Режим чтения
Скачать книгу

Звездный вымпел читать онлайн - Алексей Широков

Звездный вымпел

Алексей Викторович Широков

Боевая фантастика (АСТ)

Жизнь обычного семнадцатилетнего парня Даниила круто меняется, когда его семья решает переехать на столичную планету Российской Звёздной Империи – Екатерину. Поступление в престижный университет, участие в киберспортивном турнире, новые друзья и новые враги. Хватит ли у него сил противостоять крупнейшим игровым гильдиям, ведь некоторые из них, в погоне за победой, не гнушаются самыми подлыми методами.

Алексей Широков

Звездный вымпел

Выпуск произведения без разрешения издательства считается противоправным и преследуется по закону

© Алексей Широков, 2017

© ООО «Издательство АСТ», 2017

Хочу выразить сердечную благодарность людям, без которых эта книга не появилась бы на свет. Жене и сыну, друзьям и всем тем, кто поддерживал меня в работе. Отдельно хочу сказать спасибо Шапочкину Александру, замечательному автору и художнику, создателю не только «Мира звёздных империй», в котором происходит действие, но и обложки для этой книги. А также Максиму Алиеву, за советы и исправления.

Глава 1

Джунгли, дроиды и кружочки

Я тщательно прицелился в голову вражеского робота: попадание в уязвимые места наносило больше повреждений, а мне, с моим лёгким плазмоганом, да еще без обвеса и модернизаций, каждая единица урона была ой как важна. К тому же управляющий игрой искин имел дифференцированный подход к начислению кредитов за убийство врагов. Убил сам – молодец, вот тебе большой пирожок. Помог – средняя ватрушка. Ну, а если просто рядом стоял и морально поддерживал – держи маленький засохший бублик и не жалуйся. Если ты, конечно, не хилер – лекарям за помощь всегда выдавали по высшему разряду.

В идеале я бы предпочёл штурмовой рельсотрон, с выбором боеприпасов и интегрированной системой наведения, но всё это были излишества. Взять-то такую игрушку можно, но все заработанные кредиты ушли бы на её модернизацию. А без простейшего экзоскелета слишком сильно падала скорость.

В итоге – рельса хороша, мощна, но неудобна и дорога. Другое дело плазмоган. У него изначально повышенный урон по броне, за счёт свойств заряда. Плазма, попав в цель, просто растекалась по ней и с лёгкостью прожигала броню.

Особенно убойно это действовало на крипов – боевых роботов, изготавливаемых автоматическим заводом. Самое то для заработка кредитов. Сыгранные команды, делающие упор на развитие базы, зачастую вооружали бойцов именно плазмомётами, устраивая тотальный геноцид технике врага и не вступая в бой с игроками.

Этой же стратегией воспользовался и я, засев на тропе под защитой силового купола бастиона. Здесь тянулась линия атаки крипов, поэтому единственным развлечением было выцеливание повреждённых дроидов противника. Надеюсь, я успею накопить на нужную мне схему и разжиться деталями до конца игры. А потом ка-а-к построю себе убер-турель! Да пойду причинять боль и несправедливость! Тогда и посмотрим, чьи в лесу шишки! Если раньше от скуки не загнусь.

Неуклюжий синий робот, похожий на кентавра, с гусеницами вместо лошади, замахнулся цепной алебардой, чтобы тюкнуть по голове своего брата близнеца, выкрашенного в красный цвет. Подавив зевок, я задержал дыхание и плавно выжал спуск.

Ещё в детстве намертво вызубренные правила обращения с оружием давали о себе знать. Я и палец-то положил на крючок лишь перед выстрелом, хоть в «Экспансии» и нельзя было пострадать от «дружественного огня». Привычка, от которой я не собирался отказываться. Статистика «умельцев», научившихся стрелять в играх и натворивших бед в реале, была красноречивее сержанта-инструктора. Не хочу в ней оказаться.

Стрелковый тир был нашей с отцом любимой забавой. Первый раз он привёл меня туда ещё в семилетнем возрасте. С тех пор каждые вторые выходные мы проводили именно там. Древнее пороховое оружие, современные рельсы, лучевые бластеры, плазмомёты. Несколько раз удалось пострелять из тяжёлого пускателя антиматерии – этакой мини-мортиры, распыляющей холм одним выстрелом. Пускали деньги на ветер, как говорила мама. И так было вплоть до гибели отца, когда его отряд захватывал банду наркоторговцев.

Купол передо мной пошёл разводами. В него что-то прилетело? Так! Мысли и чувства в сторону. Не спать! Мы на войне, боец!

Мой выстрел не прошёл даром, поразив визоры крипа противников, а наши «непобедимые механические воины» тут же вполне успешно его разделали. В воздухе мелькали лазерные лучи – это роботы-стрелки, подползли за спинами «алебардистов». Особого вреда они не причиняли. Разве что иногда они умудрялись попасть противнику в модули слуха и зрения.

В принципе ничего в этом странного не было, уже почти двадцать минут воюем, а никто даже не удосужился улучшить крипов, бесконечный поток которых выплёскивался из завода базы. У них был свой алгоритм действий, и чем выше был уровень самого робота, тем сложнее становились его управляющие скрипты и смертоноснее он сам. Но сейчас они всё ещё были на нулевом, начальном уровне. Вот что значит случайно собранная группа – рандом-пати. Может, и не стоило в этот раз брать инженера-крафтера. Пусть эта ветка прокачки персонажа моя любимая, но сегодня умение создавать всякие штучки на поле боя оказалось не востребованным.

Нет, в умелых руках, а главное в сыгранной команде, инженер становился действительно монстром, способным «затащить катку в одиночку», что в переводе с жаргона игроков означало «победить в схватке без чьей-либо помощи». Проблема в том, что для этого нужна куча кредитов и запчастей. А накопить их, сидя под защитой бастиона, нереально.

Пискнул УПИИ, подсвечивая деталь, выпавшую из разваленного ударом цепной алебарды, крипа. УПИИ – универсальный помощник и инструмент инженера. Вещь в себе, занимающая, в зависимости от модели, сразу несколько слотов экипировки. У меня, например, сейчас занимал два – физический и интеллектуальный, которые у нормальных персонажей обычно забиты бронёй и оружием.

В этой модификации игрок получал наручи со встроенными в них различными приспособлениями. Вот бы в реальности такие иметь, вместо громоздких инструментальных ящиков. Комплектом к ним шёл блок дополненной реальности, который в базовой комплектации был абсолютно бесполезен в бою, ну максимум расстояние измерить может, но совершенно незаменим в сборе материалов, подсвечивая их в кучах мусора, оставшегося после очередной сшибки крипов. Крафт и ремонт без него тоже становился чем-то вроде попытки на ощупь опознать слона. Вроде есть столбы, бочка, канат и паруса, а что это конкретно – непонятно.

Я, кстати, оценил каламбур от разработчиков. Дополненная реальность в реальности виртуальной – это действительно смешно. А уж сам процесс создания предмета, в виде детской игры в пазлы, где надо деталь расположить определённым образом в пространстве, чтобы она совпала с заданной тенью, а всё остальное УПИИ сделает самостоятельно, навевал воспоминания о детском саде. Хотя даже так находились индивидуумы, жалующиеся на чрезвычайную сложность игры за инженера.

Выбор скафандра для крафтера был целым искусством. Сегодня же мне не хотелось забивать себе голову, и я просто взял «силача». Кредитов на мнемоблок ещё не хватало, но я
Страница 2 из 17

всё же потратился и купил схему ремонтного робота RR-1075, неторопливо собирая для него запчасти. И когда он будет готов – искин начнёт начислять мне денежки за причинённый дроидом ремонт.

Выпавший блок управления стал последней частью, которой как раз не хватало. После сборки RR-1072 займётся восстановлением бастионов этой линии и починкой дружественных крипов, причём материалы будет собирать сам. А я смогу начать работать над чем-нибудь поинтереснее – например, той же турелью.

Времени на поиск всех нужных деталей ушло немало. А всё потому, что с начальных крипов они падают чрезвычайно редко. Вот был бы хотя бы второй уровень, тогда да. Бить их, конечно, становится сложнее, но и запчасти – «лут» – падают куда как чаще. Но тут уж ничего не поделаешь, не писать же противнику: «А ну-ка качните своих мобов, мне тут пару констрактов доделать надо».

В конце концов поймал себя на мысли, что просто не хочу идти за блоком, вот и стараюсь отвлечься размышлениями на разные темы. Странно. Не замечал за собой такого. Таймер над деталью, заботливо выведенный УПИИ, показывал время, через которое она исчезнет, и оставалось там не более дюжины секунд, а я всё ещё оглядывал окрестности и думал.

Что случилось? Отчего мне так не хочется туда идти. Я прислушался к себе. Можно сказать, «самая чувствительная точка тела» напряглась в ожидании неприятностей. Да мне даже выходить из-за барьера не хочется. Почему?

Снова поймал себя на том, что бездумно смотрю на лесную просеку. Сегодня мы сражались в джунглях, со всей их прелестью в виде непроходимых чащоб, буйства зелени, насекомых и прочего. Всё-таки виртуальная реальность это нечто. Сколько играю, не перестаю поражаться. Вот, например, воздух колеблется, поднимаясь вверх от нагретой солнцем земли, искажая листву местного фикуса.

Стоп. Какой земли, какого солнца?! Это джунгли. Свет тут с трудом проникает через кроны деревьев. А значит, то, что я принял за колебания воздуха – это замаскировавшийся снайпер.

Точно! Три дня назад. Только локация была городская. Я тогда ещё не понял, что меня убило. Лишь в логах потом прочитал. Эвон оно что. Значит, любишь забраться повыше?

Что делать? Времени остаётся восемь секунд. Бросить блок? А сколько я буду вышибать новый? Да и не факт, что эта сволочь даст мне его забрать. Уйти на другую линию? И получить кучу мата в чате. Там сейчас идёт основной замес. Высунуться и там не высунешься, а сидеть и ремонтировать башни скучно.

А что если… Идея ударила в голову, словно молния. Я активировал список возможных покупок. Терминал высветил жалкие двести кредитов, оставшихся после приобретения схемы ремонтника второго уровня. Быстро развернув ветку апгрейдов брони, убедился, что их хватает, но впритык. Сердце забилось чаще.

Так, уточним. УПИИ заботливо вывел мне расстояние от барьера до дерева, на котором якобы сидел снайпер, и его высоту. В самый раз. Я ткнул в иконку, подтверждая сделку. Кошелёк радостно пискнул, подмигнув нолями. Всё! Или пан, или пропал.

Я подошёл вплотную к силовому барьеру. Хорошо, что он не пропускает материальные предметы, вроде пуль, да и энергетические гасит. Пока, по крайней мере. От волнения начали подрагивать руки. Так, надо успокоиться. Глубокий вдох, медленный выдох. С богом!

Шаг, другой. Адреналин зашкаливал. Сердце стучало где-то в горле от ужаса и восторга. Я почти физически ощущал, как чужой взгляд давит мне в одну точку, прямо на переносицу. Сейчас я совершенно забыл, что это всего лишь игра. Для меня всё происходящее было очень даже реальным.

На таймере блока истекали последние секунды. Третий шаг и… я упал плашмя, одновременно активируя ранцевый ускоритель. Именно на комплектацию им брони и пару зарядов ушли мои последние кредиты. Но эффект получился выше всяческих похвал. Вытянув руку вперёд, словно один из древних героев – Надчеловек, я рванул параллельно земле, направляясь к подмеченному дереву.

Хорошо, что я на этой линии один, а то меня бы засмеяли. А то спорил я как-то с друзьями, были ли на старушке-Земле псионики? Борька, мой бывший одноклассник, приволок найденный где-то на просторах голонета короткий ролик, настолько древний, что был снят ещё в двухмерном формате. Вот на нём и был запечатлён этот самый Супермен, как его там назвали. Он реально летал, то есть вполне мог быть одним из первых псионов, но вот трусы, натянутые поверх другой одежды, отбивали любое желание быть на него похожим.

То, что я не ошибся, и снайпер тут действительно есть, подтвердил знакомый звук, похожий на шипение. Блин! У него не рельса, а гаусс-ган, менее скорострельный, но гораздо более мощный. Да ещё и броня-хамелеон. Неплохо прибарахлился вражина. Теперь понятно, почему они не тратили бабки на развитие базы.

Свободной рукой я едва успел подхватить блок управления, на котором уже исчезала последняя единица. Весёлый звон и фраза «У вас достаточно деталей для создания ремонтного дрона» подтвердили успешность моей авантюры. Теперь даже если я погибну, то возродившись, смогу вернуться и продолжить работу. Но я собирался ещё побарахтаться.

Действие ускорителя закончилось внезапно. Что и неудивительно. Самые слабые брал. Благо ещё сумел долететь до деревьев. Прокатившись по инерции по земле, я вскочил и метнулся в чащу. Тёмное пятно снайпера, дезактивировавшего выстрелом свой камуфляж, виднелось именно там, где и предполагалось.

Второй заряд пролетел мимо меня, обдав потоком воздуха. Полторы секунды. Именно столько перезаряжается в игре гаусс с одной цепью – заряжания. Мне хватит. Если цепь действительно одна.

Той скованности, что охватила меня, стоило только выйти из-под барьера, подставляя лоб под пулю убийцы, не осталось и в помине. Кровь бурлила от весёлой, азартной ярости. Я собирался доказать, что и мышь, загони её в угол, может перегрызть горло коту.

Раз. И я делаю рывок к пальме с затихарившимся снайпером.

Два. И срабатывает последний ускоритель, вознося меня прямо к противнику, уже вскинувшему свою винтовку.

Три. И два металлических щупа, выскочивших из браслетов УПИИ, вонзившись под подбородок, пронзили голову практически насквозь.

Выстрелить он так и не успел. То ли замешкался, то ли удивился, увидев меня, летящего прямо на него – не важно. После столкновения, закончившегося для него столь фатально, мы взмыли в небо… насколько хватило слабосильных ускорителей. В какой-то момент они не справились с увеличившимся весом и отрубились. Такой финал испортили! Благо улететь далеко мы не успели и приземлились прямо на «гнездо», что устроил себе на ветке этот «птенчик».

Трам-та-дам!!! – пропели фанфары. Небо раскрасилось затейливой надписью. «Эпическое убийство! Игрок Kler “Небесный дракон” убит игроком Кадьяк. Оружие – УПИИ. Серия убийств Kler прервана».

Весёлое звяканье терминала возвестило, что мне пришли креды. Подобное всегда оценивалось очень дорого, так что наши шансы на победу значительно выросли. Я подхватил винтовку покойного снайпера, и УПИИ тут же разразился серией сообщений о полученных деталях – слить в такой ситуации будет просто кощунством.

Чат разразился поздравительными сообщениями мне и оскорблениями в адрес незадачливого игрока. А я пытался убрать-таки с лица идиотскую ухмылку. Это было сильно.
Страница 3 из 17

Давненько я не ловил такого кайфа. Конечно, собирать констракты это прикольно, но вот такие вещи будоражат кровь гораздо сильнее, и я прекрасно понимал большинство игроков, ловящих адреналиновый кураж в сшибках грудь в грудь. Поверженный противник к тому же оказался корпоратом, и это было круто. «Небесный дракон» – хм, нет, не слышал. Но всё равно супер!

Читать весь спам мне было просто лень, а для голосовой связи расстояние было слишком велико, так что я, написав всем разом «спасибо», свернул окно. Тем временем положенные на лутание павшего противника двадцать секунд истекли, и тело вместе со всем остальным барахлом истаяло в воздухе, чтобы возродиться уже на своей базе.

Что самое поганое, с ним исчезла и хитрая подвесная система «гнездо», что позволяла стрелку устроиться тут с достаточным комфортом. Тоненькие ветки верхушки дерева, ранее оплетённые этой штукой как паутиной, оказались не способны выдержать мой вес, и я, радостно поминая мать и всех ближайших родственников снайпера, забравшегося на эту верхотуру, полетел вниз.

Падение было чувствительным и вышибло на пару минут из меня дух. Местная физика не отличалась от настоящей, так что приложился я неслабо, благо обернулось это лишь занемевшей на несколько секунд спиной. Управляющий искин чутко стоял на страже здоровья игроков. Но с другой стороны, именно реалистичность и помогла мне завалить противника. Масса на ускорение, хе-хе.

Покряхтывая как старый дед, я поднялся на ноги. Хорошо ещё что «Butterfly Space Inc.» – компания, создавшая «Экспансия. Войны корпораций», не стала отказываться от виртуального инвентаря. А то, как представлю, что всю эту кучу железа, деталей, блоков и прочего хлама пришлось бы таскать на себе – так прямо жутко становится. А если подумать, что со мной бы было, упади я со всем этим с дерева… М-да, проще уж было бы землицы подсыпать и надгробную плиту поставить.

– Тер… – команда открытия терминала, внутриигрового электронного кошелька, совмещённого с магазином, так и не прозвучала. А все потому, что передо мной пульсировал маркер направления.

«Руины. 143 м».

Опачки! А вот это может принести мне значительное количество бабосиков, причём не виртуальных, а вполне себе реальных. Дело в том, что «Butterfly Space Inc.» на волне моды на различные ВрМММОРПГ решила не оставаться в стороне, а прикрутить к пусть и вирт-реальной, но вполне стандартной МОБА-игре некую глобальную составляющую. Как получилось – не мне судить. Если не вдаваться в подробности игровой легенды, то выглядело это примерно так. После Третьей межвидовой войны человечество отхватило приличный кусок космической территории инопланетян, который следовало колонизировать. И, помимо государств, этим начали заниматься различные корпорации. Но, чтобы не допустить хаоса и глобальной бойни, это дело решили поставить под контроль ОПН, которая ввела жёсткие правила.

В игре все мы были клонами, которым и предстояло в кровавой схватке определить будущего хозяина планеты. Вся её поверхность делилась на сектора, которые разыгрывались путём поединка между командами бойцов корпораций-претендентов в формате «пять на пять», под присмотром контролирующего искина. То бишь в сектор сбрасывались две установки клонирования, два автоматических завода по производству дронов-крипов, закупочные терминалы, формировались три линии бастионов и вперёд, пока база противника не падёт. И так, пока не останется только один.

Короче, обычная МОБА, не меняющаяся уже сотни лет. Но захват сектора приносил гильдии не только деньги, но и ресурсы для разработки новых видов оружия, брони и апгрейдов, расширяющих ассортимент терминала. Что, в свою очередь, позволяло получить преимущество в следующем бою, ну и так далее, до тех пор, пока планета не будет полностью захвачена одной из корпораций.

Самые крупные из них имели в своём распоряжении по несколько штук планетоидов разных видов. Те, что помельче, довольствовались лунами или астероидами, не только дающими ресурсы, но и заменяющими гильдхоллы с полигонами, лабораториями и прочим.

Но и одиноких игроков не оставили без внимания. Подбором команды для быстрой игры занималась правительственная Биржа наёмников. По легенде якобы поступал заказ на захват определённой зоны, они подбирали две группы, с которыми подписывали краткосрочный контракт претенденты, и ага – в бой.

На мой взгляд, нормальная легенда, не лучше и не хуже, чем у других, зачастую гораздо более интерактивных миров. Но речь сейчас не об этом. Самым ценным источником технологий были «точки внимания», рандомно разбросанные по всему игровому космосу.

Это могло быть что угодно: разбитый челнок, ксенодерево, лагерь пропавшей экспедиции или, как в моём случае, руины прежних цивилизаций. Частота появления на боевых картах была около десяти процентов. То бишь каждую двенадцатую схватку (парочку накинем на погрешность) был вариант натолкнуться на что-то интересное.

И вот если игроку удавалось их обнаружить и зафиксировать локализацию, для чего обычно требовалось решить логическую задачу, искин запускал мини-эвент – «приключение в приключении». Это и была огромная доля го… дёгтя (знать бы ещё, что это такое) в бочке мёда. С того момента, как активировался терминал загадки, на игрока вешался «вымпел» – эдакая летающая сфера, кружащаяся над его головой, которая к тому же подсвечивала своё положение на карте.

Собственно, он же и был призом. В момент решения головоломки сфера из светлячка превращалась в контейнер, хранящий в себе награду. Но чтобы его сохранить, нужно было добраться до базы. А сделать это при замедлении в пятьдесят процентов, когда над головой реет эдакий маяк, сигнализирующий всем и каждому – «Вот он, тут! Ату его!», было очень даже непросто. Смерть же игрока, как и выход офлайн, приводила к падению летающего шара на землю, где он валялся, неистово пища и сверкая, намекая этим, чтобы его подобрали.

Любой коснувшийся его игрок сам становился не только обладателем приза, но и объектом охоты тоже. Естественно, что выжить в одиночку было реально тяжело. Даже бастион не был серьёзной защитой от желающих заполучить выигрыш. Зачастую вражеская команда сосредоточенным огнём сносила его раньше, чем «счастливчик» успевал отойти на хоть какое-нибудь приличное расстояние. Особенно если точку внимания находили под конец игры.

Так что, чтобы получить-таки наградной бустер – капсулу со случайным призом – чаще всего приходилось действовать всей командой. Ведь она тоже зарабатывала, если удавалось доставить вымпел до места назначения. Но если все члены группы сосредотачивали внимание только на этом, последствия для их линий обороны бывали чрезвычайно неприятными. И иногда в боях корпораций, когда захват сектора был реально важнее возможного приза, некоторые применяли такую тактику – отдавали сферу противнику, и пока он был занят транспортировкой, массированным ударом зачищали линию. А если враг в панике пытался обороняться – даже умудрялись вернуть себе приз.

То есть рискнуть было можно, раз уж я набрал деталей на сборку ремонтника. К тому же имелась тут одна хитрость. Отгадавший загадку искина за первые тридцать секунд получал ещё один бустер, который стопроцентно оставался с
Страница 4 из 17

ним. Так что я, не особо раздумывая, рванул туда, куда вёл меня маркер.

Ну как рванул, продираясь через переплетение лиан, я не раз помянул тихим, незлым словом его создателей, хардкордщиков, под которых всё это было заточено, и их противоестественные сексуальные отношения между собой. Нет, я и сам любил что-то такое, посерьёзней, без глупых допущений. Но вот эти джунгли были уже перебором.

В итоге, вместо «я быстренько туда и обратно», только в одну сторону я шёл почти десять минут. С учётом того, что обычно игра длилась час-полтора, передо мной вставала во весь рост перспектива пропустить почти треть катки. Сходил, называется, за хлебушком.

Хотя, если честно, на возможные последствия мне было плевать. И не потому, что я такой эгоист и подонок. Просто подвернись такая возможность, любой из наёмников сделал бы то же самое, да и от призовых кредитов никто ещё ни разу не отказался. К тому же они сами турнули меня от места основного замеса, не давая разжиться ни кредитами, для прокачки перса, ни материалом для поделок. Так что моя совесть чиста. Даже если мы и сольём катку, переживать я не буду.

Ну ладно, с морально-этическими аспектами разобрались, примемся за материальные. Джунгли, наконец, расступились, выпуская меня на небольшую полянку, в центре которой торчало непонятное сооружение.

С виду больше всего это напоминало обелиск. Или антенну. Или какую-то опору… Короче, нечто высокое, торчащее из земли. Каменный столб, на высоте двух человеческих ростов, словно бы обломанный какой-то невиданной силой. Лианы всё же добрались до него, оплетя, словно паук жертву. Меньше всего это было похоже на строения Предтеч или что-то подобное. Тем не менее хотелось бы чего-то более эпичного. Но разработчикам виднее.

Меня же интересовало сейчас совсем другое. Грубо говоря, я сорвал зрелый торамот с ветки, осталось вскрыть кожуру, чтобы добраться до нежной мякоти. Посмотрим, что нам сможет предложить искин.

Стоило сделать ещё шаг, и прямо в воздухе передо мной развернулось окошко голопроектора. Бинго! Не раздумывая, я положил на него ладонь, активируя Руины. Пару секунд ничего не происходило, а затем полоса зелёного цвета пробежала сверху вниз, сканируя руку, а писк подтвердил, что искин готов зафиксировать локализацию. Правда, лишь в случае, если я сумею разгадать загадку.

Окошко засветилось, в нижнем поле возникла цифровая клавиатура и таймер, запустивший обратный отсчёт первых тридцати секунд, а на основной части начали появляться числа. Точнее зависимости.

9879 = 4

1360 = 2

5864 = 3

7642 = 1

4896 =?

Кто-нибудь, пристрелите меня! Хоть в игре это и не было предусмотрено, меня бросило в пот. Что это за бред? Математика да и вообще точные науки всегда давались мне легко. Недаром же я поступил в политех, собираясь стать робототехником. Но вот тут с первого взгляда не было никакой зависимости.

Так, стоп. Только без паники. Будем последовательно подбирать все варианты. Результат сложения всех цифр в числе между собой до однозначного числа отпадает. Даже не рассматривая другие варианты во втором случае, мы получаем ноль.

Шаг между цифрами числа? Сразу нет. Так-так-так. А почему нет? Как минимум три последних варианта подходят под эту теорию. Разница между первой и второй цифрой у них как раз совпадает с результатом. Ну, или между второй и первой.

Так, а первое число? Оно нечётное, а все остальные – чётные. Может, тут загвоздка? Думай, голова, думай.

Таймер мерно отсчитывал окончание второго десятка секунд, оставляя мне на размышление последнюю треть. Решение всё ещё не было найдено.

Стоп! Стой! Замри! А почему я решил, что это вообще математика? Отец всегда говорил, рассмотри проблему со всех сторон. Если ты не можешь открыть дверь, не факт, что её кто-то держит, может, она просто открывается в другую сторону.

А значит, смотрим внимательно и видим… Что?

Первое число. 9 8 7 9

Самая не математическая цифра тут – это восьмёрка. Как в том старом анекдоте: «Восемь похожа на фигуру женщины». Так, уже хорошо… А что ещё? Два поставленных друг на друга шарика…

Шарики, шарики, шарики-лошарики. Не шарики, а кружочки!!!

Я с чувством хлопнул себя по лбу. М-да, вот что значит влияние окружающей среды. Таймер докручивал последние три секунды суперпризового времени, когда я гордо вбил в поле ответа четвёрку. Победный писк, и пиктограмма правильного ответа были мне слаще фанфар.

Ведь действительно кружочки. Задача для детей дошкольного возраста, которые только учат цифры. Они даже складывать и вычитать не умеют и в предложенных цифрах просто считают количество кружков. И у моих сестрёнок есть книжка, где подобный пример есть. Мать с ними занималась буквально на днях. Вот только вспомнить об этом в подобной ситуации ещё нужно суметь.

Тренькнул сигнал входящего сообщения. Активировав окошко чата, я не сдержал улыбки. Награда это всегда приятно, а уж когда ты её честно заслужил, то вдвойне. И пусть я наверняка её просто продам. Играю я, как говорится «for fun», для удовольствия. И билд крафтера выбрал, потому что с детства люблю что-нибудь мастерить. Но зацикливаться на игре не я собирался.

К тому же, чтобы реально «тащить» инженером, требовались деньги на редкие схемы и апгрейды, ну и прямые руки. Если с последним у меня вроде было всё в порядке, то с первыми двумя всё не так радужно.

Кстати, об игре. Командный чат, на который я наконец обратил внимание, просто пестрел от различных сообщений, смысл которых, по мере моего отсутствия, менялся от вопросительных к матерным. Крайние так вообще целиком состояли из обсценной лексики и в подробностях описывали, что желают сделать со мной товарищи по команде, причём в таких красках, что я невольно поёжился. А ведь в этой игре подобное не было предусмотрено.

Уже настроившись на марш-бросок обратно через джунгли, чтобы успеть укрыться за бастионом и собрать-таки злополучного дроида, как окрестности огласил дребезжащий звонок «старого дискового телефона», как он назывался в каталоге, что бы это ни значило, который был установлен у меня на внеигровые входящие вызовы.

Мысленно подтвердив соединение, я услышал голос матери:

– Сыночек, ты ещё долго? Я буквально ничего не успеваю, ещё столько нужно собрать, а ты обещал посидеть с сёстрами. Всё же мы не на соседнюю улицу переезжаем. Нужно ничего не забыть.

– Мам, ещё полчаса. Как раз самый движняк пошёл.

– Никаких полчаса. Пять минут и заканчивай. Машина придёт через час, а у нас ещё ничего не готово. Я понимаю, что тебе не хочется ехать, но, кажется, мы всё уже обсудили. И, ради всего святого, можем мы поговорить, когда ты не будешь находиться внутри этой штуки!

– Хорошо, сейчас буду.

Мать на нервах. Ничего странного, если вспомнить пословицу, дескать, два пожара лучше, чем один переезд. Особенно такой, на другую планету. И хоть лететь с Женьки до Екатерины нам всего недели две, когда даже мысленно пытаешься осознать всю бездну космоса, раскинувшуюся между ними, становится жутко, и волнение матери выглядит более чем естественным. Так что ничего не попишешь, извините, ребята, но я офлайн.

Быстренько собрав-таки злополучного дроида и указав ему направление движения, я вызвал терминал, сливая все накопленные кредиты в развитие базы. Крипов удалось качнуть сразу на
Страница 5 из 17

пару уровней, всё же за того снайпера мне немало отвалили. Быть может, наши и смогут выиграть этот матч. Чиркнув пару строк в чат и выслушав ответные пожелания с угрозами, начиная от репорта искину, заканчивая легендарным «Я тебя по ай-пи вычислю», мысленно отдал приказ на выход из игры.

Передо мной тут же возникло окошко, оповещающее, что покинув матч досрочно, я буду наказан штрафом, понижен в рейтинге, на сутки мне будет запрещён найм в Гильдии, поскольку на меня поступили жалобы, а главное – я потеряю возможность получить кредиты и бустер, кроме суперпризовых, уже доставшихся мне. Согласен ли я с этим и всё ещё желаю выйти?

С усмешкой подтвердил своё согласие, ибо в ближайшую пару недель всё равно буду болтаться в космосе. Конечно, имей я денег на собственную яхту, со своим доступом в голонет, я бы ещё подумал, а в транспортнике ловить нечего, там даже вирт-шлем не подключишь.

Я привычно зажмурился. Темнота и дезориентация, вот что сопровождало выход из игры, а точнее, как сейчас любили выражаться – переход из виртуальности к реальности.

Глава 2

Коты, космос и важные решения

Я рухнул на кровать в каюте, не снимая пиджака. Никогда не любил большие компании, но сегодня отказаться было никак нельзя. В честь тезоименитства Его Императорского Величества Владимира Ефимовича Зимнева в кают-компании зоны «3» рейсового «Восхода» был накрыт праздничный стол, за которым собрались все пассажиры. Отказаться возможности не было, этого не только бы не поняли, а ещё и заподозрили в чём-нибудь противозаконном, а то и в измене Российской Звёздной Империи.

Количество народа объяснялось просто. Принцип «динозавра», используемый человечеством при построении космических кораблей, дескать, чем больше – тем лучше, позволял перевозить тысячи человек, и при этом создать в доступном объёме не только безопасную, но ещё и достаточно комфортную зону. Место нашлось для полного набора развлечений, включая спортзалы, голотеатры и даже парки – в блоках вип-зон.

Празднование дня ангела любимого монарха вылилось в народные гуляния. Я же, как только это стало возможно, смылся к себе в каюту. И сейчас, развалившись на настоящей кровати, тупо смотрел в потолок. В голове крутились мысли, а правильно ли я сделал, уехав? Наша Женя пусть и не была курортной планетой, всё же имела тёплый умеренный климат, позволяющий снимать по два-три урожая в год.

Даже отец, когда пошёл служить, остался в Планетарной гвардии и никогда даже не поднимался на орбиту, считая это блажью. Впрочем, как и все мои друзья и знакомые, интересы которых в основном крутились вокруг перспектив на урожай и того, с кем потанцевать в субботу на дискотеке.

Конечно, были и мечтатели, но в основном для удовлетворения каких-либо амбиций хватало голонета и ВрМММОРПГ, благо капсулы стояли в каждом доме. По уровню технического оснащения Евгения находилась на одном из первых мест в Империи, и это являлось дополнительным стимулом сидеть дома и никуда не высовываться.

А я же хотел стать конструктором роботов. И пусть в Новом Ростове политех был вполне на уровне, со столичными его равнять не стоило. Это тебе не сельхоз, которые у нас впереди галактики всей. Так что возможность получить как можно более качественное образование послужила серьёзным стимулом, а отчим оперативно подсуетился с переводом в столичный вуз.

Ну а ещё – глаза матери. Она переживала, что мы с её новым мужем так и не нашли точек соприкосновения. Не ругались, конечно, просто старались держать нейтралитет. К чести Михаила, должен признать, что, несмотря на прошлую службу в Космопехоте, застроить он меня не пытался. И это при том, что в запас он уволился полковником и был, по выражению моих друзей, «круче варёных яиц дрозда».

Попробовав пару раз пойти на контакт и получив отлуп, отчим просто оставил меня в покое, рассчитывая, как я сейчас понимаю, что со временем я перебешусь. В принципе, так и получилось. С рождением близняшек чувство, будто память отца предали, потихоньку сошло на нет. А потом пришло понимание, почему мать поддалась ухаживаниям моложавого полковника, только что вышедшего в отставку и занявшего пост планетарного инспектора МВД.

Как бы я её ни любил, но должен был признать, что мама всегда была слабохарактерной. И старалась спрятаться от житейских невзгод за крепким плечом мужчины. А на тот момент, как мы остались одни, не было никого, кто мог оградить её от забот и проблем. Я был слишком молодым, да ещё и замкнулся в своём горе. Вот и спряталась она, как улитка в домик, за широкой спиной полковника космопехоты.

Мог ли я судить её за это? Не думаю. Глядя, с какой нежностью мама смотрит на мелких, да и на меня, я понимал, что вряд ли она выдержала бы навалившееся чувство одиночества и ответственности. Пусть уж рядом с ней будет тот, кто примет на себя всю тяжесть бытия, оставив маме дом и быт.

Кровать скрипнула под тяжестью запрыгнувшей на неё тушки. Затем ещё раз, и мне в лицо с двух сторон ткнулись усатые мордочки. Я обхватил мохнатые тельца, подтягивая к себе поближе. Пара манчкинов, ярко-рыжий Пуся и голубовато-зелёная Ляля, с удовольствием устроились у меня на груди и замурчали, словно два маленьких трактора. Хотя почему «словно»?

Когда близняшкам исполнился год, мама вдруг решила, что в доме обязательно должны быть домашние животные. Попытка завести щенка закончилась тем, что у мелких обнаружилась жуткая аллергия на шерсть. Тогда отчим достал откуда-то двух дроидов – котов, породы манчкин, под управлением имитаторов. В Российской Звёздной Империи с подобными игрушками дело обстояло не очень, эти были произведены ниппонцами. И отражали всю придур… необычный вкус этой нации.

Расцветка котофеев поначалу резала глаз своей аляповатостью. Но постепенно мы привыкли, а мелкие так вообще безумно полюбили их, особенно за возможность таскать и тискать, как захочется.

Хоть имитатор у кошкоидов был среднего уровня, они быстро смогли сообразить, где можно спрятаться от вездесущих малявок. Я всегда был не против повозиться с хвостатыми дроидами и даже починить мелкие поломки, вроде выкрученного хвоста или почти оторванного уха. Так что я совершенно не удивился их появлению у меня в каюте. Стянув-таки пиджак и распустив галстук, я устроился с котами поудобнее и скомандовал:

– Головизор.

Ухватив пальцами появившуюся передо мной полупрозрачную рамочку, растянул её пошире и принялся перелистывать каналы, иногда почёсывая Лялю и Пусю.

– …гуляния закончатся фейерверком. А теперь к общегалактическим новостям. Работы по восстановлению нуль-связи почти завершены. Перебои и задержки возможны на границах человеческого сектора, но они будут носить кратковременный характер. Напомню, что нарушение в работе системы нуль-связи появились после столкновения кометы и Нептуна. Причины, по которым небесное тело отклонилось от своей траектории, уточняется. Работы ведутся под эгидой Организации Планетарных Наций и надзором управляющих искинов.

«Ну да, за те деньги, что дерут за нуль-связь, они эту комету на атомы разберут и таки докопаются до сути. А если вспомнить про многочисленные ВрМММОРПГ и возможные иски за какой-нибудь сорванный по причине перебоев рейд, так становится заранее жаль виновных.
Страница 6 из 17

Даже если это будет обычная гравитация. Высекут же, как тот земной император море».

– Вступай в космодесант! Помни, ты нужен Империи!

«Бегу и волосы назад. Нет, в принципе, послужить я готов. Гражданские привилегии, а то и, чем бес не шутит, служилое дворянство, оно очень даже заманчиво. Но соваться ради этого в космодесант? Увольте. Я не трус, но считаю, что способен на большее, чем тупо палить во всё, что движется. Вот отучусь, а там поглядим».

– …расстаться. Долг и честь зовут меня на фронт.

– Но, князь. Неужели ничего нельзя сделать? Вы же аристократ. А умирать это дело для необразованного быдла.

– Даже слушать не хочу! Если вы, сеньорита графиня, считаете подданных Российской короны быд…

«Господи. Это что за дикая смесь розовых соплей пополам с цветом хаки?! Неужели кто-то такое смотрит. Хотя… маме наверняка понравится. Особенно если эта самая графиня осознает, что была не права, кинется за ним на фронт, и они поженятся прямо в космосе, во время штурма вражеского линкора. Ну, или в госпитале, где он будет лежать весь израненный после героического подвига, а она, ставшая простой медсестрой, увидит его… бр-р-р. Вот же прилипчивая гадость. Смотрел-то всего пару секунд, а теперь не отвяжется».

– Продолжается приём работ на секторальный конкурс инноваций «Новые горизонты». Ты конструктор дроидов или ИИ-программист? А может, и то, и другое сразу? Считаешь, что твои работы заслуживают большего? Мы ждём тебя. Компетентное жюри, собранное из специалистов в самых разных областях, от робототехники до сельского хозяйства, всесторонне оценят сами разработки и возможность их применения. Гран-при конкурса – возможность запустить серийное производство своего изобретения. Также для дипломантов предусмотрены призы в виде денежных выплат, ценных подарков и возможности закончить свою работу в лучших лабораториях РЗИ. В конкурсе могут принимать участие только физические лица и некоммерческие организации.

Я слегка подзавис, погрузившись в мысли и не слыша, о чём там ещё говорили. Призы были очень уж шоколадными. Другой вопрос, изобрести что-нибудь новенькое на ниве робототехники – это надо проявить недюжинную фантазию. Как там обстоят дела с ИИ-программированием, я доподлинно не знал, вроде бы примерно так же. То бишь делали, точнее, выращивали искусственный интеллект, с него клепали имитаторы, но и этот процесс был уже изучен от корки до корки и для вау-эффекта не годился.

Надо по прилёту поднять все свои старые проекты, какими бы детскими и безумными бы они ни казались. Может, что-нибудь из этого можно попытаться довести до ума и попробовать пройти хотя бы первый тур отбора? Бить за это точно не будут, зато участие в такой программе будет красиво смотреться в резюме. Я двинул пальцем, переключая канал.

– В эфире «Гейм Овер», и в студии сегодня у нас особые гости. Встречайте – продюсер корпорации «Butterfly Space Inc.» Михаил Алексеевич Лазарев и их ведущий гейм-дизайнер Карл Фриш. Встречайте!

Я резко сел, от чего коты свалились с меня и тут же с обиженным мявом полезли назад. Безумные проекты – это вопрос отдалённого будущего, а вот пойманный сюжет – моё настоящее. Уселся поудобнее, шикнул на разошедшихся «хвостоидов» и приготовился слушать. Передачу эту я знал, да и кто же не знал старейшую передачу об играх. Её история насчитывала уже не одну сотню лет, а кое-кто даже утверждал, что она появилась не только до изобретения нуль-связи, но и до выхода человечества в космос. «Гейм Овер» была наиболее авторитетной и информированной передачей, зачастую приглашала гостей с самых вершин виртгеймдева. А сегодняшние гости особенно меня интересовали, будучи разработчиками «Экспансии. Войны корпораций».

– Итак. До рекламы мы говорили о вашем новом проекте – «Взлёт Вальхаллы», – вместо студии начали показывать рекламный ролик. – Вы рассказали, как замечательно всё будет устроено, но возникает вопрос: какое оборудование потребуется для игры?

– Мы работаем в достаточно прочной связке с нашими партнёрами из «Урал-технологии» и в большей мере ориентируемся даже не на текущее поколение вирт-шлемов, а на следующее, разработка которого сейчас ведётся, – слово взял представительно выглядящий молодой мужчина в дорогом костюме, с первого взгляда в нём можно было опознать продюсера. – Весьма возможно, что их релиз будет совместным. Предвидя ваш вопрос, сразу скажу – это совершенно не значит, что на старом оборудовании поиграть не удастся. Да, мы отказались от поддержки первых моделей вирт-капсул, но согласно статистике, в данный момент ими владеют не более трех сотых процента от общего числа игроков. Кроме того, мы, совместно с партнёрами, готовим акцию, по которой любой игрок может сдать свою старую громоздкую капсулу и купить со скидкой новенький вирт-шлем.

– Ого! Дорогие голозрители, следите внимательно за нашими передачами, в одной из них мы обязательно дадим анонс о времени начала такой потрясающей акции. А что ещё вы заготовили для игроков, пока они ждут «Взлёт Вальхаллы»?

– О, очень много! – похожий скорее на панка, чем на сотрудника межсекторальной корпорации, парень со стоящими дыбом волосами кислотно-красной расцветки и тоннелями в ушах отвлёкся от жвачки и вступил в разговор. – Короче, мы планируем замутить большую тусу и заодно вдохнуть жизнь в другой наш проект – «Экспансия. Войны корпораций», в котором, кстати, я тоже был ведущим гейм-дизайнером.

– Давайте напомним голозрителям, что представляет собой эта игра. – В левом верхнем углу возникло окошко, в котором началась демонстрация демо-ролика. – Обновлений к ней не было, если я не ошибаюсь, более двух лет, да?

– В точку, – неформал сделал пальцами пистолеты. – Но теперь всё изменится. Итак, «Экспансия» – это гремучая смесь МОБА и шутера. От первой мы взяли карту, с базами и НПС-бойцами, движущимися по трём линиям. А от второго – систему полной кастомизации.

– Мы отказались от готовых персонажей с определёнными умениями, для того чтобы игроки сами могли решать, какой им нужен набор брони и оружия, – в разговор вступил продюсер. – А для достижения баланса, чтобы не получить команду, закованную в тяжёлые латы, сносящую всё, что шевелится, из пускателей антиматерии, мы ограничили количество предметов, которые может надеть игрок, четырьмя единицами, ввели понятие энергопотребления и создали три типовых класса, назовём их «умник», «среднячок» и «силач», различающихся соотношением типов слотов.

– А их, как мы знаем, бывает два вида, физический и энергетический, – ведущие подхватили рассказ. – В итоге приходится балансировать между мощью экзоскелета, на который можно навесить тяжёлую броню, и тем, как быстро у него закончится заряд. «Силач» же может взять всего один предмет энергетического типа?

– Совершенно верно, – Лазарев благосклонно кивнул. – То же самое справедливо для псионов. Можно надеть тяжёлые латы, но придётся часто бегать на подзарядку, да и оружие взять не получится, поскольку у класса «умник» всего один слот под физику. «Среднячок» многим кажется наиболее оптимальным, имея по два слота обоих направлений, но в основном выбор класса определяется специализацией персонажа. Тому же танку просто не надо большое количество энергии,
Страница 7 из 17

зато толщина брони для него имеет решающее значение.

– Я думаю, что те из голозрителей, которые не были знакомы с «Экспансией», уже разобрались в механике этой, без сомнения, увлекательной игры, с обширнейшими возможностями, – один из ведущих, видимо, услышал мои мысленные проклятия, решил перестать толочь воду в ступе и перейти к самому интересному. – Так что же всё-таки придумали в «Баттерфляй Спейс Инкорпорейдет», чтобы вернуть потерянную популярность?

– Вы в тему сказали, что давненько не было обнов. Но это не значит, что мы сидели сложа руки, – Фриш подался вперёд, всем видом показывая, как он денно и нощно работал. – И сейчас наша компания готовит громадный патч, который сделает хорошую игру – великолепной. И, чтобы отметить это, мы решили забацать большой турнир, с офигительными призами.

– Про это лучше расскажу я, – продюсер вновь перехватил инициативу. – Итак, мы действительно планируем большой турнир, который будет проводиться в два этапа. Сперва отборочные соревнования, для которых мы приготовили несколько сюрпризов, а затем суперфинал – плей-офф, в котором и определится победитель.

– Подождите. С финалом всё понятно. Но наверняка заявки на турнир подадут миллионы игроков. Сколько будут длиться отборочные? И по каким критериям будут выбраны лучшие из лучших среди участников? – ведущий, смуглый парень, скорее похожий на уроженца Сектора Суахили, чем на гражданина Третьего Европейского Союза, даже подскочил на месте. – Мы уже получили около семи миллионов сообщений с подобными вопросами, и их число непрерывно растёт!

– Ну так, челы реально возбудились. И это они ещё не знают про призы. Короче. Мы готовы потратить на победителей огромную кучу бабла. Сто миллионов кредитов ОПН, прикинь! – в разговор снова ступил панк-дизайнер. – Но победители получат вообще улётную штуку. Каждый член, хе-хе-хе, команды-чемпиона, отхватит себе новенький средний искин! Прикинь?! Так что, детки, заряжайте свои шлемы, вырывайте из земли топоры войны, ну там псов спускайте и всё такое. Короче, готовьтесь к потрясному месилову!!

– Вот это да! Это действительно шикарный приз, за который стоит побороться. И я вижу, что наши голозрители завалили нас вопросами, но с большим отрывом лидирует один – какие требования к участникам и команде? Есть ли какие-нибудь ограничения? И как всё-таки будет проходить отборочный тур?

– Хоть данный турнир и можно назвать домашним, мы ориентируемся на правила КПЛ. И это значит, что будет действовать возрастной ценз 16+ и запрет на использование личных искинов, кроме особо оговорённых в правилах случаев. В остальном – ни место проживания, ни физическое состояние не является важным, и любой может принять участие. Что до первого этапа, то тут мы подумали: «Раз игра называется “Война корпораций” – то пускай и будет война!» — слово опять перехватил продюсер. – Правила отборочных туров просты. Каждая команда – это корпорация. Все начинают с двумя тысячами турнирных кредитов и заблокированными ветками оружия и апгрейдов. Открыть их можно, лишь заплатив. Но ради скорости мы отказались от глобальной карты и исследований. Вместо этого мы внесли некоторые изменения в сами схватки.

– Нет, нет. Саму систему МОБА никто не трогал, – Лазарев осадил вскинувшегося было ведущего. – Проверенная веками концепция осталась без изменений. За победу будут начисляться очки, но это не единственный способ получить их. Мы добавили шестого игрока – это гражданский учёный, который не сможет покидать базу. Кроме координации действия своей команды, а у него будет для этого возможность, он станет одной из ключевых фигур в игре. На каждой карте обязательно появится произвольное число «точек внимания». Но не больше семи и не меньше трёх на игру. Вымпелы за их локализацию всё так же будут отображаться на карте, но теперь их достаточно донести до базы и передать учёному. Только он способен их принять, так что берегите его, за убийство научника противника будет значительный бонус. За это команда тоже получит очки, турнирные кредиты и немедленно откроет бустер. Правда, его срок действия ограничен только этой же схваткой.

– Во-во! Хотите, типа, на постоянку открыть – гоните бабло, – инициативу опять перехватил Фриш. – Короче, смотри, вы можете слить катку, да? Но если вы перед этим хапнете большинство вымпелов и сможете завалить вражеского учёного, получите кредов и поинтов почти столько же, сколько и победитель.

– Всё верно. И именно по очкам и будет определён победитель, – продолжил продюсер. – Отборочный этап будет проходить ровно месяц, начиная с первого сентября. В сутки команда может сыграть не более двух игр. И предвосхищая ваш вопрос – состав расширен до восьми человек. Но возможно участие и впятером. И должен предупредить: команда, попавшая в ТОП-32 этапа, должна будет заплатить сто тысяч игровых кредитов за проход в финал. Так что игрокам придётся очень тонко высчитывать баланс между стремлением открыть новые ветки магазина и накоплением суммы, достаточной для финала. Но в качестве бонуса тем, кто попал-таки в заветное число лидеров, мы даём возможность отказаться от финала, но оставить себе все сбережения, по курсу один к одному с кредитами ОПН.

– Что ж. Это будет чрезвычайно интересно. Даже из отборочных туров ребята из «Butterfly Space Inc.» сумели сделать отличное шоу. А мы будем с удовольствием наблюдать и наслаждаться, поскольку они любезно предоставили нам права на показ самых интересных поединков. И осталось лишь узнать о сроках проведения турнира.

– Первый этап стартует первого сентября. Да, мы знаем, что многие профессиональные игроки CPL учатся, поэтому схватки будут проводиться начиная с двадцати ноль-ноль по времени планеты регистрации команды. Не забудьте согласовать это с товарищами. Кстати, судить их будут также управляющие искины ОПН. Это к тому, вдруг кому-то захочется сыграть нечестно. Не делайте этого – всё равно попадетесь, и тогда последует мгновенная дисквалификация не только с наших соревнований, но и во всех профессиональных лигах киберспорта.

– Вы слышали. Играйте честно, или будет а-та-та! Должен сказать, это была чрезвычайно интересная передача. Мы ждём «Взлёт Вальхаллы», но, думаю, что по этому поводу мы встретимся ещё не раз. Ну и успехов всем на турнире. С вами был «Гейм Овер». Пока!

Я махнул рукой, закрывая окно головизора. Приз, конечно, шикарен. И дело даже не в деньгах. Купить личный искин просто так невозможно, если ты, конечно, не богач.

Мне ИИ ещё как бы пригодился, причём даже не в игре. Вообще переоценить возможности искусственного интеллекта для человека технической профессии, кем я хотел в будущем стать, практически невозможно. А уж какую помощь он мог бы мне оказать с тем же конкурсом дроидов.

Впервые в жизни я пожалел, что не командный игрок. Собрать свою пати за оставшееся время, конечно, можно, но вот сыграться будет практически нереально. Хотя нет смысла сейчас рвать на себе волосы. Прилечу, поселюсь в общаге, решу вопрос с вирт-капсулой, свою-то я оставил на Женьке. Хорошо бы купить шлем, всё же в комнате вряд ли будет много места. Короче, решу все насущные вопросы и кину клич по своим парням, может, и получится поучаствовать.

Хотя, если подумать, оно
Страница 8 из 17

мне надо? Шансы на победу у случайно собранной команды чуть меньше, чем никакие. Может, ну его? Поток пораженческих мыслей прервал входящий вызов по голонету. Глянув на имя звонящего, я тяжело вздохнул и нажал на кнопку соединения.

– Здорово, Медведище!!! Чего не в игре?! – в окошке соединения высветилось жизнерадостное лицо моего старого товарища, с которым мы частенько бились в паре. – Ты что, не слышал новость, что ли? Давай шустро туда, поговорим чего и как, а то я за минуту по пятёрке рублей плачу.

– Стоп. Стоп. Тормози. Во-первых – здоро?во, Рива. А во-вторых – я в космосе, а на личную яхту пока не заработал, – иногда он просто утомлял своей неуёмной энергией. – Так что, хочешь увидеть меня – жди неделю, пока доберусь до столицы и не устроюсь на месте. Правда, капсулу я с собой не везу, так что могу задержаться, пока не куплю чего-нибудь.

– Ты на Катьку, что ли, летишь?! Супер! – восторгу Александра не было предела. – Я-то тоже отсюда! Так, где жить будешь?

– В общаге. Мне перевод устроили в Императорский Технический университет имени Н. И. Раумана. – Я не ориентировался на Екатерине и знать, не знал, где это находится. – Я по баллам и так проходил, а отчиму место в администрации столичной планеты предложили, ну я и согласился переехать.

– А, так это в университетском городке жить будешь. Ну ты монстр! – в голосе друга послышалось восхищение. – В «Рауманку» же конкурс бешеный. А я-то ещё думаю, чего ты в основном за крафтера гоняешь. И кем будешь? Корабли, поди, проектировать хочешь?

– Не. Мне больше робототехника нравится. Может, в конструкторы дроидов пойду. А то вон мелким котов-роботов покупали, так только ниппонских нашли, – я продемонстрировал пригревшихся на мне кошаков. – Ты это, чего хотел-то? А то деньги тратятся.

– Не кипешуй. Ты про турнир слышал? – Саня тут же перешёл на деловой тон. – Вижу, слышал. Короче, собираем свою пачку. Организацию я беру на себя. Но нужны будут кредиты. Ты с августа учишься?

– Угу. Блин, думал ещё как минимум месяц погулять, до сентября. – У нас на Женьке школьники учились вообще с октября, а вот в универах начинали на месяц раньше. – А на Екатерине всё через…

– Ты на мою родину не наезжай! Пригрелись, понимаешь, там у себя в провинции, расслабились. Ничего, я из тебя человека сделаю.

– Много вас таких «деятелей» было, куда все подевались, непонятно, – проворчал я.

– Ага! Короче, прилетаешь, оперативно решаешь вопрос с капсулой, и ищем бабло на аренду тренажёров. Я пока соберу ребят по минимуму, но желательно всех восьмерых собрать сразу. Пара-тройка человек у меня есть на примете, остальных… надо подумать. Но, главное, ты будь на связи. Будешь моим первым замом.

– Есть, шеф! – я дурашливо отдал ему честь, прикрыв макушку ладонью.

– Вот то-то же. Ах да, самое главное правило жизни на Екатерине знаешь? Запомни, малыш, белый снег нельзя есть летом, а жёлтый – никогда! – и под свой жизнерадостный смех Рива отключился.

Умел Санька всё же заразить своим оптимизмом. Теперь и я уже был готов сражаться и побеждать. А то, что у нас ещё не было команды – не беда. До турнира почти полтора месяца, найдём ребят, сыграемся и дадим прос… хм, победим в смысле этих зажравшихся корпоратов. Они, поди, и забыли, как это, воевать без гильдейских бонусов. Так что шансы есть. Но расслабляться не стоит.

Как говаривал французский император двухсотлетней давности Наполеон XIV: «Для войны мне требуются четыре вещи – деньги, деньги, ещё раз деньги и свободные нуль-линии». Мудрый был мужик, раз сумел половину территорий современного Второго Европейского Союза захватить, невзирая на национальность прежних хозяев. А это значит что? Что настала пора глянуть, что за бустер я хапнул в той последней схватке.

За всей этой суетой с переездом я и думать забыл про него, и даже не посмотрел, что мне попалось. Теперь же меня начал потряхивать мандраж. Глупо, конечно, однако чем выше будет ранг приза, тем дороже его можно будет продать, а значит, будут деньги на аренду тренировочного имитатора и прочее. В «Экспансии» роль гилд-холлов, то бишь домов, принадлежащих игровой гильдии, играли захваченные планетоиды. Так же имелось место, где могли потусоваться одиночки-наёмники. Называлось оно незамысловато – Город. В нём было всё то же самое, что и у корпораций, но уже за деньги, пусть и игровые.

Итак. Я вызвал окошко голонета и быстро прошёл идентификацию в подсистеме «Экспансии». Играть, конечно, не получится. Я вообще слабо представляю, как можно играть через терминал. Ладно там ещё любимые мамой простенькие шарики, гонять которые можно не напрягая мозг. Как играть в ту же МОБА или шутер, не говоря уж о ВрМММОРПГ, видя лишь маленький кусочек игрового мира – не представляю.

Ну да ладно. Сейчас не об этом. Я быстренько просмотрел сообщения. Основную массу, как всегда, занимал спам. Его удалил не читая. Всё равно не собирался вступать ни в одну «молодую, но быстро развивающуюся корпорацию, где ты найдёшь друзей и подруг». Хоть бы сами рекламное объявление придумали, что ли, а не тянули уже готовое из голонета. Сколько я таких уже видел, давно со счёта сбился. Уверен, если почитать, в каждом втором будет намёк, что когда корпорация серьёзно разовьётся и захватит себе планетоид, то там будет возможность построить «комнаты релаксации». Дескать, в них можно снять скафандр и даже правила ОПН для вирт-игр о возрастном цензе на сексуальные отношения действовать не будут.

Бред. Знаю точно, буквально из первых рук. Когда примерно год назад, после крупного обновления, этот слух первый раз вбросили, на форуме тоже много смеялись по этому поводу. Старые, мощные корпорации, развитые чуть больше чем полностью, подтверждали, что это фейк. Но ещё больше нашлось энтузиастов, решивших проверить это самостоятельно.

Слух мгновенно трансформировался: дескать, эти самые пресловутые «комнаты» можно построить, только если корпорация была зарегистрирована после обновления. И понеслось. То, что девушек среди них практически не было, порыв жаждущих виртуальных ласк юнцов не остановило. Полгода длился этот психоз. Полгода то одни, то другие подбрасывали пыли в вентилятор, заявляя, что вот они-то уже всё построили. Сколько бабла рубанули на донате – вложении реальных денег – «Батерфляи», не знает никто, но видимо неплохо, раз срочно взялись за разработку новой игры класса 5А.

После очистки от спама осталось десяток сообщений. Несколько штук от друзей, хм, я рассчитывал, что писем будет намного больше. Хотя, признаюсь себе честно, я интроверт и тяжело схожусь с людьми. И большинство из тех, с кем я общался на Женьке – это знакомые и приятели, забывшие меня, стоило шаттлу подняться за атмосферу планеты. А настоящих друзей всегда очень мало. Что-то я расчувствовался. Ладно, почитаю потом, когда немного успокоюсь, а то, как бы я себя ни уговаривал, дышать стало тяжелее, словно на грудь положили камень.

Так, осталось самое вкусное. Пяток писем, все как одно, от крупнейших корпораций, лидеров топа. И все – с предложением продать бустер. А ведь даже я не знаю, что он содержит. Будем считать, что подтвердился слух, что награда, выдаваемая за локализацию, напрямую зависит от редкости «точки». Что ж, посмотрим. Открыв одно, быстро пролистал,
Страница 9 из 17

остановившись лишь на цифре. Неплохо. Также быстро проверил остальные. Очень даже неплохо.

Цифры были разные, но варьировались от двух до двух с половиной сотен тысяч кредитов ОПН. При курсе к рублю сто к одному – просто замечательно за кота в мешке. А что нам скажут сводки с полей? А то я до сих пор не знаю, чем закончилось дело в последней игре.

Лог боевых действий корпораций порадовал неделей непрекращающихся боёв за злополучный сектор. Хотя это кому как. В тот раз мой дроид и финансовое вливание в базу перед выходом позволили команде даже без меня не просто победить, но и в итоге забрать вымпел. Так что моим сопартийцам было грех жаловаться. То, что мелкую корпорацию, нанявшую нас (если честно, я даже название её не запомнил), буквально через полчаса снесли мастодонты из ТОП-100, никого из наёмников уже не интересовало.

Ладно, настала пора узнать, из-за чего поднялся такой кипеш. Ткнув в крутящийся, подсвеченный золотистым сиянием цилиндр, я дождался окончания анимации открытия и вчитался в появившуюся надпись. То, что лицензия стоит предложенных сумм, стало понятно, едва я увидел фиолетовый цвет открывшегося письма.

Оружие и броня всегда имели базовые характеристики, хотя и зависящие от вида айтема. И не было разницы, кто его экипировал – зелёный новичок или же матёрый корпорат с огромной гильдией за плечами. В свою очередь, каждый предмет имел минимум две ветки улучшений, которые, собственно, и покупались на кредиты, полученные за убийство игроков и крипов.

В базовой ветке развития были стандартные, белые апгрейды, дававшие минимальную прибавку к характеристикам. А вот во второй, личной, располагались все улучшения, полученные или купленные игроком для этого предмета за всё время игры. Она постоянно пополнялась за счёт покупок в Городе и открытия бустеров. У корпоратов была ещё одна – гильдейская – ветка, где отображались апдейты, полученные из исследованных «точек внимания». Именно поэтому за них велась такая борьба.

И все они, хоть личные, хоть гильдейские, имели характеристики, зависящие от их редкости. Её цветовая градация перекочевала в «Экспансию» прямиком из ВрМММОРПГ.

Серый цвет имел лут, который нельзя было использовать напрямую, но из него собирались констракты. Белый – обычные апгрейды. Их параметры не отличались от улучшений такого же типа в базовой ветке развития, просто могли иметь другую форму. Все следующие ранги имели шаг в пятнадцать процентов к плюсам характеристик. Зелёный – необычные. Синий – редкие. Далее шёл как раз фиолетовый – эпический. Фактически это было пределом, который мог получить обычный игрок. Затем шли оранжевый – легендарный и красный – божественный.

Последние два ранга были столь редкими, что о них в основном ходили только слухи. Нет, подобные вещи, конечно, существовали, но чтобы получить хоть одну из них, нужно было долго работать целой корпорации. А обитателям ТОП-100 дела до наёмников не было. Из бустеров подобные апгрейды падали столь же часто, как и пьяный фермер, свалившийся в яму с компостом, находил там алмаз размером с куриное яйцо.

«Надо бы поискать созвездие “Робота” или чего-то подобного. Сегодняшний день явно проходил под его покровительством, и количество дроидов удвоилось», – думалось мне, пока я разглядывал полученный рецепт. Простенький с виду металлический паук с шестью тонкими, цепкими лапками и парой вибролезвий выглядел достаточно безобидно и на первый взгляд не тянул на эпик. Вот только я прекрасно знал его цену.

Во-первых, подобные дроиды имели вариативное строение. Боевые клинки можно было легко заменить, смонтировав вместо них визоры или систему эхолокации, и получить маленького и незаметного шпиона, или убрать совсем, например, для того чтобы, привинтив ему на корпус гранату, создать маленькую самонаводящуюся мину.

Во-вторых, вытекало из первого пункта. Область применения данных «зверьков», исходя из их многогранности, была огромной. Единственное, что ограничивало конкретно эту модель – это отсутствие возможности поставить на него полноценный искин. Управляющие блоки, падающие в виде лута с крипов, использующиеся в рецепте, хоть и позволяли их перепрограммировать, были примитивны до безобразия, и не тянули даже самый простенький имитатор.

Основная масса игроков над этим не заморачивалась, используя скрипты, встроенные в УПИИ. Либо подключали дополнительный модуль, занимающий целый энергослот, зато несущий в себе полноценный искин, могущий брать под контроль дроидов высокого ранга, которые создавались по легендарным и божественным рецептам. Но были и энтузиасты, пытающиеся и из низкоуровневых роботов сделать нечто посложнее мины на ножках. Обычно ничего хорошего из этого не получалось, но было как минимум два случая, когда Батерфляи покупали скрипты таких вот программистов за очень неплохие деньги.

Сам я подобным не баловался, тяготея больше именно к так называемой «железячной», механической стороне конструирования дроидов. Однако все мои рассуждения были лирикой, эдакой разминкой для ума. Физика же или, если угодно, проза жизни состояла в том, что этот паучок выпал очень даже вовремя. Благо был у меня один секрет, собственно из-за которого я и предпочитал играть за инженера. В принципе, он был вполне законным, но сыграть его как джокер – наверняка – можно было всего один лишь раз. К тому же нам нужны были живые деньги.

Подготовка к крупному турниру предполагает приличные финансовые вливания на аренду тренажёров, пробные бои, да даже на ту же покраску брони по единому шаблону. Форма она, знаете ли, мобилизует, заставляя ощущать себя единым целым с товарищами. Так что я без колебаний открыл вкладку аукциона, запустив недельные закрытые торги, только для приглашённых лиц. Стартовую цену указал в сто тысяч кредитов. Быстренько накидал ответ всем пяти корпорациям со ссылкой-приглашением и с чувством хорошо сделанной работы отправил.

Теперь я мог рассчитывать на увеличение цены как минимум в два раза. Неделю я буду ещё лететь, а кредиты нам пригодятся на аренду имитатора для тренировок команды. Да и вообще, гораздо лучше, когда денег больше, чем когда их нет совсем.

«Экспансия» вообще была не особо заточена под сделки с реальной валютой, в основном оперируя игровой. Кастомизация, та – да, вся шла за наличку. Хочешь особую расцветку лат или перья на заднице – плати. А вот многие из нынешних ВрМММОРПГ, наоборот, работали только с настоящими деньгами, становясь основным заработком для продвинутых игроков. Но меня туда никогда не тянуло.

Для интереса пробежавшись по предложениям о продаже капсул и шлемов, не смог сдержать огорчённого вздоха. Даже со всеми моими сбережениями, а я частенько подрабатывал мелким ремонтом дроидов и сумел накопить целых десять тысяч, мне хватало лишь на вирт-капсулу, причём на два поколения старше той, что я оставил на Женьке. О вирт-шлеме и специальном массажном кресле не приходилось даже и мечтать. Цены на них начинались от двадцати тысяч.

Немного расстроившись, я закрыл окошко голонета. Но потом быстро успокоился. В душе я был немного фаталистом и не видел смысла переживать о вещах, повлиять на которые не мог. Вот прилетим, устроимся, а там посмотрим. Рассуждая так, я
Страница 10 из 17

разделся и забрался под одеяло. Кошаки устроились по бокам, явно рассчитывая оставаться со мной как можно дольше. Я тоже был не против их компании и уснул под размеренное мурчание двух мохнатых дроидов.

Глава 3

Новый дом и новые знакомства

Кабина лифта, до этого скользившая совершенно бесшумно и неощутимо, тренькнув, остановилась. Двери тихо распахнулись.

– Двенадцатый этаж, – возвестил задорный девичий голос из микродинамика моих очков. – Твоя комната номер двенадцать-шестьдесят пять, блок шестнадцать, направо по коридору. Я скинула тебе маршрут и путеводитель по университету. Добро пожаловать, Даниил. Можешь обращаться ко мне, когда захочешь. Не буду тебе мешать знакомиться с соседями.

– Большое спасибо, Алина, – я поправил новенькие гогласы – очки дополненной реальности, к которым ещё не привык. – Обязательно. Ты мне очень помогла.

– Тогда до встречи. – И переключившись на внешние динамики: – Кисы, пока, пока.

Голос управляющего общежитием искина затих, предоставив меня самому себе. Я вышел из лифта, поудобнее перевесил на плече объёмную сумку с вещами, осмотрелся по сторонам и скомандовал котам, стоящим столбиками возле моих ног:

– Вперёд – смотреть новый дом!

Манчкины дружно мявкнули и потрусили следом за мной.

Остаток пути на планету прошёл в раздумьях и планировании возможных билдов и режима тренировок. Ещё пару раз мы разговаривали с Ривом, обсуждая организационные вопросы, точнее, он хвастался, что нашёл, а скорее, уговорил вступить к нам в команду лекаря, свою сестру, с которой я тоже был знаком довольно давно. С Санькой они частенько играли в паре танк – хил во всяческих ВрМММОРПГ.

Нас получалось уже четверо – Вера, так её звали, соблазнила вступить к нам свою подругу – снайпера, играющую именно в «Экспансию» и недавно покинувшую одну из мелких корпораций. Сам я хоть и предпочитал играть за крафтера, но вполне мог быть и штурмовиком, реальные навыки стрельбы позволяли. Да и в остальном отец мне многое рассказывал и показывал, и потом это я вполне успешно применял в бою, короче, можно было сказать, что костяк команды подобрался.

Так что мы договорились пересечься в голонете сразу, как только я решу вопрос с заселением и вирт-капсулой. И вот тут меня ждал большой сюрприз.

Долетел и состыковался с орбитальной гаванью транспортник «Восход» в штатном режиме. Спуск на поверхность планеты на космическом лифте был ещё тем приключением. Может, те, кто часто им пользуются, уже не замечают этих неуловимых ощущений затяжного падения, но нашей семье всё это было в новинку. Вот мы и сидели в креслах, вцепившись в подлокотники до полной остановки, под удивлённым взглядом отчима. Ну да, ему-то было к подобному не привыкать.

К слову, неопытных путешественников, опасающихся спуска, было большинство. Из всех пассажиров выделялось лишь процентов двадцать, сохранявших спокойствие. Остальные же вжимались в кресла в поисках опоры. Так или иначе, через полтора часа мы стояли возле станции космолифта, любуясь на планету, где нам теперь предстояло жить.

Что я могу сказать о Екатерине? Она была… белая. Серьёзно. Всё обозримое пространство было покрыто слоем снега и сверкало под солнцем. Я, конечно, не дикарь и видел снег. Даже дважды за свои семнадцать лет. Но на Женьке это была чрезвычайная ситуация, да и был он скорее грязно-серым и стаял буквально через день.

Здесь же снег лежал повсюду. Где-то счищенный, где-то совсем не тронутый, он был везде. И было холодно. Мы, конечно, закупили по совету друзей отчима тёплые вещи: кофты, штаны и ботинки. Но этого было реально мало, и даже меня очень быстро пробрало. Хорошо ещё, что нас встречали всё те же пресловутые друзья.

Глядя на нас, дрожащих и забившихся в салон флаера, Олег и Артур, бывшие сослуживцы отчима, одетые во всё то, что нам советовали, но не мерзнувшие, а наоборот, радовавшиеся такой погоде, дружно начали зубоскалить: «Это ещё лето, вот настанет зима, и тогда вы и узнаете, каков он – “Генерал Мороз”».

Знакомиться с этим, несомненно, выдающимся полководцем меня особо не тянуло. Правда, выбора мне никто не предоставил. Куполами, поддерживающими комфортную температуру, на Екатерине накрывались лишь летние парки, предоставляя остальным жителям самим заботиться о своём обогреве.

На деле всё оказалось не так страшно. Большинство зданий были связаны в комплексы, соединённые между собой тёплыми, крытыми галереями. Между ними на разной высоте сновали юркие флаеры, стоянками для которых были оборудованы крыши всех строений. Но даже если ты захотел прогуляться пешком и попал в беду, разветвлённая система наблюдения вкупе с контролирующим её искином мгновенно отслеживали подобные вещи, оперативно вызывая нужную для помощи службу.

Так что погибших от переохлаждения людей на очень холодной Екатерине было на несколько порядков меньше, чем на гораздо более тёплой американской Атланте. Всё это нам рассказали по дороге к выделенному отчиму жилью, оказавшемуся хорошей пятикомнатной квартирой, куда уже доставили наши вещи.

Артур также объяснил совет Рива по поводу снега. Оказывается, летом на Екатерине, несмотря на плюсовую температуру, снег не тает, потому что он вступает в реакцию с особым веществом, имеющимся в атмосфере, и капсулируется. Учёные до сих пор не пришли к единому мнению на этот счёт и продолжают изучать данный феномен, но для обычной жизни знать нужно одно – пока на градуснике выше ноля, будешь есть снег – заработаешь понос, ниже – ничего тебе не будет.

Ну а узнав про жёлтый, долго ржали и пояснили, что его много бывает в месте выгула домашних животных. Судя по скривившимся мордашкам мелких, даже до них дошло, от чего снег приобретает такой цвет.

Новый дом всем понравился. Мне, в принципе, тоже, хоть я и предпочитал уединение. В отличие от Женьки, где преобладали мелкие городки и отдельно стоящие фермерские хутора, здесь люди селились плотно, для удобства проведения коммуникаций, в частности отопления, работающего на геотермальных источниках, в обилии расположенных на небольшой глубине под землёй.

Я задержался в новых семейных апартаментах лишь на сутки, после чего отбыл в общежитие университетского городка, нагруженный подарками. Первым из них стала новость, что в общежитии мне будет предоставлено вирт-кресло – последняя разработка корпорации «Урал-технологии», соединяющая вирт-шлем и массажный ложемент.

Оно сдавалось университетом в аренду, но цена была неожиданно низкая. Денег, вырученных за продажу моей старой вирт-капсулы, хватило на оплату за все шесть лет и ещё осталось на новенькие очки дополненной реальности. У меня были такие, в школе приходилось много ими пользоваться, ведь это было куда как удобно, но поскольку я не гнался за модой, предпочитая их самостоятельно апгрейдить, то вид они имели весьма непрезентабельный. Показываться с такими в новом коллективе было не то чтобы стыдно, но и не особо приятно. А совсем обойтись без них тоже не представлялось возможным. Так что новейшая модель с интегрированными направленными микродинамиками была заказана по каталогу и доставлена в течение каких-то пары часов.

Следующим сюрпризом оказалось решение матери отдать мне Лялю и Пусю. Хоть близняшки тут же
Страница 11 из 17

ударились в рёв, она спокойно объяснила, что животные, пусть и роботизированные – это здорово, но терпеть в доме дроидов с открученными хвостами или вынутыми визорами она не намерена. И пока кое-кто не научится себя вести как следует и не ломать игрушки, а особенно котиков, манчкины будут жить у меня.

В борьбе между двумя парами мордашек – одной заплаканной, а другой усатой, с отрывом победили усатые. И всё потому, что слишком часто мне приходилось вправлять им хвосты, вместе с лапами, ушами и прочим. Рисковать застать в свой следующий визит груду запчастей вместо дроидов, а затем потратить несколько дней на починку, я не хотел, поэтому котофеи отправились в ещё одну сумку.

Вещей я решил много не брать, ограничившись комфортным минимумом. Все мои деньги сохранились, даже какая-то мелочь добавилась, остатки после оплаты аренды и покупок, были педантично перечислены на мой счёт отчимом. Так что налегке, всего с парой сумок, причём одна из них была с котами, я стоял утром перед комендантом общежития.

Мария Ивановна, как она представилась, была ещё не старой и вполне симпатичной, но совершенно типичной учёной дамой. Видимо, работа в «Рауманке» даже на комендантов и завхозов накладывала неизгладимый отпечаток. Строгая юбка в пол, накрахмаленная белая блузка, волосы, собранные в пучок, и очки доп-реальности в тяжёлой роговой оправе до боли напомнили мне нашу школьную завучиху – старую деву, зануду и педанта.

Куда делась вся её чопорность, стоило из сумки показаться манчкинам, уставшим сидеть в темноте и тесноте? Усатые хитрюги мгновенно были затисканы комендантшей, и сразу стало видно, что она ещё, в сущности, молодая девчонка, пытающаяся образом строгой учительницы накинуть себе лет.

– Ух ты! Какие кисы! – динамики в кабинете взорвал восторженный вопль. – Маша, скажи, что они будут жить у нас. Ну, скажи, ну, пожалуйста.

– Хм. Прошу прощения, – пойманная за кототисканьем девушка мгновенно выпрямилась, судорожно оправляя немного сбившиеся одежду и причёску. – Даниил, знакомься, это управляющий общежитием искин – Алина. По всем вопросам можешь обращаться ко мне или к ней.

Я подтвердил запрос на подключение к интерфейсу моих очков, всплывший перед глазами, давая тем самым Алине возможность обращаться ко мне, не используя динамики кабинета.

– Ты на Машу не обижайся. Она всего год работает тут, вот и хочет казаться строгой и неприступной. Но против котиков она бессильна. А тут ещё такие лапочки.

– Вообще-то у нас с животными нельзя, – комендант уже привела себя в порядок и немного успокоилась. – Но я вижу, что это дроиды, а вы, как студент факультета робототехники, несомненно, имеете право держать учебный материал у себя в комнате. Так что не вижу препятствий. Только помните, что за любые их действия ответственность несёте именно вы.

Манчкины, подвергшиеся незапланированному обтискиванию, при словах девушки о материале, дружно спрятались за мои ноги, с опаской выглядывая с разных сторон. Наука моих сестричек явно пошла впрок их имитатору, научив опознавать опасность быть разобранными. Мария, заметив манёвр хвостатых дроидов, обиженно вздёрнула подбородок и поспешила завершить беседу, выдав мне допуск в комнату двенадцать шестьдесят пять и заявив, что всё остальное находится там, а за тем, чего нет, учащимся следует обращаться в установленном учащимся порядке. После чего принялась перекладывать письменные принадлежности, показывая, как она занята. Прямо Имперская канцелярия, не меньше.

Хмыкнув своим мыслям, я подхватил с пола сумки и, махнув котам, отправился искать лифт. Судя по номеру, ехать мне предстояло на двенадцатый этаж. Внимания на взбрыкнувшую комендантшу я решил не обращать, в крайнем случае натравлю на неё разноцветных усато-хвостатых диверсантов. Пусть размягчают её характер.

Маркеры безошибочно вывели меня к стилизованной под дерево двери блока шестнадцать. Она мягко скользнула в сторону, стоило мне подойти, и тут же закрылась за моей спиной. К вопросу сохранения тепла в жилых помещениях на Екатерине подходили со всей серьёзностью.

С первого взгляда новый дом мне понравился. Может даже, через шесть лет я уезжать не захочу. Просторный холл, в который выходили двери жилых комнат, небольшая, но напичканная техникой кухня и санитарно-гигиеническая зона, включающая не только пару санузлов, но и душевую кабину, и даже ванну приличных размеров. Короче, всё для комфортной жизни здесь имелось.

И всё это с учётом того, что если верить путеводителю, на территории университетского городка были столовые, где можно было очень дёшево пообедать и поужинать, несколько бань, позволяющих вволю попариться, а ещё различные магазины, спорткомплекс, голотеатр и даже пара ночных клубов. Мне здесь уже нравилось.

Дверь в комнату точно так же распахнулась передо мной, пропуская, и тут же закрылась. К вопросу сохранения тепла на Екатерине подходили всерьёз. Это несмотря на то, что отопление в основной своей массе шло от геотермальных источников. Администрация планеты имела совершенно здравый подход – сэкономил, значит, заработал. Я против ничего не имел, да и внимание на это не обратил, занятый разглядыванием нового места жительства и соседа, в данный момент примеряющего одно из вирт-кресел.

Комната мне понравилась с первого взгляда. Просторная, светлая, с блоком окна во всю стену, она сразу показалась мне уютной. Не такой, конечно, как моя старая, оставшаяся на Женьке, в которой я вырос и обустроил по своему вкусу. Тут чувствовалась рука профессионального дизайнера, сумевшего в довольно ограниченное пространство вписать несколько зон.

Так, например, кровати убирались в стены, и при желании могли трансформироваться в диваны. Вирт-кресла имели свой угол, где абсолютно не мешали, даже если один из нас будет в голонете. Также нашлось место для шкафа и небольшого столика, за которым можно было комфортно учиться, а при желании пообедать или разобрать-собрать дроида. Короче, всё для того, чтобы не отвлекать студента от главной задачи – учёбы, было сделано по уму.

Высокий, почти на полголовы выше меня, худощавый парень, лет семнадцати-восемнадцати, пружинисто поднялся с кресла, которое до этого тестировал, судя по распахнутому голоокну настроек. У меня появилось ощущение, что мне опять повезло. Открытое лицо с чуть стеснительной улыбкой светилось живым интересом, а в глазах мелькали смешинки.

– Привет. Ты мой сосед? – в два шага оказавшись возле меня, юноша протянул мне руку. – Будем знакомы. Я Тихонов Сергей. NCR? Только ниппонцы могли в такие цвета котов покрасить.

Последняя фраза предназначалась моим хвостатым дроидам, проскользнувшим вместе со мной в комнату и теперь сидевшим в своей любимой позе – столбиком.

– Они самые. Странная нация, тут ты прав, – я пожал протянутую ладонь. – Даниил. Рыжий – это Пуся, а зелёная – Ляля. Они под имитатором, но довольно сообразительные. Ну-ка, поздоровайтесь.

Коты синхронно кивнули, приветствуя нового знакомого. Сергей ухмыльнулся.

– Неплохо. Какой у них имитатор стоит? Я просто с детства программированием увлекаюсь. Вон, даже учиться пошёл по этой же специальности.

– Средний, ИИИ – 2.43, от «Твёрдокрупных». Как по мне, оптимально по цене-качеству.
Страница 12 из 17

Сам-то я больше к робототехнике тяготею, но пару-тройку скриптов написать могу, – я сбросил сумки на пол. – Какую кровать занял?

– Левую. Правая, стало быть, твоя. Ну и такое же кресло, – он махнул рукой, указывая на то, которое теперь будет моим.

Я разложил вещи в шкафу, которых хоть и было немного, но и им следовало определить своё место. К порядку меня ещё отец приучил. Коты обжили выбранный ими угол, куда торжественно была установлена коробка с мягкой подкладкой внутри. Хвостатые хоть и были дроидами, страсть к разным ящикам была тщательно прописана в имитаторе, делая их неотличимыми по повадкам от живых. Закончив, я понял, что не прочь перекусить – время уверенно приближалось к обеду.

Сергей тоже был не против, предложив совместить приятное с полезным, то есть поход в кафе с небольшой экскурсией по территории городка. Дескать, навигация это хорошо, но вживую посмотреть тоже лишним не будет. Логика в этом была, и пару часов мы просто бродили, руководствуясь указаниям маркеров, осматривая всё, что мог предложить нам университет.

А этого оказалось немало. Спортивный комплекс, занявший подвал, цоколь и первые этажи трёх общежитий, оказался громадным и был, наверное, рассчитан на посещение всеми студентами одновременно. Конечно, арены для «Пустотного шара» в нём не было, всё-таки он был не настолько большим, но вот поле для гравибола вполне поместилось. Как и стопятидесятиметровый бассейн. И тренажёрный зал с локально регулируемой гравитацией. И конечно, беговая дорожка на три километра, кольцом охватывающая весь комплекс.

Последнее меня обрадовало больше всего. За всеми этими волнениями сначала с выпускными экзаменами, потом поступлением, а уж затем и переездом я как-то подзапустил свою форму. А ведь раньше, хоть и бросил ходить в тир, занятиями спортом я не пренебрегал. И бег по утрам был шикарной возможностью восстановить тонус организма.

Столь же капитально были оборудованы все общественные точки городка, включая голотеатр и клубы. Так что, вполне удовлетворённые, мы в хорошем настроении завалились-таки в кафе, ибо желудки уже даже не намекали, а криком кричали о необходимости перекусить.

Набрав полные подносы и устроившись за угловым столиком, отдавая должное местной кухне, обсудили увиденное. Как и мне, Сергею понравился спорткомплекс, так что довольно быстро договорились бегать по утрам вместе. Короче, беседа текла по обычному для парней руслу – спорт, дроиды, ховеры, оружие, космические корабли, разве что о девушках не упоминали, ведь знали друг друга меньше трёх часов, пока в открытом и чего-то там бормочущем окне головизора не запустили рекламу турнира в «Экспансии».

Мой сосед поначалу совершенно не обращал на неё внимания, но стоило прозвучать словам о личном искине – главном призе команде-победителю, как у него проснулся жгучий интерес, но тут же угас, стоило лишь Сергею понять, что игра командная. Подобный всплеск не прошел мимо меня незамеченным.

– Заинтересовало? – Конечно, за пару часов человека узнать невозможно, да и психолог из меня так себе, но вот не чувствовал я в парне фальши и гнили. – Сто миллионов призовой фонд. Победители как минимум треть получат, а то и больше.

– Мне больше про искин понравилось, – Сергей смутился, что кто-то заметил его порыв. – Понимаешь, стать классным программистом без личного искина невозможно. Просто потому, что человек не способен составлять логические связи настолько быстро и просчитывать результат. Точнее, это возможно, но очень медленно и на отладку уходит огромное количество времени. А в паре с искином вся рутина уходит к нему, а тебе остаётся лишь творить.

– Угу, примерно понял, – в том, что работать совместно с искином гораздо проще, я помнил ещё со школы. – И полностью с тобой согласен. И разве за такой приз не стоит рискнуть и поучаствовать в турнире?

– Да дело не в этом. Я никогда не играл в «Экспансию», да и команды у меня нет. Видишь ли, я предпочитаю фэнтезийные игры, – Сергей отхлебнул чай из кружки. – Последние года три в «Infinite Magic World» гонял. У нас там даже гильдия своя была, ну в смысле – нашего сектора. В ТОП-20 входили, между прочим. «Дети паутины», может, слышал?

Я кивнул. Одно время я тоже играл в IMW. Это была ВрМММОРПГ 5А-класса, прошлого поколения, основанная на мире меча и магии. Двадцать пять миллиардов подписчиков, вывод игровых денег в кредиты ОПН и прочая, прочая. И про эту гильдию я слышал.

В IMW было большое количество фэнтезийных антропоморфных рас, причём как «светлых», так и «тёмных». Относительно, конечно. Никто не заставлял игроков совершать кровавые жертвоприношения, пытать НПС или вырезать деревни. Просто каждая народность причислялась к одной из двух глобальных фракций – Свет и Тьма. Они считались априори враждебными друг другу.

На самом деле там всё было намного сложнее, и были даже гильдии, в которые входили игроки всех рас и фракций. Но не «Дети паутины». Это была монорасовая гильдия, состоящая только из высших эльфов и входящая в крупнейший «светлый» альянс – «Лига непорядка». И заточены они были только под противостояние игрокам другой фракции – так называемое RvR – Realm vs Realm.

– Слышал, – я кивнул, подтверждая. – Я тоже играл одно время за гнома-артефактора, но не пошло. Быстро бросил. Но «Дети» уже тогда в ТОПе висели. Ну что поделаешь, гильдия это важно.

– Я ушёл из игры. Совсем, – Сергей грустно улыбнулся. – Пока ещё в школе учился, времени хоть с трудом, но хватало. У нас же постоянные PvP-замесы. «Тащили» мы нещадно, до середины ночи порой замки держать надо было, да и вообще всё, как в армии, вся жизнь по расписанию.

– Ну, так это же прикольно.

– Угу. И строгий лимит по виртуалу. Если меньше чем на четыре часа в день заходишь – штраф, – он серьёзно посмотрел мне в глаза. – А у меня сейчас в приоритете учёба. Игра не сбежит.

– Полностью согласен. Но! Ради такого приза, – я указал вилкой с наколотым куском котлеты в сторону окна головизора, – можно и поиграть. К тому же это всего на пару месяцев, ну два с половиной максимум.

– Я так понимаю, ты меня агитируешь? – было видно, что Сергей задумался. – А смысл тебе брать в команду левого игрока?

– Видишь ли, команды как таковой ещё нет. Есть некий костяк. Ты вообще знаешь, что такое «Экспансия»? – И я, дождавшись кивка, продолжил: – Вот смотри – у нас есть реально сильная связка танк – хил. Это брат с сестрой и они уже давно играют вместе. Я предпочитаю брать билд-крафтера, но и пострелять при случае могу. И не безуспешно. У меня отец служил сначала в планетарной гвардии, затем в полиции. Так что я знаком и с оружием, и с приёмами ведения боя.

Говоря всё это, я выстраивал из кружек и яблок, которые мы взяли на десерт, схематичную линию.

– Теперь ты. Кем ты играл? – взяв нож, я положил его в этот ряд.

– За «Spider-elf» – это такая помесь эльфа и паука, с возможностью выпускать паутину из рук, карабкаться по стенам, ну прыгать там ещё высоко.

– Прикольно. Это «рога», как я понимаю – диверсант-разведчик? – И, дождавшись утвердительного кивка, продолжил: – Ну и отлично. В итоге мы имеем почти готовую и достаточно сбалансированную команду. Правда, нужно ещё четверо, но тут у меня есть намётки на старых приятелей, да и Рива, это который танк, вроде бы
Страница 13 из 17

кого-то нашёл. Месяц на боевое слаживание, и вперёд на врага.

– Хм. Знаешь, в принципе, мне нравится, – в глазах юноши опять плясали смешливые чёртики. – За неделю собрать пати и навалять гильдейцам – подобное безумие по мне. Вот только потяну ли я в незнакомом сеттинге – не уверен.

– А вот это мы сейчас и проверим, – я нажал кнопку соединения, отвечая на вызов, пришедший на комлинк моих очков. – Рива, здоро?во. Богатым будешь, только о тебе говорили. Давай через полчаса в «Экспансии» все вместе. Дело есть.

– Окей. – Когда нужно, Санька понимал всё на лету.

Быстренько свалив грязную посуду в утилизатор и рассчитавшись, мы рысью кинулись в общагу.

Активировать вирт-кресло, несмотря на то что раньше я этого никогда не делал, было очень просто. И через пять минут, несмотря на обиженный мяв котов, снова остающихся в одиночестве, я уже был в так называемой «Личке» – личном виртуальном пространстве аккаунта, обычно представлявшем собой комнату, которую можно было украсить различными призами из игр.

– Снова приветик! – задорный девичий голос застал меня врасплох. – Жалко, твои кисы сюда попасть не могут.

– Алина! Так ведь и до инфаркта довести можно. У меня-то личного искина нет.

– Извини. Ты просто так или тоже в «Экспансию» собрался играть?

– А это запрещено?

– Ну почему. Просто я учитываю, кто сколько времени проводит в виртуале и при этом не занят учёбой, и при злоупотреблении могу ограничить доступ. Но сейчас-то ещё каникулы, так что вход свободный.

– Спасибо, что предупредила. А какой временной лимит? Просто мы хотим в турнире поучаствовать, а это и тренировки, да и сами схватки часа по два длятся.

– Хм. Давай сделаем так. Когда турнир начнётся, сделай запрос на предоставлении доступа на шесть часов в день в течение месяца. Подобные прецеденты были. Главный управляющий искин университета утверждал их при условии сохранения установленного им уровня баллов по тестовым заданиям. А так обычно свободное время в виртуале я ограничиваю тремя часами.

– Спасибо, это будет весьма кстати. А сейчас загрузи «Экспансию», пожалуйста.

Через несколько секунд я стоял на одной из стартовых площадок Города: площади с плоским каменным возвышением посредине, от которой в разные стороны, словно паутина, расходились улицы. Недалеко от меня оглядывался по сторонам игрок с ником «Малхорн», цифрой «3», как показателя уровня, и с лицом Сергея. Визуализация лица была доступной всем функцией кастомизации персонажа. И этим многие пользовались, создавая себе лица знаменитостей, но было много и таких, как мой новый сосед – копирующих свои реальные черты.

Что ж, мне проще, не придётся долго его искать, спросить ник я как-то запамятовал. Оставалось только дождаться Риву с сестрой, и можно было идти арендовать полигон с ботами. А может, и не стоило брать с места в карьер, а посидеть где-нибудь и поговорить, познакомиться, так сказать? Несмотря на мой порыв позвать Сергея в команду, я отлично понимал, что ровным счётом ничего о нём не знаю.

– Пр-р-ивет, Медведище-е!!! – на спину мне кто-то запрыгнул, заорав в ухо. – Ты скучал по мне?!

Как в той поговорке говорится: вспомнишь – и тут как тут? Я ухватил за руку наглую девчонку, резко повернулся, одновременно наклоняясь, и тут же выпрямился, подхватывая перелетевшую через меня пигалицу на руки. Та, вместо того чтобы испугаться, зашлась задорным смехом, одновременно начав брыкаться и рваться у меня из рук. Пришлось поставить её на землю.

– Верка, блин! Когда-нибудь или я оглохну, или же приложу тебя об пол, – на самом деле я был рад её видеть, поэтому голос мой звучал не так строго, как хотелось бы. – Ты не смотри, что тут болевых ощущений нет, я ж специально теперь в гости напрошусь.

– Ой, да ладно тебе, – невысокая, коротко подстриженная девица, с серыми, стального цвета глазами, небрежно отмахнулась от моих слов. – Я тебя не боюсь. Ты только обещаешь, а в душе-то до-о-брый.

– Вот доведёшь – узнаешь, какой я добрый, – соглашаться не хотелось, но доля правды в её словах была – за всё время нашего знакомства я так ни разу и не проучил негодницу. – Знакомься лучше – это Сергей, новый член нашей команды. А это Вера – «Верулентность», будущая спасительница наших задниц и, по совместительству, сестра Рива. Кстати, сам он где?

– Сейчас придёт, я ему координаты уже скинула, – девушка внимательно разглядывала моего соседа, на что он реагировал с завидным спокойствием. – Ну давай знакомиться. Ты, как я погляжу, раньше почти и не играл в «Экспансию»?

– Да я как-то больше по фэнтези, – Сергей аккуратно пожал протянутую ладошку. – Но когда пробовал играть тут, на калькуляторе билда подбирал себе экипировку, в которой вполне могу приносить пользу команде.

– Ты, если что будет непонятно, спрашивай, чем могу – помогу, – Верка встрепенулась, видимо услышав сигнал пришедшего личного сообщения, поскольку открыла окошко чата, но очень быстро свернула. – Ага. Вон они подходят, я кинула маячок.

Действительно, в нашу сторону, маневрируя между недавно появившимися в Городе игроками, спешащими по своим делам, направлялась парочка, одним из которой несомненно был Рива. А вот второй, точнее вторая, ибо кастомизация её скафандра довольно подробно подчёркивала анатомию женского тела, мне тоже показалась смутно знакомой. Но я никак не мог вспомнить, где её видел.

Верка, не удержавшись, кинулась к ним и тут же вступила в высокоскоростной обмен информацией с подругой. То есть начала трещать с огромной скоростью, что-то рассказывая, показывая и объясняя. Та ей отвечала тем же и, естественно, идти и разговаривать одновременно они не могли. Поэтому я уже успел поздороваться с Ривой, познакомить его с Сергеем и прикинуть, где лучше арендовать полигон с имитатором на ближайший час-другой, когда девушки соизволили к нам присоединиться.

– Так, мальчики, знакомьтесь, это моя лучшая подруга и классный снайпер – Клер, можно просто Таня, – подлетевшая к нашей мужской компании Вера с подругой на буксире тут же начала нас знакомить. – Риву ты знаешь, это Сергей, а вот это Медведище.

Я прекрасно понимал, что симпатичная девушка, которую привела сестра Ривы, в реале может выглядеть совершенно иначе, однако здесь и сейчас она мне очень понравилась. Высокая, ростом почти с меня, стройная, с правильным, слегка скуластым лицом, аккуратным носом, большими синими глазами и полными, чувственными губами. Тяжёлая русая коса, переброшенная через плечо, вкупе с соблазнительными, но агрессивными очертаниями скафандра, дополняла образ эдакой валькирии – воительницы древности, прекрасной и смертоносной. И в данный момент выражение её лица менялось с приветливой улыбки на ненависть.

– Ты не говорила, что ник твоего «медведя» – Кадьяк!

– Да мы как-то привыкли, медведь-кадьяк, кадьяк-медведь, – Вера, явно ошарашенная вспышкой подруги, попыталась оправдаться. – Да какая разница-то!

– Это он! – девушка повернулась ко мне. – Из-за тебя всё! А ты, ещё подруга называешься…

Тяжёлая коса свистнула в воздухе, с такой скоростью Клер развернулась и, вздёрнув подбородок, направилась к выходу с площади.

– Блин, Тань, да что случилось-то, – Вера, как, впрочем, и все мы, реально не понимала причины подобного
Страница 14 из 17

поведения. – Ты можешь толком объяснить?!

Остановленная окриком «валькирия» вновь повернулась к нам и указала на меня пальцем.

– Он – читер. Из-за него меня выставили из «Небесных драконов», как раз накануне большого турнира. – Глаза девицы, казалось, горели огнём праведного гнева. – Две недели назад, на карте «Джунгли» в секторе EPC18434-J37. Он убил меня, используя УПИИ.

– Ну, так, может…

– Я на дереве сидела! Под невидимостью!!! Он не мог меня заметить, а уж тем более убить! – Клер была полностью уверена в своей правоте. – Это же УПИИ. Им даже крипа не пришибёшь. А тут крит с мгновенным обнулением брони и ваншот в голову. Это чит. Хочешь оставаться с ним, бога ради. А я пошла, мне даже стоять рядом противно.

И Татьяна, снова свистнув, косой в воздухе, удалилась. Вера, метнув быстрый взгляд в мою сторону, кинулась за ней следом. А я вспомнил свой эпический полёт на вершину ксенофикуса, фанфары и надпись в небе: «Эпическое убийство! Игрок Kler ”Небесный дракон” убит игроком Кадьяк. Оружие – УПИИ. Серия убийств Kler прервана». М-да. Как, оказывается, тесна галактика.

И очень в тему прозвучал удивлённый голос Рива:

– И что это сейчас было?

Глава 4

Бразильские страсти на заснеженной планете

Я, скрипя от злости зубами, палил из штурмовой рельсы, стараясь хоть как-то помочь своим крипам. Но напрасно. Укрывшийся за спинами роботов псионик раз за разом долбил криокинезом и телекинезом, буквально выкашивая ряды наших бойцов. Да и кредитов он поднимал на этом немало.

И этим объяснялась буквально на глазах возрастающая мощь его ударов. Апгрейд псионических блоков позволял ему творить всё более разрушительные вещи. Достать же ненавистную падлюку я физически не мог.

Противник прятался, маневрировал и чуть что – отступал под защиту пушек бастиона, благо на этой линии наша и вражеская опорные точки располагались довольно близко, скрытые, правда, друг от друга изгибом дороги. А стоило лишь мне войти в зону досягаемости его псионики – вышибал опору из-под ног, замораживал и методично убивал.

Уже трижды мне пришлось, матерясь, бежать с респавна к защищаемой точке. И пока я изображал из себя спринтера, нашему бастиону повредили генератор поля, да и сам потрепали знатно. Собрать того же пресловутого ремонтника для его починки я, может быть, и смог, будь у меня хоть пара минут на передышку. Но ни времени, ни кредитов, значительную часть которых я потерял из-за смертей, не было.

– Иду к тебе, – в наушниках зазвучал голос Сергея. – Сейчас завалим гадину.

Я облегчённо выдохнул. Хорошо хоть мы сразу прокачали командный центр базы. Теперь была голосовая связь и отображалась карта, на которой было видно, как отметка «Малхорн» перемещается через лес к моей линии. Сегодня бой тоже шёл в лесной зоне, хорошо хоть не в джунглях, а в обычной, смешанной. Точнее, ксенолесу, но без тропических прелестей в виде сплошных зарослей, для пущей непроходимости переплетённых лианами.

Приободрившись, я метким выстрелом разнёс голову ближайшего вражеского дроида. Надо же. Крит прошёл, да ещё какой. Система оценила попадание весёленькими «+50», взлетевшими над павшим врагом. Правда, мне тут же пришлось прятаться за бастион, из-за которого я и палил по противнику, от дружного залпа стрелков и ледяного шипа, прилетевшего от добившего-таки наших крипов псионика.

Вот тварь. Я со злостью долбанул кулаком в стену. Так, спокойней, судя по карте, Серый уже был на линии и теперь, под маскировочным полем крался к разошедшемуся искину. Точнее, одному из пяти его потоков, выделенных для имитации героев противника. Да, мы играли не с живыми людьми. И в очередной раз вполне успешно сливали, как, впрочем, и всю эту неделю.

Ладно, именно для этого мы и платим деньги, чтобы научиться взаимодействовать друг с другом в условиях, максимально приближенных к боевым. Поэтому имитаторы выставлены на максимальный уровень сложности и ничем не отличаются от людей. А раз так, надо Серому помочь.

Я сменил магазин на полный и, стоя на одном колене, высунулся из-за укрытия, обрушив ураган болванок на головы уже добравшихся, несмотря на огонь автоматических плазмомётов, до самого бастиона крипов. В ответ полетели лучи лазеров, а угол здания обледенел от прицельного удара врага, хорошо ещё, что меня не задело.

Тем не менее я не стал прятаться, а наоборот, увеличил плотность огня, не давая противнику отвлечься и оглядеться по сторонам. Уж очень мне хотелось посмотреть, как Серёга расправится с этим уродом. Судя по едва заметному колыханию воздуха, он уже почти подкрался со спины к увлечённо поливающему меня ледяными зарядами псионику.

В качестве оружия наш «рога» – разведчик и убийца, выбрал парные короткие эргро-мечи. И надо сказать, владел он ими отменно. Я как-то попробовал сразиться с ним, и продлилось это избиение младенца ровно три секунды. За это время я последовательно лишился меча, рук, ног и только затем головы. Благо боль в «Экспансии» реализована на уровне лёгкого укола, просто чтобы обозначить место поражения, а при потере конечности та немеет, словно бы ты отсидел её, но без этого противного покалывания, когда чувствительность возвращается.

И сейчас я вполне обоснованно и, чего уж греха таить, злорадно ждал красивого убийства ничего не подозревающего врага. Воздух за его спиной пошёл рябью и на, казалось бы, пустом месте возник Серый с уже занесёнными клинками. Взмах… и мой сосед, вместо того чтобы срубить голову, улетел, притянутый лебёдкой гарпуна вражеского танка, появившегося из леса буквально за мгновение до удара.

Сволочи! Самое поганое, что до этого места уже доставали плазмомёты вражеского бастиона. Да и спасённый псионик тут же среагировал, шустро кинувшись к своему товарищу. Не обращая внимания на ещё оставшихся в живых, если так можно сказать о роботах, крипов, я встал во весь рост, выцеливая из рельсы бегущего врага, в надежде хоть как-то помочь соседу отбиться.

Дела того были не очень. Несмотря на всю его искусность в обращении с эргро-клинками, противопоставить что-то танку, закованному в тяжёлые пустотные латы, Сергей ничего не мог. Ведь тому не было нужды даже атаковать. Достаточно было просто держать его в зоне действия огневых точек бастиона. А уже их спаренные рельсотроны вполне успешно обнуляли очки жизни нашего «роги».

Я бросился вперёд, по пути заехав прикладом в голову замахнувшемуся на меня цепной алебардой крипу, в надежде отвлечь врага, дав соседу возможность сбежать. И, как оказалось, зря. Забытый мной псионик, вместо панического бегства, лишь слегка отошёл, и стоило мне покинуть укрытие, мгновенно вздёрнул меня вверх ногами, в следующую секунду буквально вбив в землю. Судя по расползающемуся онемению тела, следом на мою беспомощную тушку обрушился град крио- и телекинетических ударов.

Из капсулы, а точка возрождения в «Экспансии» представляла собой стоящие в виде пятилучевой звезды саркофаги, до боли напоминающие вирт-капсулы, мы с Серёгой выбрались одновременно. Я со злостью саданул по автоматически закрывающейся крышке и с чувством выругался. Сосед был более невозмутим, но видно, что и его уже достали наши постоянные сливы на этой неделе. И то, что в этом была значительная доля его вины, не прибавляло ему хорошего
Страница 15 из 17

настроения.

Да, вот уже неделю мы пытались сыграться, создать команду, способную достойно побороться на турнире. И если по отдельности или в паре мы были хороши в своих областях, то в остальном, и в командной игре в том числе, безбожно сливали даже имитатору.

А ведь какие сладкие перспективы рисовались вначале. В тот день, когда я познакомился со своей жертвой, убитой столь эпичным способом, поиграть мы так и не смогли. Вера убежала за подругой, а мы, немного потрепавшись, тоже решили на сегодня закончить.

Правда, уже на следующий день нам таки удалось собраться всем вместе, включая моего приятеля с Евгении – Олега. Он звёзд с неба не хватал, но игроком был опытным, и с ролью штурмовика прекрасно справлялся. Ну как прекрасно, так же как и все мы. А мы безбожно сливали.

Сергей в качестве «билда на середнячке» выбрал лёгкие латы, без экзоскелета и с бронёй первого уровня, но с продвинутой интеллект-системой, занимающей отдельный энергослот, короткие парные эргро-клинки и генератор поля невидимости. Лишённый возможности скакать по любым поверхностям по своему желанию аки паук, он рассчитывал подкрадываться к жертвам на расстояние рукопашной схватки под «скрытом» и быстро убивать. А помогать ему в этом должен умный доспех, подсвечивая врагов, ища ловушки и прочая, прочая. Но что-то пошло не так.

Привыкшему устраивать засады в самых неожиданных местах и нападать на ничего не подозревающих противников, бывшему эльфу-пауку банально не хватало скорости и тактических наработок для действий на земле. Лишь накопив кредитов и активировав прыжковые ранцы, он мог вернуть себе привычную скорость. Но ранец начисто отметал невидимость, да и стоил довольно дорого, не давая возможности модернизировать что-то другое, урон повысить или защиту.

Вот и получалось, что прекрасно владея эргро-клинками, опережая в этом всех моих знакомых на голову, а то и на две, Серёга просто не мог подобраться к противнику. По крайней мере так, чтобы это приносило ощутимую пользу команде. А уж обломы, подобные только что произошедшему с нами, катком приходились по уверенности в себе и мотивации участия в турнире вообще. Но надо отдать ему должное, духом мой сосед не падал, пробуя всё новые и новые варианты экипировки, её апгрейдов и боевых тактик.

Рива с сестрой держались лучше всех. Они были прекрасно сыгранной парой, обкатав самые разные варианты взаимодействия в паре десятков различных игр. И теперь они легко могли держать одну линию или прикрыть атакующего партнёра, но не более. На что-то большее им не хватало урона. Рива в тяжёлой броне и с энергощитом вооружался парой лёгких рельс или плазмомётом, вполне годным для отстрела крипов, но не наносящих серьёзных повреждений игрокам.

Вера же привыкла всегда держаться в безопасности за спиной брата и в бой практически не лезла. Как она говорила: «чтобы агро не сорвать». При попытке объяснить, что тут не ВрМММОРПГ, а МОБА, и тут нет ни рейдбоссов, ни их арголиста – скрипта, сортирующего игроков по степени угрозы, она кивала и обещала исправиться. А потом опять действовала точно так же.

Кстати, на следующий день после знакомства с её подругой, закончившегося обвинением меня в читерстве, Вера сама позвонила и извинилась за её поведение. И заверила, что никогда не подозревала меня в нечестной игре, просто так сложились обстоятельства, что я подвернулся под горячую руку. Дескать, Клер буквально на днях выбросили сначала из команды, идущей на турнир от их корпорации, а когда она в сердцах высказала всё, что думала по этому поводу, начальству – то вообще из гильдии.

Всё это усугублялось тем, что Татьяна была далеко не богата и в игре получала зарплату, являясь одним из лучших снайпером в корпорации. Подрабатывать в реале у неё не было возможностей, она тоже только что окончила школу и поступила в вуз. По странному стечению обстоятельств – тоже в «Рауманку», но на факультет «Нуль-инженерии».

Прорывов в исследовании нуль-пространства в ближайшее время не ожидалось, исследования зашли в тупик, а нового профессора Монро, придумавшего нуль-скольжение, всё как-то не появлялось. Потому подобное направление обучения популярностью не пользовалось. На нуль-факультет, как его называли, был самый низкий конкурс, и брали любого прошедшего по баллам, стоило лишь заявить о желании тут учиться. Этим зачастую пользовались те выпускники школ Империи, у которых не было возможности попасть на более престижные факультеты, в силу ряда обстоятельств, финансовых, семейных или каких других, но хотелось получить достойное образование на столичной планете в сверхпрестижной «Рауманке».

Так же поступила и Татьяна, понимая, что материально не потянет обучение где-то ещё. И на турнир у неё были огромные планы. И они в одночасье рухнули, стоило ей проиграть, причём даже не в схватке между корпорациями, а в совершенно случайном бою, в который она пошла просто от скуки.

Со слов нашего хила, всё это было неспроста, и эта ситуация послужила лишь предлогом для санкций в адрес Клер. В принципе, я был склонен с ней согласиться, но по большому счёту мне было всё равно. Психанувшая девица проявила завидное упрямство, обвиняя меня во всех своих бедах, пусть с уверения Верки, скорее по инерции, просто будучи не в силах признать свою неправоту, а я не собирался ей что-то доказывать и оправдываться.

Тем более на следующий день, стоило войти в игру, как со мной связался искин-обсервер – надзирающий за соблюдением игроками правил. Он сообщил, что на меня поступила жалоба, но после всестороннего рассмотрения ситуации в моих действиях не выявлено нарушений. Убийство произведено игровыми средствами без использования системных дыр, уязвимостей использованного для сессии устройства или сторонних приложений.

Также с заявительницей была проведена беседа, направленная на погашение данного конфликта, но она оказалась не готова изменить свою точку зрения и продолжала настаивать на предложенной ею версии событий. Поэтому в целях деэскалации спорного инцидента мне был предложен список возможных действий, как то: не приближаться, не общаться через чат и вообще максимально ограничить контакты с данным игроком.

Меня это немного покоробило, виноватым себя я не чувствовал, но, по здравому размышлению, понял, чего хотел от меня искин. Его задачей было любой ценой избежать каких-либо судебных тяжб, могущих повредить репутации игры. И в этом случае он как-то не делил стороны на правых и виноватых. Что ж, мне было всё равно, общаться с психованной девицей я и сам не собирался.

К тому же хватало своих проблем. Я тоже не избежал ошибок в стремлении подобрать оптимальное для турнира снаряжение. Попытки составить нормальный билд инженера, который позволил бы не только сидеть в укрытии, но и атаковать раз за разом, терпели крах. Потеря сразу двух слотов серьёзно сказывалась на моих возможностях. Я уже попробовал всевозможные варианты развития на всех трёх скафандрах с разным соотношением физ- и инт-слотов, и всё больше склонялся к мысли совсем отказаться от УПИИ и стать обычным стрелком.

Просмотр огромного количества специализированных форумов лишь натолкнул меня на мысль, что всё индивидуально, и то, что хорошо для одного, для другого не
Страница 16 из 17

подойдёт. Большинство знатоков советовали совмещать крафтера и псионика, с основной прокачкой второго. Дескать, именно тогда проявится ощутимая польза команде, да и кредиты на покупку схем тоже добыть будет не сложно. Но меня это полуколдунство совершенно не прельщало.

Я не понимал ни истоков, ни принципов действия псионики. Может быть поэтому, все попытки искина помочь в освоении её игрового аналога не увенчались успехом. Мысленное очерчивание зоны поражения и выбор уровня воздействия обращался для меня потугами, сравнимыми с, пардон, походом в туалет. И там и тут мне приходилось из себя что-то выдавливать.

Так что пару раз попробовав изобразить из себя эдакого «мага», пуляющегося огнём и льдом, я быстро бросил эту затею. Ну не моё это – не моё.

Мне бы штурмовой рельсотрон, с голосовым или мысленным выбором типа боеприпаса из нескольких присоединённых магазинов и системой прицеливания, а ещё лучше ментосканером. Или хотя бы старенький пороховой АК-301 со штурмовой рукоятью, ЛЦУ и коллиматором. И тогда я на поле боя в своей стихии.

Сирена, взревевшая бешеным сусликом, застала меня врасплох. Точнее, это так казалось, что она, словно иерихонские трубы, была слышна в любой точке карты. На самом деле это был эффект виртуального присутствия. Когда какие-то действия, транслируемые игрой, только для тебя ощущаются как глобальное воздействие.

В моём случае этот сигнал, который, впрочем, получили и остальные игроки, означал, что зарезервированное нами время заканчивается. И через пять минут мы снова окажемся в центре аренды тренировочных полигонов. Конечно, можно было продлить, но… завтра наступал первый учебный день, и как бы нам ни хотелось победить на турнире, это было гораздо важнее.

На улицу мы вывалились всей гурьбой. Настроение было паршивым, неделя неудач серьёзно придавила боевой дух команды и, как оказалось, не безрезультатно. Стоило лишь нам выйти из полигона на улицу Города, ко мне подошёл мнущийся Олег, заявивший, что, дескать, турнир – это хорошо, но учёба… ты же понимаешь… да и ловить с такой группой там нечего… поэтому ты извини, но я выхожу. И вышел, в смысле совсем, и из команды, и из игры.

Понятно, что мотивации его уход никому не добавил, но вот тему для размышления подкинул. Возможно, мы действительно ввязались не в своё дело. Сразу было ясно, что на турнире будут рулить корпорации, могущие обеспечить своему отряду, и скорее всего не одному, ведь лимита на их количество не было установлено, не только хороших тренеров, но и аналитиков, способных собрать оптимально сбалансированный состав группы и рассчитать наиболее подходящие билды для каждого её члена, исходя из характеристик и личностных предпочтений.

Да ещё этот самый пресловутый учёный, шестой игрок, введённый организаторами, наверняка будет отличным тактиком, способным мгновенно ориентироваться в изменяемой обстановке боя. Так что… пораженческие мысли были выбиты из моей головы приземлившимся на спину девичьим тельцем.

– О чём задумался, Медведище, – на Веркин оптимизм, казалось, не могло подействовать ничего на свете. – Если задумал всё бросить – я тебя ударю. Больно-больно. У нас ещё месяц есть. Я с Танькой поговорю, вправлю ей мозги. И всё будет нормально, мы обязательно победим.

– Ты ведь не отстанешь? – вывернув голову, я сумел увидеть расплывшуюся в улыбке мордашку, мотающуюся из стороны в сторону в отрицательном ответе. – Тогда слезай с меня. У нас завтра занятия начинаются, значит, надо ещё запрос подать на предоставление доступа в игру, благо Алина обещала помочь. Встречаемся в восемнадцать ноль-ноль, раз уж мы все теперь местные. И, Вер. Не надо говорить со своей подругой. Вот серьёзно. Даже если она согласится, мало ли что взбредёт ей в голову в следующий раз. И получим взыскание, а то и вообще дисквалифицируют всю команду из-за психов неуравновешенной бабы. Ай. Я хотел сказать – девушки, не дерись.

– Я тебя вообще прибью, будешь женщин оскорблять, – из-за своего роста и причёски сердящаяся Верулентность выглядела очень забавно, как эдакий пыхтящий хомячок. – А с Танькой всё равно поговорю. Она нормальная, просто период в жизни тяжёлый.

– Угу, понимаем. ПМС, все дела. Ай! Да прекрати уже! – Теперь от рук сестры пострадал Рива, решивший продемонстрировать своё знание женской психологии. – Вот я дома тебе устрою.

– А я тебя не боюсь, – мелкая восемнадцатилетняя засранка показала ему язык. – Вот только попробуй меня тронуть – мигом маме пожалуюсь.

– Младшие сёстры – посланники зла на этой земле, – судя по мрачному выражению лица Александра, угроза была существенной. – Везёт тебе, Данька, твои ещё совсем мелкие.

– Котам моим это расскажи, – буркнул я.

В чём-то я был с ним солидарен, но делить младших на хороших и плохих по возрастному цензу всё же бы не стал, зло оно в любом возрасте зло и есть. Серый, глядя на этот спектакль, тоже отвлёкся от мрачных мыслей и начал улыбаться. Короче, настроение, практически убитое напрочь уходом Олега, вернулось в норму. И покидали игру мы, уже строя планы на будущее, но вот идея Веры всё же привлечь подругу мне не нравилась.

Первая половина следующего дня выдалась суматошной. Вроде и подготовили мы всё с вечера, одежду погладили, сумки собрали, ну и так далее. И, тем не менее утро началось с суматохи.

Сначала оказались заняты ванна и душевая кабина приехавшими соседями, точнее соседками, которым срочно требовалось привести себя в порядок. То, что это же нужно сделать и всем остальным, в расчёт не принималось. Аргументация «Ну мы же девочки» просто убивала своей логичностью, глубиной и обоснованностью.

Хорошо еще, что Алина предупредила нас о том, что пора выходить, а то вероятность опоздать в первый же день была совсем не иллюзорной. Рысью, следуя отметкам маркера в очках, мы добежали до актового зала, где собственно проводилась церемония в честь начала учебного года. Говорят, у ниппонцев для этого учащихся строят на спортивной площадке, словно солдат на плацу, а руководство и избранные ученики толкают речи о том, как они рады, что каникулы закончились, и призывают всех стараться.

Ну, может быть, созерцание стоящих навытяжку студентов и тешит их самолюбие или ещё чего там, ниппонцы вообще странные люди, достаточно посмотреть на моих котов, чтобы это понять. Руководству ИТУ подобный способ потешить своё «чувство собственного величия» было чуждо, поэтому все первокурсники расположились в довольно мягких креслах актового зала, полукругом охватывающего небольшую сцену с установленными на ней столом и архаичной, словно пришедшей ещё из докосмической эпохи, трибуной. Каждый следующий ряд располагался чуть выше предыдущего, отчего любой имел возможность рассмотреть сидящих в президиуме.

Их оказалось немного, всего трое. И если ректора «Рауманки» в основном знали лишь студенты и преподаватели, министра образования Российской Звёздной Империи – основная масса её граждан, то последний был известен всему человеческому сектору. Великий канцлер, Ерёма Тимофеевич Старцев собственной персоной прибыл поздравить нас с началом учёбы. И это было очень и очень лестно.

Надо сказать, что отношение к этому человеку моё, моих друзей и знакомых было примерно одинаковым.
Страница 17 из 17

Его не любили, нет. Любили императора, императрицу, цесаревича Алексея. А великим канцлером восхищались, вдохновлялись и где-то даже боготворили. Как человека, который сделал себя сам, причём на поприще служения Отчизне. И иногда, когда никто из посторонних не слышит, нет-нет да мелькали фразы, типа: «Император получил власть по наследству, и мог похвастаться многим, но искусство править пришло к нему с великим канцлером».

Это было верно в том плане, что Владимир – наш государь, был отличным воином, блестящим кавалергардом, но совершенно никаким политиком. И до того времени, пока откуда-то не вынырнул никому не известный выходец с маленькой далёкой планетки Светлояр, довольно быстро поднявшийся по служебной лестнице на самую вершину и взявший бразды правления в свои руки, Империя то и дело ввязывалась во всевозможные конфликты, втравленная в них вспыльчивым характером молодого ещё в те годы императора.

После становления Старцева фактически вторым лицом государства количество подобных эпизодов значительно уменьшилось, а тогда, когда ему не удавалось избежать подобного, канцлер блестяще выкручивался, всегда оставаясь в прибыли, за что и заслужил прозвище Великий. И об этом тоже изредка шептались на кухнях. Возможно, будь он хоть чуточку менее лояльным к правящему роду – блестящую карьеру оборвал бы нелепый несчастный случай. Но верность главы Императорской канцелярии не вызывала сомнений. И сейчас именно этот человек сидел в президиуме моего университета. Несомненно, что именно его выступления все ждали с нетерпением.

Видимо, ректор это прекрасно понимал, потому как, коротко поздравив всех с поступлением и началом первого для нас учебного года, передал слово Старцеву. Тот встал, неторопливо прошёл к трибуне и внимательно оглядел аудиторию. В зале установилась мёртвая тишина, все внимали, и я в том числе. Быть участником события подобного масштаба мне доводилось впервые.

– Дамы и господа, будущие Рауманы, Монро, Тихоновы, Лозиновские и Котегавы. Именно их, спроектировавших первые межзвёздные корабли, освоивших нуль-пространство и выведших человечество в глубокий космос, я сейчас вижу в вас. Знаете, чем вы похожи? Не тягой к знаниям, не стремлением обуздать непокорные пустые пространства, вовсе нет. Блеском глаз, жаждой свершений, что будет гнать вас вперёд, заставляя экспериментировать вновь и вновь. И хочу пожелать вам, чтобы она была столь сильной, чтобы, достигнув одной цели, вы тут же ставили себе следующую. Именно благодаря таким, как вы, человечество прошло свой путь от примитивных племён, не знавших огня, до расы, по праву занявшей своё место в галактике. Я хочу сказать вам – добро пожаловать в вашу альма-матер и будьте достойны своих предшественников.

Коротко поклонившись, великий канцлер вернулся на своё место, провожаемый бурей аплодисментов. Стоя вместе со всеми, хлопали и мы с Сергеем, чувствуя себя наследниками величайших учёных человечества. Может быть, ограничься он формальным обращением, подобного бы и не произошло, но сейчас я кожей ощущал энтузиазм окружающих меня людей, буквально загоревшихся от тех эмоций, что сквозили в словах Старцева. И даже когда нас отпустили разойтись по аудиториям, номера которых вместе с кратчайшей дорогой скинули прямиком на очки, первокурсники ещё довольно долго обсуждали услышанное.

Следующей парой у меня было собрание группы Р-134, эдакий классный час для студентов. Проводила его наш куратор – Григорьева Юлия Денисовна, оказавшаяся серьёзной женщиной лет сорока пяти, которая тоже толкнула речь о том, как нам повезло здесь учиться, и что мы должны быть достойны и всё такое, но после уже услышанного это не произвело особого эффекта. Зато после того как она назначила старосту, бегло прошлась по тому, как будет проходить учебный процесс, нам выдали цветистые брошюрки.

– Сегодня все вы слышали речь нашего уважаемого канцлера. И знаете, он был совершенно прав, вы надежда не только Российской Звёздной Империи, но и человечества в целом. Но! Я советую вам не ждать, как раньше говорили, у моря погоды. Если вы хотите занять место в ряду великих учёных и изобретателей, то надо начинать уже сейчас. Наверняка кто-то из вас уже слышал о конкурсе инноваций «Новые горизонты», а те, кто не в курсе, могут найти всю информацию в выданных вам буклетах. Наш университет принимает в нём самое активное участие. И что я хочу сказать вам – дерзайте. Пробуйте. Предлагайте свои самые смелые идеи. Даже если у вас ничего не выйдет – ничего страшного не случится. Гораздо хуже, если вы будете относиться к учёбе чисто формально. Со своей стороны, от лица администрации гарантирую, что всем участникам это зачтётся на экзаменах, вплоть до получения его автоматом, если ваша работа пройдёт в финал.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/pages/biblio_book/?art=22972954&lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.