся? – Джо нерешительно посмотрел в сторону человечки и эльфа. Он понимал, что работа шерифа не позволит ему присматривать за детенышем. Воспитание – очень ответственное занятие, а у него самого и семьи-то никогда не было…

– Девочки? – хором уточнила троица.

– Разве нет? – смутился Джо. С момента встречи он так и не смог определить пол эльфа: с одной стороны, вроде Лео – мужское имя, а с другой – длинные волосы, серьги в ушах, одежда, похожая на женскую, и тонкий голосок… – Лео, вы мальчик или девочка?

Лео аж рот приоткрыл от подобного вопроса и недоуменно переводил взгляд на присутствующих в комнате.

– Оно задумалось, – с подозрением посмотрел на эльфа гном и в очередной раз воскликнул: – И этим людям вы хотите доверить воспитание малыша?

– Вы что! Тасья, да хоть ты скажи им, что я мужик!

– Трепло! – вспыхнула маковым цветом девушка и стремительно вышла из комнаты, хлопнув дверью.

– Это не то, о чем вы подумали! – Эльф выбежал из комнаты вслед за девушкой.

– Теперь вы понимаете, что я лучшая кандидатура? – Гном солидно посмотрел на шерифа.

Джо ничего не оставалось, как согласиться. В любом случае привязка Арчибальда к его персонажу никуда не денется. Дракона он отдавать никому не собирался, но раз уж кто-то опытный согласился помочь, то почему бы и нет?

– Вы только с ним помягче, малыш сиротой растет, – доверительно произнес шериф, прикрывая пледом сапоги драконьей кожи.

Тем временем дракон под шумок бурного обсуждения сполз на пол и с гастрономическим интересом изучал правую ногу гнома.

– Мы обязательно поладим, – удовлетворенно произнес гном и оглядел комнату в поиске подопечного. – Где это он?

– А вон. – Джо кивнул в сторону ног гнома.

Момент завершения фразы птенец посчитал лучшим для совершения стремительной атаки.

– Е-еть! – Гном могучим прыжком отпрыгнул к окну, нащупал спиной приоткрытую раму и головой вперед покинул комнату второго этажа.

– Летать он тебя точно научит, – не сомневаясь, что гном цел, задумчиво сказал дракону Джо.

Вечером этого дня, убедившись, что дома все в порядке, дракончик накормлен и спит под монотонное чтение наизусть Эбером Налогового кодекса, шериф решил проведать очередное подшефное учреждение. За все дни пребывания в игре он так ни разу и не заглянул в арсенал города. Не то чтобы ему требовалось оружие или доспехи – пока что он справлялся и без них, но раз ему дали доступ, значит, этого требует служба?

С виду арсенал не впечатлял. Приземистое здание с узенькими окошками-бойницами под самой крышей находилось позади здания мэрии, всего в минуте ходьбы от дома. Суровый стражник с многочисленными боевыми шрамами на удивление радушно кивнул и даже сам открыл перед шерифом дверь.

Здание уходило под ощутимым углом под землю, чем и объяснялись его скромные надземные размеры. Целиком арсенал представлял собой ряд прямоугольных залов и лестниц, расположенных друг за другом и отделенных массивными деревянными дверями со странными надписями «100 репутации», «1000 репутации», «3000 репутации». Створки открывались с трудом – чувствовалось, что под слоем дерева в двери замаскирован изрядной толщины металлический лист.

Джо с интересом рассматривал закрепленные вдоль стены образцы брони и оружия, но пока оно все уступало по красоте даже тому, что они выкопали с «огорода». Знакомые красно-черные вещи попались в зале за «тысячной» дверью.

С определенным интересом Джо толкнул дверь с табличкой «5000 репутации» и осторожно шагнул внутрь. Комнатка была гораздо скромнее по размерам, чем предыдущие, в самом ее конце была еще одна дверь, на этот раз с надписью «10000 репутации», но, как бы Джо ни напрягался, она не поддавалась. Можно было бы раскрошить стену рядом с дверью, но шерифу не хотелось портить вверенное имущество, поэтому он решил оглядеть последнюю из доступных ему комнат.

Оружия и доспехов было немного, если не сказать совсем мало, около десяти комплектов. Название каждого из них начиналось с пугающей строки: «Творение Безумного Мастера», что отбивало любое желание взять вещь в руки.

С виду комплекты были очень даже стильными и красивыми – черные с серебряной вышивкой, притягивающей взгляд. Казалось, что на ткани вышиты настоящие звезды, сияющие в ночи. Рисунок поражал. Джо сам не заметил, как взял в руки камзол и перебирал ткань в руках. Плюнув на глупые предрассудки – не станут же хранить в арсенале что-то опасное, – Лоренс надел сшитый явно на мужчину комплект и, вытягивая шею, с интересом осматривал себя. Он выглядел как минимум солидно. Впечатление испортила навязчивая строчка системы: «Нельзя оптимизировать доспех, так как не получена профессия». Словом, одежду шериф решил не снимать, а полученная с дракона куртка отправилась в кошелек.

Джо долго присматривался к разложенному оружию у противоположной стены, но так и не смог решить, зачем ему булава или лук, если главным его оружием являются быстрые ноги и нехитрые ловушки. Но исконно мужское желание обладать оружием все же пересилило, поэтому, нагрузив себя понравившимся ростовым луком и полутораручным мечом, Джо хотел было уже вернуться обратно, однако дверь в предыдущую комнату не поддалась. От возмущенного вопля уберегло системное сообщение, поведавшее о запрете на вынос доспехов в количестве большем, чем «Один сотрудник – один доспех плюс одно оружие».

Для гостей что-либо брать Лоренс не стал: все же добро подотчетное, принадлежащее городу, а не ему лично.

– Взрослые люди, поймут. – Джо положил оружие обратно и отправился домой.

– Я отказываюсь это понимать! – Гном яростно размахивал руками, расхаживая по гостиной.

Джо и другие гости сопровождали каждый его проход мимо дивана поворотом шеи и с разными чувствами внимали пламенной речи.

– И это в то
Страница 12 из 22

время, как я слежу за ребенком! – Эбер остановился напротив Джо и сурово посмотрел на шерифа: – Что вы таки имеете сказать в свое оправдание?

– Я хотел взять, но доспехи предназначены только для служащих города, – равнодушно пожал плечами Джо. Он не чувствовал себя в чем-то виноватым, так как и не должен был ничего и никому. – Вот были бы вы на службе, тогда вопросов никаких.

– Так мы всеми руками за! – вдруг с жаром заявил гном. – Вы же шериф, наймите нас! Чем не решение проблемы?

– Хм, – задумался Джо, – если это возможно…

– Такой огромный город – и всего один служитель правопорядка? Да вы шутите!

Явно помирившаяся парочка из Тасьи и Лео с интересом прислушивалась к разговору.

– А как же Арчибальд? Если вы все станете работать, то кто присмотрит за малышом?

– Будем присматривать посменно, а когда подрастет – станем брать с собой. Из него может выйти отличный служебно-разыскной дракон! Тем более скоро добавится куча работы.

– Почему? – насторожился Джо.

– Так ведь после открытия территории она пустует всего около месяца, потом каждую неделю добавляется все больше и больше народа, а через полгода в город открывается стационарный портал, – как само собой разумеющееся ответил гном.

– Вот беда, – пригорюнился Джо. У него от трех человек порою болела голова, а тут еще новые жители. – Это, выходит, уже через пару дней.

– Не печальтесь, ведь с вами будем мы! – Эбер гордо выпятил грудь. – Два храбрых подчиненных и ваш наихрабрейший заместитель!

– А кто заместитель? – заинтересовался Лео.

– Ты действительно хочешь обсудить это со своей девушкой? – вкрадчиво уточнил гном.

Эльф побледнел и отрицательно закачал головой.

– Утром зайдем в мэрию, а там посмотрим, – уклончиво ответил Джо, но в душе уже согласился. Одному ему с наплывом людей не справиться. Да и новые знакомые вызывали положительные чувства и, несмотря на живой характер, располагали к себе. Да, со стороны их гонка за ценностями смотрелась нелепо и местами смешно, но вполне безобидно, как чудачество и мания коллекционера.

В мэрии все прошло на удивление гладко. Мэр обратился к новым служащим с пятиминутной речью об ответственности и высоком доверии, а напоследок выдал новым защитникам города именные серебряные звездочки.

– Круто! – Эльф восторженно крутил звезду в руках.

– Какая красивая! – Тасья вертелась, пытаясь пристроить звездочку покрасивее.

– Грамм двадцать, литая, без полостей! – Гном лучился от счастья. – А мне заменят ее в случае утери?

– Теперь – в арсенал или… – Джо начал было прикидывать дальнейшие действия.

– В арсенал! – перекричала продолжение фразы троица.

На этот раз двери в арсенал пришлось открывать самому. Служащий было вскинулся открыть перед шерифом дверь, но, увидев его сопровождающих, остался на месте. Вчетвером они пересекли первый зал и почти сразу наткнулись на проблему с переходом в новый – если Джо проходил спокойно, то остальных просто не пускала прозрачная стена. Троица впала в уныние.

– И зачем нам этот ширпотреб? – грустно вещал гном, рассматривая содержимое первой комнаты.

– А я говорила вам делать квесты! – заявила Тасья.

– Так мы и делали, вот у меня уже шестьсот сорок два пункта репутации с городом. – Лео рассматривал прозрачную стенку. Беготня по квестам в городе даже в режиме «шестнадцать из двадцати четырех» не позволила набрать больше. А что будет потом, когда базовые задания закончатся?

– Возвращаемся обратно? – Джо шагнул к выходу из арсенала.

– Я придумал! – У гнома от возбуждения аж борода встопорщилась. – Лезем в кошелек к шерифу – он же безразмерный! Шериф нас протаскивает в последнюю комнату, вылезаем, одеваемся и идем назад!

– Я в кошелек не полезу, – категорически отказалась девушка.

– Я гнома в свой кошелек не пущу, – категорически отказался шериф, памятуя о десяти килограммах нерастраченного золота в кошельке и чересчур живом характере Эбера.

– Давайте хотя бы попробуем! – вызвался быть подопытным Лео.

– Может, просто наберем вам репутации и вновь вернемся? Зачем нарушать правила, не зря же они написаны. Придет время – и все будет, – попытался достучаться до подчиненных Джо.

– Господин шериф, так мы же только на время службы возьмем! – с жаром убеждал Лео. – Вы представьте себе ситуацию: через три дня в городе появятся новые жители. И никто не может гарантировать, чем они будут тут заниматься. Быть может, они милейшие люди, а вдруг они решат поджечь город со всех концов? Что мы сможем противопоставить превосходящему числу противников? Только отличное вооружение и броня могут уравновесить силы! Так что, будем просить их подождать еще месяц, пока не наберем нужное число репутации?

– Только на время! Залезай! – Новые жители были главной причиной, убедившей Джо пойти на небольшое должностное преступление во благо города. Его новые знакомые были хоть и странными, но вполне безобидными и за время пребывания в городе совершили немало хороших дел. А вот те, кто придет потом, вызывали определенное беспокойство, и встреча с ними требовала изрядной подготовки.

– А он там не помрет? – засуетилась девушка. – А вдруг застрянет?

– Тасья, ты точно хочешь отказаться от уникального набора брони? – змеем-искусителем зашептал в ушко Тасьи Эбер.

– Лезь давай! – притопнула дама.

Эльф шустро влез в кошелек.

– Магия… – завороженно смотрел на исчезновение человека в маленьком мешочке Джо.

– Мне б такой в молодости, – гном мечтательно смотрел, как эльф ходит в полный рост на дне кошелька, – я бы всю Америку нелегальными эмигрантами обеспечил.

Шериф осторожно подошел к месту возникновения прозрачной стены и переступил через порог. Получилось! Никаких сообщений, и даже эльф живой – грустно смотрит снизу вверх из кошелька.

Таким же образом шериф быстро достиг последнего доступного ему зала, помог эльфу вылезти, вытащив того за руку.

Добычей Лео стали кинжал льдистого цвета и черно-серебристый набор брони, слегка зауженный, с глубоким капюшоном.

В следующий заход Тасья стала обладательницей брючного костюма с плащом из той же звездчатой ткани. Заход осложнился тридцатиминутной попыткой девушки разглядеть свое отражение в шлифованном лезвии боевого топора. Джо не разделял восторга от декларирования статов и бонусов во время кручения девушки перед зеркальной поверхностью, ему было просто приятно смотреть, как радуются люди. В конце концов, одеть подобающе подчиненных является прямым долгом командира.

А вот третий заход застопорился – Джо был совершенно против того, чтобы допускать хитрого гнома в свои закрома. Гном изображал обиду до глубины души и порывался покинуть место, где его так сильно оскорбили, но уходить почему-то не торопился.

Вариант вытряхнуть все имеющееся на пол и забрать позже шерифа тоже не устраивал – потом замучаешься собирать.

Ситуацию разрешила Тасья, согласившаяся проконтролировать гнома в пути.

На обратном пути возникла проблема – система не хотела выпускать Джонатана из комнаты. От подозрения, что их уловку обнаружили и теперь они навечно будут заперты в арсенале, у Тасьи чуть не случилась истерика. В итоге гном со словами: «И все же стоило попробовать» снял с себя
Страница 13 из 22

второй комплект одежды, надетый поверх первого, после чего хранители правопорядка без проблем покинули арсенал.

Возвращение ознаменовалось небольшим банкетом и кипой подписанных троицей бумаг о приемке на ответственное хранение комплекта амуниции, а также гарантийных обязательств по их возврату в случае увольнения со службы. Гном хотел было протолкнуть пункт о денежной компенсации вместо возврата, но Джо был непреклонен.

На следующее утро Джо вывел подчиненных из города на первое боевое задание.

Отчаянно зевающая троица тихо поминала недобрым словом собственную лень, из-за которой они не вышли из виртуальности для сна. Единственным, кого оставили в покое ранним утром, оказался Арчибальд, так как дракон раньше обеда никогда не просыпался.

Джо проснулся с рассветом, успел подновить ловушки и теперь неторопливо вышагивал перед рыхлым, отчаянно зевающим строем подчиненных.

– Значит, объясняю технологию охоты на зверя… – начал было излагать тактику загонной охоты шериф.

– Да не переживайте, шеф. Вы ведите монстра, а мы по ходу дела разберемся. Мы же не первый день играем, – отмахнулся с широким зевком Лео. Раньше бы они ни за что не полезли даже вшестером на лесного монстра, но новые доспехи и оружие в два раза превосходили прежние и внушали определенную уверенность в успехе охоты на зверя даже таким составом.

– Начинаю разбаф. – Тасья сонно посмотрела на окружающих, взяла в руки веер и мелодично запела на неизвестном языке.

– Хорошо-то как! – охнул Джо, почувствовав теплую волну, прошедшую по всему телу. – Первый раз ждите тут, потом пойдем в лес вместе.

Троица меланхолично кивнула, пытаясь чуток доспать стоя.

Лоренс сорвался с места и быстро набрал привычный темп. Душу волновало скрытое ощущение, что его тело может двигаться куда быстрее, поэтому он решил для интереса прибавить скорость, а потом еще и еще. С огромным восторгом безумной макакой он буквально летал по лесу, двигаясь чуть ли не в два раза быстрее, чем раньше. Мелькала зелень, где-то за спиной щелкали пасти хищников, бессильно выстреливали в его сторону лианы деревьев-людоедов, не в силах поймать шуструю цель. Джо на бегу подхватывал шишки, пополняя запасы, уворачивался от препятствий и еле сдерживал желание торжественно покричать что-то ввысь – так хорошо ему было.

Закономерным итогом гонки по лесу оказались шесть монстров, бодро преследующих шерифа по пятам. Впрочем, Джо, бывало, заводил куда больше монстров на колья ловушки, тем более что на этот раз среди его преследователей не оказалось пресловутой крылатой гадости.

Привычно развернувшись на удобной полянке, шериф отправился обратно к городу. Позади настойчиво топала плотоядная братия, пытаясь не упустить излишне шуструю цель из виду. Джо вылетел из леса метрах в двухстах от троицы. Компания подчиненных успела за время ожидания прилечь на землю и смотрела в противоположную от Джо сторону.

«Экий я крюк навернул», – прикинул Лоренс.

– Бойцы, я тут!

Подчиненные синхронно повернулись, понаблюдали пару секунд зрелище из шерифа и шести огромных хищников, следующих за ним по пятам, изобразили хитрый прием «прыжок из положения лежа» и с места взяли хороший темп бега в противоположном от монстров направлении.

– Хорошо бежим! – Джо сократил дистанцию и приблизился вплотную к несущейся тройке помощников. – Из вас обязательно выйдет толк! – Если пристроить троицу к делу и накопать еще ловушек, то за ближайшие пространства леса можно уже будет не переживать.

– Они нас догоняют! Их шестеро! – в панике крикнул эльф и поддал скорости. – Сворачиваем к городу!

Джо удивленно проводил взглядом странную компанию, завернул в сторону ловушек, быстро избавился от «хвоста» из монстров и поспешил к дому.

В гостиной царило уныние. Эльф меланхолично рассматривал свое отражение в полированных клинках кинжалов, Тасья отпаивала печального гнома чем-то горячим из большой кружки.

– Мы не могли его спасти, не вините себя, – мягко увещевала Эбера девушка. – Даже полной партией мы еле-еле справлялись с двумя, а тут – целых шесть!

– Я мог бы взять монстров на себя, и он бы спасся, – угрюмо пробурчал гном. – Что он о нас подумает?

– Не печальтесь, всего через сутки он возродится. А пока у нас остался его дракончик в память о прекрасном человеке.

– У меня, – уточнил Эбер.

– У нас всех – мы одна команда! – напряженно сказала Тасья и перехватила кружку поудобней.

В этот момент хлопнула дверь и в гостиную ввалился подуставший шериф.

– Ну и как это понимать? – обвиняюще заявил Джо, оглядывая сидящих на диване. – Я тут им показываю тактику, а они убегают! Распустились совсем!

– Ты же умер! – хором проорала троица.

– Да вроде нет, – озадаченно произнес шериф, осматривая себя.

– Этот молодой человек доведет меня до инфаркта. – Эбер схватился за сердце и привычным жестом охлопал себя по карманам другой рукой. – Сигаретку бы сейчас…

Джо вытащил несколько самокруток, смастеренных в каптерке с комендантом северных ворот, и ссыпал на диван. Требовалась пауза, чтобы собраться с мыслями и без мата донести до подчиненных мысль о том, что, когда показывают, надо стоять и смотреть, а не бежать в панике.

Через пару секунд по комнате поплыл терпкий запах, а вместе с ним благословенное молчание и спокойствие.

– Всем потушить сигареты! – вдруг заорал Эбер.

Компания вздрогнула, раздался звон разбившейся кружки, выпавшей из рук девушки, а также хрипы Лео, с испугу проглотившего самокрутку.

От моментального линчевания гнома уберегло то, с каким интересом он изучал развернутый, слегка подпаленный с края клочок бумаги, раньше служивший оберткой чему-то. На пожелтевших листочках легко угадывались надписи на неизвестном языке и контуры карты. Далее события понеслись метеором под деятельным контролем гнома. Все сигареты были аккуратно собраны с дивана, освобождены от махорки, листочки бумаги закреплены в развернутом виде на полу. Но сразу было видно, что общую карту никак не восстановить – не хватало существенной части листа.

– Откуда они у вас? – задал Эбер вопрос шерифу.

– Комендант дал карту, но просил никому о ней не рассказывать. Вот мы ее и покромсали, – буркнул Джо.

– Так и не рассказывали бы! Но зачем карту-то было портить! – Гном возвел очи к небу с горестным стоном. – Досталось же мне познакомиться с таким… с таким…

– Да у меня копия есть, – равнодушно пожал плечами шериф.

– …с таким замечательным во всех отношениях человеком! – завершил фразу Эбер, сияя восторгом. – Босс, вы нам ее покажете?

– Нет. – Разговор уходил куда-то не туда, Джо чувствовал, что пламенная речь о недостойном поведении на учениях отходит на второй план, уступая место любопытству пополам с упрямством. Шерифу и самому было интересно отраженное на карте, но обещание не рассказывать удерживало.

– Вы обещали не рассказывать, но показывать и рассказывать – разные вещи! – мудро повествовал гном. – Все по букве закона!

– И все же – нет. – Шериф ценил свое слово.

– А что именно сказал вам комендант? – давил гном.

– «Когда род твой наберет достаточно сил и ты почувствуешь, что готов к битве с Огненным Повелителем…» Правда, мы были изрядно пьяны в этот
Страница 14 из 22

момент, так что я мог неправильно понять.

– Может, не род, а клан? – уточнила Тасья.

– Может быть, – кивнул Джо.

– Таки в чем тогда проблема? Примем шерифа в наш клан – и всего дел! – припечатал кулак к ладони гном.

– Нет прав для принятия, а лидер клана где-то во внешнем мире, – грустно ответил Лео. – Что, если шериф должен сам быть лидером клана? Условие сформулировано именно так.

После этих слов все надолго задумались.

Джо с пониманием смотрел на хмурые лица троицы. Клан был не просто названием или формальным объединением людей, его можно было улучшить так же, как и любого игрока.

Отказываться от развитого клана и создавать свой могло оказаться поистине титанической задачей, на долгие годы. Переходить же в новосозданный клан было довольно-таки глупо – слишком много сильный клан давал преимуществ, чтобы отказываться от них ради призрачной надежды победить очередного игрового босса.

– Переговорю сегодня с нашим клан-лидером, – в итоге решил Эбер.

– А кто такой Огненный Повелитель? – спросила Тасья.

– Дракон, скорее всего. Но там и без него должно быть много интересного. – Лео все крутил клочки карты, пытаясь совместить их между собой.

– Дракон – это хорошо. Сапоги новые, – задумчиво произнес Джо. Заметив удивленные взгляды троицы, доверительно продолжил: – А если повезет, то еще и куртка.

Глава 5

С молчаливого согласия шерифа компания решила не возвращаться обратно в лес и вольготно устроилась в креслах и на диване гостиной.

– Босс, а как вы вообще здесь оказались? – решился на вопрос Лео.

Факт самого присутствия такого колоритного персонажа в городе давно вызывал у троицы ожесточенные споры. Если Тасья и эльф легко восприняли, что шериф – обычный игрок, то с гномом вышла целая история. Эбер до последнего лелеял мечту выцыганить у любопытного энпээс что-нибудь интересное. Такая вероятность существовала с любым неигровым персонажем, главное – проявить настойчивость. А настойчивости у гнома было на десятерых.

Джо как-то смирился с произошедшей аварией. В первые месяцы его разум боролся, вытесняя любые негативные мысли, но позже – уже после подключения к игре – пришло примирение с реальностью, поэтому рассказ о трагичных событиях вышел сухим и немногословным.

– А вот как появился уже тут, понятия не имею. Вылетел из игры, зашел повторно уже в Атеке, возле фонтана, – завершил повествование Джо.

– При ошибке подключения игрока перекидывает на ближайший сервер со стабильной связью, – солидно кивнул Лео. Когда дело касалось игры, он становился будто бы старше и мудрее. – Было дело, выкинуло соклановца в город второго круга бездны.

– И как он там? – заинтересовалась девушка.

– Умер, конечно. Монстры – трехсотые, а он еле-еле взял сто семидесятый, – мрачно хохотнул Лео и, будто поймав мысль, развернулся к шерифу: – Босс, а вы как тут сто двадцатый-то взяли? С первого уровня?

– А вот если бы кое-кто не дезертировал сегодня, все увидели бы, – проворчал Джо.

Гном встрепенулся и заинтересованно уставился на шерифа.

– Нет, на сегодня точно хватит впечатлений. – Тасья заметила движение гнома и решила сразу же расставить точки над «и».

– Да-да, завтра все посмотрим, – отмахнулся гном. – Выходит, на вашем корабле размещен сервер с локациями королевства Атека?

– Выходит, так. – Джо внимательно читал контракт и дополнительно узнавал у Бриджит по поводу неразглашения информации. К его удивлению, разговаривать на этот счет ему не запрещалось. Психологи компании настоятельно рекомендовали не ограничивать Джонатана.

– Так это же золотое дно! – Борода гнома встопорщилась от возбуждения, в глазах явно мелькал образ гигантской золотой горы: Джо даже головой потряс, чтобы сбросить наваждение, но образ держался стойко. – Вы представляете, какие огромные деньги можно получить, обладая доступом ко всем квестам, координатам кладов и ситуационным миссиям! Миллионы – только руку протяни! Хотел бы я оказаться на вашем месте…

– Легко бы поменялся, – невесело улыбнулся Джо. – Вы не представляете, в какой дыре я нахожусь.

– Так это ерунда, есть у меня знакомые в одесском таксопарке, домчат мигом! – От возбуждения Эбер запустил руки в бороду.

– За тысячу парсек? – иронично посмотрел на него шериф.

Гном надолго задумался.

– Считает, сколько будет тысяча парсек из расчета двенадцать рублей за километр, – громко прошептал Лео на ушко Тасье.

– И вовсе нет, – засмущался гном. – А сколько в парсеке километров?

– Почти тридцать один триллион.

– Дороговато, – мрачно заключил Эбер, но через пару мгновений снова засиял: – Так вы ведь уже там! Дело в шляпе – я договариваюсь с нужными людьми за скромный процент, и вы вернетесь на Землю очень и очень обеспеченным человеком!

– Знаете, Эбер, – медленно произнес шериф, – люди из «Новы» дали мне шанс, протянули руку помощи, когда отвернулись все. Поэтому я их никогда не предам. Если вы хотите и дальше жить в этом доме, никогда больше не поднимайте эту тему. Простите, у меня много дел.

Шериф поднялся с кресла и ушел в свою комнату.

– Перегиб, – кратко озвучила общую мысль девушка, хмуро посмотрев на гнома. – Мог бы и вышвырнуть нас.

– И был бы прав, – подхватил Лео.

– Так я как лучше хочу, – смутился гном. – Рано или поздно локацию все равно вскроют, какая разница, кто это будет.

– Кстати, а какую награду дают за спасение Шерифа с корабля? – Эльф решил сменить тему, пока ситуация не скатилась до свары.

Трое одновременно застыли, над головами возник значок офлайна. Из игры Сеть была недоступна, разве что внутриигровая справка.

Так же синхронно друзья вновь вошли в игру и пораженно развернулись в сторону лестницы, по которой ушел шериф.

– Амулет для постоянного десятипроцентного повышения всех характеристик, передаваемый. Откат амулета – месяц, – озвучил Лео мысль за всех. – Круто.

– По цене выйдет подороже моего бизнеса, – согласился Эбер. – Да такая вещь в принципе бесценна! Заметь, не указано, что можно использовать на одного человека единожды.

– Чит, – вставила слово Тасья.

– Может, удастся помочь ему починить корабль? Ладно с этими локациями… амулет тоже весьма неплох.

– А он, – Лео повел глазами вверх, – думаешь, не пробовал?

– Тоже верно, – загрустил Эбер. – Пивка бы сейчас… Лео, слетаешь?

– А мне не продают. Нет двадцати одного – нет спиртного.

– Тасья?

Девушка молча указала на вечерний сумрак, за время долгой беседы окутавший город.

– После восемнадцати – сухой закон. Вчера проверяли.

– Сухой закон – это хорошо, – радость жизни вновь вернулась к гному, – будем заниматься самогоноварением, по золотому за флягу.

– Угу, а еще продавать фото с драконом и водить экскурсии к загадочному «огороду чудес», – усмехнулась Тасья.

– Если шерифа не убьют новые жители, – вздохнул Лео. – Мы-то притерпелись к странностям, да и компенсация неплоха. – Эльф окинул взглядом новый наряд.

– А вот на этот случай у меня есть план! – Гном вскинулся с места и едва не пошел к шерифу, но был остановлен более спокойными друзьями.

– Завтра, все завтра.

Утро выдалось добрым. Ярко светило солнце в окно, мило пофыркивал в ногах дракончик, повадившийся дрыхнуть на кровати шерифа.
Страница 15 из 22

По дому разносились приятные запахи еды и кофе. Даже соседи по дому вели себя как-то тихо, умиротворенно, оттого весьма подозрительно.

– Что вы опять натворили? – Джо решил сразу подтвердить или развеять свои подозрения. Был у него кот, еще в ранней юности. Так тот тоже разительно менял характер с дикого на ласковый, если совершал что-то наказуемое.

Три невинных взгляда были ему ответом.

«Дело еще хуже, – подумал Джо, – надо проверить, цела ли мэрия…»

– Босс, мы тут придумали, как решить проблему с новичками! – Вперед вышел Лео. Разумно, с тактической точки зрения.

– Докладывай.

– Как вы знаете, послезавтра в город прибудет группа численностью около тридцати шести человек. Несмотря на нашу выдающуюся храбрость, – каждый из троицы выпятил грудь и преданно смотрел в глаза начальнику, – победить десятикратно превосходящего врага нам не удастся. Но у нас есть дракон!

– Так он же маленький. – Джо обернулся на чешуйчатый клубок нежности, что до сих пор дрых на постели.

– Маленький, если его не прокачивать! А вот после получения пары десятков уровней он значительно вырастет в размере и одним своим видом приведет в трепет соперника. – Эльф довольно комично пытался чеканить фразы.

– А еще он будет кушать в десять раз больше… – озадаченно почесал затылок Джо. – Но большой дракон – это хорошо, качать стоит. Только он спит все время.

– Да это пустяк! Часть вашего опыта за убийство монстров будет автоматически переходить к Арчибальду, мы просто перенесем его ближе к лесу и будем подводить к нему монстров. У нас все рассчитано! – Эбер не выдержал и вступил в беседу, активно указывая руками то на дракона, то в окно.

План был принят. Арчибальд вместе с одеялом был аккуратно пронесен через весь город и оставлен под надзором стражи возле ворот.

– Тяжелый, как только одеяло выдержало… – Эльф с удовольствием раскинулся на траве.

– Кстати, где он? – Тасья озадаченно смотрела на одеяло, где секунду назад посапывал дракончик.

Арчи обнаружился на поляне. Неуклюже перебирая короткими лапами и слегка помахивая крылышками, дракон пытался догнать юркую фиолетовую бабочку.

– Хана нашему плану, – секунд через десять наблюдения глубокомысленно выдал эльф.

– Что такое? – обеспокоенно переспросил шериф и заметил играющего Арчибальда. – Н-да. Эдак он в яму провалится…

– Какая яма – как бы на монстра вместе с нами не полез! – досадовал гном. – У вас нет в меню действий дракона «Остановить» или «Спать»?

– Есть «Атака» и «Стоп». Только после «Стоп» он продолжает бегать за бабочкой. – Джо озадаченно почесал затылок и еще раз применил команду остановки, с тем же результатом – дракон замер, но, не получив очередной команды, побежал за крылатым насекомым. Жать на «Стоп» постоянно было по меньшей мере неудобно.

– Можно направить Арчи атаковать кого-нибудь, – нашел решение эльф. – Только нам ведь все бойцы нужны. Разве что на Тасью, но дракон все касты лечения собьет.

– Вариант подходит, – взял ситуацию в свои руки шериф. – Делаем так: Арчибальд погоняется за гномом, первый круг бегу я один, потом вместе с Лео.

– Какой круг? – не поняв, спросил гном. – Монстров бить надо, зачем бегать?

– Это проще показать, чем объяснить. Направляю дракона. – Арчибальд с неожиданной резвостью погнался за целью, заставив Эбера моментально сорваться с места. – Стойте тут и не сбега?йте в город, как вчера. Все будет хорошо. – Джо дождался разбафа от Тасьи и побежал в лес.

Привычно зацепив пару монстров, Лоренс довольно быстро вернулся на поляну, завел чудовищ в ловчую яму и остановил атаку дракончика.

– А г-где м-монстры? – со сбитым дыханием произнес гном. На его глазах два лесных кошмара просто пропали из виду.

Джо осторожно подвел троицу к яме и показал двух полумертвых чудовищ с одним пунктом Здоровья у каждого.

– И как их теперь добить? – Тасью передернуло от мысли, что придется спускаться на дно ямы. Пугали не столько монстры, сколько торчащие острые колья.

Джо без слов достал парочку собранных во время забега шишек и под ошарашенными взглядами троицы ловко метнул их в зверей. Перед глазами промелькнуло несколько сообщений о возросшем уровне Арчибальда.

– Дракон уже двенадцатого уровня! – поделился радостью шериф.

– Здорово! – порадовались все, кроме гнома.

– Теперь он станет бегать еще быстрее? – Эбер с опаской посмотрел на заметно подросшего дракона.

– Сейчас я сбегаю вместе с Лео, потом мы будем приводить монстров с двух сторон, выйдет в два раза быстрее.

– Потерпи, для дела. – Тасья похлопала гнома по плечу. – Твой подвиг не будет забыт. Можешь броню снять, если тяжело.

Гном с сомнением посмотрел на прорезавшиеся клыки Арчи и защиту снимать отказался.

Дальнейшие часы слились в нескончаемый забег с сотнями монстров. Шериф и Лео синхронно заводили их на колья, Тасья обновляла маскировку ловушки, а Эбер проклинал свою затею и очень, очень длинный день, заполненный смертельно опасными забегами от все увеличивающейся рептилии. Пока что выручали заклинания Тасьи на Скорость и короткий отдых между забегами, но вскоре даже огромная гномья Выносливость начала подходить к концу.

– Как ты там? Не устал? – окликнул бегущего гнома Лео.

– Н-не-е… не-е-е, – хрипло вырывалось из горла Эбера.

– Порядок, шеф! Еще два круга! – Эльфу нравился адреналиновый забег, это было куда интереснее монотонного избиения слабых монстров и долгой борьбы за выживание с монстрами сильными.

– М-могу б-больше, – выдавил из себя Эбер.

– Шеф, можно даже три круга!

– НЕ МОГУ БОЛЬШЕ! – выкрикнул гном и повалился на землю.

Дракон – а крылатого зверя двухметровой высоты уже было некорректно называть дракончиком – подлетел к лежащему телу и принялся вылизывать гнома.

Подлетевший шериф и Тасья с Лео застали умильную картину: устало улыбающийся гном уворачивался и загораживал руками лицо от языка Арчи.

– И все-таки он меня любит, – довольно сообщил Эбер.

– Или моет перед едой, – скептически произнес Джо, заметив плотоядный отблеск в глазах дракона. – Арчи, фу!

Гном со стоном перевернулся на живот и пополз в сторону города.

– Добычу будем делить без него?

Послышался еще один страдальческий стон, и тело гнома сделало широкий разворот.

– Бессердечные! – вспыхнула негодованием девушка и помогла бородатому подняться с земли. – Не расстраивайся, он еще маленький, вы обязательно подружитесь.

– Если он меня раньше не сожрет, – буркнул гном.

– В подобном Арчи не замечен, все будет хорошо, – смущенно произнес Джо, наблюдая, как дракон понесся за очередной бабочкой. Все-таки зрелище того, как огромное черное тело два метра высотой клацает челюстью, было по меньшей мере странновато.

– Ключевые слова – «не замечен»! Мало ли… – Гном потихоньку расслаблялся, чему способствовал цветочный венок, одеваемый Тасьей ему на голову. Украшение явно плелось под Лео и налезать на массивную голову гнома не особо хотело, но путем приложения силы и некоторой толики упорства было плотно закреплено на макушке гнома эдаким цветочным нимбом.

– Есть идея! – произнес Лео, до того внимательно наблюдавший за игрой Арчибальда. – Собираешь бабочек и в случае атаки дракона выпускаешь одну для
Страница 16 из 22

отвлечения внимания. Гарантирую стопроцентный результат. – Слова эльфа подтвердил неслабый толчок земли от падения на нее тяжелой драконьей туши в результате очередной попытки поймать крылатое насекомое.

– Так они же помрут, – расстроенно произнес гном.

– Виртуальные? Если подкармливать – нет. Вспомни зоопарк редких животных в столице. Кормить надо довольно редко, это же игра.

– Про «редко» – не согласен. У меня хомяк и пару дней не прожил. – Джо с подозрением отметил виноватые глаза собеседников. – Причем именно в тот день, когда я вас пригласил в дом…

– А какого уровня дракон? Появились новые навыки? – Гном решил сменить острую тему. Шериф все еще оставался довольно пугающей фигурой, и его гнев на себе совершенно не хотелось проверять. Тем более в его подвале обнаружилось полторы сотни могильных крестов, что весьма настораживало. Сам шериф залегендировал их как опоры для подвязки помидорной рассады, но произносил это не внушающим доверия тоном. Явно скрывал что-то зловещее.

Шериф сбился с мысли и с интересом заглянул в интерфейс питомца.

– Сорок шестой уровень. Двенадцать очков навыков. Тут есть «Огненное дыхание», «Ледяное дыхание»… – начал перечислять Джо.

– Сразу – нет. Все, что дальнобойное, исключается. Мне его еще уровней пятьдесят водить за собой. Я жить хочу, – воинственно встал на защиту самого дорогого гном.

– Может, отложим навыки на потом? – Лоренс скептически оглядел список из явно боевых умений с огромным уроном.

– Принимается. Доставайте из ям добычу. Я пошел ловить бабочек, – скомандовал гном и, пока все не спохватились, уверенным шагом направился на юг вдоль леса.

– Ты куда? Поляна-то – вот она!

– Конкурировать с НИМ? – Гном направил руку в сторону дракона, гонящегося за очередной крылатой жертвой. – Нет, хватит на сегодня безумств. – И ускорил шаг.

Устало вздохнув, Джо принялся за работу. Втроем они довольно шустро выгребли из ловушек сегодняшний улов, отсортировали и разделили на четыре равных кучки. Шериф качал головой, наблюдая, как эльф с Тасьей чуть ли не облизываются на свою долю добычи, и представлял на их месте Эбера. Предположительно, слюной смыло бы всю поляну.

– А где Арчи? – За всеми хлопотами совсем немаленький дракончик умудрился потеряться.

Трое обеспокоенно разошлись по поляне, изредка выкрикивая имя дракона, но в округе стояла тишина. Сама поляна была изрядно вытоптана как забегами шерифа, гнома и Лео, так и кувырками дракона, поэтому взять след было невозможно.

– Расходимся. Вы с Тасьей идете на север, я на юг. Если находите – ведете его ко мне или в город, – раздал указания Джо и двинулся по своему маршруту.

С ловлей бабочек у Эбера сразу не заладилось. Казалось бы, крылатое создание уже было в паре сантиметров от его рук, но за мгновение до поимки срывалось и улетало ввысь. Через пару часов охоты гном начал разделять ненависть дракона к этим насекомым. За все это время в импровизированной коробочке, нашедшейся в запасах гнома, разместилось всего лишь с десяток бабочек, чего было явно недостаточно для спокойной жизни рядом с агрессивной рептилией.

Погнавшись за очередной бестией, Эбер незаметно для себя углубился в лес. В высоком прыжке бабочка была поймана в заботливые руки ловца и уже практически помещена к остальным, когда внезапно лицо сидящего на поляне гнома накрыла посторонняя тень. Эбер очень осторожно начал поднимать глаза вверх. В глазах роились десятки мыслей: от обиды на себя – за невнимательность и на Лео – за глупую идею до предположений о возможном госте. Неужели его выследил Арчи? Или какой-то лесной монстр?

Реальность оказалась хуже – на него изумленно пялились девять человек в самых лучших, по меркам прежних территорий, доспехах. От удивления гном выпустил из рук коробочку, и одиннадцать бабочек разлетелись по поляне. Стон сожаления непроизвольно вырвался из уст Эбера – да фиг с ними, с людьми, и их появлением на день раньше! Все, на что было потрачено три часа его времени, улепетывало от него в разные стороны! День явно не задался.

– Фея, – утвердительно произнес один из смотревших на него людей.

– Да какая это фея? Это же гном! – вступил в диалог второй.

– Дурень, внимательно на него посмотри. Цветочный венок на голове, вокруг летают бабочки. Одежда в звездочках, первый раз такую вижу, – уверенно ответил первый. – Явно фея.

– Не бывает бородатых фей!

Эбер с интересом переводил взгляд с одного на другого. После поражения с бабочками силы окончательно его покинули, так что вскакивать и что-то объяснять он не торопился.

– Может, лепрекон? – ступил в диалог третий.

– Эй-эй, я не лепрекон! – все-таки возмутился гном.

– Точно – лепрекон! Смотри как отмазывается! – Гнома моментально взяли за грудки и иммобилизовали контролирующим заклятием. – Где наше золото?!

Моментально взвесив все возможные варианты действий, Эбер принял самое верное из них.

– ШЕ-ЕРИ-И-ИФ! – разнеслось над лесом.

Джо ходко шел вокруг города, зорко высматривая и чутко прислушиваясь ко всему, что отличалось от обычной суеты лесной опушки. Внезапно где-то на пределе слуха раздался знакомый голос, громко и с надрывом взывавший к нему. Шериф моментально набрал скорость и уже через пару минут влетел в лесную чащу. На поляне полукругом стояли несколько человек и активно что-то трясли, закрывая этот предмет своими спинами.

– Мужики, вы гнома не видели? – вместо приветствия выдал Джо.

Мужики вздрогнули и повернулись к шерифу, явно что-то скрывая за собой.

– Ничего не видели, – ответил центральный.

– А дракона? – печально спросил шериф. Может, показалось? Или бежать надо куда-то дальше.

– Тут и дракон есть? – заинтересовался второй, получил тумак от центрального и отступил назад.

– А что это вы там прячете? – Джо сделал пару шагов вперед. Группа людей синхронно на пару шагов отступила назад.

– Ше-эри… – пискнуло что-то за спинами девятерых, но моментально прервалось.

Джо мгновенно сорвался с места, проскользнул мимо поднимающего меч первого, перепрыгнул, опершись о дерево, через второго и через пару секунд оказался за спинами чужаков, только-только разворачивающихся к нему. Позади странной компании оказался связанный гном, удерживаемый одним из бандитов, как моментально окрестил их Джо.

Тот, кто держал гнома – к слову, за ноги, головой вниз, – открыл было рот, дабы недвусмысленно выразить свои эмоции, но был прерван метким ударом шишки, основательно заклинившей ему челюсть. От столь необычного приема бандит выпустил жертву из рук и в панике принялся вытаскивать инородный предмет из горла. Летящий к земле гном был подхвачен за пару сантиметров до земли и переброшен за спину шерифа. Под негодующие крики: «Он украл нашего лепрекона! Лови его!» – Джо вместе со свой ношей побежал по лесу. В заведомо проигрышную схватку шериф вступать отказался. За спиной потихоньку приходил в себя гном.

– Они требовали от меня денег… закопанное золото… обещали убить… сумасшедшие! – в промежутках между прыжками сумел выговорить Эбер.

– Это не сумасшедшие. Это террористы, – сузил глаза шериф. – С такими у нас разговор простой, как с дикими хищными животными! – До слов гнома он еще надеялся решить
Страница 17 из 22

проблему с бандой более-менее цивилизованными методами, но террористов ненавидел люто и людьми не считал.

Джо притормозил и двинулся обратно к бандитам. Ему требовалось, чтобы погоня преследовала его след в след. Благодаря своей скорости шериф успел значительно разорвать дистанцию с преследователями.

Группа моментально заметила потерянную было цель и устремилась вдогонку.

Через десяток минут шериф фирменным финтом загнал всю группу из девяти человек на колья ловушки. Первые четверо влетели в нее моментально. Еще двое пытались остановиться, но были снесены в яму догоняющими.

Наконец-то можно было передохнуть. В ходе гонки террористы несколько раз метали в шерифа что-то огненное, потом ледяное и даже десяток арбалетных болтов, но Джо, руководствуясь воплями гнома, смотревшего назад, вовремя менял траекторию движения, и ни один снаряд не задел ни его, ни напарника. Вместе с Эбером они расположились на краю ловчей ямы и наблюдали за исторгающими ругательства мужчинами, нашпиленными на деревянные острия. Было видно, что какой-либо сильной боли это не вызывает, но находиться в подобном положении им явно не нравилось.

– Я тебя в реале найду, слышишь? – бесновался тот, которого для себя шериф окрестил центральным. Джо заинтересовался этой фразой и перегнулся через край ямы, чтобы посмотреть говорившему в глаза.

– День, когда ты найдешь меня в реале, будет самым счастливым в моей жизни, – проникновенно произнес Лоренс, отчего центральный моментально заткнулся и как-то съежился.

– Что вы с нами будете делать?

Вместо ответа гном снял с головы венок и со скорбным лицом кинул в яму.

– Эй-эй, подождите! – панически крикнул центральный. – Мы даже не сохранились в городе!

Джо набрал в руку горсть земли и тоже скинул в яму. После чего передал Эберу девять шишек. Он не вел переговоров с террористами.

Вечером на игровом форуме появилась горячая тема с названием: «Лепрекон шишками убил фулпати 200+; что курят разработчики?!»

Джо попытался было рассказать о сложных взаимоотношениях гнома с ручным драконом, о тактике отвлечения внимания бабочками и нападении террористов-вымогателей, но в итоге вновь наблюдал сообщение о бане с причиной «тролль», на этот раз на неделю.

Джонатан пообещал себе обязательно выследить этого «тролля», мешающего ему писать на форуме, и поотрывать тому руки.

Глава 6

Ближе к ночи Джо обнаружил гнома в кресле гостиной, закутанным в плед и угрюмо смотрящим на огонь в камине.

– Да не переживай ты так, – шериф пододвинул кресло поближе к Эберу и положил руку ему на плечо, – они были плохими людьми и заслужили это.

– Что? – Гном вздрогнул, только сейчас заметив Лоренса, и пару секунд осмысливал его слова. – Что вы, нет-нет! Трагедия не в них, беда куда глобальнее!

– Э-эм… – Джо призадумался: что же могло опечалить бородатого соратника? На ум пришло только одно: – Что-то связанное с деньгами?

– Именно! – Эбер стряхнул сонливость и агрессивно дернул головой. – Завтра игроки наводнят локацию и разнесут по всему свету сведения о частом выпадении мифрила.

– У нас же его полно, да и до прихода следующих искателей соберем еще больше.

– Слухи обесценят всю добычу. Это же рынок! Спрос, предложение! – вцепился пальцами в бороду гном. – Цены сразу упадут, колоссальная потеря прибыли.

– Так вы вроде обеспеченный человек?

– А вы подумали о Лео? Он же студент! Как он будет оплачивать учебу и жилье? – Гном обличающе направил на шерифа палец. – А Тасья и ее социальная трагедия?

– А что с Тасьей? – Шерифу стало неудобно – со своим горем Джо действительно позабыл о проблемах других в реальной жизни.

– У нее будущий муж – студент! – припечатал гном.

– Можно сбегать в обжитые земли… – Джо прикинул вариант.

– Невозможно, безумие, – Эбер забраковал предложение, – по дороге сюда мы прошли несколько водопадов, их не преодолеть.

– А если слетать на драконе? – Лоренс давно подозревал, что родной стихией Арчи является небо. Да и жестоко было бы обрекать черного красавца косолапить по земле всю жизнь.

– А получится? – оживился Эбер. – Тогда было бы просто замечательно! Отдаете мне дракона, весь мифрил, я быстренько слетаю – и все в шоколаде! – От возбуждения гном аж порозовел.

– Эбер, – одернул его Джо, – сразу – нет.

– Опять сидеть в вашем пыльном кошельке? – приуныл гном.

– Тебя же металлом завалит на первом же вираже… – Двое надолго задумались.

Проблема действительно существовала: все вещи в кошельке активно смещались при движении, подчиняясь законам физики. Джо помнил, в каком виде его собеседник находился после небольшой прогулки по арсеналу. Гном с веселым смехом плескался в рассыпанном на дне кошелька золоте и категорически отказывался вылезать, пока шериф не припугнул хорошенько взболтать кошелек вместе с содержимым. Эбер тогда заявил, что это была бы идеальная смерть, но все-таки покинул бездонный мешочек.

– Позовем остальных? – сдался наконец гном.

– Их дозовешься, как же… – Джо откинулся на спинку кресла. Парочка за день беготни еле волочила ноги и даже не спустилась к ужину.

– Способы надо знать! – ехидно ухмыльнулся гном и крикнул, повернувшись к лестнице: – Тасья, шериф хочет подарить тебе уникальную шапочку!

Послышался громкий хлопок двери и частые шаги по коридору.

– И где я найду шапку? – укоризненно спросил Джо.

– Ой, да скажем, что послышалось! Задача-то выполнена. – И действительно, в коридоре показались наспех одетая девушка и сонной тенью следовавший за ней Лео.

– Где она? – Тасья обвела взглядом гостиную, но не нашла предмет своего обожания. Улыбка сразу сменилась на хищный оскал, а из кармана появился боевой веер. – Отдайте мне шапочку – и все останутся в живых!

– Как долететь на драконе двоим, если пассажирское место только одно? – Неожиданный вопрос Эбера сбил боевой настрой девушки.

– К лапе привязать, в зубы взять. Вы тему не меняйте – шапку мне! – Веер раскрылся с хищным звуком, стальные края мрачно бликовали в свете камина кровавыми лезвиями.

Джо смущенно зарылся с головой в кошелек, высматривая подходящий аксессуар. Что-то он такое видел и даже выбросить как-то хотел, но рука не поднялась.

– Вот. – Шериф достал из кошелька роскошный головной убор из сияюще-белых перьев хищной птицы. Чем-то он напоминал украшения древних индейцев, но на порядок превосходил по красоте. Шериф только сейчас заметил, что от диадемы шел пульсирующий свет, отчетливо заметный в полусумраке гостиной.

– Ва-ау! – восхитился Лео и придвинулся чуть ближе.

– О-ох… – всхлипнул гном и протянул руки к чуду.

– Лапы убрал! – Девушка обозначила удар веером по пальцам Эбера и, зажмурившись от удовольствия и предвкушения, надела диадему на себя.

Тасья выглядела царицей, императрицей и просто богиней. Ореол света над головным убором создавал нимб, сиявший еще сильнее, чем до его водружения.

– Я тебя люблю! – Лео завороженно подошел к девушке и приобнял ее.

– Шеф, а у вас есть вторая? – Гном с «доброй» завистью поглядывал на парочку.

– Тоже для девушки? – улыбнулся Джо.

– Нет, продать. Это ж уникум!

Лоренс даже не стал ничего отвечать неугомонному барыге, только грустно улыбнулся и покачал
Страница 18 из 22

головой.

– Эй, вы тут не одни! – осадил он увлекшихся парня и девушку, словно позабывших, где находятся. – Что за диадема-то?

– «Диадема из перьев птицы Лоо», плюс пятнадцать процентов к лечащей магии, шесть процентов снижения затрат на магию, плюс три к скорости бега», – вдохновенно зачитывала Тасья, словно любовный сонет. – Ой, тут еще задание! «Владелец диадемы может активировать уникальное партийное задание «К гнезду птицы Лоо». Мама, я такая счастливая! – Девушка закружилась по залу.

– А можно я примерю? – Эбер незаметно подкрался к ней.

– Без проблем, давай сюда свою голову, – Тасья вновь обнажила веер, – помогу ее снять.

– Злые вы, – буркнул гном и вернулся в кресло, – а я тут для вас стараюсь, денег хочу добыть.

– Подробней. – Лео уже успел сбегать на кухню и теперь неспешно попивал кофе.

Джо кратко обрисовал ситуацию с падением рынка мифрила и возможные меры избежания финансовых потерь.

– Привязать к лапе гуманнее всего, – подвел черту Лео.

– Да, только как это будет выглядеть? Летит дракон, в лапах у него гном… – Джо озадаченно почесал затылок. – Эдак и сбить могут.

– Дракона-то? – усмехнулся Эбер. – Удачи!

– Или попытаются добить невольную жертву, чтобы не мучилась, – ехидно вставила Тасья.

– Проблема… – Пришел черед гнома чесать затылок.

– А если Эбер будет улыбаться? Летит дракон, на лапе улыбающийся гном – сразу видно, что у него все в порядке! – с жаром отстаивал свою позицию Лео.

– Сразу видно, что с головой у него не все в порядке. Такого точно добьют, – забраковал идею шериф. – И потом, у него за бородой улыбку не видно.

– Эй, у меня харизматичное выражение лица! – вскинулся Эбер.

– Можно сбрить бороду, – не отступал Лео.

– Тогда меня деловые партнеры не узнают!

– Кстати, мы зря решаем несуществующую проблему. Я и сам могу слетать и продать все необходимое, – взял слово Джо. – У меня же навигационное образование, просто дадите курс, а я не собьюсь.

Все трое скептически посмотрели на шерифа и синхронно покачали головой.

– Поймите, мой друг, – попытался объяснить гном, – нам важно не обвалить рынок, все плитки мифрила следует сбыть по одной, не афишируя продажу крупной партии. Иначе все бесполезно! Только у меня есть достаточно знакомых для этого, а вы сможете проконтролировать честность. Это никак не связано с вами лично! – Но по глазам остальных было видно, что явно связано. Все трое только сейчас прикинули, что может натворить шериф из самых лучших побуждений.

– Ладно, – согласился Лоренс, – что тогда с гномом делать? Может, покрасить в синий цвет? Или в цвет лапы?

– Можно нацепить ему на шею табличку, – предложила Тасья. – С каким-нибудь текстом.

– «Я не жертва», «Дракон – сытый»?

– Нет-нет, надо что-то нейтральное, – вдохновилась идеей девушка.

– «Юнайтед эйрлайнс», «Дельта», «Аэрофлот»? – предложил Джо.

– «Такси недорого. Адлер, Красная Поляна». – Эбер смутился под внимательными взглядами троицы.

– «Спасите китов»?

Четверо надолго призадумались.

– Лучше бы придумали, как научить Арчи летать, – Лоренс решил поднять больную тему, пока все были в сборе, – он уже большой, и крылья сильные, пора бы.

– Так это просто, – отмахнулся Лео, – берем очень высокую точку, например крышу мэрии. Сажаем туда Эбера и выпускаем дракона. Элементарно! – гордо выпрямился эльф.

– Ушастый, а что он, по-твоему, сделает, когда взлетит? – ласково произнес гном и двинулся в сторону Лео.

– Ну, он взлетит, полетает вокруг тебя и…

– Съест! – Гном угрюмо склонился над лицом эльфа. – Еще варианты?

– Брэк! – Джо втиснулся между эльфом и гномом. – Отложим вопрос, без нервов обдумаем пару дней и решим. Если кто не помнит – у нас завтра еще три партии гостей.

Четверо покидали гостиную с разными чувствами, но главным оставалась тревога от скорой встречи с многочисленными игроками.

Утром группа разделилась: Джо отправился обходить город – встречать гостей, трое же друзей остались повышать уровень Арчибальда. Через некоторое время шериф начал осознавать бесполезность своего занятия: если бы где-то поблизости были игроки, они в первую очередь вышли бы на истошные вопли гнома. Дракон подрос и частенько помогал себе крыльями при беге, легко разрывая дистанцию с мишенью и клацая зубами в опасной близости от пятой точки Эбера. Каждая такая попытка сопровождалась диким криком бородатого и его сверхбыстрым рывком в сторону. В итоге шериф вернулся к остальным и бегал на разведку синхронно с выходами Лео в лес. Пока эльф бродил по чащобе, собирая «хвост» из монстров, Джо успевал проверить территорию до соседних ворот и вернуться назад, чтобы добить пойманных в ловушку чудовищ.

День тянулся спокойно, своей размеренностью успокаивал и убаюкивал тревогу. Быть может, группы не смогли пройти через многочисленные препятствия? Еще неделя спокойствия – как бы шерифу этого хотелось! Но, увы, на следующем забеге Джо заметил явные следы деятельности людей – сломанные ветки, истоптанная трава. Лоренс насчитал девять пар ног и хотел было бежать назад, чтобы предупредить друзей, но все же решил посмотреть на гостей поближе. Во всяком случае, он-то всегда сумеет сбежать.

След шел в сторону «кладбища», все еще выделявшегося из общего пейзажа так и неубранной оградой.

Группа приключенцев с недоумением рассматривала крупный огороженный прямоугольник пространства с явно разрытыми могилами.

– Новак, доклад! – скомандовал лидер группы, мрачный орк с изрезанным шрамами лицом. Лютый вид слабо сочетался с игровым ником, взятым игроком. Вселенная не разрешала изменить данное при начале игры имя без прохождения очень сложного задания. Так что молодой студент, решивший ради развлечения окунуться в мир Вселенной, через некоторое время сильно жалел о самоназвании. Но отступать было поздно, позади в тот момент уже была сотня уровней, так что орк Волосатая Нога продолжил покорять мир.

– Вол, разрушенное кладбище, сто пятьдесят могил, все разрыты. Надгробия уничтожены, – отрапортовал аналитик группы.

– Сам вижу. А где энпээсы? Тут явно должно быть какое-то задание.

– Наблюдаю человека на шесть часов. – Разведчик группы, рейнджер Алекс, отрабатывал свою роль. – Выглядит… очень необычно. Ни одну часть доспеха не могу уверенно идентифицировать.

– Может, он и есть энпээс? – Орк перевел взгляд на место, указанное разведчиком, но ничего не увидел. – Милейший, прошу, подойдите для делового разговора! – крикнул он в ту сторону.

Кусты шелохнулись, и из них важно выступил человек в элегантном черном костюме, расшитом мерцающим серебром. Но не это привлекло внимание лидера – на груди энпээса, в этом не было сомнения – красовалась большая золотая звезда шерифа. Вол ни разу за всю игровую карьеру не видел шерифов живьем, теоретически зная, что они обитают где-то там, в эмпиреях курортных локаций, закрытых для простых смертных. Звание было сверхэлитным, статусным, потому и выкупалось богачами за огромные деньги.

– Уважаемый шериф! – Вол приготовился вешать лапшу на уши энпээсу, как делал это всегда. Во Вселенной очень важен отыгрыш своей роли, если не хочешь всю жизнь рубить деревья для старушек или таскаться с курьерскими заданиями. – Я вижу, в
Страница 19 из 22

ваших краях огромная беда! И готов всеми силами помочь вам!

Шериф удивленно-заинтересованно посмотрел на Вола и поощрительно кивнул.

– Я вижу, ваше кладбище было поднято подлым малефиком! – Воодушевившись одобрением шерифа, орк продолжил вещать: – И сотни зомби гуляют где-то по округе! Но мы найдем и победим их! Верно, братья?

Одобрительный рев восьми глоток подтвердил слова своего вождя.

– Остается уточнить у уважаемого шерифа, какова будет награда за голову зомби? – Осталось самое главное, что и определит, возьмет ли отряд задание или бросит его в поиске более интересного.

Шериф на секунду замер, достал кошелек, пару секунд в нем порылся и достал небольшую сияющую пластинку.

Все девятеро замерли не дыша. Это же был… это был…

– Мифрил. По пластине за четыре клыка, – сочным, глубоким голосом произнес энпээс. – По выполнении – подойдете к страже ворот, вас пропустят.

– Мы немедленно принимаемся выполнять задание! – У орка разве что не закружилась голова от перспектив! Сто пятьдесят мифриловых пластинок! Да ладно, даже если клыки будут всего по одному с зомби, это же минимум тридцать две пластины! Вол обернулся к остальным: – Живо обыскать кладбище, любые зацепки! Шевелись!

Шериф посмотрел на их мельтешение, глубокомысленно кивнул и степенным шагом скрылся в лесу.

– Одна проблема решена, – облегченно выдохнул Джо. Коротенький диалог дался ему нелегко, по спине катились крупные градины пота. К счастью, все сложилось как нельзя лучше! Партия сама придумала себе задание и принялась его выполнять. Пусть теперь ищут этих зомби до светопреставления. Ему же можно возвращаться к остальным, благо новости были хорошими.

– Вол, есть зацепка! – Алекс вытянулся стрункой перед лидером. – Найдены четыре следа, предположительно мужчина, парень, девушка и маленький толстый мальчик. Ведут в сторону города.

– Зомби? Малефики? – уточнил Вол.

– Вряд ли малефики, про них-то ни слова в задании не было. Скорее всего, они свернут в сторону где-то поближе к городу, это ж зомби, они по прямой ходить не обучены. Остальных следов нет: возможно, был дождь. Рекомендую обойти город для начала и осмотреть ближайший лес.

– Давай сначала возле города. – Орк вздрогнул, вспомнив обитателей леса. Еще раз туда возвращаться он не хотел.

Джо передвигался по кромке леса, осторожно подходя все ближе к поляне рядом с ловчими ямами. Шерифа насторожил шум множества незнакомых голосов, доносящийся с привычного места. Внутреннее беспокойство требовало выбежать поскорее и узнать причины явно агрессивного разговора, но без разведки это могло оказаться огромной ошибкой. Поэтому Джо обуздал свои чувства и потихоньку, стараясь остаться незамеченным, двигался поближе к месту происшествия.

Почти рядом с местом действия Джо обнаружил Эбера, неуклюже спрятавшегося в ветвях крупного дерева. Джо белкой взлетел на дерево, придержал дернувшегося было в сторону гнома и присел рядом с ним.

– Что происходит? – прошептал шериф.

На поляне наблюдалась весьма колоритная сценка. Посередине дремал Арчибальд, прикрыв голову крылом. Перед ним ожесточенно ругались две группы, по девять человек с каждой стороны. Воины то хватались за мечи, то порывались объяснить что-то оппоненту. Но все тщетно – сила свары продолжала нарастать.

– Не могут решить, кто будет убивать дракона, – скучающим тоном поведал гном.

– Моего Арчибальда? Да я им сейчас головы поотрываю! – Джо решительно начал слезать с дерева.

– Погодите, дослушайте, – Эбер удержал шерифа, – вот эти слева пришли на поляну первыми, потом пришли те, кто справа. Арчибальд уснул за час до этого. Тасья – умница, не растерялась. Она же в новой диадеме точь-в-точь богиня. Вышла к этим убийцам, которые уже было договорились о дележе, и рассказала им легенду. – Под конец фразы гном сбился и полез за флягой промочить горло.

– Дальше? – Джо тем временем примеривался, кого бить первым. Предпочтительнее было лучников, а потом – дёру назад в лес, устраивать партизанскую войну.

– Вышла, значит, как лебедь перед ними и объявила, что только одна группа получит награду за убийство коварного монстра: золото, доспехи и легендарное задание. – Эбер приглушенно рассмеялся: – Моя школа. Вот теперь они и решают, кто получит все это добро, так как, если атакуют две партии, ни одна ничего не получит. Так сказала богиня! – улыбнулся гном.

Между тем дела на поляне подошли к активной фазе. Группы собрались возле своих лидеров в боевом порядке и двинулись друг на друга.

С лязгом столкнулись щитоносцы, пытаясь смешать строй противника, запели стрелы, посылаемые меткими лучниками поверх голов первого ряда. Взвыли призванные воздух и огонь, обрушивая на противника вихри ледяных игл и огненные шары. Мистики поднимали врага в воздух, одурманивали сетями видений лучников и оплетали ноги воинов ветвями моментально выросшей растительности. Это было красиво, насколько может быть красивым смертельный поединок. Отряды стойко держали позицию, щитоносцы будто бы не замечали наносимых повреждений, внутренняя ротация отряда шла за их спинами – раненые отступали к медикам, чтобы через пару секунд вновь вступить в бой.

– И как долго это обычно длится? – Джо уже минут пять наблюдал за противостоянием в принципе равных отрядов. Не то чтобы ему не нравилось зрелище, но беспокоил Арчи, который мог ведь и проснуться под канонаду взрывов и звон металла.

– Эти будут до истощения, очень сильны. Еще минут шесть – наверняка. – Эбер поудобнее расположился на ветке, прислонившись спиной к стволу дерева.

Прогноз гнома оправдался: еще шесть минут группы двигались по поляне, то переходя в решительное наступление, то взрываясь внезапными атаками, чтобы спасти от верной смерти вытащенного хищной лозой соратника. Под конец схватки бойцы обоих отрядов заметно шатались, исчерпав запас Бодрости. У мистиков дело шло не лучше: как пояснил гном, маги оперировали энергией мира, называемой мана, и она тоже была не бесконечной. Так что теперь маги вытащили короткие кинжалы, чтобы, если дело дойдет до рукопашной, продать свою жизнь подороже, и изредка огрызались заклятиями. Бой перешел в противостояние лучников. Рейнджеры на секунду выглядывали из-под прикрытия щитов, всаживали наудачу навесом несколько стрел и вновь прятались, дабы не быть раненными противником. Одна из таких стрел удачно влетела в горло лекарю, вызвав стон горя у его соратников и вопль радости у союзников меткого стрелка. Ход боя переломился, на кураже ставший более многочисленным отряд смял строй противника, но все равно к концу боя у победителей на ногах еле стояли всего четверо.

– Пойду объясню им, что дракон – частная собственность. – Джо полез с дерева.

– Как бы не убили с огорчения, – хмыкнул Эбер.

– Я быстро бегаю, – отмахнулся Джо и решительно двинулся к выжившим.

– Господа! Дракона зовут Арчибальд, он мой питомец, – сразу пояснил Джо свою позицию.

– Это наш дракон, богиня Тасья обещала нам награду, – набычился шатающийся от усталости лидер победителей.

– Я сделал все, что мог… – Шериф посмотрел направо, чему-то улыбнулся и громко крикнул: – Здесь зомби! Сюда!

Не совсем понимая, что происходит, четверо удивленно
Страница 20 из 22

развернулись в ту же сторону, куда смотрел незнакомый мужик.

На них неслась свежая девятка соперников во главе с огромным зеленым орком.

– Бежим! – Решение сформировалось молниеносно, но было уже поздно.

Вол с азартом гнался за целью. Зомби оказались на удивление умными и шустрыми существами, опровергая все написанное о них в гайдах. Орк даже засомневался бы в их не-жизни, если бы не точное указание энпээса и явное пошатывание из стороны в сторону, столь характерное для поднятых низших.

Наконец он нагнал первую цель и фирменным ударом вонзил двуручный топор в цель. Зомби замерцал… и почти сразу же пропал! Но как же так?!

– Зомби не убивать! Ловим, сбиваем с ног, вышибаем клыки, только потом добиваем! – быстро сориентировался лидер.

Весь оставшийся день Вол никак не мог выбросить из головы удивленные и шокированные взгляды нежити, а также удивительно человечные вопросы: «Что же вы творите, …!», «За что?!», но в итоге решил, что Зло коварно и не следует воинам Добра прислушиваться к лукавым речам зомби. Три пластинки мифрила, выплаченные щедрым энпээсом, и вовсе заставили его увериться в своей правоте.

«Богиня Тасья – ситуационная богиня Атеки. Встречается крайне редко, отличается изощренным коварством. При встрече рекомендуется не слушать ее речи и не верить ее словам. Дает изначально провальные задания, после чего добивает глупцов силами миньонов. Миньоны – десять бойцов экстра-уровня, во главе с орком-шаманом. Вырывают зубы у поверженных, дабы использовать их в ритуале поклонения богине. Механизм ритуала не ясен».

    Из пользовательского гайда по Вселенной

– Шеф, мы нашли еще одного зомби! – Довольный крик сменился воплями, свойственными растревоженному в зимнюю спячку медведю.

Вол приготовился к отражению очередной угрозы, но дело оказалось куда прозаичнее – бойцы отряда волокли отчаянно упирающегося гнома. В бороде «находки» застряли мелкие веточки и листья, будто бы гнома стаскивали с дерева, причем явно не с его согласия.

– Отпустите! Да послушайте меня! – ярился гном, перемежая требования экспрессивными выражениями, пока на него не наложили заклинание молчания.

– Разве зомби умеют ругаться? – нахмурился Вол.

– Нет, но он кусался! И у него много целых и здоровых зубов! – воодушевленно отрапортовал Алекс.

– А он вас не заразил? – спохватился предводитель.

– Вам хочется очень много денег за просто так? – уточнил шериф, улыбаясь.

– Еще бы! – хором ответили оба.

– Значит, точно заразил, – улыбнулся шериф. – Только он не зомби.

– Снимите заклятие, – распорядился Вол, уловив настрой городского служащего.

– Я его сосед! – с негодованием провозгласил Эбер, указывая бородой на шерифа. – И первый заместитель!

Конвоирующие мигом отпрянули, удержали покачнувшего гнома на ногах и принялись отряхивать его костюм и бороду от листвы, одаривая заискивающими взглядами. Ссориться с должностным лицом было чревато огромными неприятностями!

Джо подтверждающее кивнул и собрался было представить подчиненного другим людям, когда с поляны раздался-таки трубный зов разбуженного дракона – Арчибальд проснулся удивительно вовремя. Шериф поспешно извинился и поспешил к питомцу, оставив гнома наедине с отрядом.

– Простите моих людей, уважаемый! – Вол с досадой проводил шерифа взглядом – так хотелось нового задания от столь прибыльного персонажа! И тут же воздел руки ввысь, обращаясь к гному привычным речитативом: – Позвольте узнать, за какую область отвечает столь достойный муж в сем великом граде и нет ли у него для нас поручений?

Отряд с надеждой уставился на возмущенного, но уже приходящего в себя гнома.

– Паспортно-визовый контроль и юридическое сопровождение, – веско произнес гном, поправил бороду и солидно посмотрел на удивленные лица бойцов отряда. – Предъявите регистрацию и разрешение на работу в Атеке, будьте добры!

– А что вы делали на дереве? – обескураженно спросил Алекс.

– Выслеживал нелегальных иммигрантов! И таки нашел! – Эбер обвиняюще ткнул пальцем в одного из конвоиров.

– Так мы не успели еще осуществить привязку к городу, – смутился Вол, – исключительно из-за помощи господину шерифу в нелегкой миссии!

– О, тогда не вижу нарушений, – гном тут же сменил тон на отечески-добрый, – обойдемся без штрафов.

Отряд синхронно выдохнул.

– Всего пять золотых с каждого, за оформление визы, и можете быть свободны!

Глава 7

После боя Джо заметил гнома, что-то активно разыскивающего в изрядно потоптанной траве. Наконец лицо Эбера озарилось радостью, и он поднял нечто с земли, сразу же спрятав за поясом, и продолжил ходить по поляне, будто ничего не случилось.

– Эбер, что там?

– Да так, показалось… – Кристально честный взгляд соратника выдавал его с головой.

– Что за мешочек?

– Где? – Гном удивленно осмотрелся вокруг.

– У тебя в правой руке, – терпеливо ответил шериф.

– Ах, этот! Запасной. Знаете ли, в наши дни никак нельзя без запасного кошелька!

– И что в нем? Ты ведь наверняка знаешь, если он твой?

– Запамятовал, старость не в радость, – грустно произнес Эбер. – Или вы собираетесь лишить старика последнего, пользуясь его недугом?

– Что там у вас? – Из города подошли Лео с Тасьей. Парочка выглядела весьма нездорово, явно перенервничали.

– Нашли добычу после поединка? – спросил Лео, своим вопросом сразу же прояснив для Джо мельтешения гнома.

– Эбер! – внушительно и с толикой угрозы надавил на гнома шериф.

– Между прочим, если бы не я, то все так и осталось бы тут лежать, – заворчал бородатый, выгружая содержимое трофейного кошелька. На некоторое количество золота все отреагировали довольно равнодушно, а вот на вторую, габаритную часть груза чуть ли не набросился Лео.

– Мама! – Лицо эльфа засияло детским восторгом. Лео уселся прямо на землю и принялся с любовью оглаживать серебристые ветви метровой длины.

– Совсем парня переклинило, – посочувствовал шериф. – Может, его того… и в город?

– Не надо его «того». – Тасья прикрыла собой Лео. – Дорогой, что это?

– Ветви меллорна! Легендарное расовое задание. Создание священной рощи в новом месте, – отрывисто произносил Лео по одной фразе между очередными поглаживаниями древесных стеблей. – Шанс достать их, шанс первому попасть в локацию, шанс вырастить… Невероятная удача!

– Да-да! Вам несказанно повезло иметь такого друга, как я! – гордо выступил вперед Эбер. – И как друг, я готов продать их весьма недорого!

– Эбер! – строго одернул гнома Джо. – По-хорошему – это добыча Тасьи.

– А кто нашел и сохранил? Так бы все и пропало! – скорее для порядка проворчал гном. – Сначала подарки, потом приедут в гости, а там и не заметишь, как они уже прописаны и вешают замок на свою комнату!

– Лео, а что за награда? – заинтересовался шериф.

– Это сейчас они беспомощные и требуют заботы, – невпопад ответил эльф, – взрослые меллорны способны постоять за себя! И в качестве награды один из выращенных меллорнов становится личным слугой хозяина рощи. Как питомец! Это грандиозно! Кроме того, вокруг него постоянно работает пассивная аура усиления группы! – В глазах эльфа пылал настоящий фанатизм. – Нам следует немедленно высадить рощицу и охранять
Страница 21 из 22

ее!

– И ты собираешься ночевать здесь? – скептически обронил шериф.

– Ради такого задания – да, – уверенно ответил Лео.

– И не боишься лесных монстров? – уточнил Джо. – Которые придут в ночную пору, съедят тебя и порушат твой труд?

– Но вы ведь мне поможете? – В словах и взгляде эльфа отражался целый океан надежды. – Мы можем дежурить посменно!

– Зачем такие жертвы? Просто посадим деревья на участке возле моего дома, а потом пересадим обратно в лес, – пожал плечами шериф. – У меня и подвязки для них есть.

Взгляд эльфа прояснился, будто из пелены восторгов пробился голос логичного, способного здраво мыслить человека.

– Идет! Ветки лучше положить к шерифу, чтобы не повредить при переноске. Метровые все-таки, – деловито стал распоряжаться ушастый.

– Сколько их всего? – поинтересовалась Тасья, после того как добычу полностью переложили в кошелек Джо.

– Семнадцать.

– Обычно бывает четное количество… – Лео подозрительно взглянул на гнома.

– Мне для дела! – горой встал на защиту своих интересов Эбер. – Или вы отнимете у старика последнее? У меня на них свои планы!

Эльф хотел сказать что-то резкое, но на мгновение задумался и благодушно махнул рукой.

– Для рощи хватит и четырнадцати, два раза по семь. – Лео с любовью смотрел на кошелек шерифа, чем уже успел вызвать ревностные взгляды Тасьи. – Эбер заслужил.

– Тогда можно мне еще и эти три ставших лишними росточка?

– Эбер!

Целый день новый отряд крутился вокруг шерифа, порываясь получить очередное задание, но каждый раз получал вежливый отказ. Явно требовалось переловить всех зомби вокруг города, чтобы закрыть миссию, но с поисками у отряда не заладилось. Более того – задания и вовсе не было в общем списке миссий! Возможно, миссия была секретной или попросту засбоила – мнения в отряде разделились. Вариант с обманом отряд не рассматривал: чересчур щедрая награда не давала усомниться в подлинности задания.

Помощник шерифа оказался более открытым к диалогу, но просто так задания раздавать отказался: у странного энпээса оказался очень оригинальный квест на повышение репутации – один пункт за один золотой. Быстро обнулив большую часть своих сбережений и не дождавшись нового задания – а ведь говорил кто-то умный, что надо было собрать все деньги в кучу и платить с кого-то одного! – расстроенные и слегка поругавшиеся игроки разошлись от центральной площади в разные стороны – на экскурсию. Атека сильно отличалась от заселенных городов единым стилем построек и красотой архитектуры, явно заимствованной из средневековой Западной Европы.

Отряд довольно быстро растворился в огромном городе – что значат для сотен зданий, десятков улиц и площадей еще девять человек? Каждый город был рассчитан на тысячи игроков и мог расти в процессе игры, если место оказывалось удачно подобранным разработчиками. В другом случае, игроки могли основать свой город, но происходило это куда как реже, так как требовало выполнения сложного задания, одного желания было недостаточно.

Было у городов новых локаций еще одно свойство, редко указываемое в гайдах, – повышенный уровень неигровых персонажей. Казалось бы, малозначимая особенность оказывалась весьма ценной для определенных специализаций игроков.

Шанс на успешное выполнение любого умения сильно зависел от уровня игрока и того, на кого это умение применяется. Если умение все-таки удавалось использовать на сложной цели, оно могло вырасти на несколько пунктов и стать эффективнее. И если с боевыми умениями было более-менее понятно – найди себе сильных монстров и тренируйся, – то с умениями другого характера было куда сложнее.

Тенрон – второй разведчик отряда Вола, он же темный эльф-ассасин, он же кинжальщик, он же по специализации вор, как раз собирался использовать подвернувшийся случай для развития ловкости рук применительно к чужим кошелькам. С реальными игроками это было бы сделать гораздо сложнее – любой провал обычно завершался погоней в лице владельца кошелька, причем более сильного, чем он сам, и мог легко обернуться игровой смертью или заточением под стражу. Вот с неигровыми, компьютерными персонажами все было куда проще – они не умели преследовать долго, быстро забывали лицо неудавшегося воришки, что позволяло сделать второй и следующие «подходы», пока умение не сработает и не повысит свою эффективность.

Тенрон довольно хихикнул и протянул руку за очередным пирожком – он стоял рядом с лотком дородной старушки, торговавшей вразвес домашней выпечкой. Темному эльфу изрядно везло – уже третий пирог перекочевал с прилавка ему в кошелек, соответственно улучшился навык воровства – на целых три пункта. Без единой неудачи! Положительно, сегодня был его день.

Так Тенрон думал ровно до того момента, как на плечо ему легла тяжелая рука. Тенрон не растерялся – расслабился, чтобы усыпить бдительность стражника, и резко дернулся, пытаясь вывернуться из захвата, но без результата – ладонь сильно сжалась, не давая запаниковавшему Тенрону сбежать. Очередным движением неизвестный развернул темного эльфа к себе лицом.

– Так-так, – осуждающе покачал головой шериф, разглядывая незадачливого воришку. Система городского оповещения оперативно донесла до него информацию о кражах на рынке, остальное было делом техники. – В первый же день! Красть у безобидной старушки – да как тебе не стыдно!

Безобидная старушка, до того отдиравшая абсолютно здоровыми зубами шмат от говяжьего окорока, тут же поняла, о чем идет речь, оглядела свой товар и возопила с энергией штатной сигнализации крупного столичного банка.

– Огра-аби-или, лю-юди до-обрые! После-еднее забрали! Казнить и сжечь на вчерашнем масле!

– Я требую адвоката! – сипло, не своим голосом произнес Тенрон, чувствуя, как подкашиваются ноги.

– Кого? – Джо не расслышал слов темного эльфа из-за вопля над ухом и переспросил.

– Эбера! – тут же пришла спасительная мысль.

– Леди, прошу пройти с нами! – гаркнул Джо, чтобы перекричать старушку, подхватил преступника под руки и повел с собой. Позади, судя по тихому топоту и отсутствию криков, семенила угомонившаяся старушка.

Вскоре группа из шерифа, обвиняемого и пострадавшей разместилась за пустым столом в кухне: вести всех в оборудованный под тюрьму сарай Джо не стал, сделав себе пометку оборудовать подходящее помещение для допросов.

На одном конце стола растекся по стулу темный эльф, с противоположного края его плавила гневным взглядом старушка. Между ними на столе разместились три пирожка, два из которых были уже надкусаны: первый – эльфом, второй – Джонатаном в процессе экспертизы. Пирожки оказались вкусными, так что экспертиза на всякий случай была проведена три раза. Тенрон, глядя на довольную физиономию шерифа, попросил разрешения еще раз нарушить закон, но очередной испепеляющий взгляд продавщицы испортил всякий аппетит.

Вскоре в дверь вошел донельзя довольный гном, оглядел композицию, откусил от третьего пирожка и вопросительно взглянул на шерифа.

– Они отравлены.

Гном подавился, закашлялся и посинел, предчувствуя скорую смерть.

– Они отравлены ядом предательства, – поспешил уточнить Джо. – Наш гость, принятый нами со всем радушием, совершил
Страница 22 из 22

наглый грабеж среди белого дня.

– Эбер, спаси меня!.. – прошептал Тенрон. – У меня же минимум шестьсот тридцать две репутации с тобой! Круглых золотых репутации!

– Г-хм, точно, – откашлялся Эбер, присел напротив шерифа и сцепил руки перед собой, поставив локти на стол. – Позвольте узнать, в чем дело?

– Темный эльф Тенрон украл у старушки Брунгильды три пирожка, на рынке, примерно час назад, – поведал Джо.

– Во-первых, не украл! – важно воздел Эбер палец. – А не успел расплатиться!

– У нас – предоплата! – не растерялась старушка и грозно надвинулась на стол.

– Вас устроит, если он заплатит прямо сейчас в два раза больше? – Гном примирительно поднял руки.

– Смерть! – гаркнула продавщица в ответ.

– Так с каким мясом, вы говорите, ваши пирожки? – подозрительно посмотрел на нее адвокат.

– Вы поймите, у меня же внуки некормленые, а тут – воруют и воруют, воруют и воруют! – слегка смутилась старушка. – Никакого спасу нет!

– У моего подзащитного тоже дети! Двое! Вы что, хотите лишить детей отца из-за пирожков? – возмутился Эбер и встал с места. – Хотите, чтобы они напрасно ждали его каждый вечер? Хотите детских слез и горя? Хотите, чтобы отец больше никогда не сыграл с сыном в футбол, не пошел с дочкой в поход, не увидел, как они растут и создают свои семьи? – Голос гнома звучал с каждым разом все громче и громче.

Под такие громовые раскаты Тенрон предпочел промолчать, что у него нет детей и вообще он одинокий мужчина тридцати лет.

– Эбер, речь не идет о смертной казни, – попытался остановить перепалку Джо, – всего лишь заключение…

– Всего лишь заключение?! – Борода Эбера воинственно встопорщилась. – И как он посмотрит своим детям в глаза? Что он скажет им? Ваш отец – преступник? Как им жить с таким знанием? Вы хотите сломать еще две судьбы?

– Давайте уладим дело штрафом…

– Штрафом? – поймал свою волну гном. – После того как он со своим отрядом пробился через непроходимую чащу, дрался с дикими монстрами, проторил дорогу от цивилизации в этот забытый всеми уголок, вы хотите его оштрафовать? Где она, благодарность? Неужели жители этого городка столь черствы душой, что не могут угостить своего спасителя пирожком?

Старушка смахнула слезинку с края глаз и, расчувствовавшись, попыталась незаметно придвинуть к Тенрону пирожки.

– Вердикт – невиновен! – торжествующе произнес гном. – И пусть сегодня, возвращаясь домой, мой подзащитный увидит в глазах своих детей только счастье и гордость! Пусть они знают правду, что папа – герой!

Старушка обошла стол и смачно поцеловала Тенрона в лоб, после чего вышла с кухни. За ней направился шериф – успокаивать расстроившуюся бабушку, за что тут же получил шесть новых квестов и два новых достижения. Более черствый Эбер остался дожевывать свой пирожок, уступив очередность на выход Тенрону.

Темный эльф задумчиво шел по городу, пока не набрел на главу отряда – так всегда бывает, когда ищешь человека, рано или поздно.

– Я – все, завязываю. – Тенрон передал Волу кинжал, который был подарен ему когда-то группой.

– Но почему? – искренне удивился орк, разглядывая друга.

– Женюсь, детей заведу, – мечтательно улыбнулся Тенрон, – мальчика и девочку. В футбол буду с ними играть, в походы ходить.

– Удачи, – пробормотал Вол, рассматривая, как фигура Тенрона расплывается серебристым маревом – признак того, что игровой клиент удален игроком.

– Господин старший помощник шерифа, а откуда у господина шерифа дракон? – Вопрос мучил Вола и весь его отряд второй день подряд. Немыслимое дело – ручной дракон! Ни в одном гайде даже не упоминалось о такой возможности, а отдел технической поддержки загадочно молчал в ответ на все расспросы!

– Экология! – важно ответил Эбер, продолжая неспешно двигаться по главной площади вместе с лидером дружественного отряда. – Или мутации, так сразу и не скажешь. Впрочем, вы все равно не поверите, – после чего загадочно замолчал.

– Почему же не поверим? Разве можно не доверять столь высокопоставленному господину? – патокой растекался орк, пытаясь разузнать тайну появления редкого питомца.

– Рассказать, хм… – Гном задумчиво поглаживал бороду, но вскоре решился: – Я даже покажу вам! Идемте!

Собеседники проследовали на территорию сада, разбитого за домом шерифа, с почтением обогнули ряды крестов с подвязанными к ним деревцами.

– Кандидаты на должность шерифа. Вечная им память, – ответил гном на молчаливый вопрос орка и размашисто перекрестился.

Вол от такой картины заметно приуныл, хороня рядом с крестами свои надежды получить лакомую должность, но вскоре вновь воспрянул, когда гном остановился перед сараем, расположенным на другом краю усадебного участка.

– Вот! – Величественным жестом старший помощник шерифа указал на ряд куриц-несушек. – Именно из их яйца и появилось крылатое чудо.

Орк с подозрением оглядел самых обычных наседок и уставился на своего собеседника. Он что, издевается?

– Не поверили? – иронично ответил гном на реакцию Вола. – Тогда вот вам главное доказательство. – Эбер указал на похудевшего, молчаливого петуха, запуганно шарахнувшегося прочь от простого жеста в его сторону.

– Простите?.. – Вол все еще не понимал, к чему клонит помощник шерифа.

– Петух был столь шокирован появившимся питомцем, что навсегда потерял голос и ныне боится даже своей тени… – тихо, будто страшную тайну, прошептал на ухо орку гном. – Вот вы бы не испугались, если бы ваша жена родила дракона? А представьте, если вдруг родится еще один?!

– Еще один? – Надежда охватила все существо Вола. – Вы считаете, может родиться еще один дракон?

– Конечно, – солидно кивнул Эбер, – где один, там и два. Шутка разработчиков, я считаю, но каков размах!

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/vladimir-alekseevich-ilin/sherif-8588597/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.