Режим чтения
Скачать книгу

Свободные Миры. Змеиные сети читать онлайн - Анатолий Арсеньев

Свободные Миры. Змеиные сети

Анатолий Натанович Арсеньев

WarGamesСвободные миры #2

Святослав-Змей добился своего, но почивать на лаврах рано – регистрация первого игрового клана разрушает царившее в Свободных Мирах равновесие. Гномы и люди, получившие щелчок по носу, готовят достойный ответ. С юга приходят слухи о шевелении демонов и флоте светлых эльфов, который плывет к Окраине. В Беранесе плетутся интриги, да еще, спустя тысячелетия, на арену вновь выходят жуткие не-мертвые. И ни герой, ни друзья, ни даже враги не подозревают о нависшей над всеми ними тени Великого Змея. Древнее божество пристально следит за происходящим. Ведь у него совсем другие планы на будущее Свободных Миров…

Анатолий Арсеньев

Свободные Миры. Змеиные сети

© Арсеньев А. А., 2015

© ООО «Издательство АСТ», 2015

* * *

Во сне он был свободен,

И людям, и Богам угоден.

Но тут, проснувшись поутру,

Your dream will never become true.

Пролог

Граница мира духов

Трое Богов встретились в условном месте, чтобы обсудить текущую ситуацию. Ситуацию, которая была странной и непонятной. Пока еще не пугающей, но сущности, привыкшие к почти всеведению, ощущали определенное беспокойство. Все они почувствовали отголосок некоего глобального изменения, но не могли понять его сути. Пробой в ткани мира существовал, но его точное место было скрыто от них. Лишь совсем недавно, перед сдвигом, они получили отголосок сообщения, что древний Враг опять плетет свои змеиные сети. На этот раз он неумолимо движется к цели, преодолевая все препятствия. Тень и Люцифер отмалчивались, что означало – эти трое в сговоре. Однако новая Великая Война имела бы непредсказуемый результат с высокой вероятностью гибели их Вселенной. Смешно, но Великие многомерные сущности не могли найти ответ на довольно простой вопрос: быть или не быть?

В результате этой встречи было достигнуто молчаливое согласие использовать прямое Божественное вмешательство, что могло означать, и фактически означало, готовность воевать. Последствия подобного шага все же были более приемлемым вариантом развития ситуации, нежели остальные – сводившиеся к той или иной форме открытой глобальной войны. И права на ошибку у них нет.

– Быть посему, – тяжело уронил Триединый. Лицо бога выражало неимоверную печаль. – Великий Змей должен быть укрощен… Или убит.

Убит… Тяжелое, очень тяжелое слово. Ведь гибель воплощенной стихии могла привести к абсолютно непрогнозируемым последствиям…

Двое остальных богов молчали, пока страшные слова не проникли в их души. Они молча склонили головы, но не только в знак согласия. Отнюдь.

Владыка Душ слышал весь разговор от начала и до конца. Ему еще не время выходить на сцену – лишь бы не опоздать. Ситуация могла выйти из-под контроля в любой момент, но это был риск, на который нужно было пойти…

Глава 1

Приятные хлопоты

Разные места. В основном: Москва, Российская Федерация, и Окраина Свободных Миров

Телепорт перенес нас всех – усталых, голодных и обессиленных – обратно в особняк новоиспеченного маркиза. Славомир, до этого тупо пялившийся в камин с бокалом вина, резво вскочил, засуетился.

– Как вы? Все в порядке? Прошли ли? – обрушил он на нас ворох своих вопросов, не давая возможности вставить хоть слово в ответ.

Казалось, прямо сейчас он пустится в пляс, сгорая от любопытства. Я предупреждающе поднял руку.

– Проблем не было, подробности завтра. На сегодня отбой, – устало сказал я ему в ответ. – Выставь двойную охрану, и спать. Завтра разберемся.

– Принц, мы активировали амулеты, защита надежна, – Ракшас, видать, оговорился, назвав меня принцем. – Можно смело отдыхать.

– Отлично, спасибо, – поблагодарил я его в ответ. Тут я невольно скосил глаза вниз и подумал, что у меня что-то не так с головой, сотрясение или типа того. Теперь же, глядя на своего зверя, я увидел, что он вырос в размерах примерно в три раза. «Это последствия изменения его класса!» – осенило меня. Теперь это уже не полторы овчарки, а монстр! Замечательно! Мое внимание к питомцу не прошло незамеченным, и все остальные так же любовались им: темные собратья – с благоговением, Славомир – с выпученными от удивления глазами. Питомец же довольно зевнул, демонстрируя полную острых зубов пасть, явно наслаждаясь оказанным ему вниманием.

Я кивнул, отпуская всех, и мы отправились в свои комнаты. Захватив бережно приготовленный для меня тазик воды, помылся перед сном. Все – система, выход!

* * *

Я в буквальном смысле вывалился из капсулы и, к своему удивлению, меня неожиданно стошнило. Проклятье! Ощущение, схожее с треклятым Испытанием, и последствия настолько же отвратные. Не помню, сколько времени я приходил в нормальное состояние, тело само буквально тянулось к невидимой котомке, желая принять эликсир «Полного Восстановления». Оклемавшись и более-менее прийдя в себя, я прибрал за собой, заставил себя немножко поесть, выпил кучу воды, после чего меня стошнило еще раз, и лишь затем, проветрив эту плюгавую десятиметровку, наконец-то прыгнул в объятия Морфея за выстраданным отдыхом.

Утром я проснулся совсем разбитым. Вставать не хотелось. Сегодня воскресенье, завтра надо переселяться, а делать-то ничего неохота. Кроме того, надо лезть в игру. Куча доверенных персонажей ждет моих указаний. Надо разгребаться с последствиями, лезть на форум. В голове неожиданно мелькнула мысль, что я, если так и дальше будет продолжаться, не смогу нормально потратить заработанные деньги, будет тупо не хватать времени на нормальную жизнь. Решено, в игру, а потом закупаться в торговый центр. Быстро сообщив Ракшасу, что меня не будет, буду отдыхать некоторое время, я вылез из капсулы и собрался по делам.

Гм, такси или метро? Вообще, по уму нужно бы машинку прикупить, пусть и небольшую, но удобную. Деньги есть, и думаю, их еще будет много. Вызвав такси, я позволил себе предаться радостным мечтаниям. Еще одно-два интервью, ролик с описанием всех битв в Беранесе, и этого хватит на долгое время. В игре дел будет хватать, но наконец-то можно будет прокачаться. Правда, это будет сложно. Я вспомнил мощь своего питомца. Может качать его, а не себя? Эта мысль казалась слишком соблазнительной, чтобы просто так ее отбросить.

Подъехавшее такси вырвало меня из приятных мечтаний, и мы покатили к крупнейшему торговому центру Москвы – «Большая Лавка». Там было ВСЁ! Именно так и никак иначе! Мы ехали мимо Москва-Сити, разросшегося просто до неприличных размеров, проезжали красивые новостройки ценой в полтора миллиона юаней как минимум. Это при средней-то зарплате в полторы-две тысячи по всей Москве. А если вычесть небольшую прослойку сверхбогатых, с многомиллионными доходами, то и еще меньше. Я подумал о цене квартиры родителей, но мысль о ее продаже у меня даже и не возникла.

На месте, дав водителю пятьдесят юаней с щедрыми чаевыми, я пошел по торговому центру. Мдааа, все блестит и сверкает, куча богато одетых девушек, гордо дефилирующих, будто по подиуму. Я ощутил собственную никчемность, прикинув, во что я одет, и сколько стоит мое барахло. Думаю, меньше крашеного ноготка вооооон той фифы
Страница 2 из 22

в красном пояске, который, по недоразумению, служил ей и платьем. Отогнав самокритичные мысли, я отправился по делам.

Найдя филиал «China Global», я удивился огромному количеству людей в очереди. Несмотря на приятные кожаные диваны, кресла, бесплатный кофе, огромное количество людей создавало впечатление загруженного рынка. На меня, одетого довольно бедно, косились, охранник, казалось, не спускал с меня глаз, ожидая какого-то подвоха от невесть как забредшего сюда молодого бомжика.

Опустив карточку в считыватель, оценивающий личность клиента и заодно формировавший приоритеты, я, получив заветный номерок, подумал, чем себя занять. К моему удивлению, на табло почти мгновенно загорелся мой номер. Не веря своему счастью, я пошел в направлении указанного на табло номера кабинета.

– Святослав Андреевич, мы рады приветствовать вас. Меня зовут Анастасия, я буду рада вам помочь, – приветливо сказала девушка. Правда, девушкой назвать ее было сложно. БОГИНЯ! Вот правильное слово. Одетая в юбку чуть выше колен, белую рубашку и пиджак, она давала фору целой плеяде так называемых глянцевых топ-моделей. Приятное лицо с прямым носом, большие зеленые глаза и светлые волосы просто сводили с ума. Она была довольно высокой и смотрела мне прямо в глаза. Я почувствовал, что покраснел самым отвратительным образом, а ладони мгновенно вспотели.

– Прошу вас, – мягко сказала она, приглашая войти внутрь. Следуя ее указаниям, мы прошли в небольшой, со вкусом обставленный кабинет – цветы в вазонах, маленький аквариум. Одним словом, все для того, чтобы клиент чувствовал себя хорошо и безболезненно расставался с деньгами. Казалось, это не деловая встреча, а дружеские посиделки дома. Девушка села напротив, забросив ногу на ногу и откидываясь так, чтобы показать себя в наиболее выгодных ракурсах. А я лишь бессовестно пялился на демонстрируемые мне ляжки, будучи не в силах поднять глаза, ибо выше меня ждала засада в виде двух округлых «мячиков».

– Чем банк в моем лице может помочь вам? – спросила она, как будто и не замечая моего смушенного состояния.

– Я собирался снять несколько тысяч юаней, люблю, когда в кошельке есть наличные на мелкие расходы, – стушевавшись, промямлил я. Звук моего ломающегося, как у подростка, голоса, взбесил меня самого, и, стиснув зубы, я поднял взгляд, стараясь придать ему более «хозяйское» выражение при взгляде на свою собственность.

Улыбнувшись, она подъехала к своему столу, нагнулась, открывая потрясающий вид, и сказав: «Пять тысяч», попросила мою карточку. Закончив манипуляции с миниатюрным переносным банкоматом, она протянула мне пачку банкнот, аккуратным движением вложив это все в конверт и подвинув в мою сторону.

– Наш банк, в отличие от других, выбрал собственную бизнес-модель, – начала рассказывать Анастасия. – Когда все занимались аутсорсингом, мы, наоборот – объединили все юниты и создали один мозговой центр, который решал широкий спектр задач для наших клиентов. Вопросы с недвижимостью, личные налоги, корпоративные налоги, рекомендации по развитию бизнеса и прочее. Не разбивали компанию по сферам деятельности, сделали единый прайс-лист. Клиенты платили по факту оказанных услуг. Это оправдало себя.

– Это полезная информация, – ответил я. Теперь мне стало понятно, у кого слямзили бизнес-модель в игровой Вселенной «Свободных Миров» присутствующие там банки. По крайней мере, один из них, поправил я сам себя.

– В случае необходимости, приходите, мы будем рады, – источала патоку служащая. – Мы очень внимательно выслушиваем проекты наших клиентов. Более того, консультируем на профессиональном уровне, а вся информация – строго конфиденциальна.

– Мне импонирует ваше отношение к клиентам, – в тон ей ответил я.

– Кстати, один профессиональный совет, смените свою одежду, она плохо смотрится, – сказала девушка.

«За этим я и приехал, дура!» – хотел сказать я, но промолчал, в очередной раз ощутив себя бомжом на празднике жизни, и злясь на собственное бессилие. Анастасия же продолжила:

– Ваша девушка могла бы лучше о вас заботиться, ибо…

– У меня нет девушки, – я ее отбрил так громко, что она вздрогнула.

Поняв, что допустила оплошность, Настя попыталась исправить свою ошибку:

– Извините, мы хорошо относимся к сексуальным меньши…

– Я не педик, дура! – заводясь, осадил я ее еще раз.

Резко встав, я отправился к выходу. И я повелся на эту разодетую куклу? Идиот, блин! Я просто взбесился на свою тупость. Сисек, мля, не мацал не видел, уставился!

– Святослав Андреевич, подождите! – в ее голосе мне послышались панические нотки.

Я пулей выскочил из дверей, чувствуя приближающиеся шаги за спиной. На меня, выкатив глаза, уставилась куча посетителей. Смешно, блин, окончательно взбесился я, цирк приехал и мне досталась роль клоуна! В очередной, мать его растак, раз!

Выйдя за пределы филиала, двинулся дальше быстрым шагом, не замечая ничего вокруг, лицо горело от пережитого если не унижения, то чего-то крайне близкого к этому.

– Святослав, постой, пожалуйста, – услышал я просящий голос Анастасии.

Резко остановившись, я обернулся, едва не столкнувшись с бежавшей девушкой. Ее длинные волосы растрепались, грудь тяжело вздымалась. «Все-таки она потрясающая», – мелькнула мысль.

– Не надо идти за мной, марш назад работать! Жаловаться я не собираюсь, за место не дрожи! – грубо сказал я.

– Мне жаль, что… – начала она.

– Мне тоже жаль. Будь мы на улице, ты бы вообще никогда не взглянула на такого, как я, – зло сказал я. – Очередной бомжара. Ведь так? ТАК?

Она замолчала, лишь в глазах заблестели слезы.

– Уходи, видеть тебя не желаю, иди дальше сиськами верти, за это тебя и ценят, – припечатал я.

…И она ушла, на ходу утирая слезы.

– Здравствуй, Святослав, – услышал я чей-то знакомый голос сзади.

«Какого???» – подумал я.

Я обернулся. Света, бывшая сокурсница, как всегда, была в сопровождении своего шкафоподобного брата. В его глазах было откровенное презрение и отвращение. Он явно не понимал, почему мне выпала честь говорить с его сестрой.

– Привет, Светка, – ответил я невесело, но ловя себя на мысли, что я немножко подостыл, увидев ее. – Как ты?

– Все отлично, – с тревогой в голосе ответила она. – Она, скорее всего, все-таки за работу боится. Ты точно не будешь жаловаться?

– Ты же меня знаешь, – ответил я, окончательно успокаиваясь. – Я не такой.

– Да, не такой, – с непонятной интонацией в голосе, сказала она. Ее глаза чуть затуманились.

– Извини, мне пора, а то презрение в глазах твоего брата добьет меня на месте, – грубо закруглил я разговор.

Отвернувшись, пошел дальше, не оглядываясь. Жаль, что нет глаз на спине. Чуть опустив голову, будто случайно, я краем глаза увидел, что она остановила брата, иначе…

А вот и «Individual Styling», добрался-таки! Я решил зайти в этот магазин, который находился двумя этажами ниже, это снижало вероятность нежелательной встречи. Я уже окончательно пришел в себя и, не обращая внимания на очередной подозрительный взгляд охраны, вошел внутрь. Похоже, я крут только в игре, надо что-то делать с этим, иначе мне всю жизнь в лохах
Страница 3 из 22

ходить…

– Добрый день, господин… – незаметно подошедший консультант застал меня врасплох. Я до этого смотрел на красивые столики, где люди пили кофе и отдыхали, посему не обратил внимания на подошедшего парня. Несколько других консультантов работали, помогали клиентам. Не спеша, с достоинством.

«Господин Змей», – чуть не сорвалось у меня с языка.

– Светлов, – ответил я.

– Впервые у нас, господин Светлов? – услужливо спросил молодой человек. – Вы обратили внимание на столики отдыха? Желаете отдохнуть? Еда, напитки?

– Впервые, посему растерялся, – обезоруживающе ответил я. Консультант, парень чуть старше меня, мне понравился. Спокойный, уверенный в себе.

– Меня зовут Виталий. Чем я могу быть вам полезен? – повторил тот свой вопрос, улыбаясь.

– Моя одежда совсем никуда не годится, – улыбнулся я в ответ. – Стыд и позор. Надеюсь на вас. Несколько штанов, рубашек, нижнее белье, туфли, сапоги, пара курток. Можете смело добавить все остальное, о чем я забыл, но что крайне необходимо для обеспеченного человека.

– Вы пришли по адресу. Пройдемте со мной, – он поманил меня в небольшой кабинетик с кучей зеркал.

Без лишней спешки, меня обмерили чуть ли не во всех возможных местах.

– Какие тона предпочитаете? – спросил меня консультант.

– Все темное, неброское. Возможно, с серебристыми вкраплениями для контраста. Удобство предпочту красоте. Я не поставил вас в тупик? – улыбнулся я.

– Все в порядке, мне кажется, у вас хороший вкус. Правда, придется чуть подождать, подготовка займет некоторое время, – вежливо проговорил Виталий.

Меня провели к столику. За чашкой отличного черного кофе я потерял счет времени, наслаждаясь натуральной едой не в игре, а в жизни. Я расслабился, мысли о встреченных девахах и связанных с ними злоключениях ушли куда-то на третий план.

Когда я допил кофе, нарисовался мой сопровождающий, приглашая меня примерить подобранное. А тут меня ожидал более чем приятный сюрприз. Все сидело просто потрясающе. Брюки с рубашкой, украшенной серебристыми пуговицами, оказались как раз тем, что мне было нужно. Обе пары, чуть различаясь в незначительных деталях, подошли отлично. Пальто же сделало из меня просто записного мачо, даже не верилось, что такая жердь, как я, может так потрясающе выглядеть. Определенно, здесь без магии не обошлось. Кроме того, мне принесли пару отличных джинсов, и к ним пару полуспортивных кожаных курток. В них я выглядел совершенно по-другому, но тоже крайне притягательно. Туфли и сапоги не жали. Идеально. Консультант лишь улыбался, видя мое обалдение. Я решил купить все, о чем и сообщил.

– Как будете платить? – спросил меня Виталик.

О да! Я ждал этого вопроса! У меня была мысль, что, возможно, ребят частенько посещают так называемые «тайные покупатели» и проверяют качество сервиса, поэтому со мной и возятся. Доверия я особо не внушал. Не ожидай я подобной реакции, я бы ничего и не заметил, а так увидел, что парень слегка нервничал. Все-таки контингент покупателей здесь совершенно другой. Я угадал: оба охранника, будто они не при делах, ошивались возле кассы.

– Карточкой, – любезно сказал я в ответ.

– Пройдемте к кассе, – показал рукой юноша. – Десять тысяч юаней, пожалуйста, – хрипло попросил он.

Его открытое удивление при виде платиновой карты подняло мое настроение до небывалых высот. Охрана убралась, точно побитые псы. На сегодня представления с клоунами закончились!

Расплатившись и оставшись в новой одежде после срезания ценников, я отправился далее. Мой путь лежал к технике – я прикупил себе новый смартфон, обеднев на тысячу юаней, но оставшись крайне довольным покупкой. По моей просьбе, его мне настроили и объяснили, что и как. Быстро, профессионально. Там же, я настроил и мобильный интернет-банкинг, для простоты и слежения за балансом, поддавшись рекомендациям продавцов. Даже не пришлось возвращаться в банк, чего я, по понятным причинам, хотел избежать.

Новый комп обошелся мне в три с половиной тысячи, но это был отличный выбор – деньги отошли на второй план. Обещали доставить завтра, ближе к концу рабочего дня. Я указал новый адрес.

Я уже собирался направиться домой и двинулся в сторону выхода к метро, когда ко мне подпрыгнули две молоденькие девушки, наверное, школьницы на каникулах.

– Заходите к нам, посмотрите какие хорошие машины у нас! – весело сказала одна.

– Такой представительный мужчина! – сделала мне комплимент вторая.

Кстати, да. На меня смотрели, но тут до меня дошло, что я в новой одежде, а старая в мешке. Реагировал я, будто был одет в старую. Ох ЛОЛ, как сказали бы геймеры. Вот это провал! Я поднял глаза, это был салон «Mercedes». «Аааа, пусть летит все к чертям», – сказал я сам себе. Сервис внутри был на высоте – меня вежливо выслушивали, понятливо кивали головой, носились, как с писаной торбой.

Поняв мои колебания, мне показали различные модели машин. Меня привлек серебряный цвет одной из довольно больших машин. Уловив мое настроение, меня посадили за руль. Кожаный салон, приятный на ощупь руль, отличный обзор, радующий глаз дизайн. Как-то совершенно незаметно для себя я согласился на тест-драйв. Это и решило дело. Машина мягко катилась, создавая впечатление безопасности, потрясающе слушалась, выполняя любой каприз на дороге. Даже моя неопытность не была помехой, курсы-то я закончил в восемнадцать, пользуясь государственной льготой, а такую машину хотелось холить и лелеять.

– Вы довольны? – спросил улыбающийся менеджер.

– Более чем! Беру! – ответил я, так же улыбаясь.

Он принял карточку и отправил запрос в банк.

Спустя минуту его лицо приобрело растерянное выражение.

– В чем дело, – перетрусив, спросил я. Все эти деньги были шуткой???

– А вам не сообщили ничего о подарке? – спросил работник.

– Каком подарке? – удивленно спросил я.

– Корпорация «Endless Entertainment» дарит Святославу Светлову любой автомобиль из любого салона «Mercedes», – лицо работника сервиса выражало крайнюю степень удивления. – Я слышал о таком, но сам сталкиваюсь впервые.

Заметив мое потрясение, он связался с кем-то из начальства. Это была глупая затея с его стороны. Даже мне, стоящему в паре метров, было слышно, как на бедного сотрудника наорали, обозвали пустомелей и велели немедленно, нет, все-таки НЕМЕДЛЕННО, вернуться к клиенту и заняться подбором лучшего автомобиля.

Для этого пришлось подождать пару часов, в очередной раз попивая кофе. Еще лучше прежнего. «Из Коста-Рики», – с гордостью сообщил пришедший в себя трудяга. В конце концов вместо относительно «недорогого» автомобиля, ценой в семьдесят тысяч, мне подобрали потрясающий автомобиль представительского класса. Полубронированный, как сказал менеджер салона. Только не серебристый, а черный. Смотрелся он очень и очень круто. Цена ввела меня в состояние ступора – около двух миллионов юаней, буквально без нескольких тысяч. Сервис пожизненный и бесплатный, за счет дарителя. Страховка тоже. О?бал?деть! У меня даже приличных слов не нашлось, происходившее не желало укладываться в стройную картину.

Еще несколько минут заняла регистрация, страховка и прочее.
Страница 4 из 22

Госномер мне дали прямо на месте – минимум бюрократии, либо нужные связи. Одно из двух.

– И последнее, – сказал усталый сотрудник. – Укажите номер мобильного телефона, даритель пришлет вам сообщение.

Я продиктовал свой новый номер и спустя пару секунд пришел ответ:

Дорогой и любимый Святослав!

Мое сердце радуется твоим успехам. Прими этот подарок, я лично хотел сделать сюрприз такому человеку, как ты. Ты – лучший, и получишь лучшее!

    Всегда к твоим услугам,

    Виктор Навин, президент и владелец «Endless Entertainment».

Я несколько минут тупо пялился в текст. Мозг отказывался верить в происходящее. Несколько раз тер глаза, точно желая проснуться. Но нет, самая что ни на есть реальность.

Не буду описывать, как я добирался домой. С меня семь потов сошло, одно дело – тестовое вождение, другое – реальные дороги. В машине я чувствовал себя в безопасности, но было несколько полуаварийных ситуаций по моей вине. Правда, все обошлось.

По пути я успел заехать в «Продуктовый Рай». Там, когда я вышел из машины, меня поразило отношение людей к владельцу подобной роскоши. Кто с завистью, кто с восхищением смотрел на новехонький автомобиль. Девушки откровенно привлекали внимание: демонстрировали себя с разных позиций, останавливались, теребили волосы, призывно строили глазки, наклонялись, чтобы поднять неведомую пылинку, оставаясь на пределе приличий.

Статус.

Мой статус изменился, взлетев до небес.

Интересно, что бы они сказали, встретив меня сегодня утром? Я лишь покачал головой и двинулся дальше – закупился качественной едой, взял хорошего вина, пяток бутылок пива, копченостей, торт. Пусть и в одиночестве, все же праздник.

С чувством невероятного облегчения я приехал в свою десятиметровку. Сейчас она уже не казалась слишком маленькой. Наконец-то я один и меня никто не потревожит. Разложив покупки и переодевшись, я полез на форум. Нужно отвлечься от шопинга. Пора разгребать дела и лезть в игру. Я увидел, что куча народу ждет, когда же я выложу ролик с записью битвы. Несколько игроков выложили неполные записи, они были довольно популярны. Рейтинг записи боя Стрилюда и Кобрина после этого взлетел до небес, теперь они могли оценить ее по достоинству. Наслаждаясь едой и смакуя отличное белое сухое, я неторопливо скомпилировал ролик, от моего появления на Изначальном Месте и до активации амулета, отправившего меня назад. Подумав, что чуть не допустил чудовищную ошибку, я обругал самого себя последними словами. Я изменил ролик, слава разрабам за простой и интуитивно понятный интерфейс управления, до момента, когда меня приветствовал Кобрин, я ведь не хотел светить свои бонусы…

Ну что же, ролик – это деньжата. Я улыбнулся, закончив работу. Мне очень понравилось ощущение того, что дела идут правильно и находятся под абсолютным контролем. А теперь пора просмотреть форум. А форум сошел с ума в прямом смысле этого слова. Выползла целая куча скрытых группировок с довольно разнообразными самоназваниями – «Братство Стали», «Драконы Свободных Миров», «Демоны Беранеса», «Гномья Сталь», «Ангелы Возмездия». Я подметил, что Крез не вступал в дискуссию. Значит, это какие-то мелкие шакалы. С удивлением прочитал, что за меня, кроме НИПов Ракшаса и пары отрядов наемников (наверняка тот самый резерв принца), вступилась куча разных игроков. Я взбесился, узнав, что их ники вывешены в открытом доступе и предлагалось мочить «админских подстилок». Я скопировал себе эти ники в отдельный файл, пообещав себе, что эти игроки получат необходимую помощь, если я смогу этим заняться.

Ни одна другая группировка не выступила в мою поддержку. Срач с обещанием заняться мной при первой же возможности и объявить открытую войну развивался в этой же теме. Обещали блокировать любые торговые инициативы под эгидой клана, разорять имущество, грабить. Я посмеялся, но это было крайне неприятно. Еще один аргумент в мою пользу в разросшейся дискуссии – после нововведений иниативы агров могут обернуться против их самих. Гм, нововведений? Гляну чуть позже. Следующая тема, которая привлекла мое внимание – боевая магия. Эта тема в восторженных тонах описывала «настоящую магию», а не мелкие пукалки, что сейчас в арсеналах игроков. Было подмечено, что развитые НИПы, на примере моего Ракшаса, могут скрывать свой левел, что породило бурю разных кривотолков и догадок. Например, действительно ли у меня седьмой левел? И, в случае войнушки, вступятся ли за меня те же НИПы? Было очевидно, что десяток хаев вынесет несколько тысяч нубов, нисколько не поморщившись. Уже зафиксирован огромный скачок в каче, игроки высыпали из Беранеса качаться, поддавшись импульсу, ведь было известно, что с уровнями в игре надо аккуратнее, эта информация уже была более доступна. Но толпе не прикажешь…

Третья тема была посвящена экономике кланов и экономике в целом, особенно в свете последних нововведений. «Гм?» – я открыл новости, отложив чтение.

«В связи с регистрацией первого клана в игре, администрация меняет игровой процесс. Возрождение теперь возможно только в месте появления персонажа и клановом замке. Вводится вражда между игроками – вы можете объявлять игрока своим врагом при встрече с ним, добавив необходимый ник в свой лист. За убийство врага не назначается ПК и дается слава. Врага достаточно указать в одностороннем порядке. Глав кланов можно объявлять врагами без личной встречи, их никнеймы открыты для доступа. Будьте осторожны, убитого врага можно взять в плен, применив заклятье «Пленение». В противовес этому появляется заклинание «Свобода». Они внедрены автоматически всем игрокам, НИПы также смогут его применять, им предстоит обнаружить заклинание самостоятельно. Выигрывает заклинание того игрока, чей скрытый рейтинг выше. Рейтинг является тайным, его параметры не раскрываются. Игроки должны сами выяснять это».

«Либерализируется торговля. Любые предметы игроки теперь могут покупать за реальные деньги в размере с максимальным курсом 10:1 при согласии обеих сторон. Налог с продажи – 50 %. При свободной торговле золотом налог снижен до 25 %. Цена регистрации на подобную деятельность остается прежней».

«Снижается контроль над игроками, торгующими вещами, теперь цены не регулируются».

«Вводится клановый предмет – Алтарь Возмездия. Многоуровневый. Алтарь должен находиться в замке клана. При вводе никнейма игрока, которого вы сочтете врагом, вы будете телепортированы к нему на пять минут, либо можете послать питомца и завязать бой только с его помощью. Препятствий не существует, исключая определенные магические щиты и замковую защиту, в зависимости от количества защитных очков. После пяти минут – возвращение к алтарю. Если убиты игроки, окружающие жертву, в радиусе пятидесяти метров, нападающему не назначается штраф за ПК. В случае отсутствия человека в игре, система сама проведет бой с наивысшей эффективностью. Настройки будут у игрока в профиле. Уровень алтаря, совместно с рейтингом, влияют на шанс успешного нападения, а также отражения попытки нападения. Цена приобретения – половина цены, заплаченной за регистрацию клана.
Страница 5 из 22

Проигравшая сторона теряет часть ВСЕГО набранного героем опыта, включая и часть опыта помогавших ему игроков. Количество потерянного опыта зависит от соотношения уровня героев, умений и рейтинга. Возможно не более трех нападений на игрока в день».

«Проклятье! – не сдержал я ругательства. – Еж твою медь!» Одним махом администрация, считай, перевернула игровой баланс, перезатачивая его на ПвП и донат. «А хотя чего я ожидал? – подумалось мне. – Подарки за пару миллионов с неба не берутся».

Я открыл пропущенную тему про финансы. Многие теперь говорили, что достаточно создать магические кузни внутри замка, что уже было известно, и доход клановиков будет расти как на дрожжах. Это вплотную подводило меня к вопросу вербовки людей и их доставки на Окраину. Нужно идти на поклон к Стрилюду, либо подумать о собственном телепорте. Гм, знаний мне определенно не хватает. Надо написать Снейкеру, это будет наилучшим решением! Тэкс, теперь враги. Я внесу в новый список всех, после чего приобрету камень и попробую натравить на них Красавчика. Это будет мочилово, причем жестокое, никакой пощады. Однако для этого надо ускорить строительство замка.

И тут я словил себя на мысли, что у меня из головы совершенно вылетела фишка про свободную торговлю золотом. Надо узнать, как подать заявку. Вызвав справку, я увидел, что надо слать запрос Верховному Совету Беранеса. Что же, это будет довольно просто.

Далее, пора думать о расширении клана, а то я один как перст. Гм, а кого брать-то? Какие критерии отбора? Подумав, я нашел лежащее на поверхности решение. Максимум характеристик, уровень не важен. Клановая фишка все покроет, ведь люди с максимумом уже будут иметь десятку за левел. А о своих личных преимуществах надо будет умолчать. Позже это можно будет изменить. Уффф, пока что вроде все. Количество проблем увеличилось, а плюшки, хоть и солидные, погоды пока не делали. Вперед, в игру. Я закончил свою трапезу и полез в капсулу. Свободные Миры ждали меня.

* * *

Я очнулся и огляделся. Красавчик спал рядом с кроватью, на ней он уже не помещался. «Надо будет купить пошире, чтобы он был рядом, мой маленький котик», – подумал я, улыбаясь.

Одевшись, я спустился вниз, где меня встретил Славомир. В лице – ни кровинки, словно мертвец.

– Милорд, гномы объявили Велемиру войну и требуют вашей выдачи, – пролепетал он затравленно. – Тогда они отменят ультиматум. Герцог с самого утра приказал явиться к нему.

– Да ладно, – преувеличенно бодро ответил я. – Ничего со мной не случится. Тем более, мне с ним тоже не мешало бы поговорить. Подготовь охрану, пожалуйста.

На самом деле, поговорить мне надо было со Стрилюдом и Снейкером, и чем скорее, тем лучше.

Славомир кивнул, оставив меня одного. Я пошел будить Красавчика и перекусить. Увидел мириады сообщений об объявлении меня врагом. Пришлось потратить кучу времени подтверждая весь список. Шакалье. Утешали лишь очередные два миллиона за оскорбления. Теперь у меня было более пятнадцати миллионов. За едой послал банкиру сообщение о том, что в ближайшее время мне понадобится семьдесят пять миллионов. Ответ пришел спустя несколько минут: банк просил списать часть денег, точно я возвращал кредит с длительностью в сорок лет с ежемесячными выплатами, им так проще. Гм, я решил не делать из этого проблему и перекинул сто пятьдесят шесть с четвертью тысяч золотых со своего счета.

Пока Славомир ждал меня, я подкармливал питомца. Я оглядел его: в холке около метра двадцати, от носа до хвоста – метра два. И метровый хвостище. Красавчик и есть красавчик. Аппетит его тоже возрос, соответственно, я просил Славомира проследить за этим и завести нормального управляющего по дому, а то он сам бегает, как какой-то слуга. Когда трапеза была закончена, к нам спустился проснувшийся принц.

– Приветствую, брат, – сказал он. – Как утро?

На его лице была довольная улыбка. Ведь все удалось в наилучшем виде. Тут я ему рассказал последние новости о том, чего требуют гномы. Услышав сказанное, принц переменился в лице. Я никогда не видел его в таком бешенстве.

– Они. Требуют. Выдачи. Особы. Приравненной. К. Особам. Королевской. Крови, – прошипел он, припечатывая. – Ты возьмешь меня с собой к Герцогу. Я тоже скажу пару слов.

– Давай, – сказал я. – Только сохраняй спокойствие, нужно сыграть очень тонко. Я возьму только питомца. Его одного хватит.

Собравшись, мы под охраной людей маркиза и пары темных эльфов, поехали к дворцу. Город жил своей обычной жизнью – новости либо не объявлены либо всем плевать, и Герцогу доверяют. Без задержек нас ввели в небольшой зал. Питомца побаивались, мне казалось, я даже ощущаю исходящий от воинов страх. Внутри зала для встречи нас поджидал стол с угощениями: Стрилюд и Велемир уже сидели там, переговариваясь вполголоса о своих делах. Я обратил внимание, что Стрилюд очень, очень внимательно смотрит на лигра.

– Аааа, мой новоиспеченный принц! – взревел Велемир своим фирменным голосом. – Наш пострел везде поспел. Теперь вон и гномы вылезли. Что скажешь, а?

– Пожрать дай! – крикнул я в тон ему. – Чего разорался?

Стрилюд опешил, а Велемир заржал так, что упал со стула. Он хохотал так, что несколько раз довольно смачно перданул. И это благородная кровь?

Внимание!

Получена награда: Уровень отношений с Велемиром + 1000!

– Насмешил, ох насмешил, – отсмеявшись и садясь на место, сказал Великий Герцог. – Представишь спутника?

Нет, точно надо было идти шутом, квест бы я выполнил сразу.

– Ракшас ир Дарксин, – представил себя сам темный эльф.

– Наслышаны о ваших подвигах, принц, даже в нашем захолустье, – проговорил Велемир, протянув руку для пожатия.

– И мы о вас наслышаны, – любезно ответил тот.

Я обратил внимание, что из глаз Велемира исчезло веселье, он был сосредоточен. С маской клоуна он расстался очень легко.

– Твой зверь, Змей, это то, о чем я думаю? – далее спросил Велемир.

– Разумеется, – сказал я в ответ.

– Ха, – тут Герцог глянул на Стрилюда. – Что я тебе говорил?

Тот кивнул, склоняя голову перед мудростью своего повелителя. Красавчик очень внимательно наблюдал за Голубым магом. Мне показалось, он хорошо помнит произошедшее в башне.

– Вопрос твоей выдачи даже не обсуждался, – откинувшись на спинку стула с бокалом вина, сказал Велемир. Клоунская маска исчезла, сменившись расчетливым выражением. – Но детали воможных действий разнились. Стрилюд предлагал дать тебе полную независимость, гномам – проход по нашей территории, а ты бы отбился сам, с помощью темных. Гномы бы взяли нам пару крепостей, как плату за проход, а мы бы остались над схваткой и решили проблему с мятежом поскорее. Но я не согласился с этим планом. Мне кажется, тебя не обременяет присяга мне?

– Нет, все хорошо, – сказал я. – Я очень ценю хорошее отношение.

– Вот именно, – подытожил Великий Герцог. – Темные злопамятны, нас бы потом стерли с лица земли.

Ракшас кивнул, подтверждая его слова. Стрилюд же выглядел недовольным, что его план оказался отвергнут и имел массу минусов.

– Расскажи им, – приказал Велемир, обращаясь к своему магу.

– Боги вмешались
Страница 6 из 22

в происходящее в мире, дав тебе новые силы, таким образом произошло небольшое изменение магического фона, – начал он. – Последствием этого является то, что наложенные на магию скрепы постепенно размываются. То есть теперь на мне меньше ограничений и я, как и другие маги, могу использовать магию более высоких порядков, не привлекая внимания богов и не отвечая перед ними за свои действия.

Ракшас лишь присвистнул.

– Гномам был нужен лишь повод? – спросил он.

– Возможно, все вместе, – продолжил Стрилюд далее. – Боги проявили себя, чего не случалось тысячелетиями. Никто не думал, что появление героев является одним большим планом. Скорее всего, возвращения богов в мир.

– Герцогство нерушимо, – припечатал Велемир. – Посему мы будем воевать с гномами. Я сегодня пошлю ответ. Теперь мы сможем напасть скорее, глядишь, какие дурни одумаются и сами сдадутся.

Я содрогнулся, представив, как Стрилюд будет с ними «разбираться». Красавчик оторвался от куска мяса, повернул морду ко мне, и я его погладил, успокаивая.

– Попрошу перекинуть часть воинов сюда, мы не останемся в стороне, – сказал Ракшас. – Отец меня не поддержит, но вскоре его решение изменится, нам нужно продержаться.

– Что насчет других героев? – задал другой вопрос Велемир. – Способны ли они помочь?

А вот теперь настало время для основной части визита.

– Я опасаюсь, что вы не сможете держать их под должным контролем, – ответил я. – Дело в том, что смерть их совершенно не страшит, а у меня есть средства повлиять на них таким образом, чтобы добиться полного повиновения.

– Занятно, – проговорил Великий Герцог задумчиво. – Твой план?

– Мне нужен портальный камень, – выдал я основную заготовку, точно нечто второстепенное. – Сколько стоит покупка?

Велемир глянул на Стрилюда, и Верховный Маг сказал:

– Десять миллионов, и это за начальный уровень, я помогу. Только он занимает много места. Лучше всего его ставить в замке. Разве он у тебя есть?

– Построю, приготовления идут полным ходом, – ответил я, чувствуя неприятный холодок. Лишь бы они не стали задавать ненужные вопросы. – Осмотримся на месте. Главное прилюдно объявить о месте замка, тогда меня будут искать.

– Они и так будут искать, – хохотнул Велемир. – Пришлите своего человека, дам людей на стройку, сейчас сезон заканчивается, но они поработают, мы должны построить замок поскорее. Иногда я не понимаю божественной логики, ну да пусть будет так, как есть. Только купите лошадей, телеги и провиант.

– Благодарю, – я низко склонил голову. Это была приятная неожиданность.

– Пустое, – отмахнулся герцог.

– Переведите деньги мне на счет, – встрял в разговор Стрилюд. – И камень будет у вас завтра.

Ясно, значит у него есть друзья в Беранесе, следы, скорее всего, ведут в тот университет, где учатся Алексей и Люба.

– Я также прошу доставить Камень Возмездия сюда, деньги переведу, – добавил я. Надо пользоваться моментом.

– Хорошо, – буквально сверля меня глазами, ответил Верховный Маг. – Подготавливайте телеги попрочнее, они тяжелые.

Я увидел, что Ракшас как будто невзначай достал серебристую стрелу и сказал:

– Это будет хорошая драка, жду не дождусь. Не дадите амулет связи? Я проведу разведку и начнем пощипывать гномов.

– Отличная идея, принц, – одобрил Герцог. – Я распоряжусь.

– Пришлите в особняк Змея, мы пока там, – ответил он. Верховный Маг догадался, что это за стрела, и его глаза опасно сузились. Тем не менее, он спокойно отпил вина, точно ничего не случилось. Я тоже не подал виду, но выходка Ракшаса меня возмутила. Что за бахвальство? Зачем себя выдавать?

Я распорядился насчет перевода денег Стрилюду и запросил дополнительные десять миллионов на портальный камень, заплатив около двадцати тысяч золотых по «кредиту».

На этом разговор был окончен, и мы двинулись обратно. В коридоре я задал один короткий вопрос:

– Зачем?

Внимание!

Вас окутал полог тишины!

– Он должен был понять, что мы не отступим и его найдут, – ответил принц.

– Я все равно считаю, что эта детская бравада может сыграть с нами дурную шутку. Маг его уровня может умереть в любой момент, пыток он не будет бояться. Да и он маг Воздуха – ускользнет.

– Ты так ничего и не понял, брат, – сказал мне Ракшас.

– Боюсь, что ты мудрее меня, – ответил я дипломатично.

– Картина сложилась у меня в голове после регистрации твоего, так сказать, клана, – начал говорить принц. – Заметь, что нас встречал Верховный Жрец, а служителей других богов не было. Люди и гномы, выступившие против нас – отщепенцы.

– И что? – все еще не понимая, к чему он клонит, спросил я.

– Это значит, что Империя уже давно не управляется людьми, а наш Жрец подмял все под себя. Или очень многое. Наверное поэтому Стрилюд и ушел сюда, на Окраину. Здесь много свободной земли и живут люди. Отсюда он хочет начать возрождение величия своей расы. Я его понимаю, но нужно дать понять, что мы соблюдаем свои интересы. Предательство – смерть. Я уверен, все договоры будут выполнены полностью. Он не станет играть втемную, – закончил тираду принц.

Я кивнул, принимая логику собрата. Хотя, на мой взгляд, возрождение Священных Лигров уже и так добавило магу хлопот.

Возвращение в особняк прошло без происшествий. Красавчик наводил страх на окружающих, но и только. Рассказав Славомиру о том, что нужно сделать, я приказал ему закупить все необходимое, наш отъезд и так задерживался до неприличия.

– Как наши командиры? – задал я мучавший меня вопрос. – Не струсили ли они после объявления новостей?

– Наоборот, – ответил тот. – Их решимость укрепилась. Остальные отказались, испугались гномов.

– Прорвемся и так, – ответил я. – У нас совсем другие задачи сейчас.

– Я разберусь, к завтрашнему дню все будет готово, – ответил он.

Дождавшись ухода моего вассала, ир Дарксин начал:

– Мы уходим навстречу гномам, разведка и ощипывание кур.

Произнося последнюю фразу, он кровожадно усмехался.

– Коротышки заплатят за свою дерзость, – внезапно добавил он зло. – Я перекину наемников с Заброшенного Острова. Дом Тени их устроит. Орки будут воевать до последней капли крови.

– Что особенного в этом их Доме? – спросил я.

– Законы Империи жестоки к оркам, им нельзя строить Храмы в Империи. А это ослабляет магию богов и все ей сопутствующее. Поэтому легальный храм для них – это манна небесная.

– Второй раз за сегодня я себя чувствую полным дураком, – признался я. – Это все частично из-за того, что наш Жрец не дает разрешения и они прикованы к своим степям? А тайная постройка? Заброшенный остров очень далеко.

– Хах, – улыбнулся принц. – Наши подземелья лежат за Островом. Если бы они рыпнулись, это бы не осталось незамеченным. Жрец, скорее всего, прикрылся Эдиктом Людей.

– Почему? Орки были нашими союзниками. Какой Эдикт? – все еще недоумевая, я задавал возникающие у меня вопросы.

– И орки должны такими остаться. А если еще сделать так, чтобы они были нам благодарны… Эдикт запрещает постройку храмов Люцифера и Тени. Нашей расы это не коснулось, ибо нас было слишком мало, и таким образом недобитков хотели держать
Страница 7 из 22

под контролем.

– Магия Тени – это магия убийства, ярости, – продолжил принц. – Орки впитывают силу своей богини, находясь в доме и молясь. Поэтому им никто не дает возможности стать сильнее. А твое согласие – это очень умно. С одной стороны, ты темный и земли твои, запрета нет. С другой, правитель – человек. На этом можно сыграть и держать их в страхе.

– Что скажет Велемир, когда узнает о Доме? – спросил я. Не стоило говорить принцу, что согласие на постройку дома я дал по дурости.

– Это ему на руку, а потом посмотрим. Как карта ляжет, – усмехнулся принц. – Ослабеешь – прижмет. Выплывешь – вассальная клятва. Можно будет тех же гномов прижать, выбить себе чего. Земли пустые, нужно все строить с нуля, а гномы это умеют, он в любом случае будет с прибытком.

– Понятно, – только и сказал я. Нужно будет все обдумать и обдумать очередной план действий, так будет проще. А то столько разной информации, не знаю, за что браться.

– Мы уходим навстречу гномам в самое ближайшее время, попробуем закупиться в городе чем-нибудь полезным, – продолжил Ракшас. – Мне даже нечего тебе оставить, все потребуется самим. Надо нейтрализовать лидеров, тогда удастся выиграть немножко времени.

Я кивнул, и принц ушел к себе, оставляя меня наедине с питомцем.

– Ну что, малыш, скоро начнется веселая жизнь, – сказал я ему.

Тот лишь фыркнул, ластясь. Взяв себе вина, я пошел поразмыслить возле камина о своих планах.

Так-с, а статы питомцу? Совсем вылетело из головы! Раскидав все, взглянул на результат и вытаращил глаза.

Имя: Красавчик.

Уровень: 184.

Тип: Питомец.

Класс: Черный Лигр.

Сила: 788.

Ловкость: 788.

Удача: 788.

Выносливость: 788.

Ум: 788.

Скорость: 786.

Сопротивляемость: 786.

Уровень жизни: 16 730.

Урон: 1024–1261.

Способности: Смертельный удар-II.

Способности: Убийца-II.

Способности: Живучесть-II.

Способности: Телепортация-I.

Мой пет в одиночку, наверное, раскромсал бы небольшую армию. А может, и большую. Удвоение статов вывело его вообще на недосягаемую высоту. Я глянул на свои характеристики.

Характеристики:

Сила: 50.

Ловкость: 50.

Удача: 50.

Интуиция: 56.

Выносливость: 54.

Интеллект: 58.

Мудрость: 56.

Воля: 52.

Вера: 66.

Слава: + 1216.

Уровень жизни: 1540.

Мана: 1040.

Урон: 60–80.

Ничто по сравнению с питомцем, но все-таки уже не совсем голяк. И это на седьмом уровне. Удачно, удачно. Ладно, хватит о хорошем, пора заниматься делами не столь приятными, но требующими самого пристального внимания.

Глава 2

Корованы

Окраина Свободных Миров

Мне не дали времени спокойно поразмыслить обо всех вопросах, требующих моего внимания. Первая мысль была о мастере Беллини – его нужно доставить сюда и держать под охраной, второго варианта у меня нет, надо подстраховаться. Но, учитывая, что сегодня меня ждал сумасшедший день, я не удивился, когда господин Витторио лично наведался ко мне.

Повинуясь моему жесту, он налил себе вина и сел рядом. Я заметил, что он явно напряжен. Ага, значит разного рода слухи дошли до ушей нашего мастера и он поскакал сюда. Ну-ну, послушаем. Управлять людьми уже не казалось мне непосильной задачей.

– Говори! – подхлестнул я его.

– Ваше высочество! – начал он. – Я пришел не говорить о слухах, а о делах. Это правда, что поедет еще множество работников, выданных нашим Великим Герцогом?

– Все так, мастер, – ответил я. Фразу насчет дел, а не слухов, запомнил. Молодец он все-таки, я не ошибся в его кандидатуре. – Они поедут.

– В таком случае, мы можем управиться со строительством замка за полгода… – начал Витторио.

– Но? – спросил я.

– Возможно незначительное удорожание строительства, однако меня заботит вопрос, откуда мы будем брать камень? У вас есть каменоломня на примете? – спросил он. – Ответ на этот вопрос обычно положительный, но я решил подстраховаться.

Проклятье! Я в очередной раз получил удар под дых. Я пытался вспомнить, каковы же те горы и можно ли будет там что-то добыть. Блин, логика мне подсказывает, что камень там должны были добывать, места ведь отличные. Или нет? С каких пор я стал мастером горного дела? Но ведь остатки крепости я находил, должно же быть что-то!

– Не уверен, – тем не менее, ответил я. – Нужны каменотесы и те, кто станет искать места добычи руды, уверен, они там есть. Включите это в расходы, сообщу банкиру.

– Хорошо, милорд, – ответил архитектор. – Я этим займусь. У меня еще один вопрос тогда…

– Да? – спросил я, заметив неуверенность мужчины.

– Я уверен, многие люди, могущие работать в шахте, пошли бы с вами, даже просто за еду, а работа бы нашлась, многие сейчас сидят без гроша в кармане, – проговорил мастер. – Я вижу тех, кому скоро будет нечего есть. Поможете им? Война сорвала их с родных мест и возвращения не предвидится. Многие из этих людей жмутся по своим каморкам, еды пока хватает, эти люди не видны всем, кто наверху. Но проблема скоро станет очень острой.

– Почему бы и нет? – сказал я. Чем больше рабочих рук, тем лучше. Плюс те же руки смогут и оружие держать, хе-хе. – Включите это в расходы, но поторапливайтесь, время работает против нас.

– Я выделю вам охрану, – напоследок сказал я. – Не ходите без них никуда. Я даже оплачу вам это, если требуется.

– Не нужно, пусть ходят, – быстро сказал он в ответ. – Мне надо бежать, выполнять поручение.

Я проводил этого, без сомнения, важного для моих планов человека, прямо до дверей, выделив ему несколько людей Славомира.

Так как больше заняться пока было нечем, я вылез из капсулы, подготовиться к завтрашнему переезду обратно в родительскую квартиру. Затем – полез на форум. Все ожидали скорой регистрации других кланов. Кроме того, были слышны призывы не подчиняться законам Беранеса, а то админы совсем обнаглели. Покачав головой, я вернулся обратно в игру. Перекусив с вернувшимся ненадолго Славомиром, выслушал его отчет. Но перед этим он передал мне письмо от Стрилюда. Гм, крайне занятное письмо, надо признать.

Уважаемый Змей ир Раджас,

Камень Возмездия и Портальный Камень ждут Вас в Вашем лагере за городом. Артефакты нельзя украсть, теперь только Ваше желание разблокирует их применение. Так же там, в ларце, положительный ответ насчет свободной торговли, однако необходимо наличие кланового замка – тут никаких поблажек. Спешите, условия могут измениться. Я уверен, это то, чего Вы ждали, однако будьте осторожны.

    С уважением,

    Стрилюд

Хорошие новости, все доставлено быстро, странно, что разрешение о свободной торговле не было публичным и официальным, но я уже привык к игровым непоняткам.

– Что у нас дальше? – спросил я у Славомира. – Новости в письме хорошие. Посылки доставлены.

– Они под охраной, – кивнул Славомир. – Далее, плащи с вашей эмблемой готовы. Провиант и припасы закуплены. Все это находится в огромном лагере за городом, под охраной наемников и моих людей.

– Это хорошо, – сказал я. – Скоро прибудут люди архитектора Витторио Беллини. Все они под нашей охраной, пусть твои люди отсылают их в лагерь. Самого архитектора охранять как зеницу ока, я приставил пару человек, но нужны лучшие. Нужно быть готовыми ко всему, этот человек слишком важен. Людей
Страница 8 из 22

Велемира – туда же. Их надо беречь, они выкуют нам победу.

Последнюю фразу я произнес властным голосом, Славомир задумался, прикидывая чего-то.

– Все понял, сделаю, – ответил он. Мне нравилась эта его фраза.

– Прошу вашего благословления на свадьбу! – вдруг резко сказал мой вассал.

– Чтооо??? – не сдержал я своего удивления.

– Я нашел себе жену, – тяжело сказал Славомир. – Ту, с которой хотел бы состариться.

– Поподробнее, – попросил я. Интересно ведь до чертиков…

– Графиня Болотного Бастиона, – начал маркиз. – Ее отец – воин, как и я. Его крепость не смогли взять враги, а буквально на днях, Велемир вместе со своим магом просто разметали врагов. Война наполовину закончена. Бастион открывает любые пути, это сердце страны. Отличная база, откуда все легко держать под контролем.

– Гномы? – в моем сердце затеплился лучик безумной надежды.

– Южнее идут, – скривившись, доложил маркиз, словно прочитав мои мысли. – Осторожничают, твари. Все шлют письма с просьбой о выдаче, они-де восстанавливают справедливость, ну а топтание по стране – это так, мелочи.

– Что с женой? – вернулся я к первоначальной теме разговора.

– Младшая дочка Любомира, – отозвался Славомир в ответ. – Он согласился выдать дочь за меня. Сказал, что нечто похожее напророчили ему, а когда пророчество прояснилось, я так понял, это случилось буквально на днях – выдал дочь за меня. Я ему верю, это не только из-за моих земель, он всем отказывал, даже самым знатным.

– Проблем не будет? – спросил я. Еще не хватало подпольных дворянских интриг для завершения картины.

– Нет, мы понравились друг другу, – ответил Славомир. – Надеюсь, поладим.

– Серьезно? – с недоверием спросил я. – Ты ведь сам все понимаешь. Мне-то плевать, а ты себе еще жизнь запорешь.

– Не запорю, – упрямо сказал тот. – Уверен я, в отца она пошла. Верная, упорная.

– Быть посему, благословляю, – ответил я. – Свадьба и прочее?

– Достаточно вашего присутствия и запечатывания документов, – сказал Славомир. – А затем передадим Великому Герцогу.

– Вот и отлично, – сказал я. – Что еще у нас на повестке дня?

– Две проблемы, – сказал старый вояка. – Одна призрачная, другая вполне реальная.

– Давай с призрачной, – сказал я.

– Седой назначил награду в миллион за вашу голову, – сказал мой вассал. – Сюда скоро ринется разное отребье, это создаст проблемы.

– Не думаю, – покачал я головой. – Скоро Седому труба. Ракшас или Стрилюд в ближайшее время его уберут, у парня окончательно съехала крыша. Одно дело – гномы, другое – какой-то выпердыш. Охрану усилим, и все.

– Воля ваша, – склонил Славомир голову. – Следующая проблема. Несколько отрядов наемников желает отправиться с нами. Неофициально.

– Не совсем понимаю, – ответил я. – Почему это проблема? Пусть едут себе рядом. Еще гляди припрет драться, так их самих и почикают, если не вступят к нам.

– Они думают на месте найти себе добычу. У меня подозрение, что они не прочь пограбить на месте или поискать нечто заслуживающее внимания. Вероятно, их вожаки надеются найти для себя что-то ценное на месте, куда мы едем, – Славомир глянул на меня вопросительно.

– В случае конфликта, как поведут себя наши наемники? – спросил я. – Орки точно впрягутся, а остальные?

– Все зависит от ситуации, как вы себя проявите, – ответил Славомир. – Слишком много факторов.

– Сколько их? – спросил я.

– Четыре отряда, примерно шестьсот человек, у нас около девятисот воинов. Из них примерно две сотни – мои люди и личные наемники. Но у нас каждый боец на счету. Именно поэтому, нам нужно решить эту проблему тем или иным способом. Желательно пораньше, – закончил экс-тысячник.

– Их командиры – простолюдины? – спросил я.

– Да, все они простолюдины, – удивленно ответил Славомир.

– Ха! Где их лагерь? – спросил я, все для себя решив. Смету ублюдков.

– Рядом с нашим, – ответил Славомир.

– Ты уверен, что это проблема? – спросил я еще раз. На всякий случай.

– Да, разведка говорит о том, что народец хочет пограбить, эта зима будет пустовата, – отозвался мой вассал.

– Едем туда, осмотрюсь, а заодно решу эту проблему, – свернул я разговор.

Славомир кивнул, я надел цепь маркиза и поманил Красавчика с собой. Славомир ждал меня с подготовленным конем и парой людей. Я был в новом плаще с вышитой эмблемой Красавчика. Выглядело, на мой взгляд, очень красиво. Красавчик был рядом. Судя по его довольной мордашке, он не прочь пробежаться. Он вырвался чуть вперед, что обеспечило нам довольно быстрое перемещение по городу. Никаких остановок и задержек, только горожане пугливо вжимались в стены. Казалось, что многим можно запросто идти служить в разведку, они прямо сливались со стенами.

Лошадки доставили нас на место. Я даже присвистнул от удивления: лагерь наемников напоминал небольшой городок. Поздоровавшись с командирами, я увидел, что дела под контролем. Лагерь огорожен, план уже был готов. Когда я спросил про соседний лагерь, все до единого поморщились. И если оба орка предлагали просто покрошить их, остальные были не столь категоричны, они просили найти другое решение. Сказав, что я его уже нашел, я поманил Красавчика и двинулся в сторону соседнего лагеря. Меня наградили непонимающими взглядами и пытались было мягко остановить, но рык пета вогнал их в ступор. Я улыбнулся, а те содрогнулись, понимая, что это будет. Точнее, думали, что понимали.

Я шел по начинающей подмерзать земле. Несильный, но неприятный ветер дул в лицо. Подумав, я применил свое защитное заклятье. Вечно забывал.

Внимание!

Вас окутал «Щит Тьмы»!

Количество защитных очков: 500.

Неплохо, это спасет мне жизнь разок-другой. Красавчик трусил рядом и не обращал внимания на погоду. Он чувствовал мое настроение и с предвкушением ждал того, что произойдет. Нужно сыграть по возможности тонко, создавая ауру привыкшего к безнаказанности ублюдка – в данной ситуации, это было наилучшим решением на мой взгляд. Круг возрождения недалеко, маны на ресуррект пета хватит, утоплю все в крови и пусть будет, как будет. Со мной, по-видимому, никто не собирался церемониться, и я не вижу ни единой причины, почему я должен поступать по-другому. Весь мой жизненный опыт говорил о том, что давать сдачи нужно всегда, иначе потом тебе на голову сядут, хватит и одного момента проявления собственной слабости.

Спустя пару минут я подошел к импровизированному входу, который образовывала пара бревен, создавая коридор в глубь палаточного лагеря. Навстречу мне поднялись двое вояк – менее пятидесятого уровня, серые ауры.

– Кто таков? – спросил тот, что слева.

– Принц темных эльфов Змей ир Раджас, прибыл к вашим командирам. Проводи, – сказал я, мысленно смиряясь с тем, что должно случиться.

– Ажно целый принц! – он дурашливо заржал, глядя на напарника, и тот поддержал шутку.

– УБЕЙ! – приказал я Красавчику. И, не успел я закончить свою фразу, как тот метнулся к первому, ударом лапы просто сорвав голову нагловатому дурику.

Внимание!

Питомец Красавчик бьет наемника!

Вы нанесли урон 1027! (Осталось: – 177/850)

Наемник убит!

Питомец Красавчик
Страница 9 из 22

получил опыт: 100 (17 500/22 400).

Фонтан крови взметнулся из шеи, а затем тело упало. Краем глаза замечаю еще один бросок, и, не успевший ничего сделать, второй охранник падает.

Внимание!

Питомец Красавчик бьет наемника!

Вы нанесли урон 1088! (Осталось: – 278/810)

Наемник убит!

Питомец Красавчик получил опыт: 100 (17 600/22 400).

Зато ребята пошутили надо мной. Я чувствовал нарастающее бешенство – они себя тут богами возомнили? Как-то совсем не вовремя вспомнилась фраза одного из величайших тиранов прошлого, в отношении к которому я так и не смог определиться: «Нет человека – нет проблемы».

Я переступил через трупы, подмечая, как по краям импровизированной дороги встало одиннадцать воинов. Рычащий Красавчик шел рядом.

– Ты! Крайний! – крикнул я самому молодому на вид воину. – Быстро веди своих командиров сюда!

Тот мигом сорвался, под неодобрительные взгляды остальных.

– На колени перед принцем темных эльфов, сссмерды! – я чувствовал, как мой разум начинает захлестывать волна ужасающей ненависти. – На колени, твари вонючие!

Никто не шелохнулся, и тут я даю мысленную команду Красавчику: «Убей всех». И это срабатывает! Значит, можно и так.

Я вижу, как черная тень одним прыжком убивает троих воинов, ударом лапы срывая голову первому, второму и как бумагу кромсая доспех третьего. Четвертому, попавшему под раздачу, питомец вырывает горло, еще двое пали жертвами очередной атаки лигра. Воины, до этого сохранявшие презрение на лицах, пытаются достать оружие и сопротивляться, одному даже удалось достать меч, но Красавчик очень быстро решил эту проблему. Я замечаю, как воины справа напрягаются, но тут Красавчик телепортируется им за спины. Быстрый удар вспарывает спину зазевавшемуся наемнику, тот вопит. Челюсти Красавчика отрывают ногу другому. Тот тоже орет, падая. Прыжок, еще три удара и три трупа. Те двое кричат, и я, без пощады, добиваю обоих ударом ноги по голове. Никаких эмоций, ублюдки сами выбрали свою судьбу.

Поднимаю голову – на нас с обеих сторон, с мечами наголо и готовыми к стрельбе луками, движутся остальные наемники. Могучий рык питомца, яростно дергающего хвостом, останавливает их. Я вижу дрожащие от страха и напряжения лица, алые ауры.

– Спокойно! Командиры здесь!!! – я слышу чей-то крик вдали. – НИКОМУ НЕ СТРЕЛЯТЬ БЕЗ КОМАНДЫ! БУДУТ ШТРАФЫ!

Многие повернули головы в ту сторону, я делаю несколько шагов, выходя на середину дороги. Мне навстречу быстро идут четверо бойцов. В глазах – решимость, ненависть.

Я делаю еще несколько шагов навстречу, питомец рядом. Их глаза видят трупы, и я замечаю уже не только злость, но и толику страха.

– Ведите к себе в палатки, поговорим, – тяжелым голосом сказал я.

– Аристарх, проводи! – это крикнул тот же самый воин, лет под пятьдесят. – Всем стоять на коленях, пока принц не уйдет!

«Позор, позор людям», – неожиданно пришло мне в голову, пока я шел к месту. А может, дисциплина? Хотелось бы верить в последнее. Мы двинулись к палаткам и я смог разглядеть двух других командиров. Один был моложе, нежели отдававший приказы. По виду лет сорок. Другой казался сущим ребенком на их фоне – по моим прикидкам, ему было менее двадцати. Ну что же, первая часть плана прошла как надо, осталась вторая.

Мы пришли к небольшому шатру, служившему штаб-квартирой отрядов. Меня пропустили первым. Я быстро осмотрелся – небольшая печка, стол, стулья, на земле – несколько ковров. На столе – пара бутылок вина и тарелка с едой.

– Прошу сюда! – суетившийся адъютант либо помощник указал мне на довольно неплохое кресло с подушкой, для удобства. «Считай целый трон», – усмехнулся я про себя.

Коротко поблагодарив, я сел и широким жестом указал на стулья рядом. Командиры тоже сели. Спины прямые, напряженные. Я сделал вид, что не замечаю этого. Красавчик тем временем бесцеремонно стал грызть курицу, лежавшую на столе.

– Итак, господа, – начал я. – Нам надо обсудить несколько насущных вопросов, а первый из них это вопрос о?..

– Вопрос о?.. – переспросил самый старший из них.

– Вопрос о компенсации за нанесенное мне оскорбление, – как ни в чем не бывало продолжил я. Неужто они думают, что это все? Наивные такие… – Ваши бойцы не оказали мне должного уважения и поплатились за это. Они действовали как часть отряда, или сами по себе?

Подобный вопрос, с одной стороны, показывал мое отношение к ним, а с другой – то, что я не желаю эскалации конфликта. Тем не менее, они все еще выглядели напряженными, переглянулись, а затем старший сообщил:

– Это недоразумение, мы бы никогда так не поступили…

– Это меня радует. Вы же знаете, доброта моя бесконечна, – «доверительным» голосом начал я. – И я очень люблю искренность. Недоверие меня огорчает. Вы понимаете?

– Конечно, понимаем, – сказал старикашка растерянно.

– Поэтому я задам свой вопрос лишь один раз, – сказал я. – На кого вы работаете, ублюдки? От кого поступил заказ на меня?

Последнюю фразу я произнес жестким, хлестким тоном.

– Седой, – тихо сказал старший. – Седой оплатил наши контракты на полгода вперед. Он пошлет ассасинов, а мы на подхвате. Если что, прикрыли бы отход.

– Это правильно, – ответил я. Именно Седого я и подозревал, больше некому в принципе. – Седой еще прыгает, но он уже наполовину зомби.

Увидев их вопросительные взгляды, я ласково погладил лопающего питомца.

– Нужно лишь прикончить его, а все остальное – мелочи, – безмятежно сказал я. – Мой питомец в одиночку расправился бы с целой армией.

Тут я выдержал небольшую паузу, а потом продолжил, будто без задних мыслей:

– Знаете как это бывает, опытный маг снимает часовых, либо сам питомец этим занимается, а потом под покровом ночи вырезает в одиночку целую армию. Магия его не берет, он фактически неубиваемый, скорость огромна. Вы еще не сталкивались с подобным? Мне даже не нужно никуда ходить, трусов добьют другие, если кто попробует смыться. Нет человека – нет проблемы. Мертвым уже на все плевать.

– Понимаем, – ответ «среднего». К сожалению, я не могу ничего прочитать по их лицам.

– А потом оказывается, что даже если его убьешь, то хозяин опять призовет его. И у?тю?тю, – дурашливо сказал я, – веселье начнется снова. Да и возрожденный зверь будет гораздо более злым, уж это я гарантирую.

Ответом мне была гробовая тишина. Интересно, какова была их планируемая линия поведения?

– Никто из вас, либо ваших воинов, не должен появляться на моих землях. Ни сейчас, ни в будущем, зверь запомнит запах и убьет всех. Наймитесь к Герцогу, Седому лгите сколько можете, а потом плевать, он уже никого не достанет. Все понятно? – надеюсь, своей последней фразой я «добил» их.

Очередной раунд тишины…

– На этом и закончим, мне пора, – вставая, сказал я. Мысленно скомандовал питомцу заканчивать. Тот быстро сожрал остатки еды, облизнулся, демонстрируя отличную могучую пасть, и встал рядом.

– Меня зовут Яромир Ягр, – услышал я чей-то голос. Ага, молодой. – Я прошу принять меня в вашу дружину. Клянусь Великим Змеем, что я отрекаюсь от Триединого и готов служить вам. Все мои бойцы принесут вам присягу и будут служить за обычное жалованье. Я уверен,
Страница 10 из 22

бойцы погибшего Северного Лебедя, по крайней мере половина, пойдут за мной. Вы согласны?

– Я, Змей ир Раджас, принимаю твою клятву и буду тебя защищать, как и всех своих вассалов, – ответил я, мысленно офигевая от происходящего, но дареному коню в зубы не смотрят. – Веди своих людей в мой лагерь. Пока что поступишь в распоряжение маркиза Славомира.

Я подошел к нему, нагнулся к самому уху и тихо сказал: «Всегда будь рядом и не прогадаешь».

Молодой человек встал, я увидел его горящий взгляд. Он низко склонил голову: «Я займусь этим сейчас», после чего бросился из палатки. Остальные двое выглядели удивленными.

Оставив их размышлять о вечном, я вышел из палатки и пошел в наш лагерь. Лицо горело, и не в последнюю очередь из-за собственного поступка. Пускай это и неписи, но поступить подобным образом все-таки было тяжело, хотя все догадки подтвердились.

На этот раз дорога была пуста, хотя я видел дым от костров. Ну что же, наверное, одна проблема решена. Маааленькая проблема. Следующая проблема была гораздо серьезнее – неужели после получения питомцем божественного статуса и получения всех этих характеристик, просыпаются незадокументированные возможности? Охватившие меня эмоции совсем не вписывались в мою картину мира. Но что с этим делать – вот в чем вопрос. Мыслесвязь – это круто, но последствия выглядели пугающе. Надо будет все очень тщательно обдумать. Захлестнувшие меня во время бойни эмоции явно не принадлежали мне. Одно дело сыграть ублюдка, другое – чувствовать все это на своей шкуре.

Пройдя примерно половину пути, я увидел, что из лагеря организованными шеренгами выходят люди, и внутренне усмехнулся. Парень свое слово держит. В голове появилась мысль, что, объединив всех наемников и спустив на вражеских бойцов Красавчика, а самому чуть прикрыв его «Корнями» и «Стрелами», можно срубить кучу опыта и, убив всех, решить множество проблем. Как раз пара уровней питомцу. С трудом, но я все-таки отогнал эти мысли. Проклятье! Меняющиеся эмоции меня раздражали.

На входе в лагерь меня встречала делегация из Славомира и остальных командиров. Кивнув, я коротко сказал:

– Один из четырех мертв, не знаю кто, самый молодой принес присягу.

Заметив их удивленные лица, я поманил Славомира к себе. Отойдя на несколько шагов и организовав импровизированную охрану, состоящую из моего питомца, я сказал тому:

– Он принес клятву Великому Змею. Доверяй ему, убить всегда успеем.

– Сделаю, – коротко ответил тот.

– Что-либо еще? – уточнил я.

– Две проблемы, – сказал Славомир. – У нас нет магов. Вторая проблема – часть людей за воротами, боятся идти в лагерь, просят вас.

– Вторая – не проблема, сейчас этим займемся, – ответил я. – А маги?

– Неоткуда нанять. Либо нужны новые адепты, тогда выделят, – не слишком довольно сказал Славомир.

– В чем проблема, что нужно сделать? – спросил я. Вспомнив Алексея, мне казалось, что магов мы бы не пропустили точно.

– Доморощенные лекари у нас есть, а остальных магов нет. Нужна проверка, – сказал мой вассал. Помолчав, он все-таки решился и продолжил: – Стрилюд может это сделать, проверить всех.

– Обязательной проверки нет? Ему и самому было бы выгодно подобное, – задал я первый возникший вопрос.

– А тут начинается политика, – усмехнулся Славомир. – Он, даже оплатив обучение людей, не сможет на них рассчитывать, будущие маги приносят присягу лорду – владельцу земли и самой Империи. Остальным лишь оплатят расходы на обучение. Между Велемиром и Стрилюдом идет скрытая необъявленная война насчет магов. Пока ничья.

Подобного пункта не было у меня в списке, но я, не колеблясь, послал сообщение Снейкеру, прося того помочь встретиться. Следуя наитию, я указал, где нахожусь в данный момент.

Мои предположения оправдались на все сто процентов. Вмиг усилишийся ветер, неуловимое изменение в структуре воздуха – и вот, передо мной стоит самый могущественный маг Окраины. Ракшас скорее ассасин, посему Стрилюда я величал именно так.

– Вы звали, и я пришел, – коротко сказал маг.

– Славомир, проводи нас, пожалуйста, в командный пункт, – приказал я.

Тот кивнул, и мы направились в центр лагеря. Люди и нелюди смотрели на нас украдкой, если Красавчик вызывал противоречивые чувства, то Стрилюда наверняка знали. Наша «командная» палатка была обставлена гораздо более бедно, нежели та, которую мне довелось посетить. Я поджал губы. С одной стороны – престиж. С другой – ненужные траты.

– Я отправляюсь заниматься новоприбывшими, – сказал Славомир.

– Благодарю, позже обсудим дела, – кивнул я.

Предложив Стрилюду стул, я разлил стоявшее на столе вино, подвинул легкие закуски. Хоть не так стыдно уже… Стрилюд кастанул полог тишины.

– Чем могу быть вам полезен? – спросил маг, потягивая вино и внимательно глядя на меня. – Ваша просьба о встрече довольно необычна.

– Я бы хотел, чтобы вы проверили наемников на предмет магических способностей, – прямым текстом сказал я. – Разумеется, тех, кто захочет. Они отправятся на обучение, а нам дадут магов.

Стрилюд вздохнул:

– Вы же знаете, что происходит с магами. Не верю, что не знаете. На что вы рассчитываете? Даже если дадите десять магов, вам дадут одного, таков «курс». И то, лишь на время. Полгода максимум. Кроме того, у орков своя магия – они отпадают.

Проклятье! Славомир «забыл» об этом упомянуть, либо не знал. Плохо. С орками отдельная история, надо как-то ими заняться…

– Все эти люди получат привилегии и положение, – сказал я. – После обучения они будут служить мне. А через меня – Герцогству. Я хочу здесь построить свой новый дом. Все идет очень тяжело и мне не хватает знаний, но я работаю и… И ничего не забываю.

– Отпустив их сейчас, вы сможете вызвать их на время каникул. Два месяца после первого курса, телепорт оплатят, – задумчиво сказал Стрилюд. – А деньги откуда возьмете? Это огромные траты.

– Найду, – уверенно сказал я. – Тех, у кого не самые высокие способности, в Университет похуже. Потом нагонят, после войны.

Даже сейчас, принимая решение, которое может изменить чью-то жизнь в лучшую сторону, пусть и с корыстными мотивами для меня самого, я чувствовал, что это… Мерзко. Вертеть судьбами людей муторно, мне сложно думать о них, как о НИПах. Не хотелось принимать подобную судьбу, но это мой выбор. Выстраданный. Я ведь мог быть «просто наемником», «просто игроком», а тут все завертелось совсем по-другому. И люди превращались в пешки. Пусть и с не самой плохой судьбой, но глубинный смысл это ведь не меняло, так?

– Нам нужны свои маги, а в идеале – свой Университет, – продолжил я, как ни в чем не бывало. Но удар попал в цель – Ракшас был прав.

– Уже второй раз подряд меня водят за нос темные эльфы, вы слишком умны, – помолчав, сказал Верховный Маг. – Меня бесит, что особого выбора нет, и придется помочь. Бескорыстно, иначе Велемир не поймет меня.

– Отсутствие выбора, как мне это знакомо, – вырвалось у меня непроизвольно. Блин, очень плохо, что я не уследил за своим языком.

Стрилюд бросил на меня быстрый взгляд и продолжил пить вино, делая паузу в разговоре. Я поддержал ее, давая ему
Страница 11 из 22

достаточно времени.

– Я вам помогу, – наконец-то сказал он. – И даже смогу в чем-то доверять. Я надеюсь, мы в одной лодке?

– Мне бы хотелось, чтобы лодка была кораблем. Прочным и большим. Мне хочется думать, что места должно хватить всем, – в тон ему сказал я.

– Время покажет, – тяжело сказал Голубой маг. – Что-либо еще перед проверкой?

– Зачем вы дали мне книгу? – решил играть в открытую я. – Она меня чуть не убила. Оттуда вырвалось…

Нечто.

Реакция Стрилюда меня удивила, он от неожиданности сломал бокал. Применив какое-то заклятье – небольшая молния исцелила кровоточащую рану, он посмотрел на меня и спросил:

– Это не шутка?

– Нет, – напряженно ответил я, подзывая Красавчика.

Минута гляделок, и в палатку зашел питомец, подходя ко мне. Стрилюду пришлось оторвать взгляд, а мне полегчало.

– Темные эльфы посвящены Земле, как и их божество, – после очередной паузы начал рассказывать Стрилюд. – Очень немногие обладают способностями к другим Стихиям. Это скорее исключение. При этом их умения в других областях всегда малы, однако бессмертие позволяет совершенствоваться. Медленнее, чем других рас, но рост происходит. Ближайшая по родству темным стихия – Тьма, как бы банально это не звучало. Из-за этого гномы, чья магия находится в схожей области, но ориентирована на огонь своего бога, вступает в противоречие с Великим Змеем. Отсюда – неприязнь.

Я лишь потрясенно молчал, впитывая информацию.

– Но обычно эти способности гораздо ниже среднего, – продолжил маг. – В книге были изначальные заклятья, кинжал помог бы их выучить, создавая канал обучения. То, что книга так на вас среагировала, означает две вещи. Первое – я был обманут, моих знаний не хватило разглядеть скрытое. Второе – вы являетесь Великим Темным Магом. Потенциально. Мне представляется правильным развитие в этом направлении. Земля всегда доступна, а это рекомендую не терять.

– Спасибо, – только и выдавил я из себя. Объяснение порождало еще больше вопросов.

– Если вам попадется нечто странное, свяжитесь со мной напрямую, – сказал маг. – Вы позволите вложить вам знание?

– Да, – ответил я, чуть дезориентировавшись.

Внимание!

Вы выучили заклинание «Зов Стрилюда»!

Цена заклинания: 200.

– Стихии, которые, так сказать, «свободны», являются путем к могуществу, – продолжил Стрилюд. – Их изучение связано с риском, так как неизвестно, что скрыто, а что доступно, но приз слишком ценен. Я живой тому пример.

– Вы уж меня извините, но вроде бы бой со Жрецом Змея закончился как бы в ничью, – осторожно сказал я. – Вы Великий Маг, но поймите меня правильно…

Стрилюд лишь рассмеялся.

– Не проиграть иногда значит гораздо больше победы! – лучась гордостью, сказал маг. – Я устоял против того, кто пользуется божественной магией! И смогу научить своей магии тех, кто пойдет путем Воздуха. А у божества просто не хватит сил на всех нас, это нарушит Великое Равновесие.

– И в чем оно заключается? – полюбопытствовал я.

– Важно не само Равновесие, а последствия его нарушения, – поставил меня в тупик воздушник; в подробности он почему-то решил не вдаваться. – Пойдемте проверим ваше войско на предмет магических способностей.

Поставив бокалы на стол, мы неторопливо вышли на улицу. К моей удаче, Славомир слонялся туда-сюда, ожидая результатов моих переговоров. Я позвал его.

– Верховный Маг согласился проверить наших солдат на предмет того, есть ли среди них маги, – сказал я. – Стрилюд, как удобнее всего это сделать?

– Пусть по одному подходят ко мне, это не займет много времени, – отозвался он.

Славомир, кивнув, пошел в какую-то палатку. Оттуда, словно муравьи, по своим делам разбежались командиры сотен. Некоторое время придется подождать, и я решился поднять еще одну тему, которая мне не давала покоя:

– Стрилюд, вы не будете столь любезны рассказать мне о магии орков, мне надо бороться со своим невежеством.

Тот тяжело вздохнул:

– Как жаль, что вы не человек, я бы с удовольствием взял вас к себе в ученики. У них очень мало боевой магии как таковой, лишь высшие круги позволяют наносить касания смерти, убивая врагов одним заклинанием. Противостоять этому сложно. Другой особенностью их высшей магии является возможность призывать души погибших, воскрешая. Богиня отдает души шаманам. Рядовые орки почти поголовно способны воспринимать божественную магию в Доме Тени, напитываясь мощью – ускорение, нечувствительность к боли, улучшенная реакция. Без этого они лишь незначительно превосходят другие расы в боевых умениях. Их проблема в том, что все правители не позволяют строить Дома Тени на их территории, за исключением и так принадлежащих им степей, да и основного Дома Тени в Беранесе. Никто не горит желанием усилить их в будущем.

Он собирался рассказать что-то еще, но к нам подбежал Славомир и первые кандидаты. Я выругался про себя, упущен отличный момент выведать как можно больше. У меня мелькнула мысль поделиться со Стрилюдом тем, что я – человек, а это новая реальность, только игровая. Интересно, какова была бы его реакция? Этот вопрос стоит обдумать, это помогло бы мне ответить на вопрос о реальности или нереальности игры. Я, как математик, очень хорошо понимал вычислительную мощь современных компьютеров и когнитивных систем. Это было нечто другое, за пределами возможного.

Тем временем началась проверка. Стрилюд поднимал ладонь, на ней появлялась небольшая молния, которую он отправлял в человека, проверяя того на наличие какого-то резонанса. Это было самым правильным словом, на мой взгляд. Однако маг не стремился поделиться со мной подобным умением. Потянулись томительные минуты ожидания. На каждого испытуемого маг тратил около пятнадцати секунд, по моим оценкам. Не желая терять время, я собрал совет командиров в нашей палатке. Я, Славомир и командиры наемников, включая «новичка».

– Итак, – открыл я наше «заседание», – сегодня мной был совершен рейд на некоторых шакаленышей. По результатам этого путешествия, к нам присоединился, и принес присягу один из новых командиров – Яромир Ягр. Он подчиняется лично мне, в мое отсутствие – Славомиру. Яромир, меня пока занимают другие дела, учись и слушай моего вассала, в случае проблем – подходи. Приветствую тебя у себя, так сказать, дома.

Тот кивнул, а остальные смотрели с долей настороженности, опасаясь подставы.

– Как оказалось, – продолжил я, – мой питомец способен убить кучу народа в одиночку, а с моей поддержкой мы бы разгромили их лагерь вдвоем. Прошу заметить, что Красавчик еще не вырос и убивает не столь эфективно, как бы мне хотелось.

В некотором роде моя фраза это ребячество, но… не повредит.

– Далее, – продолжил я. – В самые ближайшие дни мы выступаем. Я очень надеюсь, что проблем с новыми отрядами не будет. Вы меня понимаете?

В свой вопрос я вложил максимум стали, ответом мне были угрюмые взгляды, но все, как один, склонили голову.

– Мы не новички, – сказал Ли Вэнь. – Мы прошли многие битвы и не опасаемся трудностей. Все находится под контролем, проблем не будет.

Говорил он примиряюще, но я ощутил себя совсем сосунком.
Страница 12 из 22

Тоном, которым он заговорил, утихомиривают капризных детей. Я, сам того не желая, покраснел. Его спокойный взгляд меня чуть бесил, этот человек выглядел нечитаемым. Как же поступить, чтобы не выглядеть дураком, какие слова подобрать? Я выиграл для себя немножко времени, потягивая вино и закусывая незатейливой снедью.

– Уважаемые мои, предстоящие месяцы… Могут быть самыми сложными в нашей жизни. Этого трудно добиться, но мне бы хотелось, чтобы мы были в определенной мере КОМАНДОЙ! Именно командой, именно из-за этого я иногда бываю слишком резок. Если нас минуют опасности, я с удовольствием посмеюсь над своей дуростью, и приму разного рода обвинения, – начал говорить я. – Если нет, мне бы хотелось сохранить как можно больше людей живыми, причины, думаю, вам всем понятны. Кроме того, в наших лагерях, возможно, скоро будут появляться герои, похожие на меня. Многим из вас придется усмирить гордыню, все они разные… Но одно мне известно, герои будут умирать первыми и заслуживают уважения. Гражданские, идущие с нами, также должны быть под защитой.

– Караван будет под должной защитой, – вступил в разговор Любомир. – Все понимают важность контракта и возможные последствия. Великий Герцог заинтересован в успехе, нам всем на это недвусмысленно намекнули.

Почему молчал Славомир? Подобное может стать проблемой. Я стал буравить того взглядом, и он опустил голову, признавая свою вину.

– Велемира оставьте мне, – сказал я вкрадчивым голосом, от которого многим стало не по себе. Яромир вообще выглядел вспотевшим. Интересно, как он поведет себя дальше? – Слишком многие считали меня невеждой. Они либо мертвы, либо пляшут под мою дудку. Не забывайте об этом и принимайте правильные решения. А теперь – оставьте меня.

– Мы выполним все обязательства, – встрял Тупая Башка. – И пригласим новых бойцов. Они подойдут, куда нужно. Вы их примете?

– Приму, – коротко ответил я, заметив облегчение после моего ответа и, конечно же, не выдавая свою радость по поводу увеличивающихся бойцов. – Что-либо еще?

Вопросов больше не было, и я был предоставлен самому себе на некоторое время. Как и в прошлый раз, мне лишь оставалось надеяться, что я не напортачил в очередной раз с переговорами. По уму, следовало почитать какие-либо книги или мануалы для «чайников», но времени на это не оставалось. Не самое приятное открытие.

Пребывая в задумчивости, я вышел на улицу. У Стрилюда была очередь, но двигалась она довольно шустро. В конце концов, когда я уже замерз, Стрилюд подвел ко мне четырнадцать человек.

– Готово, – ответил он довольно. – У всех средние зачатки, Великих нет, но и слабаков тоже. Нужно время, и они вырастут в сильных магов. Характер у многих в порядке, наемники люди тертые.

– Я замерз, – сказал я, беря инициативу в свои руки, впрочем, Верховный не сопротивлялся. – Посему все будет просто. Те, кто хочет жить в достатке и богатстве, а возможно, и получить дворянство, должен принести мне личную клятву верности. Я оплачу вашу учебу, будете приезжать во время каникул, тренироваться и работать. За усердие получите плюсы, за лень – смерть. Кто хочет вылезти из дерьма, вперед. Кто нет – живите так. Доля наемника, сами знаете какая, да и репутация немаловажна. Времени думать нет. Итак?

– Соглашайтесь, – очень тихо попросил Стрилюд. О даааа, это неожиданно, я открыто выразил свое удивление. – Соглашайтесь, подобных шансов больше не будет, я вижу ваше будущее.

Вздрогнув, все до единого опустились на колени, принося клятву. Часть – нехотя, часть – горя решительностью.

– Я их забираю, – продолжил Стрилюд. – Когда будет произведена оплата их обучения?

– Забирайте их в Академию, – сказал я. – Оплачу сейчас.

Глаза Верховного Мага сузились, но он ничего не сказал. Я аж подивился его некоторой наивности – неужто он думал я середняков отправлю туда же, куда послал Алексея и Любу? Пфффт, я умею считать золото. Я послал сообщение Снейкеру, оплатив полностью все шесть лет обучения. В Академии учились меньше времени, по сравнению с университетом Любы и Алексея. Мне пришлось выложить за полное обучение четыре миллиона девятьсот тысяч золотых. Но я предпочитал платить за все сразу, мало ли что будет с моими финансами в будущем… Пока деньги есть – плачу.

Сообщил Стрилюду, что все сделано, и тот исчез, вместе со всеми наемниками, дав тем лишь минимальное время собрать пожитки. Неприятное известие от Верховного пришло почти сразу, он писал, что даже прием новых адептов не позволяет прислать одного мага взамен. Он ссылался на слова ректора о том, что в Беранесе намечаются беспорядки, и все маги сейчас на счету. Проконсультировавшись со Снейкером и скрипнув зубами, от того, что рыгачов влияния ни на далекого ректора, ни на Верховного Мага у меня не имеется, пришлось принять очевидное. Этими результатами я поделился со Славомиром, который тоже ходил взбешенным. Отсутствие мага – это очень плохо. Так думал Славомир, а мне казалось, что питомец сможет решить очень много проблем, но делиться этими мыслями я не стал. Будем считать это моим планом на будущее.

Закончив дела в лагере, я без особых раздумий поехал к Антонио, надеясь, что они работают. Было действительно холодно, следовало позаботиться о теплой одежде. Результат меня приятно удивил: то ли предусмотрительность у Антонио была сверхъестественная, то ли чутье, то ли что-то еще, но на мой размер крайне удачно нашлись утепленные вещи охотника, шуба, шапки, перчатки. Никаких бонусов к характеристикам, к моему сожалению, зато вся одежда очень удобно носилась. Продавец сиял, я видел вполне осязаемое торжество в его глазах. Заплатив тысячу без торга, я двинулся к себе в особняк – на сегодня программа закончена. Я проверил сообщения из банка, пусто. Ну и слава Великому Змею, даже не верится! Добравшись до кровати, рухнул без сил, успев лишь скомандовать выход из игры.

* * *

Я вылез из капсулы истощенный, но довольный собой. Жадно присосался к бутылке с водой, осушив двухлитровую бутылку более чем наполовину. Настроение… Нервное. Если в игре я лежал пластом, здесь голова все никак не хотела успокаиваться.

Уже завтра надо переежать в новую квартиру, а в игре, в конце концов, выселяться из Северного Когтя. Первым делом я полез на форум, нужно быть в курсе новостей. Глянем, что там у нас накапало. Ничего особо нового, обсуждалось изменение геймплея после нововведений. Отдельной темой оказалось то, что я подтвердил своими врагами всех, кто подал соответствующую заявку. Многие предвкушали эпическую битву, другие ждали облома, соответственно, в теме был жуткий холивар. Игроки с других континентов завидовали тому, что происходит на нашем материке, многие сожалели об уходе. Блин, а вот это поинтереснее, надо будет не полениться и почитать позже, что там пишут, но вдумчиво. Время, время, как его все-таки не хватает…

Сложив все мнения воедино, я пришел к выводу, что вербовать игроков еще, к сожалению, рано, хотя подобного шага ожидали. Управляться со всем одному будет попросту невозможно физически. Кстати, нужно придумать устав клана, правила поведения и прочее. Я мысленно
Страница 13 из 22

застонал – куча дел, а помощи ждать неоткуда, все надо делать с нуля. Желая отвлечься от неприятных мыслей, проверил статистику своего ролика. Как и ожидалось, он был в абсолютном топе. Было несколько «прилипал», которые показывали происходящее с других сторон, но до моего явно не дотягивали. Я нашел тему, где мне предлагался миллион за живое интервью. От суммы захватывало дух, я даже несколько раз протер глаза, вчитываясь и проверив предлагающего. Все в порядке. Тогда я, приободрившись, решил попробовать совершить одно небольшое безумство – поторговаться. Поэтому, увидев контактный мэйл, я написал, что за миллион отвечу на десять новых вопросов, остальное – не интересует. Торг неуместен, в случае подобной попытки, они уйдут в постоянный игнор.

Закончив с первоочередными делами, я повеселел и призадумался о словах Стрилюда – Великий Темный Маг. Звучит! Я рассмеялся. Нужно узнать о заклинаниях Тьмы побольше, возможно, с помощью того же самого Стрилюда. Подошел к своей кровати и, желая повеселиться, сказал, выставляя руку вперед: «Трепещи, враг мой! Вот тебе Темная Стрела!»

А то, что произошло потом, навсегда останется у меня в памяти. С моей руки срывается направленный сгусток Тьмы, который «прошивает» постель насквозь и разбивает часть стены. В голове помутилось, как и в первый раз после Испытания, меня вырвало. Пришел в себя спустя пару минут. В голове крутилось: «Я сошел с ума! Этого не может быть! Этого не может быть! Что со мной?»

Небольшая, шириной в руку, дыра в постели, края, потемневшие, словно обуглившиеся. Что за…? Я в порядке, в голове все ок, я здоров! Сердце колотится словно бешеное! Я в порядке, магии не существует, просто кровать сломалась. Я не псих! Я достаю из холодильника бутылку водки и буквально вливаю ее в себя, постоянно откашливаясь.

Мать вашу, я какой-то непонятный маг! Пуф, и все! Так любого можно поджарить, муахаха! Сейчас еще выпью…

Темнота… Провал…

Сознание возвращалось медленно, словно нехотя. Мутило. После продолжительной борьбы с собой, я наконец-то решился открыть глаза. Уффф… Моя «родная» десятиметровка. Медленно, с трещащей головой, я встал. Дырка в кровати была на месте, как и моя блевотина. Я глянул на время, почти восемь утра. Надо еще выпить, иначе свихнусь. Избавиться от этой мысли было тяжело, но я вроде справился. Встал, прибрался, умылся, душ принес успокоение. Собирая вещи, я обдумал происшедшее. Чтобы не сойти с ума, я принял за аксиому, что «Свободные Миры» – нечто большее, чем просто игра, это выход на совершенно иной уровень технологий. А заодно, возможно, пробуждение скрытых резервов организма. Иначе ничем подобное не объяснить. Чудес не бывает, все они всегда имеют строгое научное обоснование, просто наши технологии еще не развились до необходимого уровня.

За подобными размышлениями я чуть было не прозевал звонок в дверь. Служащая, тетка лет сорока, с неприятным лицом, выслушала мое объяснение о запоротом имуществе и, с плохо объяснимым злорадством, позвонив куда-то, сообшила, что ремонт влетит мне в три тысячи юаней. Я заплатил требуемую сумму банковским переводом, безо всяких условий. Бабенка еще на этом и наварится сама, никакого официального бланка я не видел, да и цена просто запредельная для моего корыта. С другой стороны, это гарантирует ее молчание и личную заинтересованность в том, что ничего далеко идущего она выяснять не будет. Я отогнал эти мысли – паранойя, мыслю как шпион, блин.

Представители компании «Endless Entertainment» прибыли около девяти, когда я собирался уезжать. Они сказали, что быстро заберут капсулу и доставят прямо на мое новое место жительства. Меня это устраивало, я испытал чувство облегчения, что смогу спокойно играть. Испытывая когнитивный диссонанс, я загружал дешевую воду и такие же дешевые консервы в дорогущий автомобиль и думал о превратностях судьбы – но не выкидывать же еду? Это казалось мне кощунством. Сидя за рулем своего авто, что все еще было чуть непривычно, но чертовски комфортно, я окончательно успокоился и составил план действий. В квартире надо сделать ремонт, превратить родительский дом в дом и для меня самого. Если потребуется, раскрыть инкогнито и поездить по свету, давая хоть сотни интервью, деньги не помешают. Их можно будет выгодно вложить, после консультации с сисястой Настенькой. Я улыбнулся своим мыслям, авось она захочет загладить неловкость и предложит что-то толковое. Гм, а акции игровой компании есть в продаже или нет? Надо глянуть. По приезде на место, перетаскав все на себе, и подключившись к Интернету, я окончательно убедился в том, что квартире нужен ремонт. Это место, при всем желании, язык не поворачивался назвать своим домом. Надеюсь, пока…

В ожидании капсулы я искал сайты, предлагавшие ремонт квартир. К моему приятному удивлению, нашлось несколько фирм, специализирующихся на комплексном ремонте и обустройстве квартир. Почитав преимущества и проанализировав спектр поставляемых услуг, я выбрал себе небольшую молодую контору, большинство работников которой были одновременно и ее владельцами. Это внушало уважение.

Я позвонил. Мне ответил мужской голос, чему я немного удивился. Мы договорились о встрече. Свободное время было в среду утром, у них было много заказов. Вежливо извиняясь, мне сообщили, что консультация условно бесплатна. Если мне не понравятся предлагаемые варианты, то не плачу ничего. А в случае заключения контракта – надо будет доплатить. У меня возражений не было, я с удовольствием решил потратить свои деньги. Свобода, свобода… Счастье действительно не в деньгах, но они дают свободу…

Техники из корпорации явились вовремя, подсоединили мою родную капсулу к Интернету и, сухо попрощавшись, ретировались. Я же, поев и проверив, закрыта ли дверь в квартиру, вернулся в игру.

* * *

Я очнулся в хорошем настроении. Сегодня важный день. Растолкав Красавчика, который валялся рядом, с удовольствием позавтракал и покормил питомца. Повар предусмотрительно приготовил и ему мяса. Поглощая отлично прожаренного кролика, вместе с картошечкой, заправленной зеленью и майонезом, не отказав себе и в кружечке отличного темного пива, я задумался о делах. В первую очередь финансовых. Все ли учтено? У меня оставалось более десяти миллионов восьмиста тысяч, и вроде крупных трат более не предвиделось. Пока я раздумывал о расходах, мне доложили о приходе мастера Беллини. Очень вовремя. Мастер, гладко выбритый и подстриженный, одетый в походную одежду, всем своим видом давал понять, о чем пойдет наш разговор.

– Доброе утро, ваша милость, – поприветствовал меня он. – Спешу доложить, что все готово к отъезду.

– Вы уверены? – переспросил я, желая убедиться в том, что эти новости – как раз то, что нужно.

– Абсолютно, – уверенно ответил он. – Каменотесы уже на месте. Люди опытные, свое дело знают, я смог в этом убедиться. Инструмент у всех хороший, Великий Герцог оказал вам хорошую услугу.

На это мне оставалось лишь кивнуть, принимая полученную информацию к сведению. Все складывается удачно для меня.

– Остальные работники готовы, и нам хватает людей, – продолжил
Страница 14 из 22

мастер Беллини. – У меня появилась уверенность в том, что мы сможем построить замок примерно в течение полугода. По крайней мере, внешнюю, защитную часть, внутренняя отделка займет дольше времени.

– Это хорошие новости, мастер Витторио, – подумав, ответил я. – Я доволен.

Тот зарделся, довольный похвалой, а потом осторожно сказал:

– Все ждут только вашего прибытия, никто не осмелился поехать без вас.

– Ха, – усмехнулся я. – Ну что же, не будем терять времени. Перекусите, а я пока соберусь.

Я поднялся наверх, собрал вещи и все спрятал в свою котомку, эта мысль как-то не приходила мне в голову раньше. Все имущество заняло лишь десять слотов. Итак, кольцо на мне, магический щит на мне. Ну что же, Змей, вперед! Ну а Красавчик следом, куда же без него?

Сев на подготовленных коней и забрав охрану, мы поскакали к нашему лагерю. Питомец беззаботно бежал рядом.

– Мастер Витторио, – по дороге решил спросить я. – Как вам настроение в лагере? Все ли в порядке, на ваш неискушенный взгляд.

Тот задумался, но потом ответил:

– Дисциплина на должном уровне, хотя я бы не назвал их организованным войском. Жалованье вы платите в срок, насколько мне известно, а золото отлично улаживает все споры и дела. Я узнал некоторых наемников, Любомир и Красимир – люди слова, мне кажется вы сделали правильный выбор.

Я кивнул, поблагодарив за предоставленную информацию. Не все так плохо, по крайней мере, нет ненужных конфликтов. Наверное, надо будет уточнить у Славомира, либо поговорить с командирами напрямую, однако сделать это так, чтобы не вызвать впечатления, что я не доверяю Славомиру. По приезде у меня сложилось впечатление, что лагерь… Гудел. Тут и там раздавались команды готовиться, собираться. Иногда спокойные, иногда торопливые и приправленные богатой ненормативной лексикой. Пару лихо закрученных фраз я добавил в свой словарь. Так, может пригодиться.

Меня узнавали, но это была заслуга Красавчика, прыгавшего рядом. Ему подобные разминки были в радость. Я чувствовал исходящие от него волны удовольствия и хорошего настроения. Ментальная связь? Это меня все больше убеждало в мысли, что создатели игры сделали нечто большее, нежели обычная виртуальность.

– Все готово, мой лорд, – поприветствовал меня Славомир. – Последние приготовления и отъезжаем. Рабочие, провиант, инструменты, лошади, повозки – все готово и проблем нет.

– Отличная работа, – похвалил я его. – Как мы поедем?

– Для вас есть небольшой вагончик-карета со всеми удобствами, мы будем двигаться впереди, там будет больше охраны. На случай разбойников и прочего, мы вышлем дозоры, – отчеканил он.

– Понятно, это хорошо. Людные здесь места? Вместо разведки я думаю послать Красавчика, он решит все на месте.

– Первые пару дней это не нужно, будут жилые деревни, а потом, скорее всего, не помешает, – задумчиво сказал он.

Закончив наш короткий разговор, он пошел дальше отдавать приказы. Делать было особо нечего, я лишь наблюдал за организацией, мотая все на ус. Сборы, по моим прикидкам, заняли пару часов. Наконец-то мы сдвинулись с места. Вереница повозок и всадников потянулась на юг. Огромный караван двинулся навстречу цели, точно огромная змея. Нас спасала прохладная погода, ибо подмерзший тракт не превращался в грязь. Я мысленно попрощался с Северным Когтем, городом, в котором произошло так много важных событий, а я так и не смог нормально осмотреть его достопримечательности – все наскоком, между делом. Что же, в путь…

Глава 3

Глоток свободы

Окраина Свободных Миров

Движение всего нашего, так сказать, народа, было довольно медленным. Груженые повозки ехали медленно. Первые несколько часов прошли довольно спокойно, я познакомился с новыми людьми: мастером Светомиром, бригадиром каменотесов, и мастером Боромиром, бригадиром строителей – тех, кого выделил Велемир. И последним был мастер Бартоломео, под чьим началом была еще одна бригада строителей. Я про себя лишь усмехнулся: Витторио выбрал человека из своего народа, возможно, это к лучшему. Красавчик, пусть мы отъехали и недалеко от Столицы, буквально преобразился. Он, словно бешеный, бегал по полям и перелескам, охотясь. Около тысчонки опыта и дичь, которую мне приходилось отдавать поварам лично, во избежание эксцессов. Еще одной вещью, которую я подметил, стал появившийся внутренний стержень в моем питомце. Нечто неуловимое, но осязаемое, что позволяло ему быть на голову выше всех остальных разумных, ведь неразумным Красавчика называть совершенно неправильно. Уверенность, спокойствие, гордость – мне сложно назвать составляющие всего этого, эти три мне казались неким фундаментом.

Несколько раз нам попадались одинокие путники, разной наружности – откровенно разбойничьего вида, и обычные крестьяне, и все они одинаково удивлялись тому, что видели своими глазами. Каждый норовил спросить, что да как, но дежурящие воины спокойно, но непреклонно направляли их в объезд каравана, безо всякой лишней информации.

– Милорд, – поздоровался со мной Славомир. – Движемся в нормальном порядке. Поломок и задержек нету, настроение нормальное.

Я глянул на Славомира, и с неким удивлением обнаружил, что мой вассал осунулся и похудел. Как-то раньше это было незаметно. Это я и решил ему высказать открытым текстом.

– Славомир, как ты себя чувствуешь? – спросил я. – Что-то ты отощал.

– Ха, – со смешком ответил он. – Наоборот, помолодел, жирок сбросил слегка. Раньше и не замечал, а теперь все гораздо лучше, будто с килограммами и десяток лет скинул. Постоялый двор был как болото, ха!

– Понятно, – ответил я, улыбаясь. – Это радует. Скажи мне, что нас ждет в ближайшие дни? То, что мы обсуждали в замке, звучало слишком обобщенно. Теперь мне нужна конкретика.

– В дне отсюда стоит «Путь в столицу» – небольшой городок, нынче оказавшийся в упадке, – охотно отозвался вассал. – Юг опустел, торговля минимальна. Редкие путники – чаще всего тати и искатели приключений, одинокие охотники с непонятным прошлым, разные другие люди, бегущие не пойми от кого и куда. Местные жители недоверчивы, стоят горой друг за друга, чужаков не любят, что тоже плохо влияет на торговлю и путешествия.

– А дальше что? – спросил я, впитывая информацию. Меня чуть смущало подобное запустение, день пути – это не так уж и много. Имел ли он в виду день пути при обычной скорости, или же наши телеги? – Кроме того, день пути это для нас или для остальных тоже?

Ругнувшись вполголоса, Славомир ответил:

– Нам два дня пути будет, и то, если будем держать ровный темп. Тракт виляет. Ну а после этой деревеньки, ничего хорошего нас не ждет. Еще дней пять пути, и, считай, начнутся ваши новые владения. Там только редкие деревушки, живущие в основном сами по себе, если они не сгинули еще, новостей оттуда нет, может, все и перемерли. Между собой торгуют, но мало, насколько мне известно, конкуренция большая – товары так себе, берут их плохо. Да и в окрестностях много разных тварей водится, осторожность нужна. Земля родит слабо, проклятие видать какое-то от былых войн.

– Расклад понятен, – ответил я, погружаясь в раздумья. Первые мои
Страница 15 из 22

мысли были о том, что надо будет сделать нормальную карту окрестностей, с подробными описаниями всех важных объектов. В довесок выяснить количество жителей и чем они живут, для понимании экономики этого региона.

Несмотря на скудность знаний об окружающем мире, придется искать заброшенные шахты и прочее. Возможно, местные знают что-то, но будут молчать, надо быть готовым к разным вариантам. Ведь мы будем вооружены, а это всегда смущает. И еще один момент, который мне внушал некоторое беспокойство – отсутствие женщин в нашем походе. Я задумался об этом случайно, когда вспомнил о Насте. Рабочие и наемники ведь обычные мужики, пусть и с семьями дома, но все равно… С другой стороны, неужто надо было брать походных шлюх? Эээх…

Я начал вырисовывать план своих действий. Ближайшие цели такие:

1. Дисциплина.

2. Мой личный авторитет, надо знакомиться с людьми, возможно часть удастся переманить к себе.

3. Вне игры – добиться интервью за деньги на моих условиях.

4. Вложить деньги в какое-либо дело, чтобы не болтались просто на счету.

5. Сделать ремонт в квартире.

Более отдаленные игровые планы:

6. Обустройство лагеря возле места стройки замка.

7. Торговля с деревнями, а также с Малым Трезубцем и компанией, возможно, строительство нормального моста через реку, не будем же мы постоянно пользоваться мостом в Трезубце?

8. Разведка и сбор данных об окружающей территории – монстры, ресурсы.

И еще один пункт, стоящий особняком – прокачка своего персонажа и Красавчика. Мне кажется, питомец уже может бегать самостоятельно и зачищать территорию. А потом, сделав выводы по количеству набираемого петом опыта, что-то перекину и себе.

Совсем дальние планы – вербовка людей в клан и войны, нужно показать зубки. Торговля золотом пока что будет одним из бонусов приема в клан, я поймал себя на мысли, что деньги сами по себе отошли для меня на второй план. Стали средством, а не целью. Ну, почти что так. Это, конечно, не работа в том значении, что я представлял себе ранее, но, когда я узнал мир виртуальности чуть поближе, оказалось, что эта «Вселенная» жила по совершенно другим законам, и тут образование было лишь одним из козырей, не более того. Умение общаться и управлять людьми – вот что, наверное, ключ ко всему. Я постепенно убеждался именно в этом.

– Лорд Змей! – очень громко окрикнули меня, отвлекая от философских мыслей.

– Да? – я глянул на обращавшегося ко мне Кривого Клыка.

– Погода ухудшается, – сказал орк. – Скоро будет буря.

Я взглянул в небо. Гм, тучи есть, но не слишком холодно, ветра нет, солнышко выглядывает иногда.

– Я не эксперт в предсказаниях погоды, мне сложно что-то сказать. Но мне пока в это верится с трудом, – мне пришлось придать своим словам вопросительную интонацию.

– Маркиз Славомир так же не верит мне, но я очень редко ошибаюсь, – стоял на своем орк.

– Понимаю, – задумался я. – Что вы предлагаете?

– Раздать теплую одежду сейчас. Ехать кучнее, в случае необходимости, привязать коней к повозкам, самым опытным – быть готовым за ними следить, – с готовностью отозвался наемник.

– Это нас сильно затормозит, не так ли? – уточнил я.

– Да, – упрямо сказал тот.

Решения, решения… Подозревать орка в чем-то, направленном против меня, нет никаких оснований, наоборот, они кровно заинтересованы в моем успехе. Что же, решение очевидно, осталось его огласить.

– Передайте Славомиру мою волю – действовать согласно вашему плану, в случае неподчинения, гоните его ко мне, – твердо сказал я.

Воин, улыбнувшись, что выглядело довольно опасно из-за огромных клыков, пусть один из них и рос криво, развернул огромного коня и бросился выполнять. Минут через пять, запыхавшись, ко мне подъехал Славомир. Он порывался что-то сказать, но я опередил его.

– Выполняйте, – угрюмо сказал я. – Так надо.

Моя реплика ему явно не понравилась, но возразить он не осмелился, так что, отсалютовав, так же бессловно двинулся исполнять приказ. Это было хорошим знаком.

Движение каравана, и без того, по моему глубокому убеждению, двигавшегося чуть быстрее улитки, замедлилось. Теплую одежду раздавали по цепочке. Даже велся какой-то учет, что меня приятно удивило. Я сам, демонстрируя невозмутимость, ездил туда-сюда, наблюдая за ходом работ. Не знаю точно, сколько времени прошло, пока все было закончено. Время шло, а изменений в небе не было. Я подмечал свирепые взгляды в сторону орка, который постепенно склонял голову ниже и ниже, чувствуя свою вину. Вскоре пришло бы время и мне вмешаться, но начавшееся ЭТО изменило настроение всем без исключения…

Удивленные крики привлекли мое внимание, куча народу удивленно тыкали пальцами в небо. Подняв голову, я увидел, что над нами стало происходить нечто непонятное. Длинные ветвистые молнии изрезали резко потемневшее небо. Облака, закрывшие солнце, буквально налились чернотой, превращая полдень в ночь.

Командиры сотен и командовавшие работниками бригадиры не растерялись, всем велели заткнуться, особо активным дали по ушам. Люди накрывались капюшонами, лошадей успокаивали. Я, решив взять инициативу в свои руки, проорал изо всей мочи:

– Всем остановиться, разбиваем лагерь!!!

Меня услышали и бросились исполнять приказание. Почти что вовремя – спустя буквально несколько минут начался град. Крупный. Лошади беспокоились, конюхи накрывали их какими-то одеялами, успокаивали, им помогали воины, держа особо волнующихся за уздечки.

– Лорд Змей, следуйте в свою карету, – твердо сказал Славомир. – Обо всем остальном позаботятся.

Мне ничего не оставалось, кроме как последовать его совету, желание возражать выглядело бы неуместно. Спрятавшись вместе с Красавчиком внутрь фургона и задвинув деревянные ставни, защищавшие от града, я с неудовольствием услышал завывания ветра. Орк был прав – буря. Притом явно магическая, дождь в этих краях я уже видел. И у меня была лишь одна кандидатура, которую я подозревал в организации сего происшествия – Стрилюд. Одно меня смущало – у него не было никакого мотива. Наоборот, вроде бы наметились положительные подвижки. Я с трудом поборол искушение позвать его. Не хотелось выглядеть слабаком, который в случае любой проблемы зовет на помощь. С другой стороны, люди мне нужны и любые потери усложняют мою задачу.

Буря затянулась, принеся как минимум несколько противных часов ожидания. Хотя время, проведенное с Красавчиком, нельзя было назвать скучным. Тот скалился в сторону улицы, изредка порыкивая в такт раскатам грома. Единственная проблема – хотелось в туалет. Смешно, но это было так. А покинуть игру ради домашних дел я не рискнул, мало ли что случиться может.

Момент, когда закончилась буря, я пропустил. Просто по ушам ударила оглушительная тишина. Открыв ставни и вылезая из кареты, я оценил последствия. Земля превратилась в кашу, в которую сразу проваливались ноги.

– Принц, людских потерь нет, – ко мне подскочил молодой Яромир. – Мои люди приняли очень активное участие в сдерживании лошадей и помощи людям, многие из нас родом с самого крайнего севера, и привыкли к гораздо более паршивой погодке.

– Подтверждаю, – подошедший
Страница 16 из 22

Славомир выглядел хмурым. – Без их помощи было бы худо. Буря явно магического происхождения, что-то здесь не так.

Я кивнул, понимая куда он клонит. Вывод был слишком очевиден.

– Нужно продолжать движение, – сказал я. – Можно устроить небольшой привал, но только когда выберемся отсюда. Шторм выглядел локальным.

Кивнув, оба воина ушли, а я, чуть стесняясь, смог сделать свои природные дела. Красавчик, стоявший рядом, только фыркнул, вгоняя меня в краску. Спустя несколько минут работа закипела. Люди выталкивали повозки, меся грязь, кто мог – помогал. Я тоже попытался помочь, но откровенно непонимающие взгляды дали понять – мне туда лезть не по чину.

Медленно, но верно участок, затронутый бурей был пройден, и мы выехали на сухую дорогу. В один момент мы просто пересекли некую линию, которая отделяла границу бури от остального мира. Все вздохнули спокойнее, настроение улучшилось. Правда, уже темнело, но можно было неспешно двигаться. В общем, с задачей двигаться вперед мы, худо-бедно, но справлялись.

Многие вздохнули с облегчением, когда уже совсем стемнело и надо было готовиться к ночлегу. Тут и там загорались походные костры, была выставлена охрана по периметру лагеря, жарилось мясо, люди радовались отдыху. Красавчик, в очередной раз, убежал куда-то на охоту, радуясь раздолью и свободе. Тысячи две опыта за сегодня он набрал. Не так много оставалось до следующего уровня, что было еще одним плюсиком. Однако больше всего меня развеселило, и порадовало, другое. Мой питомец принес нам мясо, таща на себе целую косулю. Он как-то исхитрился закинуть животное к себе на спину и, зубами перехватив передние лапы, притащил ее в лагерь. Весь измазанный, но довольный собой, он явно рассчитывал на похвалу. Попросив кого-то из слуг о тазике с водой и щетке, я сам, одевшись в какие-то лохмотья, взятые слугой невесть откуда, помыл питомца в подогретой воде. Тот фыркал, плюскался, топал лапой, радуясь брызгам. Воду пришлось менять несколько раз, а потом я почувствовал, что подустал.

– Повелитель, – из-за спины раздался голос Славомира. – Пойдемте поужинаем, командиры собрались.

– Спасибо, – поблагодарил я и отправился вслед за ним. Довольный питомец ластился к ногам, точно маленькая кошка. Мое сердце… запело от ощущения настоящего счастья. Мы шли, а я не знал, почему именно сейчас почувствовал себя так легко. Огни костров, запахи мяса, счастливый питомец, люди, и не только люди, которым могу доверять – наверное, все вместе было причиной моих ощущений.

Мы прошли в большой шатер, дополнительно окруженный повозками, пара воинов Славомира охраняла вход, но они выглядели расслабленными. Кивнув им, мы пошли внутрь. Меня обдало теплым воздухом, было отлично натоплено. Красавчик улегся прямо перед камином, до меня донеслась волна счастья и удовольствия. Гм, может появилась какая-то эмоциональная связь? Меня смущало, что никаких игровых сообщений не появлялось. Здесь очень легко забыть, что это всего лишь игра. Кивнув головой, я устроился поудобнее на матрасах, рядом с небольшим столиком с едой и питьем. Поодаль был еще один такой же стол.

Теперь я оглядел своих командиров. Оба орка, точно статуи, сидели вытянув ноги, чуть откинувшись назад, опираясь на руки, и беспечно глядя на огонь в камине. Яромир, сидя по-турецки, с удовольствием вгрызался в куриную ляжку, и был полностью поглощен этим занятием. Я подавил смешок, и перевел взгляд на Ли Вэня. Он сидел на коленях вполоборота ко мне, и не сводил глаз с пламени. Я же подметил, что он чутко прислушивается ко всему, невольно у меня появилось впечатление, что его уши как локаторы, сканируют все происходящее. Красимир и Любомир что-то неспешно обсуждали, их лица выглядели слегка озабоченными.

Джек, последний из командиров, спал, лежа на спине. Славомир, пока я оглядывал всех, налил мне вина и наполнил свой кубок, взятый со стола. Присел рядом. Мы чокнулись, не произнося никаких тостов, и пригубили вина. Мягкое, сладкое – во рту осталось приятное послевкусие. Славомир протянул мне завернутый в тесто кусок мяса, с какой-то зеленью внутри. Необычно, пока на севере я подобного не видел.

– Может проведем небольшое совещание? – негромко, но отчетливо спросил я.

Славомир кивнул, Тупая Башка махнул рукой, Яромир поднялся с курицей в руке, пересаживаясь поближе. На полпути он замер, и подойдя к большому столу, взял себе еще кусок и кувшин с вином. Теперь его лицо выглядело просветленным.

Краем глаза я увидел усмешку в глазах Ли Вэня, и на миг растянувшиеся, в легкой улыбке, губы. Джек, до этого спавший, мигом проснулся. Потянувшись пару раз, он пересел поближе ко мне. Северяне, помедлив, сели между нашей компанией и орками. «Ну и ладно», – подумалось мне.

– Предлагаю начать с обсуждения бури, – начал я. – Других тем вроде как и нет.

Яромир рассмеялся, Джек хрюкнул. Северяне же нахмурились еще больше.

– Дабы не быть голословными, – продолжил я спокойно, – парочка версий для затравки. Первая – проделки Стрилюда. Вторая – какие-нибудь магические остатки из-за применения волшебства в лагере, вместе с испортившейся погодой.

– Плевать, – раздался голос Тупой Башки. – У нас есть цель, и мы должны двигаться к ней несмотря ни на что.

В его голосе послышалась стальная решимость идти до конца. На лице – свирепость.

– Тоже вполне себе вариант, – ответил я. – Еще что? Мне кажется Стрилюд не стал бы нам мешать, это совсем не в его стиле и выглядит откровенно глупым.

Джек и Славомир кивнули.

– Красимир, Любомир, – будто невзначай осведомился я. Их лица сами выдавали себя, неужто они и сами не замечали? – Что вы думаете по этому поводу? Учитывая текущую ситуацию, любые варианты помогут составить картину происходящего и позволят выбрать оптимальный план действий. Не нужно бояться выдвигать версии, которые могут выглядеть совершенно нелепо.

Я закончил и перевел дух. Надеюсь, повел себя как настоящий лидер. Эта ноша довольно тяжела.

– Мы местные, – начал Любомир, – и знаем эту землю как свои пять пальцев. После бури все изменилось. Мы почувствовали дыхание зимы. Если до этого аномальная температура могла быть исключением, то теперь нам очевидно – это какая-то высшая магия. Скоро все сорвется с цепи, я думаю, начнутся бураны и метели. Все так, как и должно быть в декабре, в наших не слишком приветливых краях. Природа будет наверстывать упущенное. Но от этого знания проще не становится.

Его спокойный, глубокий голос произвел нужное впечатление. Все призадумались. Даже Кривой Клык соизволил повернуть голову.

– Божественные дела нас не касаются, – отозвался я. – Стрилюд постоянно воюет, применяя магию высших порядков, возможно, что-то нарушилось. Локально. Даже если зима близко, у нас, как и говорилось, своя цель. Движемся быстро, без паники, бережем людей. Пустая болтовня нам ни к чему. Соберите своих десятников, пусть поговорят с солдатами – эту точку зрения нужно донести до всех.

Славомир очередной раз кивнул и коротко бросил:

– Согласен, – вложив в голос капельку металла.

Клык вроде хотел сплюнуть на эти слова, но передумал, плевать особо некуда. В шатре чисто,
Страница 17 из 22

так что слюну ему пришлось проглотить. Надеюсь, не отравится.

– Любомир, что чуют твои оборотни? – внезапно спросил я, пытаясь озвучить мелькнувшую в голове догадку.

Тот в ответ довольно натурально выпучил глаза, но я решил попробовать надавить:

– Не держи меня за дурака. Я сам маг и никакой магии не учуял. Дыхание Земли!

Я попытался скопировать его интонации, и Яромир откровенно заржал. Джек суетливо переводил взгляд с меня на закипающего Любомира. Красимир положил руку на плечо командиру «Варгов»:

– Расскажи.

Скривившись, тот нехотя процедил:

– Впереди нас ждет что-то дурное, будто буря сорвала какие-то цепи. Что-то меняется – на более подробные предсказания их чувствительности не хватает.

Я призадумался, вспоминая информацию, сказанную Стрилюдом. Настало ли время поделиться тем, что знаем лишь я и Ракшас? Надо принять решение. Я покачал кубком, и Славомир понятливо наполнил его вином. Выпив, я успел заметить, что за мной наблюдают. «Театр одного актера», – вспомнилась мне фраза откуда-то из древних книг.

– Настало время поделиться тем, что мне известно, – задумчиво начал я. – Есть очень серьезное предположение, что боги возвращаются в мир, и появление героев, таких, как я, лишь часть одного большого плана. Скрепы и запреты на магию постепенно исчезают, ибо касание богов изменяет мир. Нас ждут интересные времена.

Говоря это, я наблюдал за реакцией на мои слова. Угадал лишь с орками – их суровые лица стали еще более суровыми. Даже и не знаю, каким образом, но это было видно невооруженным взглядом. Яромир лишь поцокал языком, для себя я сделал вывод, что для него это все лишь одно большое приключение – не только наша цель, но и вся жизнь. Молодость? Да я и сам, гм, молод. Ли Вэнь почему-то вздрогнул. Джек выпучил глаза, как рыба. В глазах северян загорелся какой-то непонятный огонь. Я перевел взгляд на Славомира, но тот оставался невозмутим. Это меня порадовало, известие о пришествии богов не изменило его решимости служить мне… И чужому божеству заодно. Звенящую тишину разорвал зевок питомца. Он подошел ко мне, клянча чего-нибудь вкусненького, и с радостью ухватил несколько кебабов.

Окончательно развеяла напряжение парочка пришедших поваров: один был нагружен огромным котлом с чем-то очччень вкусно пахнущим, второй тащил поднос с хлебом и еще чем-то в одной руке, а в другой, ловко сохраняя равновесие, нес бочонок, судя по всему, пива.

– Косуля! – с гордостью провозгласил первый, кладя котел ближе к столу. – Мой личный рецепт, мясо становится мягким и буквально тает во рту! Также толика южных специй, смешанных с нашими, местными. Отличный вкус.

– Благодарю вас, – сдержанно сказал я, почувствовав, что ждут именно моего слова.

Повар застыл. Я, как дурак, замолчал тоже. Чего он ждет?

– Змей, – чуть прокашлялся мой вассал позади меня. – Отведайте мяса, тогда повар сможет спокойно уйти.

– С удовольствием, – улыбнувшись, подошел я к нему. Тот услужливо открыл котел, из которого потянулся потрясающий запах. Большой ложкой, скорее похожей на черпак, зачерпнул соуса, кусочек мяса. Второй повар услужливо подал мне кусок хлеба, и держал наготове большую кружку с пивом из бочонка. Соус, горячий, но не обжигающий горло, разлился внутри меня приятным теплом, хлеб смягчил вкус специй, а густое темное пиво погасило зарождающийся пожар.

– Потрясающе! – совершенно искренне сказал я. – Невероятно вкусно!

Повар зарделся от похвалы, выпячивая грудь, после чего, поклонившись, они оба с достоинством вышли. Вид у обоих был такой, словно их произвели в благородные господа, и теперь они просто плывут по залу с новообретенным достоинством.

Следующие несколько минут были самую малость суетливыми, моя похвала заинтриговала командиров солдат удачи, и нетерпение словно витало в воздухе. Я же, положив себе огромную порцию, двинулся к своему месту и не спеша приступил к трапезе. Красавчик понюхал еду, но лишь фыркнул, выразительно посмотрев на кебабы, и я скормил ему три последних штуки. Питомец потерся головой об мою грудь, и, позволив почесать себя за ухом, удалился к камину.

Именно удалился, как и повара, стремясь показать свое превосходство. Тут уже я фыркнул. На меня уставилась целая куча глаз, но я лишь отмахнулся и решил прилечь. В животе все приятно переваривалось. Отдых, надо прикрыть глаза, жизнь определенно удалась…

Меня зовут Доминго. Темная тварь, столь похожая на меня, приближается на флагмане вражеского флота. Крик застревает в горле, я вижу, как клинок, являясь воплощением абсолютной злобы и мрака, начинает свою песню. Клубы Тьмы, змеясь, начинают свой путь в нашу сторону. Я дрожу, о моя милая Эстер, я дрожу.

Пение моих братьев немного успокаивает меня, я слышу, как они взывают к Триединому, хранителю людей, заступнику, отцу и старшему брату.

Рывок… И тени окутывают нас, день сменяется темной ночью.

– Держать ряды! – приказ сотника наполняет мое сердце спокойствием.

Братья, как же я рад, что стою рядом с вами, защитим же нашу землю!

Я вижу, как во Тьме вспыхивают алые глаза, ужасный демон раскрывает пасть, отдающую смрадным дыханием.

– Детям бездны нет места в благословленном мире! – мой рев, казалось, разнесся на многие километры.

Я бросаюсь вперед, уклоняясь от могучей лапы, моя алебарда со свистом рассекает морду твари из Преисподней. Вспышка, и руны на моем оружии пылают яростным Светом.

Первая кровь!

На мгновение мир замирает, мне кажется, что я вижу лицо Того-Кто-Пришел-Убивать. Мое собственное лицо. Я вижу, как я – не-я целую клинок, шепча что-то.

И земля разверзается под моими ногами, я лечу вниз. Но мне не больно, Эстер, нет, мне не больно. Ты ведь знаешь, моя маленькая рыженькая лисичка, твое тепло всегда согревает меня…

Я мгновенно проснулся. На этот раз сил кричать не было. Второй раз я засыпаю в игре и опять видения… Видения непонятного будущего, в котором я возглавляю шествие темных эльфов против людей. И, судя по всему, мы ударили куда-то в тыл, где были лишь остатки армий. Пришли, чтобы убить их всех.

Приподнявшись, я увидел, что прошло около пары часов. Все спали, лишь Красавчик, услышав меня, поднял голову, посмотрел мне в глаза пару мгновений, и опять завалился спать возле гаснущего камина.

Да, пора бы и мне выйти из игры, а то в реале со мной произойдут не самые хорошие вещи. Система, выход!

* * *

Я вылез из капсулы. Тело ломило, да и мочевой пузырь давал о себе знать. Почему корпорация не сделает какое-то ограничение на время или хотя бы что-то типа памперса? Очень странно, ведь это упростило бы жизнь многим. Неужто у них есть другие цели, кроме как подсадить всех на виртуалку? Ладно, оставим философию в стороне, все обдумаю завтра после переезда. С этими мыслями я попил, перекусил чем Великий Змей послал, со вздохом вспомнил кормежку в игре, и пошел в свою кровать – узковатую, не слишком удобную, слишком сильно напоминавшую ту, в «десятиметровке».

Утром меня разбудил звонок в дверь. Но то, что звонят именно в дверь, я понял совсем не сразу, а только когда мой мобильный стал разрываться от сигнала идущего звонка. «Это еще что за приколы?» –
Страница 18 из 22

подумал я спросонья. Вставать не хотелось, голова раскалывалась, а звонок мобильника раздражал.

– Да? – устало сказал я, не желая разговаривать, кто бы там ни был.

– Святослав Светлов? – раздался бодрый вопрос в трубке.

– А вы, собственно, кто? – спросил я в ответ. Мой-то номер совсем новехонький.

– Андрей Иванович Петров, – уверенный тон в ответ. – Старший сотрудник. Я стою возле входа в вашу квартиру, впустите меня, нам надо поговорить.

Интересно, в чем же дело? В голове заныло от неправильности происходящего, какая-то заноза не давала мне покоя. Положив трубку, я открыл дверь.

– Проходите, – сказал я, пропуская того вперед. Коридор был явно мал, но тот юркой змейкой заскочил внутрь. «Опытный, блин», – мелькнуло в голове.

Чинуша, разувшись (когда только успел?), по-хозяйски уселся за стол. Я пошел умываться.

– Святослав Андреевич, – начал тот, стоило мне войти несколько минут спустя. – У вас довольно необычная ситуация, вы вселяетесь обратно в свою квартиру, однако официально являетесь безработным. Кроме того, вам подарен невероятно дорогой автомобиль. Подобные изменения наводят на определенные мысли, и меня послали разобраться с этим. Вы ведь очень молоды, не нужно совершать глупых ошибок.

И после этой фразы, которая объясняла некоторые вещи, я ощутил себя идиотом. Чиновники из муниципалитета предпочитали звонить, там была лишь небольшая приемная, где все переговоры велись через стекло и всегда стояли очереди. Да и в гости никто не ходил. На «народ» им было считай что плевать, а финансовая сторона всегда была до лампочки. Кроме того, этот чинуша с, как пить дать, вымышленным именем был каким-то старшим сотрудником. Сотрудником чего? Слишком уж он прыток и спортивно сложен, да и ледяные глаза подтверждали, что подобный человек совсем не прост. Нужно продумать линию поведения. А какую? Это ведь не игра. Какие у меня там права, просто так ведь не могут ко мне лезть спецслужбы? Да и зачем я им? Смех один.

– Не понимаю, о чем вы говорите, – сказал я, одновременно сообразив, что застыл возле дверей. Опомнившись, притащил стул, садясь напротив своего визитера. – Работы я не нашел, видно, на рынке труда я не востребован. Погрузился в игру, нашел свое призвание. А затем и признание пришло. Машина, деньги. Все легально, законно, жизнь налаживается.

Чиновник лишь плотно сжал губы.

– Многие люди были бы благодарны, окажи вы им услугу в виртуальности. Государственные люди, занимающие ответственные посты, заботящиеся о благе государства, которому вы должны быть благодарны за приют и все остальное.

Проклятье, он тупой или держит меня за идиота? Лихорадочно поразмыслив, я принял решение:

– Деньги. Все услуги и прочее – только за деньги.

Я хотел продолжить и дальше, рассказать о том, что государство сдавало квартиру, этих денег более чем хватало бы для относительно нормальной жизни. А у меня – койка, тумбочка, минимум вещей. Обычная школа, никаких кружков и секций. Это были копейки для быдла, с которым меня хотели смешать. Теперь я понял это особенно отчетливо, когда ублюдок, имеющий доступ к моей личной информации, пришел требовать чего-то. В Университет я поступил сам, на грант. Содержал себя тоже сам, а тут – «оказать услугу».

– Автомобиль – подарок лично президента корпорации «Endless Entertainment», – и я с трудом сдержался, чтобы не сказать лишнего. Я поднял взгляд на этого слизняка, а тот только и ждал, что я сорвусь. Проклятье, наверняка он еще составил мой психологический портрет. И тут я спокойно продолжил, найдя внутренние силы:

– Все только за деньги. Расценки я установлю сам. Торг уместен, но не слишком.

– Вы не совсем правильно понимаете ситуацию, – злобно сказал он. Думаю, он ожидал другой реакции. – Не надо со мной шутить. Мы расскажем о тебе, сопляк, всем. И тогда твое игровое инкогнито будет раскрыто.

– О дааа, – улыбаясь, сказал я. – Так и поступите, я отсужу себе очень много денег, это будет весело, хватит на несколько жизней. А теперь, пессс, пшел вон отсссюда.

Вот блин! Я все-таки сорвался, да еще и это шипение непонятно откуда взялось. Но это произвело довольно странное впечатление. Глаза шпика расширились от удивления и ненависти, но он справился с собой и пулей вылетел из квартиры.

Твою ж мать! Я не сдержал ругательств. Руки тряслись. И не от страха, который уже прошел. От бешенства. Я понял, что СВОЕ никому отдавать не собираюсь, а большие дяди, которые считают себя вершителями судеб, пускай катятся ко всем чертям. Нужно забрать вещи из «десятиметровки» и закрыть страницу, надеюсь, последнюю, связанную с нищетой.

Что же делать в связи с визитом чинуши? Пытаясь упорядочить свои мысли, я доехал до своего бывшего места жительства, собирая последнее барахло. Собравшись, упаковав сумки с одеждой и едой, я решительно открыл дверь, и вышел в коридор. Тихо и пусто. Какой-то мусор привычно валялся возле дверей моих неведомых соседей, ячейки квартир тянулись вперед. Я, повертев головой и не обнаружив ничего подозрительного, пошел в сторону лифта. Пусто и там. Выйдя на улицу, я осмотрелся. Несколько прохожих явно торопились по своим делам и, окинув меня быстрым взглядом, шли дальше, смотря под ноги. Асфальт во всем районе был разбитым и приходилось быть осторожным, стараясь сохранить обувь в порядке. А вроде страна у нас должна быть богатой…

Я мысленно поблагодарил напоследок свое временное пристанище, а затем тронулся в направлении центра города. Загрузив свои вещи в машину, я спокойно направился в муниципалитет. Равномерное движение и комфортный салон располагали к неспешному обдумыванию случившегося, и я успокоился. Корпорации уважали желание игроков оставаться инкогнито. Нет, конечно же, они знали твое имя и могли как следует порыться в биографии, если уж совсем припрет, я не строил иллюзий насчет информационной безопасности, но в широкий доступ информация не просачивались, государства не лезли в это. Пара случаев огласки и многомиллионные компенсации, отрезвили всех. Именно на те случаи давних лет я и ссылался в разговоре с тем субчиком, он все прекрасно понял. Платили-то основные деньги не за само разглашение, а за репутационные потери компании, ведь анонимность была гарантирована пользовательским соглашением. Кто бы ни были его хозяева, деньги были их основным стимулом. Вопрос только в том, успокоятся они или нет. Это выглядело по-идиотски, однако то ли игра меня изменила, то ли еще что, но я это уже воспринимал лишь как помеху, а не проблему.

С трудом втиснув машину на парковке (пришлось попотеть из-за отсутствия опыта), двинулся к приемному залу. Я подошел к распределительному автомату и, выбрав услугу «Квартиры и муниципальное жилье», принялся ждать своей очереди. Правда, теперь я ощущал лишь глухое раздражение, настроение опять испортилось – бабулька неподалеку от меня гундела, что «такой молодой, а бандит. Машины себе пакупають, варують». Как она только меня углядела? Какой-то наркоша ходил клянчил копейки на дозу, обходя всех вокруг. Охранник лишь со смехом наблюдал, как несколько молодых девушек торопились уйти с его дороги, а тот метался между
Страница 19 из 22

ними и новыми людьми. Я стиснул зубы. Проклятая бедность, ведь многие, возможно, живут еще и хуже меня, а сытый ублюдок и палец о палец не ударит.

Несколько усталых мужиков делали вид, что их это не касается, какие-то тетки лишь глазами зыркали, но не рискнули произнести и слова.

А я? Что же мне делать? Спокойно, Святослав, спокойно. Это жизнь, где всем на всех наплевать, лишь деньги и власть имеют значение. На тебя наплевали работодатели, зачем же тебе вмешиваться?

Закончив внутренний диалог, я поднял глаза.

– Помо… – что-то хотел сказать наркоша, но увидев мой взгляд, отшатнулся и ретировался.

Он забился куда-то в угол зала и больше не отсвечивал. «Ну хоть что-то», – успокоил я себя. Но в душе… На душе остался неприятный осадок, будто вляпался в грязь и теперь не отмыться. На меня косились, но я смотрел в окно, типа не при делах. После примерно получаса ожидания, когда сидеть уже совершенно надоело, пришел и мой черед. Вроде и не так много людей, а очередь движется медленнее черепахи. Я подошел к окошку:

– Здравствуйте, я хотел бы вернуть ключ от муниципального жилья.

Положив ключ в отделение и подвинув к скрытому за стеклом работнику/работнице, я принялся ждать.

– Вот запасной ключ от вашей квартиры, – проговорил равнодушный обезличенный голос.

Сценарий, аналогичный прошлому разу. Покачав головой, я отправился к автомобилю, находиться здесь у меня не было никакого желания.

Движок отозвался радостным урчанием, и я, перенастроив навигатор, поехал к родительскому дому. Именно родительскому – крутя баранку я осознал, что эта квартира не является моим домом, мне придется все строить самому, а я… А я не готов, это я тоже понял совершенно отчетливо.

Приехав на место, я припарковал машину в ухоженном внутреннем дворике, как ни крути, центр города, где нормальные дороги и тротуары. Взяв пару пакетов, я зашел в подъезд и поднялся в квартиру. Но сегодняшний день обещал стать самым непредсказуемым днем в моей жизни. В квартире, прямо напротив входа, в гостиной, сидел какой-то человек лет пятидесяти. Лысоватый, но, как оказалось, довольно прыткий, с глазами навыкате и бульдожьей харей.

– Молодой человек! – закричал он, активно жестикулируя руками. – Пожалуйста, не надо полиции, я все объясню.

– Что именно? – уточнил я, пребывая в довольно странном состоянии. Ключа от квартиры вроде ни у кого нет.

– Я жил в этой квартире до этого, у меня большая семья, а мне тут очень понравилось, – затараторил он хорошо поставленным голосом. Балабол.

– Иии?.. – поторопил я его.

– У меня к вам деловое предложение! Вы молоды и сидите без работы! – выпалил он. – Мой друг устроит вас на работу! Пятьсот юаней в месяц! Кладовщиком! Хороший старт для молодого специалиста! А вы мне продадите квартиру безо всяких риэлторов! Эти стервятники прочно присосались к рынку! А я дам вам двести тысяч юаней! Это отличная цена! Мой друг даже возьмет вас в долю своего дела! Это просто замечательно!

Учитывая, что данные о собственниках квартир вроде как должны быть конфиденциальны, а также то, что он знал обо мне подозрительно много, внушало опасения. Шпик реально решил испортить мне жизнь? До этого квартира никого не интересовала, наверняка натыкаясь на сопротивление муниципалитета. Все из-за игры? Неужто она столь многим затмила разум?

– Дверь там, – указал я. – У вас есть десять секунд, потом я вызываю полицию. Ключ только верните. И все его копии.

– Ах ты щенок! Да у меня связи, я тебя сгною и не поморщусь! – внезапно злобно сказал он, подходя ко мне и смотря снизу вверх. – Ты за все заплатишь!

На этом он и убрался, со всей мочи хлопнув дверью. Но… Перед этим три экземпляра ключей он бросил на пол в прихожей.

Пребывая не в самом лучшем настроении, я заставил себя перенести все вещи в квартиру. Чувствуя себя идиотом, проверил весь дом на предмет жучков или других следящих устройств. Подобрал брошенные ключи. На сколько хватило моих знаний, осмотрел капсулу.

Вроде чисто…

Сложившаяся ситуация меня не радовала. Их схема была настолько простой, что я даже удивился – неужели на подобное ведутся? Судя по поведению этого придурка, именно так дело и обстояло, иначе он бы не вел себя столь наглым образом. У молодняка отбирали, что могли, а их будущее никого не волновало. Я вспомнил ситуацию с лагерем наемников и решил, что поступил правильно. Могу ли я убить человека? Философский вопрос, ответ на который я нашел. Нет, не могу. Однако вопрос в том, кого я считаю человеком. Остальным лишь нужно помочь и отправить этих «существ» туда, куда им и дорога – в небытие. Я не испытывал никаких угрызений совести, не думал о христианской морали. Я еще не мог сформулировать к чему иду, но хотелось бы поговорить со жрецами Великого Змея, уверен, они расскажут много чего интересного.

Ладно, но это потом, первым делом надо сменить ключ от квартиры. Пускай толстяк отдал три комплекта, но… Так что я, врубив лаптоп и затратив немного времени, выбрал контору, продающую отличные сейфовые двери, с «особенными» замками. Чем они были особенны, я не знаю, но давали почти стопроцентную гарантию защиты от взлома. Дозвониться им, правда, заняло немало времени. Мне пришлось повисеть на телефоне, пройдя идиотское меню и слушая классическую музыку, довольно неплохую музыку – с качественным звуком в моем новом телефоне ожидание не было столь утомительным.

Выслушав дежурные извинения от девушки-оператора, я сообщил, что хотел бы приобрести качественную дверь. Перебрав несколько вариантов, я остановился на отличной двери с пафосным названием «Великая Стена» за десятку тысяч юаней. Такова цена за мою паранойю, но плевать. Зато за эту цену моей заявке дали высокий приоритет, и мастера придут уже завтра. Примерно прикинув время, я договорился о том, чтобы они пришли работать после дизайнера. Обговорив эти детали, я сразу же сделал перевод в их системе с минимальной помощью консультанта. Подтвердив мою оплату, она выслала мне договор. Я бегло глянул присланный документ, после чего мы распрощались.

Мой следующий звонок был адресован компании по установке укрепленных пластиковых окон. Частично бронированные, они прекрасно защищали от грабителей и прочих нежелательных гостей, обладая собственными замками. Схожий сервис, как и с дверьми – приятный консультант, стандартная музыка, и, конечно же, запредельная цена, которую я заплатил без особых внутренних колебаний. После недолгих препираний, я выбил себе приход мастера на завтра, описав размеры окна «на глазок». Заверив, что все будет сделано в срок, мы закончили разговор. Перекусив, я решил, что пора лезть в капсулу, нужно обратно в игровой мир, там ждут дела. Устроившись на своем рабочем месте, я первым делом проверил почту, нет ли ответа от «Virtual Worlds». Ответ был, но не совсем такой, какого я ожидал. В принципе, условия были довольно приличными, они просили скостить сумму на двести тысяч юаней и ответить еще на два дополнительных вопроса. Свое предложение они оправдывали тем, что многие хотят видеть легендарного игрока «вживую», а так им сложнее держать публику заинтересованной.
Страница 20 из 22

Я обдумал их аргументы, после чего решил его принять, причем, не торгуясь. Это показалось мне довольно разумным ходом: в данный момент я не мог сообщить им что-либо совсем новое, а самую важную информацию я все равно опущу. А потом, уже после обустройства замка, набора людей и прочего, я могу запросто выбить себе условия получше, прикрываясь тем, что сейчас пошел на уступки. Довольный собой, я послал письмо главному редактору, Чон Киму:

Дорогой друг Чон,

Сердце мое радуется Вашему ответу. Я полностью согласен с Вашим предложением, пожалуйста, присылайте вопросы, я буду рад ответить на них!

    Всегда Ваш,

    Змей ир Раджас

Ответ не заставил себя ждать, мне прислали договор и я, внимательно его прочитав и не найдя подводных камней, выслал согласие, после чего моментально получил вопросы. Ребята, видать, долго готовились и держали руку на пульсе событий. Нет, все-таки они молодцы, как ни крути.

Испытывая прилив адреналина и вполне объяснимое волнение, я стал отвечать на вопросы, стараясь глазами не «соскочить» вниз, для прочтения других вопросов. Итак.

1. Змей ир Раджас, каково Ваше нынешнее местонахождение в игре? Часто ли Вам приходилось менять его?

«Вот упорные паразиты, – усмехнулся я, – все никак не хотят успокаиваться».

Ответ: Пропускаю вопрос, присылайте новый.

2. Каким образом Вы получили свой королевский титул и от кого?

Ха! Этот вопрос слишком прост.

Ответ: Это награда за регистрацию первого клана в игре. Получена от Верховного Жреца Великого Змея.

3. Ваша смелость не знает границ. Многие называют Вас дураком. Вы подтвердили вызовы всех, кто хотел объявить Вас своим врагом. Как Вы собираетесь с ними справляться? Мы хотели бы получить развернутый ответ.

Гм, тут надо как-то схитрить. Так, чтобы не обидеть журнал, но и себя не слишком выдать. Уффф, попробую так.

Ответ: Все очевидно, у меня первый клан в игре, а затем я планирую приобрести Алтарь Возмездия и разобраться со всеми желающими. Насчет реализуемости подобного – выводы сделайте сами.:)

4. Многие игроки продолжают настаивать на Вашей связи с администрацией. Уж слишком вовремя это все совпало – и регистрация клана, и нововведения.

Это легкий вопрос, побольше бы таких.

Ответ: Я уже говорил, что у меня нет никаких связей с администрацией, все так называемые обвинения – это клевета, слухи и домыслы, не имеющие ничего общего с реальностью. По поводу совпадений – вопрос к администрации, мое личное мнение состоит в том, что разработчики хотят разнообразить игровой мир, ускорить процесс его развития. Вы ведь сами должны прекрасно понимать, что это их «хлеб», они должны держать нас в напряжении! И у них получилось, не так ли?

5. Какова Ваша сексуальная ориентация и есть ли у Вас постоянный партнер?

Фигасе… От подобного вопроса я офигел, но… Ответ-то легкий.

Ответ: Я гетеросексуален. Партнера нет.

6. Сколько всего у Вас было сексуальных партнеров за всю свою жизнь?

Мля, это ведь вроде как не гламурный журнал? Неужто подобные вопросы пользуются спросом? Не хотелось мне отвечать на этот вопрос, но, с другой стороны, подробности им-то знать не надо, а именно, что весь мой сексуальный опыт – это три девушки, которые спали со мной на спор на одну ночь, одна из них – точно. М-дааа, печалька.

Ответ: 3.

7. Как Вы собираетесь организовать прием новых членов в свой клан? Каковы будут критерии отбора?

Ну наконец-то нормальные вопросы, а не всякая лабуда. Ну а за те два вопроса, получайте точный ответ!

Ответ: Я еще не решил этот вопрос.

8. Какими боевыми навыками обладает Ваш питомец?

Размечтались, наивные.

Ответ: Пропускаю вопрос, присылайте новый.

9. Изменилось ли Ваше мнение о нашем журнале? Стали ли Вы читать его?

Хм, а их задел мой ответ раньше. Ну что же, получайте правду.

Ответ: Изменилось, я проникся к журналу искренним уважением. К сожалению, у меня до сих пор нет времени читать его регулярно. Игра, сами понимаете…

10. Как Вы видите ситуацию в «Свободных Мирах»? Как она будет развиваться дальше?

Хм, вопрос с подвохом, все-таки я вроде как должен буду быть одним из тех, кто формирует, так сказать, «повестку игрового дня».

Ответ: Уже сейчас совершенно очевидно, что гонка регистрации кланов будет продолжаться, соответственно, я прогнозирую качественные изменения в подходе к торговле (в сторону большего накопления средств) и организации собственной игры у большинства думающих игроков. Одновременно с этим, я думаю, возрастет важность прокачки, и больше золота будет тратиться на игровые предметы. Многие, как мне кажется, предпочтут именно рост уровней, а не дипломатические договоренности, которые в игре не реализованы на программном уровне, а значит, доверия не вызывают. А дальнейшее будущее – клановые войны и ПвП.

11. Кто были те НИПы, которые помогли Вам в Беранесе? Откуда у них такая мощь?

Еще один логичный вопрос, странно, что он не был одним из первых. Я задумался; здесь нужна аккуратность. Итак, самого принца в записи явно видели, но в лицо его самого, наверное, знает только очень ограниченный круг лиц, так что его инкогнито можно попробовать сохранить в тайне. Однако и журналу надо кинуть кость пожирнее.

Ответ: Это мои друзья. Как вы видели в записи, и сами должны были сделать выводы – это высокоуровневые маги. Ну, а на подмогу вызвали демонов. Откуда – я и сам не знаю, но друзья для меня много сделали. Я сам подобными знаниями не обладаю.

12. Почему гном и человек преграждали Вам дорогу? И почему они имели легендарного Каменного Духа и Ангела при себе?

Еще один логичный вопрос. Правда, ответ на него им не понравится, но если что – пропущу.

Ответ: Мне кажется, это самодеятельность администрации в рамках игрового процесса. Все знают историю Игрового Мира, посему подобное вполне укладывается в общую легенду. Я убежден, играй я за людей, мне бы мешали темные эльфы. У других рас – то же самое.

Закончил! С более-менее спокойной совестью, я выслал ответы, ожидая новых вопросов. К моему счастью, журнал высылал вопросы не один за другим, а целым комплектом сразу, что было гораздо легче. Ага, вот и ответ. В нем любезно благодарили за столь быстрый ответ на вопросы, и задавали следующие два, после чего я стану гораздо богаче.

13. Мы заметили, что Ваше богатство постоянно скачет, но все выглядит так, что у Вас просто нет необходимых ресурсов для обустройства клана. И тут опять оживают слухи о связях с администрацией. Откуда Вы возьмете столько золота?

Эхх, очень поганенький вопрос. Проклятье! Пропущу его – посыпятся бочки на администрацию игры. Отвечу – сам могу попасть впросак. Мне казалось неправильным подставлять администрацию. Помучившись несколько минут, не находя себе места, я принял решение.

Ответ: Администрация не вмешивается в игровой процесс. Пожалуйста, уясните себе это, иначе мы никогда не перейдем к предметному обсуждению. А мое золото – кредит в банке.

14. Почему Вы расстались со своей последней партнершей?

От блин… Ладно, выкрутимся.

Ответ: Я не могу ответить на Ваш вопрос, он касается и другого человека. Пропускаю.

Я выслал написанное, и стал
Страница 21 из 22

ждать ответа. На этот раз вопрос пришел позже, я даже успел выбраться из капсулы и сделать пару маленьких дел. В присланном новом письме меня так же вежливо поблагодарили, и сообщили, что готовы принять мой ответ на последний вопрос таким, как он есть. Прочитав, я тоже выждал небольшую паузу, и выслал ответ, поблагодарив за интересные вопросы.

Меня заверили, что как только администрация подтвердит сведения об игре, интервью будет опубликовано. И последняя развеселившая меня фраза звучала так:

«Мы очень надеемся, что Вы будете читать наш журнал, там столь много интересной и полезной информации!»

Гордые господа, ой гордые.

Ладно, на этом дела в реале у меня закончены, пора лезть в игру, там тоже много чего интересного ожидает.

* * *

С удовольствием погрузившись в игровой мир, я пришел в себя в своем походном «домике». Один-одинешенек, Красавчика не было рядом. Меня, похоже, перенесли сюда, что неудивительно, я ведь припозднился с заходом в игру, так что кто-то решил двигаться вперед, не дожидаясь моей команды. Потянувшись, я открыл дверцу кареты, выглянув наружу. Шел снег, но температура воздуха, судя по всему, выше нуля. Очень неприятно – дорога раскисла. Я глянул вниз. Дорога постепенно превращалась в кашу, скоро будем застревать. Выглянув из окна, я оглядел хвост каравана; пока едем, но как будет дальше – неизвестно. Правда, отряд не унывал, люди занимались своими делами, только укутавшись получше, чтобы не промокнуть.

– Добрый день, лорд Змей, – поприветствовал меня Славомир, подогнав свою лошадь ближе ко мне. – Я принял решение двигаться дальше рано утром, и распорядился перенести вас в ваш фургон. Все было под моим личным контролем.

– Привет, вассал, давай без официоза, – сказал я. – Все ты сделал правильно. Вижу только, мокрый снег сильно мешает. Какова ситуация?

– Под контролем, – помрачнев, сказал он. – Но есть пробемы. Похоже, такая погода установилась надолго, а дороги здесь и так паршивые. Колеса у телег начнут ломаться, застревать в грязи, много времени потратим. Припасов у нас много, но сомнения есть всегда.

– Твоей вины здесь нет, – ответил я. – Мне надо поговорить с орками. Проводи к ним, пожалуйста.

Славомир если и удивился, то не подал виду. Кучер подвел ко мне коня и помог перебраться, причем так, чтобы я не запачкался в грязи. Странное ощущение от такого отношения, но пока есть дела поважнее. Идея насчет орков, мелькнувшая у меня в голове, оформлялась в отдельный план действий.

Поблагодарив паренька, который прям открыл рот от того, что сам милорд изволил поблагодарить слугу, я аккуратно поравнялся со Славомиром и мы поехали в конец шествия. Орки предпочитали держаться сзади, чтобы не мозолить глаза людям.

Учитывая их рост и внушительную физическую силу (да и кони были под стать им), подобное поведение было совершенно понятным.

– Лорд Змей! – поприветствовал меня Тупая Башка громким голосом. На его рев откликнулся даже Кривой Клык, помахав мне рукой. Он ехал с парой других спутников, что-то им втолковывая. Мы развернулись, и Тупая Башка понятливо поравнялся с нами, когда мы отъехали чуть подальше.

– Вы припозднились! – все еще орал орк. – А погода-то не радует, и так будет еще долго продолжаться.

– Привет, Клык, – ухитрился вклиниться я в поток его речи. – Я был бы тебе очень благодарен, если бы ты говорил потише. Моим маленьким ушкам нужен покой.

Тот заржал, но ответил уже нормально:

– Понял.

– Дело у меня к тебе очень деликатное, – аккуратно начал я, и сделал паузу. Орк же весь обратился в слух, после чего я продолжил:

– Видишь ли, погода приведет к тому, что наше продвижение очень сильно замедлится.

– Это понятно, – кивнул орк.

– Так вот, кто-то должен будет помогать толкать телеги, – сказал я. – А наемники не предназначены для этого, они деньги за другое получают.

– А между мной и вами не совсем такие отношения, – доверительно продолжил я. – Видишь ли, я думаю вы и сами кровно заинтересованы в том, чтобы мы поскорее добрались и смогли заняться полезными, и для вас, делами.

– Это так, – согласился орк, но его лицо явно не выражало восторга, он уже понял, куда я клоню.

– Поэтому мне и обратиться, считай, не к кому, – сказал я. – А так, глядишь, и другие подтянутся, не захотев быть хуже «треклятых орков». Понимаешь?

– Более чем, – коротко отозвался тот в ответ. – Мы сделаем, но за вами будет должок.

– Не надо так говорить, – очень мягко сказал я, глядя ему в глаза и широко улыбаясь. – Неужто мы будем омрачать наши отношения подобными мелочами?

– Не будем, – сказал орк. – Мы не любим уступать, торговаться и быть прислугой. Это… Тяжело…

– Я понимаю, – уже нормальным голосом сказал я ему. – Но особого выбора у нас нет, я и сам впрягусь, если потребуется.

Он лишь ошарашенно кивнул, а я его добил:

– Именно так. Может, не слишком аристократично, но я заинтересован в успехе дела и добьюсь его любыми доступными мне способами. Кто поможет, того я не забуду, кто нет – того тоже запомню.

На этом мы расстались, после чего делать было особо нечего. Несколько часов я мок под дождем, проезжая то тут, то там, демонстрируя всем своим видом уверенность и спокойствие. Несколько раз заговаривал с простыми работниками, перекидываясь с ними парой фраз, отчего те иногда впадали в оцепенение.

Несколько часов за такими разговорами пролетели совершенно незаметно. Красавчик вернулся с охоты, заработав пару сотен опыта и таща в лапах добычу, очередную косулю. Я обратил внимание, что бок уже был частично слопан. Похвалив питомца за охоту, после чего тот с гордостью удалился в фургон-ресторан, как я про себя его окрестил, я поравнялся с частью наемников. Они покосились на меня, но я будто бы смотрел на фургоны, а потом вырвался вперед, после чего те продолжили свой разговор. Послушаем.

– А я ей такой говорю: «Детка, я опытный солдат, у которого было бедное детство и я никогда не ел сладостей», – я услышал чей-то голос. Беседа была крайне оживленной, я видел, около десятка человек скопились возле высокого смазливого наемника.

– Бедолага!

– Как бы ты их ел, беззубый?

– Тихо вы, слушайте дальше, мля!

Несколько голосов так же призвали заткнуться, ну и я в их числе. Правда, лишь мысленно.

– А она такая вся молоденькая, тихонько говорит: «Да храбрый воин, меня никто не угощал сладостями». Ну а я дальше заливаю, мол, слыхала о вкусных сладостях на палочках? А она в ответ: «Да, их во рту держать надо!»

– Ахахаха! Гыгыгы!

– Я и отвечаю: «Правильно, надо их сосать», после чего снимаю штаны и говорю: «Попробуй, очень сладко, тебе понравится!»

– Ах ты засранец!

– Ох, да наш Малыш присунул свою палку-то!

– Заткнитесь, салаги! Ты душу не трави, дальше что было-то?

На этом разговоры утихли, а Малыш продолжил:

– Отлично все. Легонько покусала, но это ничего, даже добавило остроты!

Взрыв смеха вокруг был ему ответом. Я же пребывал в двойственном состоянии – с одной стороны, в мужской компании подобные разговоры часто происходят, да и я сам не чужд низкопробных шуток. А с другой – было в этом нечто неправильное, все-таки любовь была для меня хоть
Страница 22 из 22

и некой абстракцией, но все-таки…

А тем временем, этот герой-любовник продолжал свое повествование:

– Ну а потом я и все остальное дело сделал. Вначале, правда, пришлось пробить кровавую пещерку, красотка-то того, девочкой была.

– Оооо, да ты куш сорвал! Где же еще такие бывают? Как это никто не присунул ей?

– Ай да сукин ты сын!

– А дальше что?

– Ну а дальше все как по писаному. Она мне такая говорит: «Возьмете меня замуж? Пообещайте мне, воин, я буду вас ждать». Я киваю, мол, конечно возьму, но нам надо друг друга чуть получше узнать!

– Гыыыы!

– Ох, бабы-то! Все бы им захомутать брата нашего!

Еще один взрыв хохота.

– Ну а потом мы друг друга два месяца узнавали!

– Ах ты ж хитрая бестия!

– Дааа, у него губа не дура!

– Да не губа!

– Муахахаха!

– Так он и губами может!

– Ахахаха!

– Малыш, как там губками? Уа-уааа?

Все потонуло в хохоте, после чего рассказчик, утирая слезы и иногда заливаясь смехом, продолжил:

– Поводил я ее по паре неплохих мест, шмоток прикупил, жили у нее, так то на то по деньгам и вышло. А потом у нее кровавые дни пропали! Отцом мне быть!

– Эта дуреха купилась? Бу-га-га!

– Ну да, пускай, будь что будет, а мы пока сюда, на контракт, а там поглядим. Все при ней!

– Да не гони пургу, куда же тебе?

– Отсыпал побольше золотишка, будет ждать, я подстраховался – сказал на годик-другой уеду! Она плакала, но будет ждать!

– Ох бабы-бабы, только передком и соображают!

– И не говори!

Они дружно покивали головой, словно неведомый кукловод дернул их за веревочки. После чего наступило неловкое молчание.

– Слышь, Косой, расскажи, что там было на севере, куда Велемир полез? – Малыш, видать, решил передать эстафету другому.

– Аааа, расскажу. Командир-то наш – ой, не дурак. Взял он меня да десятника нашего, Бритого, на разведку. Оглядеться там, расклад прикинуть, да так, чтобы незаметно, ну и цену заломить.

– Ох ты!

Я же обратился весь в слух, стараясь делать вид, что меня их сплетни не волнуют.

– Так, значитца, расклад как сложился. Это мы когда в Срединном городке стояли. Крутился я с Бритым, делать было нечего, шли лавки смотреть, искали, где что отремонтировать дешевше. А, значица, тут гляжу, из мелкого переулка и наш командир, Ли Вэнь, вынырнул. Да еще так тихо, незаметно, глазищами своими прищуренными на нас поглядел. Он когда так смотрит, я струхаю, честно скажу…

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/anatoliy-arsenev/svobodnye-miry-zmeinye-seti/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.