Режим чтения
Скачать книгу

Империя читать онлайн - Милослав Князев

Империя

Милослав Князев

Полный набор #6

Ну как уважающий себя попаданец может обойтись без империи? Маленькой такой… на полконтинента?

Хоть Вадим, а в доставшемся ему мире «меча и магии» северный князь Ва'Дим, и не совсем правильный попаданец, решать вопрос с империей придется и ему. Ведь княжество он уже добыл и почти обустроил, на эльфийской принцессе, точнее даже на двух разом, женился, дерево посадил, детей родил, приключениями сыт по горло… Ну чем еще заниматься? Тем более что соседи так и норовят быть завоеванными, недооценившие правителя Проклятых Земель короли – выгнанными с трона, да еще и лишенными короны, а всякие прочие интриганы просто мечтают оказаться разоблаченными и понести заслуженное наказание. Сказано – сделано. Приступаем к работе…

Милослав Князев

Полный набор. Империя

Написано на литературном форуме «В вихре времен». Выражаю благодарность всем форумчанам и читателям с Самиздата за оказанную помощь.

Пролог 1

Сим Ралиэль. Журналист и издатель

Нет, гномам до меня далеко. Никогда этого не скрывал и готов повторить еще раз. Но теперь и вся долина окончательно убедилась. В очередной раз, между прочим.

Князь Ва’Дим вернулся не с самого утра, а чуть позже. И что? Где гномий хваленый листок, ошибочно именуемый газетой? Правильно, нету. А еще смеют называться «Новостями долины Единорога». Хороши же новости, недельной давности. Вот я совсем другое дело. Скромно назвал газету «Наша долина» и каждый раз пишу о важном и действительно интересном для жителей. Не успел князь вернуться, а еще до полудня по городу побежали мальчишки, разнося экстренный выпуск. На улицах раздаются их выкрики:

– Князь вернулся домой!

– Князь Ва’Дим привел в замок двух новых жен!

– Дети найдены!

– Князь Ва’Дим – победитель дракона!

Понятно, что за столь короткое время с нуля полноценный выпуск не подготовить. Да что там говорить, даже одну приличную статью не написать, не говоря о том, чтобы в печать запустить. Но в том-то и дело, что запас готовых статей на нейтральные темы у меня всегда имеется. Дело лишь за главной страницей. А ее я начал готовить чуть ли не в тот же день, как правитель с эльфийками покинул столицу. Ну, не совсем в тот же день, но уже достаточно давно. Как банду «Черный единорог» поймали и последний материал о ней в печать сдали, так сразу и начал.

И о счастливом возвращении детей, и о победе над драконом, и о новых женах, естественно. И много еще о чем, буквально на все случаи жизни. Сегодня только осталось внести небольшие правки в заготовки и сразу в печать. Если честно, то можно было и не вносить. Подумаешь, Морнэмирэ не совсем темная, а менестрель Иркана не совсем эльфийская принцесса. Кого это волнует в день, когда вся долина празднует возвращение правителя? Именно что почти никого.

Зато гномам в очередной раз нос утер. Они, конечно, печатники самые лучшие (никогда этого не оспаривал), но оперативности не хватает. А она в газетном деле – самое главное. Тут я вне конкуренции. Понятно, что бородатые журналисты в долгу не останутся, все разнюхают по своим каналам и обязательно выпустят солидный номер, освещающий события. Но ведь и я без дела сидеть не стану! К тому времени новые подробности насочиняю (это в крайнем случае, если вдруг добыть не получится).

Самое главное, князь Ва’Дим, принцесса Эледриэль, принцесса Ларинэ, а также маленькие принц и принцесса Иваниил с Мариэль вернулись в долину и теперь тут начнется интересная жизнь. А у меня как раз столько материала насочинялось, в смысле накопилось…

Пролог 2

Сигирий. Сотник императорской гвардии

До чего же мне надоело сидеть в дешевом кабаке этого занюханного городишки, гордо именующего себя столицей королевства. Королевство, ха-ха! Да любая из задрипанных провинций империи куда его крупнее. Уж я-то знаю, много где довелось послужить. Хуже всего – приходится изображать простого наемника. Мне! Сотнику императорской гвардии! Чей статус выше, чем у генералов этого королевства! Соратнику и бывшему вестовому самого императора. Да мы с ним в походах из одного котла ели!

И совершенно неважно, что еще совсем недавно я был простым солдатом в отдаленном гарнизоне на юго-востоке, куда ссылали за не очень серьезные проступки, так как существовали места и похуже. Главное – вовремя примкнул к очередному претенденту на трон, и оказался прав. Многие тогда открыто смеялись, сомневаясь в правах Мимантия на престол. Где теперь те сомневавшиеся? А самые преданные, первыми примкнувшие соратники, вроде меня, добились высших должностей.

Но у всего есть своя цена. Моей стало пребывание в этом городе в качестве простого наемника. Мало собрать добровольцев, возмутителей спокойствия и просто недовольных, их еще организовывать, контролировать, направлять нужно.

И таких «наемников» накопилось тут уже довольно много. Поначалу никто особого внимания не обращал. После нескольких последних переворотов имперский гвардеец, согласный на работу простого охранника, удивления не вызывал. Не то чтобы совсем обычное дело, но и ничего из ряда вон выходящего. Однако когда нас накопилась достаточная масса и уже не проходило дня без нескольких драк с местными или между собой…

Казна Казгарда давно не могла похвастать изобилием, но на подкуп чиновников в таких государствах все еще хватало. Так что пока получалось замять подобные эксцессы. Впрочем, ничего, недолго ждать осталось. Скоро в окрестных городах соберутся все силы, не только простые солдаты и командиры, но и инженеры с магами, тогда и начнем. Не сами, конечно же. Мы всего лишь наемники, которых позвали помочь. Коронные войска отправятся возвращать хитростью оторванные у них земли.

На самом деле все началось еще при предыдущем императоре, хотя и имело совсем другую направленность. Ормадион тоже поддерживал связи с Зинским королевством. Это было не при мне, а лет пять назад. Местный король вдруг обнаружил, что часть его королевства, граничащая с Проклятыми Землями, ни с того ни с сего стала считаться спорной. Более крупный сосед на севере с завистью смотрел на растущую торговлю с новым княжеством и наконец обвинил Зинское королевство в пособничестве контрабандистам.

И если бы только обвинил. В тот же день объявил войну и успешно ее начал. Буквально за считаные дни захватил территорию, на которую претендовал. Отличный полководец и мудрый политик. Во-первых, сумел заранее и, что самое главное, тайно подготовиться к войне. Во-вторых, обвинения в контрабанде вовсе не были беспочвенными, в Зинском королевстве на это дело смотрели ну очень сквозь пальцы. В-третьих, не перекрывал торговлю с Проклятыми Землями, а только присоединился к ней, новая граница прошла как раз по торговому тракту. Поэтому желающих заступаться за проигравшего не нашлось.

Однако и зинский король не пожелал смириться с потерей части территории, тем более что королевство и так было самым маленьким в регионе. Обратился к императору Казгарда за помощью, как к не имеющему своих интересов в данной войне. В качестве платы предложил сырой мифрил, который и закупался в новом княжестве.

Империя прислала «наемников» и военных советников. Армия королевства была в кратчайшие сроки реорганизована, увеличена и быстро
Страница 2 из 22

одержала победу, не только вернув свое, но и захватив у северного соседа еще больший кусок территории. На этот раз уже никто не пожелал вступиться за неудачливого завоевателя, так как во всем виноват был именно он сам. А затем в Казгарде сменился император. Новый государь прислал новых советников, которые стали подталкивать короля к захвату, а вернее, возвращению Проклятых Земель.

Глава 1

Дим. Попаданец

Посольство из Зинского королевства явилось совершенно неожиданно. Для меня. Жены явно не удивились, хотя не исключено, что виной тому эльфийское достоинство. Правда, при мне они им уже давно не пользовались, но мало ли что.

Раньше королю до князя с купленным титулом вообще дела не было, хотя и торговало его государство с моим княжеством очень активно и с немалой для себя выгодой. А тут вдруг вспомнили, что Проклятые Земли не только рынок сбыта, но и какая-никакая, а монархия. Совершенно официально передали мне документ из королевской канцелярии. Свиток дорогого пергамента метра два длиной, полный словоблудия, весь смысл которого сводился к простому факту, что мой княжеский титул аннулируется, а земли возвращаются короне.

Интересно получается. Еще интересней, есть ли у зинского короля вообще такое право? Хотя бы теоретически? Покупал-то титул я вовсе не у него. Королевство-продавец после того, как монарх умер, не оставив наследников, мирно перешло ближайшему родственнику, которым и оказался эльфийский король. Два небольших государства без эксцессов и революций слились в одно. Произошло это примерно десять лет назад, и до сих пор никаких претензий ко мне не возникало. Многие настолько привыкли, что уже путают и думают, будто Проклятые Земли и раньше формально принадлежали эльфийской короне. Да что уж там, даже я сам иной раз путаю.

– Ушастые, – обратился я к женам, которые тоже присутствовали на официальном приеме посла, – давайте я возьму малярную кисть и красной краской напишу поверх этого транспаранта, куда король может его себе засунуть.

Идея эльфийкам понравилась, по лицам вижу, но говорить не стали. Даже наоборот, не поддержали любимого мужа.

– Нельзя, – сразу ответила Лара.

– Почему? – не очень-то удивился я.

– Князья так не поступают, – объяснила, по ее мнению, совершенно очевидное Эль.

– Ну, так я, это, слегка северный варвар. Мы и не такое могем.

– Северные князья, даже не женатые на эльфийских принцессах, тоже так не делают, – категорическим тоном заявила темная.

– А если передать на словах?

– Нет!

– И на фига я тогда в князья подался? Того нельзя, этого тоже…

Затем повернулся наконец к стоящему в тронном зале послу, делающему вид, что мы вообще не его короля обсуждаем. Достоинство изобразил ничуть не хуже эльфийского. Даже лучше. Мог бы моим женам уроки давать. Платные.

– Повезло твоему королю, не помню, как его по имени, что у меня такие воспитанные эльфийки.

Тот вместо ответа достал еще один свиток.

– Вот список понесенного ущерба, – пояснил он.

Списочек, нужно сказать, что надо. Там было почти все, начиная с нелегальной охоты и заканчивая нарушением обороноспособности центральной долины посредством прорубания несанкционированных проходов в горах. О таких мелочах, как сговор с нечистью в лице полулисов, можно даже не упоминать.

– Нет. Это уже форменная наглость! – возмутился я. – Почему нигде не упомянуты оргии с эльфийскими принцессами?! Или в Зинском королевстве такие дела давно уже в порядке вещей?

Естественно, никто мне не ответил. Посол даже не предложил дописать самому. Странно, что еще в сликовники не записали, хотя нет, имя бога Слика промелькнуло. Вроде бы: «фальсификация амулетов сликовников…» Интересно, кто был экспертом по амулетам? Или настоящих адептов пригласили?

– Эй! Стража или кто там у дверей! Принесите большую кисть и ведро красной краски.

Ждать долго не пришлось, так как ремонт и строительство у меня в столице и замке последние десять лет были явлением перманентным. Оно и понятно, ремонт, даже в однокомнатной квартире, нельзя закончить, а можно только прекратить. Приказ поняли слишком буквально, и кисть оказалась действительно большой, такой даже на двухметровом свитке особо не развернешься, пришлось писать коротко и конкретно, без всякого политеса.

– И зачем ты это сделал? – спросила Лара, когда посол ушел.

– Неужели непонятно, что королевству нужен только повод? – поддержала ее Эль.

В голосе ни у той, ни у другой не было ни капли сожаления. Явно считают поступок правильным, но все равно придираются. Завидуют! Сами-то так поступить не могут!

– А разве письмо такого содержания, что нам прислали, уже не достаточный повод? – слегка удивился я.

– Нет, самое обычное дело, – ответила темная. – Любой король или приравниваемый к таковому может прислать подобное другому монарху. Обвинить в чем угодно, потребовать чего угодно, послать, как ты выражаешься, сколь угодно далеко, но исключительно вежливо, дипломатично и очень длинно.

– И что делать в ответ? – не понял я.

– В ответ нужно написать такое же, но еще более длинное и витиеватое, – стала объяснять уже светлая. – А если необходим повод к войне, то им может стать опять же что угодно, но только не такое письмо. Твоя же выходка способна иметь политические последствия.

И что на этот маразм ответить? Критиковать традиции и способы развлечения местных монархов я не стал. Спросил о более актуальном:

– Какие, например? Войну бы они нам и так объявили.

– Например, теперь ни один уважающий себя король свою дочь за князя Проклятых Земель не отдаст, – с весьма серьезным, если не сказать довольным, видом ответила Эль.

– И не только дочь, а даже самую дальнюю родственницу, – поддержала ее Лара.

– То-то вы, ушастые, не особо меня и отговаривали.

Но эльфийки на такое обвинение даже ухом не повели. Мол, ты князь, и на людях, там более посторонних, хорошие жены тебе возражать и прекословить не станут.

– Ладно, с этим все ясно. Но другой вопрос по-прежнему актуален. Разве они не нашли бы такой повод без моих художеств?

– Конечно же, нашли бы, – ответила Лара. – Только зачем облегчать врагу задачу?

– А я и не облегчал. Просто решил, что пускай этот повод будет самым глупым и несуразным из всех возможных.

Грубый и откровенный посыл по определенному маршруту соседнего короля, да еще отправленный по официальным посольским каналам, с точки зрения моих длинноухих жен, мелочью или глупостью не являлся, но спорить они не стали. Уж что сделано, то сделано, тем более другой повод в королевстве все равно нашли бы без особого труда, что бы Лара ни говорила.

– Зато я уверен, что истинную причину войны так просто уже не скажешь, во всяком случае, публично и при дамах, – усмехнулся в ответ на их скептическое мнение. – Придется дипломатам придумывать целые речи, вместо того чтобы сказать прямо.

– Уж можешь не сомневаться, придумают.

– Работа у них такая.

– Чего я не пойму, ушастые, зачем им этот повод вообще нужен? Да еще добытый таким образом. Ведь напрочь исчезает эффект неожиданности.

– Никакого эффекта в любом случае не получилось бы, – ответила Лара. – Мне разведка уже давно докладывает, что королевство к чему-то похожему готовится. Повышены пошлины на торговлю
Страница 3 из 22

выше приемлемого уровня. Купцам стало выгодней обходить, чем платить. Количество наемников уже в несколько раз превышает армию, и не какой-нибудь сброд, а бывшие военные из Казгарда. По донесениям, новый император сумел навести порядок в стране, после чего чуть ли не половину армии распустил, вот и ищут, куда податься. А раз собрались в одном месте, значит, точно что-то назревает.

– Весь вопрос, откуда у совсем небогатого королевства такие деньги? – поинтересовалась Эль. – Внезапная дешевизна казгардских наемников и временные прибыли от повышения пошлин все равно не покроют и малой доли расходов. Что-то тут не так. Мы-то платим больше всех окружающих, а все равно рабочих рук не хватает и наплыва в связи с недавними событиями в империи не наблюдается.

– А может, сама империя деньжат и подкинула? – предположил я.

– Зачем? – не поняла светлая. – Казгард далеко и никаких интересов в этом регионе не имеет.

– Это может как раз и оказаться главным преимуществом. Ссудить дальнему соседу некую сумму денег и спихнуть на него излишки своей армии, которая ничего, кроме войны, уже делать не умеет и не желает. В моем мире один правитель примерно так и поступил.

– Сомнительно, – ответила Эль. – Да и у империи после всех смут таких денег, скорей всего, просто нет.

– Пока ничего точно не известно, но обязательно выясним, – пообещала моя темная жена, на которой кроме всего прочего еще и разведка с контрразведкой лежали.

Я только кивнул в ответ, собираясь сделать то же самое по своим собственным каналам. Сим Ралиэль, конечно, не разведка, а всего лишь главный журналист в долине, но ни за что не поверю, что он не сможет получить нужную информацию.

Ларинэ. Темная эльфийка

Шутки шутками, а королевство действительно готовилось к войне, явно имея в виду нас. Обычное, в общем-то, дело, но совершенно непонятно, на что они рассчитывают?

Во-первых, у нас есть двойное Древо Жизни, и мы с Эледриэль его жрицы, способные ставить очень серьезную защиту в пределах долины. Ничуть не хуже, чем в настоящих эльфийских лесах. И не нужно думать, что Древо для такого слишком молодое. Поставим, я в этом ни на миг не сомневаюсь. Светлая тоже.

Во-вторых, ветка-артефакт мужа. Если он даже не сможет толком научиться ею пользоваться, то все равно недалеко от Древа это грозная сила. Достаточно вспомнить, как дракона в прошлый раз отогнал. А тот Краборамидур мог разметать армию любого мелкого королевства и даже не заметить. Конечно, в слухи о том, что это сделал князь без нашей помощи, никто не поверит, но мы-то тоже тут.

В-третьих, наш человек плюс мы со светлой, а вернее, наша смешанная кровь и Лирмилиэль в качестве направляющей этой мощи. Не хотелось бы, конечно, прибегать к неприятному ритуалу, но пренебрегать им тоже не стоит. И ведь враг не может не знать! Подробности, конечно, вряд ли, но то, что у княжества есть сила, прожигающая проходы в горах, известно всем. Опять же происхождение Ли даже у эльфов вызывает споры.

В-четвертых, древняя эльфийка сама по себе боевой звездный линкор (знать бы еще, что это такое, но, если верить ей самой и мужу, вещь серьезная) с главным калибром, способным выжигать целые континенты и мгновенно пробивать защиту архимага, сидящего в башне на источнике силы (хотя в прошлый раз у нее не очень-то получилось). В любом случае древняя на нашей стороне и одна стоит армии.

В-пятых, Иркана. Менестрель-дракон. Их панически боятся (драконов, а не менестрелей) все люди (да и эльфы тоже), на нее действует только очень сильная магия, которой мало кто в этом мире обладает (вот только она еще не отошла от действия амулета и до сих пор пребывает в облике простой человеческой женщины). Но если война затянется, то не исключено, что и ей придется поучаствовать. Это будет, как выразился Ва’Дим, «козырной туз в рукаве». Или попросим ту же Лирмилиэль. Она драконов не любит, но при необходимости наверняка подключится.

В-шестых, Анжа – охотник на нечисть и магов. Правда, не уверена, что она с любым архимагом справится, но с просто сильным – однозначно. И в том, что эта авантюристка захочет подраться, можно не сомневаться. Как воин совершенно неуправляема и не хотела бы ее иметь в своей армии, но на то и есть чужая. Отправим за линию фронта, пусть по тылам развлекается. Многие до сих пор считают ее родственником демонов, что в данном случае только плюс.

В-седьмых, предполагаемые союзники – темные и светлые эльфы, а также гномы и некоторые людские королевства. По разным причинам, но участвовать будут. А те, которые не будут, останутся нейтральными в нашу пользу, что тоже неплохо.

В-восьмых, рабочие порталы, благодаря которым ни о какой блокаде княжества теперь не может быть и речи. Да и войска союзников, если такие найдутся, всегда перекинуть можно.

В-девятых, новая игрушка мужа, меч-артефакт, предназначенный для борьбы с драконами (хотя я сильно сомневаюсь в его полезности, так как вряд ли у врага окажутся дрессированные ящеры). Но целый монашеский орден, что к мечу прилагается, – реальная сила. И это не говоря о самой долине, являющейся природной крепостью, и нечисти вокруг…

А ведь есть еще в-десятых, в-одиннадцатых, в-двенадцатых и так далее. Например, мы просто богаче, что бы там ни говорила Эледриэль. Про некоторые договоры, заключенные с зелеными орками после войны, не стоит забывать. Дим настоял тогда, к нашему недовольству, вот и пригодилась бумажка, если ее Эль не выбросила…

Хотя о чем это я? Рассуждаю, будто у потенциального противника в разведке средней руки боги подрабатывают. Да ни о чем они, кроме нечисти, что кишит в Проклятых Землях, и предполагаемых союзников, знать не могут. Противника недооценивать, разумеется, нельзя, но и переоценивать не стоит.

А вообще, если бы королевство сумело объединить всех наших соседей, тогда да, доставили бы кучу серьезных неприятностей. Сила Древа Жизни, несомненно, велика, но оно еще действительно молодое, и абсолютной уверенности в нем нет. Долину-то защитит, а на большее лучше не рассчитывать. Все остальное из перечисленного тоже имеет свои недостатки и слабые места.

Но это на деле не столь важно, так как королевство точно не предпринимало никаких попыток собрать коалицию из всех окружающих нас государств. Да большинству соседей такое будет откровенно невыгодно, чего нельзя сказать о самой войне. Многие наверняка неплохо заработают на поставках. И большинство, без всякого сомнения, будут торговать с обеими сторонами конфликта, если только у них появится такая возможность. К счастью, у нас на данный момент свободных средств куда больше, чем у любого другого, а значит, сможем победить в гонке цен. Светлой не понравится, эти средства можно и на что-то полезное пустить, но ничего не поделаешь.

Существовала еще одна стандартная схема развития событий. Война планировалась не с нами, а с другим государством. Устроить скандал с одним соседом, начать усиленно готовиться к войне, а потом неожиданно напасть не на него, а на другого. Только, к сожалению, тут был не этот случай, хотя многие внешние признаки налицо. Не до конца понятно зачем, но воевать собирались именно с нами. Вернее, совершенно неясно, на что они надеются?

Должна признать, что с разведкой, которая на мне, несмотря на бодрые доклады
Страница 4 из 22

мужу, у нас не очень. Да почти никак, если быть до конца откровенной. Просто пока не требовалось. Нет, информация обо всех окружающих собиралась, но не более того. Агентура при дворах соседних королей точно не вербуется. Привыкли думать, что сидим в неприступной долине посреди Проклятых Земель, вот и не организовывали такую сеть по всем правилам.

Поначалу, в общем-то, так и было, но постепенно росло благосостояние, и со временем могли появиться желающие на него позариться, несмотря на опасность. Вовремя не подумала, теперь предстоит наверстывать упущенное и отстраивать чуть ли не с нуля. А ведь была идея перепоручить это дело Анже. Тогда отказалась. Зря. Ведь даже если бы она и не очень справилась, все равно было бы хоть что-то, а так ноль. Помню, муж пошутил (конечно же, пошутил!), назначить этого выскочку Сима Ралиэля. Я даже обсуждать такую глупость не стала. А то, что он всегда способен добыть информацию, не аргумент. Как правило, ничего полезного, лишь всякие сплетни.

Как бы мы ни были уверены в победе, но предстоящая война все равно очень некстати. Большая часть сил занята вывозом ценностей из гномьего города, и этому не видно конца. Сокращать свое присутствие очень нежелательно. Коротышек там и так уже в разы больше, чем нас. Только отвернись… И вообще, стройка не окончена, перевалы не все расчищены, а на проходимых толком крепости не поставлены. Привыкли думать, что впереди еще столетия, и на тебе. Хотя некоторые шаги муж в этом направлении делал. Он раздавал развалины чуть ли не направо и налево со строгим указом произвести ремонт на предоставленной территории (за наш счет!). Светлая разыгрывала недовольство, но деньги выдавала. Чувствую, скоро придется инспектировать эти инвестиции.

Победить-то нас не победят, а ущерб нанести могут совсем немалый. Такое впечатление, будто кто-то специально момент подобрал. И даже если самой войны не будет, наша подготовка к ней – уже огромные расходы. Возникло подозрение, что это и есть настоящая цель. Эледриэль со мной не согласна.

– Закупим продовольствие и запасов на годы осады по высоким ценам, а войны не будет, – внес свое предположение муж.

– Вряд ли, – ответила я. – С помощью магии припасы хранить можно очень долго. А у нас население пока растет, так что ничего не пропадет.

– Каковы бы ни были наши расходы, у врага они все равно получатся большими, – заявила Эледриэль. – А для экономики маленького королевства без посторонней помощи вообще фатальными.

– Про помощь ты точно заметила, – подхватила я. – Вдруг это цель не королевства, а кого-то другого?

Тут мы со светлой полностью сошлись во мнениях. Вне зависимости от конечной цели без финансовых вливаний со стороны точно не обошлось.

– И потом, если они только делают вид, а не готовятся, то расходы получатся не такими уж и большими, – вставил Дим.

– Ровно до того момента, как мы об этом узнаем, – ответила Эль. – Потом опять им это будет обходиться дороже, чем нам.

Глава 2

Дим. Попаданец

Будет ли война на самом деле или нет, еще неизвестно, но подготовка к ней позволила произвести что-то вроде ревизии уже имеющегося в княжестве. И так знал, что успели построить немало, теперь еще раз убедился в этом.

Ну, с замком все ясно. Там мы ничего нового не достраивали и не собирались. И так хватало еще не занятых помещений любого вида и размеров. Неудивительно, что дети умудрились целую систему подземелий с порталом найти, хотя мы тут уже больше десяти лет прожили. Не исключено, что еще много о чем не знаем. Даже, скорей всего, так и есть.

Если в замке шел перманентный ремонт, который нельзя закончить, а можно только прекратить, то город отстроился, и сильно. Буквально на пустом месте выросла столица княжества. Замок стоял с северо-восточного края долины, частично уходя в глубь скал. От него расширяющимися лучами отходили сектора, отданные разным народам.

Северо-западный склон достался гномам. Его еще Нарин застолбил, когда о городе шла речь скорее в шутку, чем на самом деле. Хитрый гном, как и все коротышки. Причина такого выбора была проста: дальше именно по этому склону находился перевал, который вел как раз в его родные горы. Да и к остальным гномам такая дорога в теории получалась ближе. Но пока мы его не расчистили. Гномы, между прочим, все время напоминали, и в планах следующим шел как раз он. Некоторые их представители даже настаивали именно на подземном туннеле. Древняя обещала подумать над данным проектом.

Потом был сектор людей, застроенный в основном жилыми домами. За ним – темных эльфов. Длинноухие успели там не только свое посольство возвести, но и несколько гостиниц, жилые помещения и даже целый дворец. Не меньше половины территории выделили под парк, который не только разбили, но и полностью вырастили с помощью своей эльфийской магии. Красивенькие дорожки в тени деревьев, скамеечки, беседки, фонтаны и много-много живых изгородей не только там, но вообще по всему их сектору и вокруг него. Приятные такие на вид кустики, а если вздумаешь лезть через них, то обнаружишь, что ужасно колючие и на всякий случай прячущие за собой еще и каменную стену.

Следом опять шел район людей, за которым расположились зеленые орки. Правда, им целого сектора, да еще и по самому центру, никто не дал. Половина, та, что ближе к замку, была отведена мэрии, главной городской площади и всяким административным зданиям вокруг нее. Потом храм всех богов, личный особняк градоначальника, гнома Гельфа, гостиницы и представительства различных купеческих домов, гномий банк и уже на самой окраине – орки. Зеленомордые, между прочим, не в юртах жили, как многие ожидали, а тоже отстроились, и не хуже других. Даже лучше, потому что не сами дома возводили, а гномов наняли. Ну а бородатым коротышкам только исправно плати, они и эльфам дворцы из каменных деревьев выстроят.

Дальше был еще один человеческий район (людьми не просто так всех остальных отгораживали, их вообще было больше других), за которым шли светлые эльфы. От своих темных собратьев они практически ничем не отличались и отстроили все то же самое. В плагиате друг друга, между прочим, обвинять и не думали. Ушастые вообще в архитектуре и быту были друг на друга похожи, как родные. Люблю на эту тему своих красавиц дразнить. Те только фыркают, но не спорят.

Затем опять люди, и на противоположном горном склоне расположилась небольшая колония ненастоящих гномов. Вообще-то Нарин хотел застолбить и это место, но я решил, что с гномов хватит и одного, тем более что глубиной подгорной части их никто не ограничивал. Пускай роют, сколько захотят или смогут.

Еще были полулисы, которые также имели несколько кварталов тоже на правом склоне. Им вполне хватало, так как в своем секторе не нуждались, достаточно и тех долинок в горах, что уже получили. Да и это место выбрали исключительно потому, что сюда вел небольшой проход из ближайшей долины.

Внешняя стена у города отсутствовала, а чтоб все кому не лень не отстроили вокруг своих территорий настоящих крепостей, я издал указ, запрещающий возведение заборов по границам секторов выше метра и с обязательными проходами не реже чем через каждые пятьдесят. Внутри же ограничения были не выше двух метров.

Эльфы, как светлые, так и темные, тут же
Страница 5 из 22

этот мой запрет обошли. Хитроухие построили по периметру своих секторов, как и положено, метровые стены, а на три метра вглубь двухметровые живые изгороди, маскирующие каменные заборы. Размеры эльфийских территорий таким образом уменьшились, но им несильно актуально, так как толпами все равно к нам не наезжали.

Я совершенно не возражал против того, что они воспользовались несовершенством указа. Во-первых, виноват я сам, а не они. Во-вторых, не сами ведь ушастые стены возводили, а притащили на строительство много народа. Большая же часть каменщиков по окончании работ на эльфов осталась в городе и принялась выполнять другие заказы.

Гномы, увидев, что устроили длинноухие, решили быть не хуже и тоже поставили себе второй забор. Солидный такой, каменный, не любой танк проломит. Да что я говорю?! Никакой танк не проломит! Правда, коротышки сначала попытались схитрить и поставить его не в трех, а в полутора метрах от первого, мотивируя тем, что у них шаг короче. Но со мной такой номер не прошел, единицы измерения – они ведь разные бывают.

– Или так же, или будем учитывать рост при определении высоты, – заявил я.

Идея ставить крепостную стену высотой в гномий рост или на голову выше им сразу не понравилась. Совсем! Так что больше жульничать не пытались.

Что до мобилизационных ресурсов, ни эльфийские, ни гномьи посольства, а также весь их вспомогательный персонал принимать участия в войнах, которые вело княжество, естественно, обязаны не были. Но тем не менее все общины без исключения, получившие сектора, обязывались их оборонять от любого внешнего врага.

Не думал, что такая необходимость когда-нибудь возникнет, но специальный пункт в договоре имелся. Он вообще был стандартным для такого рода договоров, несмотря на то что подобных городов вроде бы нигде больше не существовало. Видать, пережиток старины. Хотя отдельные анклавы той или иной расы кое-где встретить можно, так что вполне себе действующая юридическая практика.

Вообще, в княжестве с регулярной армией было не так чтоб очень. В том смысле что министр обороны имелся, а армия как таковая отсутствовала. Нет, дружина, конечно же, была, причем вполне боеспособная по местным меркам. К сожалению, совсем небольшая. Не возникало пока необходимости даже в такой. Зарин отряд «Мифриловый дракон» давно превратился в отдельное подразделение в составе армии, но по численности вырос совсем незначительно. Так что тоже серьезным козырем в настоящей войне никак не мог считаться. Так получилось, что в руках самой Зары осталось управление городской стражей, а ее бывший заместитель Нур (тот, у которого полное имя на эльфийский манер: Нуриэль) возглавлял армию, но развитием последней он особо не заморачивался.

Самое время пожалеть, что князь Ва’Лет со своими людьми ушел. Уж он бы развернулся по полной при соответствующем финансировании. Замечал эту черту за северянином, если отряд в пятьдесят человек можно превратить в тысячную армию, то так и сделает, не особо переживая, что у самого от этого хлопот прибавится. Хотя, с другой стороны, чем бы они тут десять лет без каких-либо серьезных войн и потрясений занимались (не считать же таковыми давний конфликт с орками и сликовниками?). Эль бы такого расточительства не поняла и не одобрила, в этом можно ни на минуту не сомневаться. Лара, скорей всего, тоже. А генерал, постоянно конфликтующий с министрами финансов и обороны, тоже не самый хороший вариант.

Магистр монашеского ордена драконоборцев заверил, что всех его бойцов тоже могу считать частью своей дружины. Это, конечно, хорошо, даже очень… Однако, во-первых, их тоже было не так уж много. Далеко не все монахи оказались воинами, как я ошибочно думал с самого начала. А во-вторых, они скорее являлись специфическим спецназом – хорошо подготовленными бойцами-одиночками, чем армией. С такими вполне можно рассчитывать на эффективные, но небольшие спецоперации.

Еще имелось небольшое количество присягнувших мне рыцарей, но совершенно недостаточное для того, чтобы их можно было рассматривать как реальную тяжелую кавалерию. Да и не рассчитывал я на них в таком качестве. Всех желающих вообще расселил по заброшенным башенкам, как местного Дон Кихота, чтоб за порядком в отдаленных местах следили. Шерифы не шерифы, но что-то вроде. В большинстве своем это были развалины старых башен на дорогах, которые планировалось расчищать и осваивать. Вокруг замков-башен постепенно образовывались деревни, чаще всего человеческие, хотя попадались и смешанные.

А с орденом рыцарей Прекрасного Далека дело вообще не заладилось. Причины две. Первая: ни я, ни мои ушастые жены никакого энтузиазма и особых усилий в этом направлении не прилагали. Об учреждении объявили, магистра назначили, в финансировании не отказывали… Чего еще нужно? Вот пускай и организовывает. Вторая: никто не желал вступать в орден, где магистр – девчонка (настоящих рыцарей имею в виду). Что интересно, Гилия давно уже была вполне взрослой девушкой, а все равно большинством воспринималась исключительно в таком ключе. Частично в этом следовало винить ее внешность. Гилия выглядела намного моложе своего возраста (как позже выяснилось, обычное дело для людей, побывавших в эльфийском лесу) и вообще была миниатюрной. Со спины (да и спереди, если особо не приглядываться) – девчонка.

Вот и насобирала полтора десятка себе подобных рыцарей. Не в смысле малолетних девочек, а прежде всего тех, кто когда-то, как и она, сбежал из дома. Но самое главное, все были такими же упертыми, как и сама магистр. Если понадобится встать насмерть и не сделать ни шагу назад, лучших кандидатов просто не найти. А если будет необходимо нечто большее, чем героическая смерть, то никакой гарантии, что у этих рыцарей что-то получится.

А еще нужно не забывать, что мой старый приказ о том, что старший рыцарь ордена Прекрасного Далека, то есть Гилия, становится главной в отсутствие князя и его жен, никто не отменял. Все прекрасно понимали, что это скорее формальность, но тем не менее. Существует немало ситуаций, когда формальности важнее реального положения дел. Уже дважды девушка вполне успешно справилась, но даже сама понимает, что в первый раз ей сильно помог в этом Ва’Лет, а во второй практически все, кто был в долине.

Стоило нам в тот раз отправиться на поиски исчезнувших детей, как в долине объявилась неуловимая банда «Черный единорог». Своего рода насмешка, учитывая, что герб княжества – единорог, только белый. Убийства, грабежи, поджоги, шантаж, банальное воровство… Чем только не занималась эта пестрая компания. Даже у Алисы алюминиевую, в смысле мифриловую, ложку прямо из эльфийского посольства во второй раз украсть умудрились. И Гилия формально на тот момент в долине была за главную, то есть за все отвечала. Не окажись тогда в княжестве сыскных дел мастера Гаты, возможно, ловили бы «Черного единорога» до самого нашего возвращения[1 - Подробней о деле «Черного единорога» и приключениях сыскных дел мастера Гаты читайте в повести «Черный единорог».]. Но я отвлекся.

Вдоль всех проходимых на данный момент перевалов пригодные для обитания долины были заселены кланами полулисов (другие дикие полуэльфы тоже имелись, но не в таких количествах). На них, собственно,
Страница 6 из 22

охрана проходов в основном и лежала. Тем более что до сих пор ничего серьезного собой это дело не представляло. Нечисть сама не лезла, а большие армии тоже не предвиделись.

Правда, воины из хвостатых получались, прямо скажем, не очень. Даже хуже. Но зато лучниками являлись превосходными, почти как настоящие эльфы. Именно на это и рассчитывали, оборудовали себе точки на скалах, недостижимые снизу, и намеревались оттуда расстреливать незваных гостей. Пускай приходят в любых количествах. Но опять же банду, даже крупную, так задержать получится, а с настоящей армией фокус вряд ли сработает.

Если верить имеющейся в замке карте, каждый из перевалов в свое время охраняло по несколько крепостей, расположенных не только при входе и выходе, но еще и в местах, для штурмующих проходы крайне неудобных. Восстановлена была лишь парочка самых небольших укреплений. Да и те полулисами, так как охраняли не только перевалы, но и проходы в их долинки. Последнее для моих хвостатых подданных было весьма актуально, так как собственного Древа Жизни у них не росло. В том смысле, что вообще не предполагалось.

Этот факт объяснялся просто. Сами мы вообще не собирались отстраивать крепости в таких количествах. Численность одних только гарнизонов превысила бы в разы всю имеющуюся армию. Экономика долины такое никак бы не потянула, не рассчитывать же на постоянные поступления в виде разграбленных сокровищниц залетных драконов и древних городов. Нет, по одной крепости на каждый перевал поставим обязательно, но пока все откладывали. К тому же расчищены не все проходы, поэтому рано думать о строительстве.

Таким образом, вышло, что в этом смысле княжество к войне совершенно не готово. Но мы не особо и переживали. Заблокировать или вообще завалить все дороги можно в любой момент. Но на будущее стоит учесть. Вообще, очень многое нужно учесть, как-то привыкли чувствовать себя в долине Единорога в полной безопасности.

А еще имелась художественная, в смысле магическая, академия. Их пока путал не только я один, во всяком случае, в военном плане толку от обеих было одинаково, в смысле никакого. Хотя вру, поскольку в художественную никаких импрессионистов и прочих альтернативно мыслящих не брали, им спокойно можно заказать серию плакатов типа «Родина-мать зовет» или «Ты записался добровольцем?!». От Магической академии не стоит ждать вообще ничего, так как от нее осталось только название. Комплекс зданий еще до конца не отстроили, и вообще это скорее были красивые планы на далекое будущее, чем реальность.

В результате получалось, что, с одной стороны, мы за эти годы успели сделать очень мало, а с другой, наоборот, невероятно много. Кто еще может похвастать, что практически целое государство почти с нуля построил? Да никто, наверное. Нас вон не только ближайшие соседи признали, но и оба эльфийских Первых леса. Мало кому такая честь оказывалась, а чтоб еще и постоянные посольства ушастые открыли, так вообще…

И созданное государство, между прочим, реально могло быть самодостаточным, хотя изначально рассчитывалось как транзитное с первичным притоком переселенцев. Но если вдруг кто нехороший заблокирует перевалы, все равно выживем. Кроме моих Ива с Марой тут уже целое поколение, родившееся в долине и считающее ее единственным домом, подрастает.

Со снаряжением возможной армии дела обстояли лучше: у нас с гномами как раз на случай войны имелся договор о первоочередности изготовления доспехов, оружия, оборонительных орудий и прочих услуг для княжеской армии. Эль в свое время огромные скидки сумела выторговать. Настолько большие, что гномы этим договором старались не хвастать. Вернее, хвастались, конечно, но весьма однобоко.

Глава 3

Ларинэ. Темная эльфийка

Война еще не началась, а тревожные сигналы поступали все чаще. Напряжение росло. Вот и сейчас через амулет дальней связи пришло сообщение от Анжи о нападении на ведомый ею караван. Выглядело все как засада, устроенная разбойниками, но верилось с трудом. Вообще не верилось.

На самом деле хвостатая теперь была достаточно богата (подозреваю, что и раньше не бедствовала) и могла отказаться от опасного задания, но в силу своей авантюрной натуры сама же и вызвалась. План был прост. Дойти с караваном до королевства, с которым у нас резко испортились отношения, потом вдоль его границ по самой кромке Проклятых Земель на север, до следующего государства.

Главной целью было не сопровождение именно этих купцов. Они и так за то, что согласились участвовать в операции, получили больше, чем стоил весь товар с телегами (которые в случае успеха все равно оставались за ними). Торговать мы, кстати, пока прекрасно могли с западным направлением. Тамошние купцы особых неудобств не испытывали, так как редко ходили транзитом, а продавали свои товары в долине. На самом деле целью была разведка, и она-то как раз удалась.

Анжа. Неизвестно кто

Война – это хорошо. Вернее, интересно. Не будь войн, жизнь стала бы совсем скучной. Охотиться на нечисть, исследовать то, что сохранилось от древних, менять любовников и копить сокровища… Все это тоже весело, но без войн жизнь нельзя назвать полноценной. Я вообще могла бы не одну сотню лет назад купить домик или там не слишком большое королевство (денег и на большое хватило бы) и жить себе долго и счастливо. Но такое не по мне. Скоро бы оттуда сбежала.

Что люди, что эльфы, что гномы и даже орки, все они одинаковые, как бы ни пытались это отрицать. Похоже, во всем княжестве известие о возможной войне только я одна с энтузиазмом восприняла. Не понимаю, чего они опасаются? Долина ведь абсолютно неприступна! Какую бы армию ни собрал противник, все равно у него ничего не получится. Перевалы и половиной имеющихся сил можно удерживать сколь угодно долго. Это даже если не учитывать Древо Жизни и ту силу, которой обладают князь и его эльфийские жены.

Ситуация идеальная. Сиди в обороне и под настроение делай рейды по тылам противника. Но тут почему-то так не считают. Княжьих жен еще понять можно, у эльфиек очень сильный инстинкт. Как только рождаются дети, так сразу мозг отключается, причем надолго. Готовы залезть под свое Древо и сидеть там, пока молодежь не вырастет. Остальные обитатели долины каким-то образом от них заразились.

Узнав, что власти решили разобраться с проблемой пропадающих торговцев (причем исчезают они в направлении Зинского королевства, с которым назревает конфликт) и отправляют на разведку фальшивый караван, я сразу вызвалась сопровождать. Мне в подчинение кроме обычной охраны каких-то непонятных воинов выделили. Гарантированно не из дружины и не из «Мифрилового дракона», каких-то новых, найденных князем, когда тот пропавших детей искал. Но очень умелых, сама проверяла. С такими точно можно изобразить малочисленную охрану, особо ничем не рискуя. Задание мне сразу начало нравиться куда больше.

До границы дошли без проблем и приключений. Даже скучно. После того как князь Ва’Дим прожег проход на эту сторону, нечисти тут осталось не так уж и много. Первое время почти и не было. Даже я тогда охотиться в других секторах предпочитала. Постепенно численность восстановилась, тут по-другому не бывает, но на большие караваны и серьезные отряды нападения
Страница 7 из 22

стали редкостью. Если те, конечно, двигались, а не останавливались на одном месте на несколько дней.

Однако то, что за нами следили, чувствовалось на протяжении всего пути. Особенно по ночам. Во время одного из привалов решила поохотиться, раз нечисть такая пугливая пошла и сама не желает нападать. Но, увы, не преуспела. Кто бы за нами ни наблюдал, они прекрасно чувствовали исходящую от меня опасность и предпочитали вовремя убираться с дороги.

– Ну ничего, на обратном пути, – пообещала я в темноту, возвращаясь в лагерь.

В ответ послышался громкий издевательский хохот. За мной не просто наблюдали, но еще и показали, что думают. Если до этого мои слова ничего не значили, то теперь решила точно вернуться и всерьез поохотиться. Наглецов непременно нужно проучить, даже если это всего лишь безмозглая нечисть.

Четкой границы у Проклятых Земель никогда не было. Имею в виду такую, чтоб сделал шаг, и уже с уверенностью можешь не опасаться местных обитателей. На бумаге-то она имелась и в магическом плане тоже, только вот нечисть не очень-то признавала даже вторую, а уж о первой, скорей всего, просто не ведала. В реальности существовала полоса примерно в половину дневного перехода, на которой шансы нарваться на какого-нибудь обитателя Проклятых Земель были примерно равны, вне зависимости от того, по какую сторону от границы ты находишься. Но при этом значительно ниже, чем обычно.

Поэтому и двигались по самой кромке вдоль границы, не пересекая ее. Будь моя воля, срезала бы угол по краю королевства, но раз пообещала, что сама провоцировать никого не стану, пришлось идти по заранее запланированному маршруту. Тропы тут, кстати, имелись и вполне проходимые. Контрабандисты протоптали не за одно столетие. Они тоже не любят платить всякие пошлины, поэтому избрали обходной путь.

Так и шли. Никто на нас не нападал. Уже начинала думать, что зря взялась за это скучное дело. И понимать купцов, дерущих за привозной товар такие деньги. После месяцев однообразной дороги без каких-либо приключений сама потребовала бы куда больше.

Засаду на нас выставили очень грамотную. Даже я не заметила, не говоря об остальных. Тем глупее казалась маскировка под разбойников, которыми хотели выглядеть напавшие. Подобный уровень подготовки и исполнения для простых бандитов недостижим. Для непростых тоже. Серьезная армейская операция. Не будь в караване меня, у них вполне могло бы и получиться.

Мы вообще ни о чем не подозревали и ничего не заметили до самого момента нападения (не скажу за других, однако для меня такое абсолютно нетипично). Сами беспечно зашли в ловушку, которую захлопнули у нас за спиной.

Вообще-то на нечто подобное как раз и рассчитывалось. Только главным пунктом плана было притвориться, будто спокойно едем себе по Проклятым Землям и не понимаем, что уже попали в расставленные сети. Лицедейства не понадобилось, хватило недооценки противника. Я сама сориентировалась лишь на мгновение раньше остальных. Почувствовала, что сейчас на меня будет произведена магическая атака, и свалилась под телегу, не дожидаясь ее начала.

Еле успела!

Еще одно подтверждение того, что это армейская спецоперация. Не архимаг, конечно, но как минимум один очень серьезный боевой чародей. Такие иногда бывают даже более опасными, так как еще не настолько беспечны и самоуверенны. И в любом случае мастера подобного уровня в разбойники не идут. Факт. Хоть и не люблю магов, вынуждена это признать.

Засвистели арбалетные болты. Не эльфийка, конечно, но слышу хорошо и звук болтов от звука стрел отличить могу. Да и сами арбалеты выпускают свои смертоносные подарки отнюдь не беззвучно. Впрочем, это не так страшно. У всех членов отряда, как купцов, так и охраны, есть серьезные защитные амулеты, и внезапных выстрелов можно не опасаться.

Поспешила с выводами!

На лошадях такой защиты нет! И судя по тому, что неизвестный противник первым же залпом расстрелял в числе прочих и всех животных, можно было сделать вывод – его интересует вовсе не товар, а мы сами. Вернее, наши жизни. И зачем тогда притворяться разбойниками? Но об этом лучше подумать потом. Сейчас определила себе первоочередную задачу – мага. Уж с ним-то кроме меня никто не справится.

Как я падала с телеги, видели все, кто в тот момент смотрел в нужную сторону. То есть враг в первую очередь. Окажись маг менее опытным, наверняка счел бы, что попал. Как приземлилась, уже вряд ли кто сумел разглядеть. Отводить глаза всем, кто смотрит и не смотрит, я начала на половине падения, сразу как скрылась за бортом телеги.

И вообще, кто сказал, что я упала? Коснувшись земли, побежала в сторону от опасного места. По небольшой дуге в том направлении, откуда, по моим расчетам, и пришла магическая атака. А маг тем временем счел меня опасной, всерьез забеспокоился промахом и нанес куда более основательный удар по телеге, за которой я должна была прятаться.

Вот и хорошо!

Чем больше повозок с товаром разгромит, тем меньше достанется людям. Их амулеты таких ударов, скорей всего, не выдержат, а уйти в сторону за мгновение до того, как маг произведет атаку, никто, кроме меня, точно не сможет.

Вот только сжечь еще одну телегу или кого-то из отряда я ему уже не позволила. Подобралась сбоку к позиции. Кроме самого мага там находились еще три воина. Двое явно простые охранники, а третий кто-то поважнее. Наверняка командир всей этой банды.

В обычной ситуации я сначала уничтожила бы охрану, потом командира, а затем еще какое-то время поиграла в прятки с колдуном. Но теперь на мне лежала ответственность за весь отряд. Пришлось просто убить мага с сообщником, а потом добить охранников.

У последних, кстати, были заряженные арбалеты, которыми они не успели воспользоваться. Подобрала один и выпустила болт в ближайшего арбалетчика, что продолжал стрельбу в сторону попавшего в ловушку каравана. Потом с той же целью воспользовалась и вторым самострелом. Перезаряжать не стала, вместо этого побежала по тылам противника. Мои парные мифриловые клинки и хвост с таким же наконечником куда надежнее.

Особо не беспокоилась. С теми бандитами, что пошли врукопашную, и монахи-охранники справятся, да и купцы в этот караван подбирались из таких, которые мечом махать горазды ничуть не хуже, чем торговать, а то и лучше. Я же занялась в первую очередь стрелками. Амулеты – вещь, несомненно, хорошая, но имеют неприятное свойство разряжаться. Я не устраивала игр, как хотелось бы, а просто подбиралась, отводя глаза, и тихо убивала.

Легко перебила почти всех арбалетчиков, похоже, отряд резерва, что должен был перекрыть дорогу, если бы нам вздумалось бросить телеги и бежать. Во всяком случае, располагались они именно с таким расчетом. Потом расправилась с охраной у лошадей. Из последних одному удалось уйти. Он с самого начала находился в седле, к тому же чуть в стороне. Да еще и умнее остальных. Не стал проверять, с какой это стати его товарищи падают без каких-либо видимых причин, а сразу бросился прочь.

Преследовать не могла по нескольким причинам. Во-первых, не до того, необходимо было в первую очередь проверить, как там дела у остальных. Во-вторых, отсутствовала уверенность в успехе. Неизвестно, насколько хорош конь у сбежавшего. Может, ни на одной из оставшихся
Страница 8 из 22

лошадей вообще невозможно его нагнать?

Жаль. Я надеялась устроить им то же самое, что они уготовили нам. Караван шел через Проклятые Земли и исчез. Ни люди, ни товары больше нигде не всплыли. Ясно, что во всем виновата нечисть. Потеряли бдительность, и вот результат. Этот же теперь обо всем расскажет хозяевам.

Хотя стоп! А что он, собственно, мог видеть? В том-то и дело, ничего, кроме смерти. Меня в любом случае разглядеть не успел. Поэтому самой вероятной остается прежняя версия. Послали зачем-то отряд в Проклятые Земли. Он не вернулся. Виноваты прежде всего сами зараженные территории и нечисть, в них обитающая.

Но об этом стоит подумать потом. А пока назад.

Вернувшись, обнаружила, что все кончено. Правда, с нашей стороны получилось неожиданно много раненых. Хорошо хоть, все живы. Что характерно, на монахах-воинах только несколько царапин, а среди простых охранников и купцов не было такого, которому не досталось. И еще выяснилось, что я недооценила своих подчиненных. Оказалось, у устроивших нам засаду имелся второй боевой маг. Не такой сильный, как первый, но все равно серьезный противник. И монахи сумели его завалить простыми мечами.

Они, кстати, еще и пару пленных захватить подумали. В отличие от меня. Правда, толку от тех не было совершенно никакого. Оказались простыми наемниками, которые делают, что прикажут, и не задают глупых, то есть никаких, вопросов (за исключением двух: сколько нам заплатят и когда мы будем есть?). Не стоило удивляться, что ни планы, ни мелкие подробности им известны не были. Вот если бы я мага или командира захватила…

Но признаваться в оплошности, естественно, не стала. Да меня никто и не попрекал. Они ведь и сами своего мага даже не думали брать в плен, а сразу убили, не устраивая дискуссий. Что, между прочим, правильно, маги – народ неприятный. Затем главный монах прошел по тылам, после чего их компания стала относиться ко мне куда более уважительно, чем до этого. Раньше они подчинялись только потому, что приказал князь.

С исцелением раненых проблем не возникло. Амулетов у нас вообще хватало, в том числе и с магией жизни. Потом принялись подсчитывать потери. Из пяти телег две сгорели полностью со всем товаром, а одна была сильно повреждена. Отремонтировать, в принципе, можно, но не в дороге. Да и лошади, как верховые, так и тягловые, перебиты все до единой.

– Под седло можно взять и трофейных, их хватает, – заявила я, – а запрягать их же в две оставшиеся телеги – не очень.

– Это еще почему? – удивился один из купцов. – Пусть и не так хорошо, но тащить-то они потащат, никуда не денутся.

– Потому, что я за то, чтобы бросить тут все лишнее.

Им такая идея явно не понравилась. В чем я, в общем-то, и не сомневалась.

– План простой, – объявила я. – Наведываемся в тот трактир, о котором рассказали пленные. Он на расстоянии одного дневного перехода от границы Проклятых Земель, так что недалеко. Посмотрим, с кем они там встречались. Может, кого из заказчиков выловить получится?

– У нас слишком много раненых, – тут же возразил другой купец. – Исцеляющие амулеты с эльфийской магией жизни – вещь, несомненно, хорошая, не пройдет нескольких дней, и будем в норме, я вообще готов закупить такие в любом количестве. Но это не значит, что нужно бросаться сразу в бой.

Тут я была полностью с ним согласна. Правда, совсем по другой причине. Просто не собиралась брать в рейд как купцов, так и простых охранников.

– И потом, нужно спасать уцелевший товар, – добавил другой. – Во второй раз точно не нападут. Дойдем, куда шли, и неплохо расторгуемся. Раз тут такая блокада, можно получить хорошую цену.

– Вам и так его уже полностью оплатили, – напомнила я.

– Это еще не причина бросать, – не согласился он.

Кто бы сомневался. Если честно, не понимаю, зачем на такое задание настоящих купцов отправили? Ну и что с того, что их все знают в этом направлении? Да тут каждый год появляются новые, особенно после открытия перевалов. Монахи-воины запросто смогли бы сыграть роль таких. Да я сама могла бы товаром прикинуться, не впервой.

В любом случае нужно было выйти на связь с замком, доложить о случившемся и уже потом думать, что делать дальше. Амулет дальней связи у меня имелся, десяток заряженных кристаллов к нему тоже. Не люблю магию, но иной раз без нее никак.

Глава 4

Дим. Попаданец

После того как Анжа вышла на связь с моей темной женой и коротко доложила о случившемся на границе Проклятых Земель, та попросила немного подождать и позвала нас с Эль. Во второй раз открыли канал уже с нашей стороны. Таким образом его можно поддерживать куда дольше, хотя сила из кристалла, что имелся у хвостатой, все равно расходуется.

Анжа еще раз повторила то, что рассказала Ларе, но уже с подробностями.

– Считаю самым оптимальным сделать рейд с наиболее боеспособной частью отряда в глубь территории противника и выяснить обстановку, а по возможности и имя заказчика, – закончила она.

– А разве и так не ясно?! – удивился я. – Другое дело поубивать всех, до кого получится дотянуться, из связанных с этим, чтоб остальным неповадно было.

– Так еще лучше, – не без энтузиазма ответила хвостатая.

– А как же наши товары? – послышался голос, принадлежащий кому-то присутствующему с той стороны, но не попадающему в поле зрения (купцу, естественно, кому же еще). – Кто нам заплатит?

– Попросите у принцессы Эледриэль, – с некоторым раздражением ответила Анжа (похоже, они там на эту тему давно дискутируют). – Может, и компенсирует. Еще раз.

– Ага, как же. У этой эльфийки явно в роду гномы были, и немало. Лишней капли воды не уступит, даже стоя по пояс в реке.

– Слышишь, ушастая, что о тебе говорят в народе? – обратился я к жене. – Репутация – это сила!

– Только некоторые ее мне постоянно портят, транжиря семейные деньги, – ответила она мне тем же тоном.

– Прошу меня простить, – послышалось с той стороны канала. – Я ни в коем случае не хотел оскорбить госпожу Эледриэль, но принцесса сама должна понимать, что все, кроме гномов, – чистая правда.

Эль и не думала обижаться. Моей светлой на самом деле такие слухи нравились. Я даже было заподозрил, кто Симу Ралиэлю на самом деле от имени купцов на данную тему интервью давал. Но потом отбросил такую мысль, мои ушастые этого журналиста терпеть не могли. И потом Эль сама же не стеснялась те слухи распускать, поддерживая таким образом имидж. Очень способствовало при ведении торговых переговоров. Когда все знают, что тебя невозможно переиграть на этом поле, даже легкая уступка воспринимается как великая победа. Все остаются довольны. И партнеры счастливы, и наши деньги целее.

– И потом, – послышался другой голос, – мы согласились на эту авантюру исключительно потому, что рассчитывали получить двойную цену за свои товары. Одну вы оплатили, а второй уже явно не предвидится.

Прав был Карл (не тот, что папа, а тот, который дедушка) – за двести процентов прибыли капитал согласится на все что угодно. Или, раз уж вспомнили другого Карла, который папа, то в знаменитом советском фильме про Буратино, «Золотой ключик», имелась песенка с тем же смыслом:

Покуда живы жадины вокруг,

Удачи мы не выпустим из рук.

На жадину не нужен нож,

Ему покажешь медный грош

И делай с ним, что хошь!

Вот
Страница 9 из 22

не нашлись бы эти самые жадины, в смысле добровольцы, пришлось бы формировать фальшивый караван из своих людей. Во-первых, никакой гарантии, что у них получилось бы достаточно безупречно сыграть роль, во-вторых, долина стала бы слабее на немалое количество воинов, которые сейчас и в княжестве будут не лишними, а в-третьих, вся затея обошлась бы нам куда дороже.

А так хватило лишь намекнуть нескольким заинтересованным лицам, что имеют шансы продать тот же самый товар два раза, и из желающих очередь выстроилась. К нам и так робкие купцы не ходят, поэтому осталось самых боевых выбрать. С их же собственной охраной, что немаловажно. Ну и небольшой отряд монахов-воинов с Анжей во главе добавить. Для усиления, так сказать. Тут купцы часто кого-то из местных в качестве проводников нанимают.

Поймал себя на том, что это не просто фигура речи, в княжестве уже живут и те, кто совершенно серьезно называет себя местными. Но об этом стоило подумать потом, на досуге, сейчас имелись дела и поважнее. В любом случае утверждение купца про двойную цену было чистой правдой. Глянул на свою светлую. Та едва заметно кивнула. Сама она такое произносить не собиралась. Репутация прежде всего.

– Ладно, – объявил я. – Купцы с охраной налегке возвращаются назад и получают еще одну цену за товар, а Анжа с братьями могут пройтись по тылам предполагаемого противника. Раз они первыми начали партизанскую войну, то пускай теперь ощутят ее на себе.

Эль тут же начала ворчать, причем так, чтобы было слышно на другой стороне. Артистка!

– Ну, что я говорила! Ночей не сплю, медяки экономлю, думаю, как детей на ноги поставить, а он семейные деньги транжирит. Одно слово – человек. Не умеете вы о будущем думать.

С противоположной стороны, наоборот, шел поток благодарности, который я прервал.

– Только не забудьте про слово «налегке», – предупредил их. – Анжа, проконтролируй. А то, если застрянут где-нибудь перегруженные, тебе же их и вытаскивать.

На этом разговор через амулет связи прервали, а мы еще какое-то время обсуждали возникшую ситуацию. Зинское королевство оставило в покое эпистолярный жанр и перешло к реальным действиям.

– Это ты во всем виноват, – не упустила случая напомнить Эль. – Если бы не тот неприличный ответ, еще долго можно было бы вести переписку и попутно готовиться к войне.

– Признаю, что виноват, – не стал спорить я. – Вот только не нужно забывать, что противник тоже готовился бы и напал в самый удобный для себя момент, а так вынужден торопиться. Мы в обороне, нам проще.

– Тут муж прав, – вставила Лара.

– Золотые слова! Их нужно вставить в рамочку и повесить в тронном зале под гербом в качестве второго девиза. Или лучше первого?

– Обойдешься! – ответили ушастые хором.

– Ну вот, опять длинноухий заговор. И вообще мы отошли от темы.

Вернувшись к обсуждаемому вопросу, пришли к выводу, что ничего из ряда вон выходящего не произошло. Все в пределах ожидаемого. Также не возникло сомнений, что хвостатая им теперь шороху наведет. Занятие как раз по ней. Последняя мысль навела меня на одну интересную идею.

– Лара, дорогая, у тебя вроде вампиры знакомые были? Почему бы им не поручить похожее задание?

Обе ушастые сморщились от такого моего предложения.

– Это был исключительный случай! – заявила темная. – Пропал любимый, и я не представляла, что делать. Поступок, вызванный отчаянием, а не разумом.

– С нечистью лучше никаких дел не иметь, – поддержала ее светлая.

– Нет, так нет, – не стал настаивать я. – Мое дело было предложить…

Анжа. Неизвестно кто

Ну вот, начальство одобрило именно мой план, в чем я и не сомневалась (иначе на связь, скорее всего, не стала бы выходить). Вообще, половину порученного дела уже сделали. Как исчезают караваны, выяснили. А ведь шли не совсем тем путем, которым здесь обычно купцы ходят. Во всяком случае, те, что легальный товар везут. Наверняка существует несколько таких устраивающих засады отрядов, а примерно в том месте, где мы свернули, сидит дозорный, и не один. В Проклятых Землях, где постоянно чувствуешь на себе недобрые взгляды, такого соглядатая даже архимаг не обнаружит.

Идеальным вариантом было бы пройтись по всем приграничным деревням и трактирам и выловить отряды, каких, по идее, должно быть не менее трех. Один на тех, кто пойдет прямо, и два на случай, если купцы надумают свернуть, как это сделали мы. Однако решила подумать об этом позже. В первую очередь конкретное место сбора, о котором уже известно.

Купцам с охраной достались все лишние лошади. Их было совсем немало, но и народу тоже в караване имелось достаточно, в качестве вьючных на уцелевший товар по-любому не хватало. По приказу князя проследила, чтоб слишком сильно не перегружали, а то идея получить хотя бы за часть тройную цену торговцам показалась слишком уж соблазнительной. Они даже пытались скандалить, мол, не собираются учить меня, как убивать врагов, следовательно, и я не должна рассказывать им, как перевозить грузы.

В любом случае, забрать все и при этом передвигаться достаточно быстро у них не было никаких шансов. Да и трофейного оружия скопилось немало. Бросать его купцы также не собирались. Поэтому устроили чуть в стороне тайник и отправились назад в долину, с расчетом сюда еще вернуться. Может, как все уляжется, у них и получится. Иные тайники в Проклятых Землях и тысячелетиями никем не тронутые лежат. Знаю, сама на такие несколько раз натыкалась. И не все разоряла, пусть лежат уже в качестве моих тайников. Целее будут.

Потом купцы отправились в одну сторону, а мой отряд – в другую. К стоящей у дороги деревеньке, где находился нужный нам постоялый двор, доехали еще до наступления темноты. Дневные переходы рассчитываются на неспешный шаг, а не галоп, поэтому если конный отряд торопится, то он может проделать этот путь куда как быстрее.

– Всем вместе туда соваться не стоит, – посоветовал главный монах.

Прежде всего он как раз меня и имел в виду. Был прав, и я не собиралась это оспаривать.

– Понимаю, – согласилась я. – В любом другом месте вообще пошла бы одна.

Собеседник слегка нахмурился.

– Но, увы, вблизи Проклятых Земель практически всем известно, что такая красивая, неповторимая, ушастая, рогатая и хвостатая живет в княжеском замке. Слухи тут ходят самые разнообразные, начиная от любовницы князя и заканчивая тем, что Ва’Дим является тайным Темным Властелином, заключившим союз с повелительницей нечисти, то есть со мной. Но сплетни обо мне, несмотря на все их разнообразие, страдают однобокостью. Так что и в последнем случае, впрочем, как и в остальных, я все равно зачисляюсь в любовницы. Никакой фантазии у людей!

– Я не совсем это имел в виду, – ответил монах на мою речь.

– А что?

– Знаю, что ты умеешь маскироваться, меняя облик, но одинокая женщина все равно вызовет подозрения.

Пришлось с ним согласиться. Решили ничего особенного не придумывать и послать тройку монахов. Случайные путники, и не более. Да и никто не распознает в них служителей храма, если сами не признаются. Куда больше на наемников похожи. В общем, обычное дело в этих местах.

Уже хорошо после полуночи один из разведчиков вернулся. Неплохо они там посидели. Не только я с моим повышенным обонянием учуяла. Остальной отряд
Страница 10 из 22

тоже. Горячие закуски, пиво, пусть и не гномье, и вообще все, что в таких случаях положено. Мы вон в лесочке у костра ужин разогревали. Естественно, без пива. Все у купцов осталось.

– Чтоб не вызывать подозрений, – счел нужным объяснить разведчик.

Вообще-то это и так было понятно. Далее последовал нормальный отчет об обстановке и численности противника:

– Три группы наемников, две тройки и одна четверка. Между собой почти не общаются, хотя, по словам хозяина, в трактире они который день и сидят целенаправленно, то есть точно не проездом. Кого-то ждут. Наше появление восприняли как должное, будто еще одна такая же группа пришла. Но выходить на контакт не пытались.

С самого начала у нас не было идеи разделить двенадцать человек отряда вот на такие же тройки или четверки и прийти туда как бы по отдельности. Да и поздно уже. Одна группа, явившись ночью, и так подозрения вызовет, а уж все – тем более. И в любом случае я предпочла другой план. Тоже очень хороший. Даже еще лучше, просто замечательный, так как мой любимый. Гениальный, как не упускает случая пошутить про любой план князь Ва’Дим. А именно сделать все самой.

Глава 5

Анжа. Неизвестно кто

В темноте я вижу очень хорошо, получше эльфов. Слух, должна признать, у ушастых превосходит мой самую малость, а зрение нет. Как умею глаза отводить и бесшумно передвигаться, остальные убедиться уже успели. Поэтому сомнений, что должна идти именно я, ни у кого не возникло. К тому же все прекрасно понимали: дерусь я намного лучше любого из них, как с оружием, так и без. Сначала не хотели верить, но после нынешнего боя больше сомневающихся не осталось. Хотя по-прежнему продолжают считать князя Ва’Дима лучшим мечником. И с чего им такое в головы взбрело? Мол, их священный меч другого просто не выбрал бы.

Выяснила у вернувшегося разведчика, где спят хозяин трактира и главный в четверке, который выглядел побогаче и занимал отдельную комнату. Не сомневалась, и тот, и другой просто обязаны хоть что-то знать.

Проскользнула никем не замеченной (даже собаками) в трактир и быстро отыскала нужные комнаты. С главарем проблем не возникло. Тихо вошла, позаботилась о том, чтоб без моего желания уже не проснулся, и выволокла в окно. С трактирщиком так просто не получилось, и вовсе не потому, что он спал не один. Его самого и жену (или просто толстую тетку) усыпила даже легче, чем перед этим воина. Они на пару храпели так, что можно было мебель ронять, все равно никто не услышит. А вот вытащить… Я, конечно, сильная, но такую тушу, да еще и без шума, не унесу.

Вот на такой случай двое оставшихся монахов и пригодились. Не завидовала я им, тащить пленника до лесочка еще то удовольствие. Это магам хорошо, поставил полог молчания и допрашивай где хочешь, не опасаясь, что весь трактир криками пытаемого перебудишь. Но я как-нибудь и простыми методами обойдусь.

Как оказалось, трактирщика тащили зря. Он ничего не знал. Вернее, мог очень подробно рассказать (и охотно рассказывал даже без применения пыток и других методов воздействия, тем более что мы у него вовсе не деньги требовали), когда и сколько воинов прошло через его заведение. На какое время останавливались, что ели и пили, сколько за это заплатили, в каких комнатах ночевали…

Клялся любыми богами, что не врет. Мол, у него все записано, и готов в любой момент свою книгу показать. Книга – это, конечно, хорошо, но мы предпочли поверить на слово. Память на все, что связано с трактиром и торговыми операциями, у этого толстяка оказалась идеальной.

Своими подозрениями насчет того, чем все эти люди тут могли заниматься, он делился менее охотно. По его мнению, все дело в контрабанде. Занятие по местным меркам обычное. Только не был до конца уверен, сами ли его новые клиенты товар возят или грабят других контрабандистов. Более склонялся ко второму в силу слишком уж большого количества народа. Хотя не исключал, что одно другому не мешает.

– И кто тут всем заправляет? – спросила я.

– Не знаю, – ответил трактирщик.

Потом спохватился и быстро добавил:

– По имени не знаю. Не представлялся и вообще у меня ни разу не ночевал. Только иногда приезжал, причем совсем ненадолго. Всегда с охраной и боевым магом. По всем приметам завтра, самое позднее послезавтра, тоже будет.

Закончив допрос трактирщика, перешли к воину. Второй пленный таким словоохотливым не оказался. Но и он продержался недолго. Оказалось, что прекрасно знал, кто я такая. Причем по каким-то непонятным причинам был сторонником самой странной части слухов. Той, что причисляла меня к нечисти из самого сердца Проклятых Земель. Обещание, что скормлю своим слугам, на него очень подействовало. Больше всего боялся превратиться в ходячего мертвеца.

– Поклянись, что после того, как все тебе расскажу, обязательно отрубишь мне голову, – потребовал он.

– Клянусь, – легко согласилась я.

– Нет, не так. Поклянись Проклятыми Землями, Темными Богами, сердцем дракона, кровью вампира, алтарем Слика и своим мужем – князем Ва’Димом.

Ну и набор предрассудков и суеверий! Подобное не от любого крестьянина услышишь. Этот же не просто наемник, а командир, пускай и мелкий. Но я не стала объяснять ему всю глупость, противоречивость и необязательность к исполнению такой клятвы, а просто повторила то, что он хотел. Однако и после этого словоохотливости пленник не проявил и сам ничего не рассказывал. Отвечал на задаваемые ему вопросы без попыток лжи и не более.

В трактире на данный момент находилось четыре тройки, одна из которых была в непосредственном подчинении у допрашиваемого (это мы и так знали). Он и пришедших этим вечером наших монахов посчитал. Те пароля не назвали, но это случалось постоянно. Такие наемники обычно дожидаются начальства, которое и решает, что с ними делать.

Еще днем прискакал упущенный мной сторож. Расписал нападение на отряд ярчайшими красками. Нечисть, оказывается, уничтожила торговый караван, потом приняла его облик и таким образом смогла взять врасплох устроивших ловушку. Кого там только не было! Темные Боги лично с неба не спускались, но все остальные присутствовали. Живые мертвецы, оборотни, вампиры, стая драконов…

Естественно, ему никто не поверил. Однако исчезновение целого отряда, отправившегося по наводке, оставалось фактом. Вот и спровадили паникера к начальству, чтобы там свои байки рассказывал. А то никому не хотелось пересказывать услышанное, но и не докладывать было никак нельзя. В общем, логичный поступок, сам придумал, сам и доказывай.

Последнее допрашиваемый говорил уже не так уверенно. Увидев меня, начал подозревать, что часть рассказа могла оказаться правдой. Не стала его разубеждать.

План был простой (опять гениальный). Захватить всех еще спящими, потом занять их места и дожидаться начальства. Все это мы проделали без проблем. Чисто и без шума. Не стоит даже упоминания. Ждать до послезавтра не пришлось, гости явились уже к полудню следующего дня. Встречал их сам трактирщик. Очень милый человек, сразу согласился нам помогать, даже уговаривать не пришлось.

Начальство, два человека, один из которых, несомненно, маг, прибыло под охраной двух десятков воинов. В зале их ждала вполне обычная картина: три тройки и одна четверка наемников, рассевшихся по
Страница 11 из 22

периметру помещения. Мне самой пришлось даже шлем надеть, чтоб рогов и ушей видно не было. Не люблю этого дела, если что, глаза предпочитаю отводить или, в крайнем случае, капюшон набросить, только тут по-другому не очень получалось. Еще иллюзию могу изобразить, но опять же неизвестно, какой маг попадется. Охрана, как и предполагалось, расселась по свободным местам и оказалась в нашем окружении.

– Где Крин? – сразу обратился главарь к трактирщику.

– Болеет, – ответил тот.

– И чем же? – подозрительно спросил уже маг.

– Мне не говорил. Но вина со своими людьми он вчера заказывал больше, чем обычно. Да и ночь у них длинной получилась. Мне тоже пришлось не спать.

– Понятно. Зови.

Трактирщик, довольный тем, что удалось обмануть мага, побежал наверх. Настолько быстро, насколько это вообще было возможно при его комплекции. Все шло точно по плану. Хотя момент с магом с самого начала являлся довольно скользким. Сама я умела и подробно объяснила хозяину трактира, но не было абсолютной уверенности, что у него получится с первого раза.

Маг разума, даже если специально не обращает внимания, все равно почувствует прямую ложь. Так и получилось. Да не успел он понять, насколько сильно и в чем его пытаются обмануть. А затем, когда задал вопрос и следил внимательно, трактирщик говорил исключительно правду. Вино действительно заказывалось и чуть больше, чем обычно. Ночь получилась длинной. Сам трактирщик тоже не спал, причем по вине наемников. Не придерешься.

Дальше совсем просто. Все разумные, и маги в том числе, не любят задавать «глупых» вопросов, когда имеют возможность сделать собственные очень «умные» выводы. Вот маг и решил, что нужный им человек просто пьяный у себя в комнате спит, а хозяин врет, чтобы его прикрыть. Обычное дело.

Уход трактирщика был заранее оговоренным сигналом к действию (ему самому эта часть плана особенно понравилась). Мага и главаря опять взяла на себя я. Только на этот раз они были нужны живыми. С двумя десятками наемников монахи справились и без меня. Большинство даже из-за столов повыскакивать не успели. В смысле разбойники не успели, монахи как раз наоборот, хотя, если бы поставили себе такую цель, наверняка смогли бы уложить многих, даже не вставая.

Позже выяснилось, что маг на самом деле был неопасен. Его главной специализацией оказалась магия разума, и ехал сюда для выяснения обстоятельств случившегося. Видел ли кто еще стаю драконов и прочие ужасы? У гонца ко времени допроса уже было с головой не совсем в порядке, и магия разума не давала однозначного ответа на вопрос, говорит ли он правду или врет.

Шевар. Монах-воин

После того как грабители караванов избрали этот трактир своей постоянной базой, крестьяне из соседней деревни, что стояла рядом с дорогой, сюда захаживать перестали. Хватило нескольких показательных драк, вернее избиений, чтобы уяснили: пить куда лучше дома, а не по кабакам шляться. Трактирщик внакладе не остался, так как новые клиенты всегда аккуратно расплачивались, да и съедали и выпивали куда больше крестьян. Да и ночевать оставались, что тоже деньги. И главную его статью доходов, путников, что иногда тоже останавливались на ночлег, не трогали.

Не простые бандиты эти планы разрабатывали, не на один-два налета рассчитывали. И нехорошие слухи вокруг трактира им точно были не нужны. То, что чего-то ждущие наемники, которых в последнее время во всех гостиницах и трактирах королевства хватало, пару раз крестьян отлупили – не событие. Да и били совершенно беззлобно, ни зубов никому не повыбивали, ни костей не переломали. А одного здорового мужика, который сумел и сдачи дать, даже похвалили и к себе пригласили.

В общем, допрос пленных можно было проводить прямо в трактире, не опасаясь наплыва посетителей. Разве что какой случайный путник забредет, но риск небольшой.

– Первым делом маг, – заявила Анжа. – И то, что он может отличать правду ото лжи, в данном случае большой плюс.

– Всегда думал, что их допрашивать не так просто, а уж магов разума в особенности, – удивился я.

– Только не в моем случае, – ответила рогатая. – Смотри и все поймешь.

Как только мы привели пленного в сознание, Анжа с ходу ошарашила его заявлением:

– Я убила много магов!

Поверил. Куда ему было деваться? Такой красавице и без магии разума поверишь.

– Могу убить и тебя, – продолжила она. – А могу и не убивать. Даже отпустить живым и здоровым.

– На каких условиях? – сразу же спросил он.

– Самых простых. Ты рассказываешь все, что знаешь о тех, кто уничтожает караваны, идущие через Проклятые Земли, помогаешь в допросе второго пленного и можешь идти, куда захочешь. Вряд ли тебя будет кто-то искать по другую сторону княжества. Даже материк покидать не придется. В любом случае южный не рекомендую, я там бывала, и мне совершенно не понравилось. Жарко и вообще. Да и не мне тебе рассказывать, что маг где угодно хорошо устроиться сможет.

Анжа говорила с магом так, будто он уже согласился и теперь обсуждается вопрос, куда ему лучше ехать после того, как все кончится. Да и думал он, в общем-то, недолго. Можно сказать, совсем не думал. Сразу согласился.

Пленный поведал, что инициатива исходила чуть ли не из королевской канцелярии. Но не от тех чиновников, которые давно там служат, а от новых. Так что совершенно непонятно, это их личная идея или используются в качестве страховки. Вдруг не выгорит, тогда останутся виноватыми. А вообще, в последнее время таких очень много понанимали, причем в большинстве своем не местных. Раньше в королевстве и пятой части от того, что сейчас, не удалось бы насчитать при всем желании, хотя бюрократии хватало.

Структура засад оказалась именно такой, как нами и предполагалась. По несколько наблюдателей на основной дороге с обеих сторон от границы. Отслеживают караваны, как идущие из княжества, так и туда. Дорога сравнительно оживленная, трактиров достаточно, поэтому несколько крупных отрядов наемников хоть и находятся на самом виду, но подозрений ни у кого не вызывают. Тем более что их в последнее время во всем королевстве хватает. Даже с избытком. Есть возможность маскироваться. В результате достаточно быстро собраться, чтобы устроить засаду, всегда успевают. На случай таких хитрых, как мы, что решают обходить королевство по границе на север или, наоборот, на юг к городу со странным названием Волкодав, существуют другие отряды. Один такой мы как раз и разгромили.

Уничтожали всех, как купцов, так и контрабандистов. Только светлых эльфов не трогали (темные этой дорогой вообще не ездили). Почему – маг понятия не имел. Прямой приказ сверху без каких-либо объяснений.

Он действительно рассказал все, что знал. Как и обещал. Второго пленного допрашивали уже скорее для формальности, не ожидая услышать ничего нового. Маг разума принимал в этом деле участие, и немалое. Можно сказать, главное. Его ведь как раз для допросов и посылали, только никто не ожидал, что рабочим материалом станет тот, кого назначили командиром. Оказалось, этот маг – специалист по получению сведений без применения пыток. Входил в контакт с разумом пленного и подавлял его волю, после чего тот сам отвечал на все вопросы.

И зря мы думали, что не узнаем ничего нового. К удивлению мага, его формальный
Страница 12 из 22

командир оказался куда более осведомленным, чем он предполагал. Причем знал не просто чуть больше, а еще и тех, кто связан с этим делом в высших кругах королевства. Сейчас нам от этого никакой пользы, но князю доложить необходимо. Впоследствии может пригодиться. Амулет связи и кристаллы-накопители не только у Анжи имеются. Мне князь Ва’Дим лично вручил с поручением докладывать о самом важном, особенно если хвостатой какая дурь в голову взбредет. Так и сказал, а еще добавил:

– Воин она, конечно, хороший, возможно, самый лучший, но никогда не угадаешь, что выкинет в следующий раз.

Когда уходил, услышал, как темная эльфийка ему говорит:

– Надо же, а я всегда о тебе самом такое думала.

– С кем поведешься, – ответил князь.

– Только интересно, кто из вас и от кого набрался?

– Вообще-то я имел в виду скорее вас с Эль…

Дальше не слышал, так как отошел уже слишком далеко.

Глава 6

Дим. Попаданец

На этот раз на связь вышла не только Анжа, но и главный монах в их маленьком отряде. Сообщили практически аналогичную информацию. Причиной же дублирования являлось их разнящееся видение того, как нужно действовать дальше. Первая часть вообще-то полностью совпадала. Пройтись вдоль границы и уничтожить кого получится, желательно главарей и приближенных к ним лиц. Точечные акции преимущественно по ночам и без лишнего риска. Дальше их планы сильно отличались. Монах считал, что после этого нужно сразу возвращаться, а Анжа загорелась желанием наведаться в столицу и навести там шороху.

– Ну и что по этому поводу думают мои остроухие советники? – спросил я первым делом, когда мы начали обсуждать сложившуюся ситуацию в семейном кругу.

– Слишком рано, – тут же заявила Лара. – Разобраться с теми, кто грабит караваны, – это одно, а устраивать акции в столице еще до начала войны – совсем другое.

Эль была полностью с ней согласна. Я, в общем-то, тоже. Осталось только хвостатую убедить. А то я ее знаю: если вобьет себе чего в голову, пока не сделает – не успокоится. Или вдруг загорится другим занятием, которое ей покажется еще более интересным.

Однако уже через неделю произошло событие, изменившее наше мнение на противоположное. И случилось оно не где-нибудь далеко, а в нашей столице, недалеко от замка. Выехал я туда с самого утра. Без какой-либо конкретной цели. Просто чтобы показать, что «в Багдаде все спокойно» и нет причин для паники. Никто, собственно, паниковать и не собирался, но в последнее время кто-нибудь из нашей семьи ежедневно уделял не меньше часа таким поездкам.

Еду я, значит, никого не трогаю, даже мигалку не включаю. Не предусмотрена она почему-то в лошадиной конструкции. Хотя ничуть не сомневаюсь, что маг средней руки без труда сумел бы соорудить нечто подобное или еще похлеще, но у местных до такого фантазия не дошла. Дикари.

А потом как будто кто-то выключил свет.

Когда включили снова, обнаружил, что нахожусь в собственной постели, а склонившись надо мной сидит Эль. По глазам видно, что плакала. Редкое явление! Они у меня обе, что светлая, что темная, к слезам не склонны.

Захотел подняться, чтобы обнять и утешить, а заодно пообещать наказать всех, кто посмел обидеть мою маленькую ушастую принцессу, но не смог. Застонал, если не сказать закричал, от пронзившей все тело боли. Эль тут же встрепенулась и приложила руки мне к голове. Немного полегчало, но заметил, что сама эльфийка вся скривилась.

– Эль, ты что, забираешь себе мою боль?! – спросил я. – Прекрати немедленно! Как-нибудь потерплю.

Но жена не стала меня слушать и не остановилась, пока боль полностью не ушла.

– Лучше не двигайся, – только потом объяснила она. – Просто так снять не получается, только пропустив через себя.

– А что хоть было? – наконец додумался спросить о самом главном.

– В тебя стреляли.

– И куда попали? Боль пронзила все тело до кончиков пальцев ног, а не какое-то конкретное место.

– В сердце, – ответила Эль.

Шутить про амура и третью жену не возникло ни малейшего желания. Тем более что практически сразу дошел смысл сказанного.

– Постой, – удивился я. – Разве в таких случаях не умирают?

– Умирают, – согласилась эльфийка. – И сделай ты это, я бы потом сама тебя еще раз убила. Древо не позволило тебе умереть, поддерживало жизнь через артефакт, тебя с ним связывающий, пока не доставили в замок. Потом подоспела я, но все равно ты почти умер. Слишком страшной магией начинили стрелу.

– На мне были куча амулетов, универсальный щит и мифриловая кольчуга, – вспомнил я. – Неужели все удалось пробить одной стрелой?

– Амулеты и щит – да, кольчугу – нет, – ответила светлая.

– Тогда как? – не понял я.

– Сверху через шею и по диагонали вниз до сердца.

Подавил в себе порыв потрогать место предполагаемого входа стрелы. Слишком близким и отчетливым было воспоминание о боли, а также то, какой ценой она снимается.

Проведенное по горячим следам расследование ничего не дало. Кроме трупа стрелявшего. Если в меня попала светлоэльфийская стрела с очень неэльфийской магией, то стрелку досталась самая обыкновенная темноэльфийская. Типа, темные эльфы наняли убийцу, выдали ему фальшивую светлую стрелу, а потом его самого прикончили. Вряд ли кто-нибудь всерьез мог рассчитывать, что мы в это поверим. Но концов-то все равно не нашли. Скорей всего, надеялись, что эльфийский след заставит нас потерять какое-то время. Так и получилось.

Что интересно, личность стрелка установили без труда. Пришел несколько месяцев назад с торговым караваном со стороны графства Шер. С тех пор несколько раз нанимался охранником к разным купцам, но всегда возвращался в долину. Все, с кем имел дело, отзывались исключительно положительно. Особенно хвалили за умение виртуозно стрелять из лука (ну это и без того было ясно).

Если его послали из Зинского королевства, то операцию начали планировать никак не позднее, чем год назад. Ведь не случайного человека уже тут наняли. Подобный выстрел, как неохотно признались мои ушастые, не любому эльфу по плечу, а уж человеку…

Нечто вроде гильдии убийц в этом мире существовала, но единой организацией ее нельзя назвать при всем желании. Даже куда в меньшей степени, чем воровскую. Зато, в отличие от членов последней, убийцы маскировались очень умело. И ни о каких специальных знаках и тем более таких популярных у умственно неполноценных преступников татуировках не могло быть и речи. Поэтому, если убийца и принадлежал к подобной организации, доказать такое было невозможно.

Следствие быстро зашло в тупик, и никаких перспектив не предвиделось. Хотя в розыске очень активное участие принимали и эльфы, как светлые, так и темные. Еще бы, кто-то попытался навести ложный след на них. А что так бездарно, еще хуже. Можно считать дополнительным оскорблением. Однако у остроухих тоже ничего не вышло.

Впрочем, все это было где-то там, в городе. Я же в это время лежал в постели и не мог пошевелиться. Уж очень сильную магию кто-то сумел вставить в стрелу. И дорогую. Убийца, или, вернее, тот, кто его нанял, сумел где-то раздобыть настоящую эльфийскую стрелу, что, в общем-то, не так уж трудно, с настоящим эльфийским мифриловым наконечником, что почти невозможно, во всяком случае, очень сложно и совсем недешево, даже не учитывая цену
Страница 13 из 22

металла. Ну так вот, во сколько бы это ему ни обошлось, все равно получилась лишь дешевая упаковка для сразившего меня заклинания. Даже Древо Жизни не могло его снять, а только не давало мне умереть.

И рыжая Ли пыталась помочь, но и у нее тоже ничего не получилось. Один способ она все же предложила. Смешать кровь, пропустить через меня и моих жен получившуюся энергию и сбросить потом куда-нибудь ее излишки. Например, еще один перевал прочистить, гору какую испарить или еще что. Только непременно в полную силу, а не так, как в последний раз, когда она придумала контролирующее процесс плетение. Мои ушастые почему-то опять были против. Сомневались в результате, раз уж даже у Древа ничего не получилось.

Однако, когда я узнал, что провалялся без сознания целую неделю и надо мной дежурила не только Эль, а несколько раз ее подменяла дочь, снимая боль тем же способом, сразу выдвинул ультиматум:

– Смешиваем кровь и выбрасываем излишки энергии хоть на ближайшую скалу, хоть в космос!

Именно последнее и пришлось проделать, так как транспортировка моего тела до любой ненужной горы, не говоря о перевалах, оказалась весьма проблематичной задачей. Ближе всего находился космос, то есть крыша замка, куда и направились. Но даже из этого получилась целая эпопея.

В конце концов, забрались, куда планировали, и в небо ушел столб огня. Если сам процесс был очень болезненным, то результат оправдал все ожидания. Почувствовал себя заново родившимся. Эль, что важно, тоже. А то ведь ей, считай, ни за что досталось.

– Надеюсь, мы ничего там не сбили? – обратился к Ли, кивая вверх.

– Нет, – уверенно ответила рыжая. – Уже давно могу сканировать всю полусферу от горизонта до горизонта. Там пусто.

– А дальше?

– Вероятность попадания столь ничтожно мала, что не стоит и учитывать, – стала объяснять древняя эльфийка. – И потом, сила с расстоянием рассеивается, и если на ее пути все же вдруг окажется корабль, то ему наверняка хватит щитов.

– И какая разница? – неожиданно вмешалась Лара. – Собьем – имеем право. Нечего над нашим замком летать кому ни попадя.

– Именно, – поддержала ее Эль.

Интересная интерпретация космического права получилась у моих ушастых. Хотя, с другой стороны, абсолютно правильно. Ведь сначала территориальные воды тоже измерялись расстоянием, на котором можно было потопить незваного гостя из пушки. Позже нарушителей воздушного пространства так же определяли по собранным обломкам сбитого самолета. А не смог сбить, значит, и нарушения не было. Радары, говорите? Какие еще радары? Врут они все!

Первым делом по выздоровлении захотел отправиться в город, чтобы показать населению: князь жив-здоров, полный порядок, и вообще «в Багдаде все спокойно». Только неожиданно столкнулся с непониманием со стороны ушастых. Пришлось буквально целое сражение выдержать.

– Мне что, теперь из замка вообще выезжать нельзя? – удивился я.

– Пока не найдем второго стрелка, – сразу же ответила Эль.

– Ага. А если он давно уже уехал? – задал я резонный вопрос.

– За это время долину не покинул ни один караван, – напомнила Лара. – В одиночку же через Проклятые Земли никто не пойдет.

– Хвостатая всегда ходит, – напомнил уже я.

– К счастью, второй такой нет, – поморщилась светлая.

Анжу недолюбливали обе мои длинноухие жены. К хвостато-рогато-ушастой у них отношение было неоднозначное. С одной стороны, благодарны за то, что доставила меня домой, когда мы с ней провалились в подземную тюрьму и выбрались на другом конце орочьих степей. А с другой – слегка ревновали, так как слишком уж много я в тот раз провел с Анжей времени.

– И вообще, тот фейерверк, что мы устроили, – лучшее доказательство, – заявила Эль. – Весь город точно видел!

– Тем более, – ответил я. – Вдруг они подумают, что это вторая попытка покушения? Мол, кто-то из богов тоже невзлюбил нашу семью.

– О князе Проклятых Земель в народе слухи ходят как о любимчике богов, – напомнила светлая.

– И еще как о лорде тьмы, – вставил я.

– И потом, у тебя не такие глупые подданные, – добавила темная.

– В большинстве своем – несомненно, – не стал возражать я. – Вся беда в том, что и враги, скорей всего, не полные дебилы. С их стороны было бы глупо не воспользоваться ситуацией и не начать распускать соответственные слухи.

В общем, уговорил я своих ушастых. А когда я их не уговаривал? Так или иначе, но всегда получалось. Мало того, выехали на этот раз всей семьей, включая детей. Никакой охраны, кроме Дрейка, я не заметил, да и пес побежал исключительно по собственной инициативе. Но, несомненно, по всему пути за безопасностью следили более чем серьезно. Не зря же Лара попросила три дня отсрочки.

Все прошло хорошо. Проехались по столице, показались народу, не забыв навестить каждый сектор. И кстати, идея со слухами себя оправдала. Мы их сами заранее запустили, но противоположного содержания. Боги действительно имели место быть, только не покушались, а, наоборот, исцелили. Все видели столб огня, пришедший с неба? Какие еще нужны доказательства? Нет, специальный храм, посвященный тем богам, строить не нужно, они не настаивали. Что? Любимчик богов? Официальный титул? Идея, в принципе, интересная, и ее стоит всесторонне обдумать, но уже после того, как будет решена большая часть проблем.

Кстати, о проблемах. Хотя следствие и зашло в тупик, его никто не отменял. Правда, чем дальше, тем меньше оставалось шансов на то, что удастся поймать злоумышленников. Но все равно вызвал из Пограничного Гату. Придя туда с моей рекомендацией, она уже успела собственными силами заработать репутацию, пусть и в определенных кругах. Особой надежды не возлагалось и на нее, но попробовать стоило. Зато в городе весть о том, что прибывает знаменитая сыскных дел мастер, восприняли весьма положительно. Тут Сим Ралиэль со своей газетой постарался. После событий с «Черным единорогом» все были уверены, что уж она-то непременно найдет.

Соблюдать политесы уже не имело смысла, и Анжа получила карт-бланш на свои авантюры.

– После завершения уже одобренной операции по наведению порядка на границах княжества братья возвращаются в долину, а Анжа получает отпуск, о котором давно просила, – официально заявил я во время следующего сеанса связи через амулет.

О произошедшем у нас они узнали еще во время прошлого сеанса, когда я без сознания лежал, поэтому глупых вопросов никто не задавал.

Еще хвостатой послал напарницу. Вовсе не для того, чтобы они вместе по ночам в гости к замешанным в деле чиновникам ходили, а на случай если Анжа все-таки попадется. Будет кому оказать помощь при освобождении, и, если понадобится, вдвоем легче вырываться. Ну а коли ее содействие не пригодится, разведчицей поработает. Балы там всякие попосещает и прочие мероприятия подобного рода. Со знатью опять же пообщается и все такое. В общем, самая настоящая Миледи ушастого разлива.

Почему ушастого? Так в Зинском королевстве светлых эльфов не трогают. Кого же еще посылать? А тут такое совпадение. Широко известный своим неравнодушием к женщинам вообще и эльфийкам в особенности князь Проклятых Земель положил глаз на одну бедную девушку из провинциальной рощи. Но жены вовремя узнали, устроили настоящий скандал, забыв об эльфийском
Страница 14 из 22

достоинстве, и выперли бедняжку из долины. По счастью, как раз отряд эльфов по каким-то своим делам в Первый лес отправлялся, иначе в одиночку через Проклятые Земли точно не перебралась бы. Сгинула бы, как и многие до нее.

Но после такого позора в родную рощу ей возвращаться не имело никакого смысла, да и денег на столь дальнюю дорогу не было. В Первом лесу таким, как она, тоже делать нечего, вот и осталась искать прибежища среди людей. В Зинском королевстве, как она не раз слышала, к эльфам очень хорошо относятся. Оно и понятно: цивилизация, а не «не пойми что» с северным варваром вместо правителя.

– А давайте сначала мы с Морнэмирэ несколько свиданий устроим? – предложил я женам. – Исключительно для правдоподобия. Погуляем, взявшись за ручки, по парку, пару-тройку фотосессий проведем, одну обязательно в бикини у водопада. Помните тот водопад?

Эль с Ларой помнили и были против. Категорически. Особенно что касалось фотосессий. Зато скандал на следующий день устроили от души. Заявились с самого утра в светлоэльфийский сектор города, где Морнэмирэ особняк себе строить собиралась. Всех там буквально на уши поставили, как в прямом, так и в переносном смыслах. Полстолицы скандал слышали, другая половина сплетни о нем, в пересказе первой. Поэтому можно было не сомневаться, что вражеские агенты, которые, несомненно, в городе имелись, обо всем знали.

Морнэмирэ же не забыла содрать с нас дополнительную плату за компрометирующий ее скандал плюс моральный ущерб, так как многие поверили, что у нее могли быть какие-то отношения с человеком, пусть и местным князем. И как только у Эль деньги вытащила, ума не приложу. Сумма-то вышла вовсе не маленькая.

Глава 7

Дрейк. Сенбернар

Ну вот, Хозяина чуть не убили, а меня опять рядом не оказалось. Хотя на этот раз есть серьезное оправдание: был делом занят. Детей его охранял, чтобы опять не потерялись. Когда человека ранили, сразу почувствовал. Только пока прибежал, его уже в комнату заносили. Понял, что рану надо вылизать, но меня не пустили.

Остался лежать перед дверью, охранять. Я пес серьезный. Своих чувств стараюсь не показывать. Но за Хозяина любого порву. Ррр! Хотя в последнее время он меня мало замечает. Особенно когда дети появились. Понимаю, у самого щенки были. Но все равно обидно. Я даже повыл несколько раз по ночам. Тихонько, чтобы никто не услышал.

У этих людей и эльфов все не как у нормальных собак, а по-глупому. Мясо перед едой жарят, всякими вонючими вещами портят, и дети у них медленно растут. К тому же Хозяин ничего в воспитании не понимает. Разве можно таких маленьких щенят одних оставлять? Пришлось это брать на себя. Я ведь сразу понял, что их защищать надо. Они меня слушались. А что за уши и хвост часто тягали, так совсем и не страшно. Однако все равно не углядел я за ними. Нашли какую-то странно пахнущую штуку. Из-за нее потерялись. В этом замке вообще много чего странного.

Когда Хозяин детей искать поехал, я думал, он меня возьмет. Только он не взял. Черного коня взял, а меня нет. Обманул. Зря я тогда свои намерения показал, все поняли и в комнате заперли, а сами уехали. Ух, как я лаял. Потом скулил. А меня все равно не выпустили. На третий день почувствовал, что уже не догоню. Замолчал. А меня еще полдня не выпускали. По-моему, боялись. Хотя чего меня бояться? Я за все время здесь никого не укусил. Только один раз. А чего этот конопатый мне на хвост наступил? И нечего ему было так орать. Я его чуть-чуть укусил. Попробовал бы он хвостатой женщине со странным запахом на хвост наступить. Убила бы. Точно! Я знаю. Она даже на оборотней, и то лучше меня охотиться умеет! А я тихонько, только чтоб напугать. Хозяин тогда ругался. Ему хорошо, у него хвоста нет. Вернее, плохо, без хвоста неудобно, но зато и не наступят. А я все равно кусаться буду, если попробуют наступать. Пусть смотрят, куда ноги ставить.

Выпустила меня из комнаты та девчонка, которая любит железяками махать. И ей еще другие человечьи щенята подчиняются. Она хорошая, не испугалась. Все меня кормить пыталась. А я почти не ел ничего, грустно было. Не хотелось. Зато как радовался, когда Хозяин вернулся. Я прыгал, лаял, вылизал всех – Хозяина, его самок, щенят. Вообще-то, я так обычно не делаю. Я пес серьезный. Просто тогда обрадовался сильно. А детей я теперь не один охраняю. Хозяин какую-то женщину притащил. Запах от нее опасный. Но я ее не боюсь. Она теперь тоже с щенятами возится. Петь их зачем-то обучает. Я даже ревновать стал.

А вон она идет. Может, зарычать на нее? Нет, не буду. Она хорошая, хоть и пахнет страшно. А вот тот эльф, что еще до того, как Хозяина убить пытались, приходил, – плохой. Почувствовал, про Хозяина нехорошее думает. Даже колдовать начал. Я зарычал – он бросил. С тех пор боится меня. Чувствую, из-за него Хозяина чуть не убили. Еще раз придет – укушу. По-настоящему. Ррр!!!

Нарин. Гном

Вот стоило уехать ненадолго из Проклятых Земель, как самое интересное без меня случилось.

Но обо всем по порядку. Засиделся я что-то у князя Ва’Дима. Почтенные гномы, переселившиеся в столицу, начали на меня слишком подозрительно поглядывать, в гости звать да ненароком своих дочек показывать. Того и гляди – женят, и здесь от этого не скрыться. Вот напасть! Только башковитый гном, соображающий, всегда найдет выход. Вот я и надумал опять пуститься в странствия.

Давно не видал я старого знакомца Ва’Лета. Как там он, на Севере? От приходящих иногда редких купцов, что торгуют даже с теми землями, доходили слухи, будто варварский князь сумел очистить свои родовые земли от нечисти. А заодно разобрался с соседями, решившими нажиться на готовеньком, и в итоге объединил под своим началом множество разрозненных княжеств. Еще бы ему этого не сделать! С братом-чародеем, поддержкой Великого Храма и ледяными троллями до кучи. Объявил себя Ва’Лет Императором Севера, ввел порядки в духе казгардских, насколько это у северян вообще возможно, и, судя по разговорам, процветает.

Очень мне стало любопытно, так что, едва получил очередное приглашение к градоначальнику, мастеру Гельфу, самому длиннобородому и, видимо, поэтому самому кичливому гному в нашей долине, сразу стал собираться в дорогу. Компанию мне решил составить полулис Фокс, с ним увязались несколько его сородичей. И пятеро моих закадычных друзей-гномов тоже вздумали отправиться в странствия. Денег у нас было достаточно, товаров на продажу собрали быстро, несколько хороших гномьих повозок тоже нашлось. И началось наше путешествие. Ва’Лет, как оказалось, успел жениться и сейчас был отцом семейства из пяти сыновей и дочери. Но подробно о том, что увидел в его государстве, как-нибудь потом. Сейчас о более важном.

Обратная дорога, на удивление, оказалась сложной. До Зинского королевства доехали без проблем (почти все время попивали северное пиво с моими старыми приятелями Нудом и Снорром, которых Ва’Лет отрядил в послы к Ва’Диму). А там началось… Всюду снуют какие-то подозрительные личности, полно военных отрядов. Это в самом-то невоинственном королевстве! Северяне с удивлением признали в некоторых из них казгардцев, причем коренных граждан тамошней империи. Да что это такое делается? Потом уже около самых Проклятых Земель подозрительные люди разбойничьего вида попытались
Страница 15 из 22

ограбить наш караван. Не на тех напали! Получите арбалетный болт промеж глаз!

В столицу в долине Единорога я прибыл, полный возмущения. Что это такое, почему князь Ва’Дим не может порядок обеспечить! Правда, быстро поостыл под лавиной новостей. Оказалось, почти сразу после нашего отъезда все самое интересное и началось. Исчезли княжеские дети. Эльфийки были в шоке. Сами виноваты! Женам нужно дома сидеть и за детьми присматривать, а не государственными делами заниматься.

Дальше больше. Выяснилось, как пропали дети. Нашли действующий портал! Давно такого не было! Во многих подгорных королевствах эти штуки имеются, но никто не помнит, когда в последний раз удавалось включить. А тут два несмышленыша так просто прошли.

Стоило князю и эльфийкам рвануть на поиски своих отпрысков, кто-то начал в самой долине воду мутить. Банда непонятная объявилась, «Черным единорогом» назвалась. Хуже всего, в этом темном деле как-то и мои сородичи замешаны были. Хорошо хоть, потом выяснилось, что в самой банде никого из наших не было. Банду на чистую воду вывела сыскных дел мастер Гата, а помогали ей, как ни странно, Сим Ралиэль и его помощница полукровка Клариэль.

Почему странно? Не доверяю я этому журналисту. Совсем. У самого почти четверть гномьей крови, а называет себя чуть ли не полуэльфом. И что о таком можно сказать? Правильно, ничего хорошего. Помню, предлагал мои поучительные и веселые истории в его газетенке печатать, а когда я отказался, сам князю Ва’Диму как-то голову задурил и от него иногда получает.

Но я отвлекся, пропажа княжьих детей, распоясавшиеся бандиты и даже портал были не главной новостью! Древний гномий город! Князь Ва’Дим и его жены давно его нашли и молчали. Явно эльфийки придумали все скрыть от нас, гномов. Кто же еще?!

Магическим способом определили направление, в котором находятся пропавшие дети, и бросились спасать. И поскольку оно совпало с древним городом, то рассказали о его существовании и экспедицию снарядили, чтобы позже там встретиться. Окажись я тогда в долине, непременно пошел бы с тем караваном, а так узнаю обо всем последним из гномов. Поспешил я с путешествием на Север, сильно поспешил. Ва’Лет, конечно, друг, но кто же мог знать?!

Однако это все в прошлом, сейчас, оказалось, дела обстоят еще хуже. Моего друга чуть не убили. Какой-то подозрительный лучник совершил дерзкий выстрел, только магия Древа Жизни удержала князя от гибели. Выходит, и от эльфийских растений толк есть. Несостоявшийся убийца сам не избежал смерти. Все это походило на заговор, для запутывания следов которого приплели эльфийские стрелы. И никто не мог понять, кто организатор всего этого безобразия.

Мы с Фоксом пошли глянуть на труп того негодяя.

– Я узнал его! – едва не вскрикнул полулис. – Помнишь, мастер Нарин, турнир у Рохмарда? Это тот лучник, из «Волчьих голов», что жульничал на соревнованиях. Применял он магию и был разоблачен Жимаром. Я его хорошо запомнил, хоть сейчас этот наемник и без приметной рыжей бороды. Еще по переходу через Проклятые Земли. Все он норовил поиздеваться надо мной, да поизощреннее. Неужели это жители Волкодава покушались на нашего князя?

Сим Ралиэль. Журналист и издатель

До чего же не вовремя произошло это покушение на правителя. Ой, не вовремя. Я, конечно же, не в том смысле, будто лучше бы позже. Вообще ничего такого не надо, без князя Ва’Дима долина Единорога, скорей всего, передерется. Но эти злоумышленники нарушили и мои планы, поэтому и говорю, что не вовремя.

В связи с тем что князь вернулся в столицу, и не один, а в его свите появились две новые особы женского пола, я собирался повторно опубликовать свою статью-исследование на тему реального количества жен у нашего правителя. Дополненный вариант, естественно. Даже пробный экземпляр успели отпечатать, но в свете последних событий пускать это в тираж будет не самой хорошей идеей. Только и остается, как временно отложить в архив. А неплохая статья получилась.

Ну ничего, теперь буду писать о расследовании покушения. Надеюсь на сотрудничество сыскных дел мастера Гаты и ее помощницы Хатсы. Уже доводилось с ними сотрудничать. Правда, в тот раз Гата каким-то образом быстро сумела выяснить, что я на самом деле работаю не на себя, а на князя и газета «Наша долина» больше чем наполовину принадлежит государству. Но никому не рассказала, даже своей помощнице. Умеет хранить чужие тайны, если это никак не связано с расследованием. Так что с ней вполне можно иметь дело.

Ходят слухи, что настоящий заказчик покушения давно покинул долину, и придется отправляться на его поиски. Хатса уже намекала, что, если захочу, могу ехать с ними. Я сам как-то об этом не думал, а моя помощница Лисичка Клариэль вдруг загорелась. Даже не знаю, что выбрать? Остаться в долине и пописывать статейки о предстоящей войне с Зинским королевством (которой, скорей всего, не будет) или отправляться на поиски злоумышленников? Если поймаем настоящего виновника, женам князя придется изменить мнение обо мне.

Глава 8

Эледриэль. Светлая эльфийка

После скандала в светлоэльфийском секторе я зашла к послу. Вовсе не извиняться, с ним и так все было заранее согласовано. Интересовал вопрос, как поведут себя эльфы в случае войны. Вторжение в долину являлось крайне маловероятным, но все равно стоило обсудить на всякий случай, какой бы мизерной она ни была. Да и в случае наших действий на вражеской территории тоже.

Ответ, к сожалению, получился вполне ожидаемым. Защищать свой сектор столицы при нападении внешнего врага они собирались, как и положено по договору, но не более того. Даже предложение поделиться артефактами, найденными в заброшенном городе, не помогло. Тоже вполне предсказуемо. А перечисленные артефакты, рано или поздно, все равно в лес попадут. Проданные нами или гномами, без разницы. Уж я-то знаю, эльфы ждать умеют и переплачивать при необходимости тоже.

Только посол зачем-то начал оправдываться. Мол, так далеко от любого светлого Древа (наше не считается) у эльфов нет надежного источника магии, и они не могут себе позволить ввязываться в чужие войны. И ведь вовсе не пытался выторговать право исследовать двойное Древо Жизни. Понятно, что, когда Алисилиэль и темная принцесса оставались за главных жриц, пытались разузнать о феномене все, что только можно, и не преуспели. И зачем тогда эти пустые отговорки?

Ларинэ посещала другое посольство с той же целью, но результат ничем не отличался от моего.

– Я же говорила, что именно так и будет, – обратилась она к мужу.

– Отрицательный результат – тоже результат, – ответил человек.

– И в чем же он заключается? – с сомнением поинтересовалась темная.

– В том, что попробовать в любом случае стоило, и мы это сделали. Больше можем к вопросу не возвращаться.

– Тебе тоже с сожалением рассказывали, что без собственного Древа под боком не могут рисковать? – спросила я у Лары.

– Да. Причем ближайшая темная роща на самом деле не так уж и далеко. В орочьих степях.

– Давайте им по желудю подарим, – совершенно неожиданно вмешалась в разговор Мариэль.

Иваниил тоже оказался рядом. И как только сумели незаметно подкрасться?

– Да, на нашем Древе их много, – продолжил сын.

– Нельзя, – ответила я.

– Почему? –
Страница 16 из 22

хором удивились дети.

– Все дело в том, что нужно в первую очередь подходящее место, – стала объяснять им. – Если такое удается найти, то даже в желуде нет необходимости. Достаточно воткнуть в землю ветвь или всего лишь положить там лист, и Древо все равно прорастет. Но все такие места давно найдены и заняты.

– А если место не подходящее? – спросила Мариэль.

– Тогда Древо Жизни просто не захочет там расти.

– А мы очень хорошо попросим, – предложила с надеждой дочь.

Я помотала головой в ответ. Темная повторила мой жест. Удовлетворившись ответом, дети ушли, а я вдруг поняла, что мы недостаточно внимания уделяем их образованию, раз вообще возникают такие вопросы. Поймала взгляд Ларинэ, говорящий о том же самом.

Дим. Попаданец

Рано утром меня разбудили эльфийские послы. Не лично, конечно, такая привилегия только у двух моих длинноухих принцесс имеется. На самом деле это сделали слуги, сообщив, что оба главных эльфа требуют встречи. Причем немедленно. Еще вчера!

Продрав глаза, понял, что «рано утром» не совсем подходящая характеристика. Слишком рано, очень рано, до неприличия рано – куда более точные выражения, чтобы описать сложившуюся ситуацию. Однако раз все равно уже встал, то быстро оделся, во что пришлось, и потопал в тронный зал. Вопреки ожиданиям жен и там не оказалось. А дети, наоборот, были тут как тут.

– Мы не виноваты! – заранее объявил Ив.

– Да, – добавила Мара.

Это уже интересно. С чего бы им начинать оправдываться?

– А ну-ка, мелкие и ушастые, признавайтесь, чего еще натворили? – спросил их.

– Ничего! – хором ответили дети.

Ага, так я им и поверил. То, что врут, было очевидно. Вели себя так, будто Древо Жизни в одном из парков спилили. А судя по тому, что, не дожидаясь рассвета, к нам в гости рвались оба посла, то как минимум в двух. К счастью, ни у темных, ни у светлых в парках ничего даже близко похожего на Древо (обычные дубы не считаются) не росло, так что ничего необратимого произойти не могло.

Но допросить ушастиков не успел. Наконец появились Эль с Ларой, чмокнули меня в обе щеки, заняли свои троны, после чего сразу были запущены послы. Те громко возмущались, перебивая друг друга, в результате чего не получалось даже приблизительно понять, в чем суть вопроса. Единственное, что не вызывало сомнений, – во всем обвиняли нас.

– А можно по одному, медленно и простыми словами, чтобы сумел понять даже северный варвар? – воспользовавшись паузой, вставил я. – Чего моя семья еще натворить успела?

– Мы не виноваты! – раздалось из-за трона.

– Мы только помочь хотели!

– Иваниил! Мариэль! Немедленно прекратили прятаться, вышли сюда и рассказали, как все было! – строго приказал я. – А то эльфы сегодня и двух слов связать не могут. С похмелья, наверное.

Послов такое мое заявление, естественно, возмутило, но способности членораздельно изъясняться не прибавило. Скорее, наоборот.

– Мы хотели помочь, – повторила Мариэль, встав уже по эту сторону трона.

– Да, – присоединился к ней брат. – Услышали, как папа с мамами обсуждают нежелание эльфов участвовать в войне на нашей стороне потому, что ни у темных, ни у светлых собственного Древа в долине нет, а нашим пользоваться почему-то не желают. Вот и решили помочь.

– И? – спросил я, когда сын замолчал.

– Пошли ночью к Древу Жизни, – продолжила дочь, – и срезали по ветке.

– Так просто взяли и срезали?! – удивился я.

– Да, – ответил Ив, пожимая плечами.

– Вот видите, ушастые? Что я говорил?! – обратился к женам, хотя на самом деле ничего подобного никогда не говорил. – Вот как надо! А вы… Древо то, Древо се, Древо это…

Все присутствующие длинноухие, включая Эль и Лару, находились в глубоком шоке и ничего не ответили.

– И что было дальше? – вернулся я к теме разговора, от которой сам же и ушел.

– Отнесли в эльфийские парки и воткнули в землю на специальных местах, – как о чем-то само собой разумеющемся рассказала Мара, мол, до чего же порой непонятливыми бывают эти взрослые, даже папа с мамами.

Большую часть как светлого, так и темного ушастых секторов представляли собой парки. И тот, и другой являлись как бы маленькой копией Первого эльфийского леса и, соответственно, зеркальными отражениями друг друга. В каждом имелось специальное место для Древа Жизни, если бы оно пожелало там расти. Своего рода традиция. Или пустая клумба, если без романтики, а по факту. Вот туда, выходит, они ветки и повтыкали. С чего тогда эльфы взбеленились, непонятно.

– И всего-то? – подвел итог я. – С какой тогда стати меня так рано разбудили?

– Но так нельзя! – возмутился темный посол.

Светлый его полностью поддержал. Второй случай такого единодушия среди разноцветных ушастых, первый – это когда Эль с Ларой выступают против меня единым фронтом.

– Мелкие вам что, ветки перепутали? – спросил я о единственном, что сумел предположить.

Ив с Марой тут же отрицательно помотали головами. Мол, папа, как ты мог подумать?!

– Нет, не перепутали, – ответил светлый, подтверждая их жест.

– Тогда еще скажите, что проросли, – пошутил я.

– Именно! Проросли! – воскликнул темный.

– Так радоваться нужно! – сильно удивился я.

Оказалось, что радоваться мешало сформировавшееся за многие тысячелетия мировоззрение. Ну не может прорасти ветвь Древа Жизни там, где любому полукровке вздумается ее воткнуть. А уж остаться при этом самой по себе, без связи с Древом, от которого была отрезана, тем более. По сути, у моих ищущих приключения детей получилось не размножить деревья со всеми присущими свойствами, а высадить эльфам по бесплатному источнику энергии, которые никогда не превратятся в полноценные Древа. Вот это больше всего длинноухих и пугало.

– А от меня-то вы чего хотите? – наконец задал им главный вопрос.

Выяснилось, что сами толком не знают. Так были потрясены случившимся, что побежали скандалить и предъявлять претензии, даже не обдумав требований.

– Могу, например, сходить в ваши парки, повыдергивать эти злосчастные ветки и использовать их по прямому назначению, то есть в качестве розог для двух маленьких паршивцев. Потому что резать или не резать ветви с Древа Жизни они могут сколько угодно по своему ушастому усмотрению. Я в эльфийские дела никогда не лез и не собираюсь. Честно! А покидать замок без разрешения и охраны, да еще и ночью… После чего шляться по городу, где совсем недавно в папу вражеские агенты стреляли, – это очень серьезный проступок.

Послы тут же заверили, что выдирать проросшие ветви вовсе не обязательно, они как-нибудь сами решат возникшую проблему. Тем более при моей нелюбви лезть в эльфийские дела не хотят меня затруднять. После чего быстро удалились, наверное, опасаясь, что я могу придумать что-то еще, не менее радикальное. И чего вообще шум нужно было поднимать? Получили два бесплатных реактора, в смысле источника энергии, которые, в отличие от настоящего Древа, не требуют поклонения, и побежали предъявлять претензии – у нас, мол, так не принято. Вот теперь мои жены непременно должны, просто обязаны выторговать у длинноухих как минимум поддержку в предстоящей войне.

Мы остались в узком семейном кругу. Если когда я начинал фразу про розги, Эль с Ларой посмотрели неодобрительно, то к ее окончанию мнение изменилось.
Страница 17 из 22

Нет, пороть ушастиков не собирались, но религиозные чувства к Древу Жизни поубавились или скорее отошли на второй план, а материнские инстинкты, говорящие, что детям никак нельзя шататься ночью по городу, да еще и одним, возобладали.

– У нас была охрана, – сразу заявил сын.

Ага. Почуял, что когда папа грозится наделать розог из Древа Жизни, – это несерьезно, а когда мамы вот так смотрят – точно что-то будет.

– И какая же? – спросила Эль.

– Дрейк, – сообщила Мара. – Он смелый пес. От любого эльфа защитит. И даже на тетю Анжу напасть сможет.

А вот про хвостатую я не был так уверен. Во всяком случае, на спор не стал бы на нее пса натравливать, еще неизвестно, кто кого в результате покусал бы. Но сказал совсем про другое:

– Да, Дрейк, конечно, пес умный и серьезный, но даже у него не получилось бы быть в двух противоположных точках города одновременно.

– Он охранял сестру, – признался Ив.

– У меня другой вопрос, – начала Лара. – Как вы смогли незамеченными пройти через все защитные системы? В темноэльфийском секторе города они очень серьезные, и я сомневаюсь, что в светлоэльфийском намного хуже.

Мы встретили два искренних взгляда, совершенно красноречиво говорящих: «А там что, еще и какая-то защита была?».

– Ну вот, ушастые, – заявил я. – Наши гениальные и очень красивые дети (первое в папу, второе в мам) сделали еще одно открытие. Если срезать ветвь Древа Жизни, то с нею в руках можно преспокойно проходить через любую эльфийскую сигнализацию.

А как еще можно было объяснить произошедшее? Правда, ставить эксперименты мои остроухие красавицы не собирались. Я, в общем-то, тоже.

Наказанием детей не занимался, оставив это ответственное занятие на эльфиек. Свой отцовский долг полностью выполнил, наобещав розог, а дальше пускай сами разбираются.

Глава 9

Эледриэль. Светлая эльфийка

И муж, и темная как-то незаметно испарились, оставив мне самую неприятную миссию. У него, видите ли, государственные дела, у нее армия, а Мариэль с Иваниилом на мне. Не наказывают эльфы детей. Никогда! Но и дети тоже ничего подобного не вытворяют. Мало того, что поступок нельзя было оставлять без внимания сам по себе, так они еще и домашний арест нарушили, под которым сидели за то, что через портал без предупреждения и разрешения ушли. То, что все равно не отпустили бы, – не аргумент!

И что мне теперь с ними делать? Причем так, чтобы потом Ва’Дим и Ларинэ не вздумали отменить. Мол, мама Эль плохая, наказала, а папа с мамой Ларой хорошие, спасли. Пусть только попробуют! Раз сами сбежали, то их голоса можно теперь не учитывать. Хотя Дим, скорей всего, ничего не скажет, он в дела воспитания не лезет. За что его люблю еще сильнее. Помню, как малыши впервые сами залезли на отвесную стену замка. Мы с темной обрадовались и позвали мужа. Не подумали, что человек такое может воспринять совсем иначе. Но он у нас хороший, ничего не сказал, хотя смотрел с очень сильным опасением.

Однако это муж не станет вмешиваться, а темная может. В любом случае пусть только попробует!

– Что же мне теперь с вами делать? – спросила ждущих моего решения дочь с сыном.

– Лишить сладкого на два дня! – с готовностью воскликнула Мариэль.

– Или на три, – поддержал сестру Иваниил.

Глупо, конечно, было предполагать, что они сами подходящее наказание предложат. Вот если бы хотелось придумать что-то чисто формальное, тогда да.

– Отправим-ка вас в монастырь, на обучение, – наконец объявила я.

Им такая идея явно не понравилась. Категорически! А мне наоборот, даже очень. Спонтанная мысль оказалась ко времени и месту. И чем больше я ее обдумывала, тем сильнее нравилась. Обучение боевым искусствам у тех монахов очень хорошо поставлено, а в какой-то степени и магии, так что зря время точно не пропадет. Пригодится. Заодно подальше от опасности окажутся. Уж туда-то быстрее чем за год только на драконе долететь и можно. Тем более там послушников все время не хватает. Правда, от перспективы взять только на время точно в восторге не будут, но, если муж прикажет, выполнят.

– Мама, не надо! – тут же жалобно попросила дочь.

Очень жалобно. Любая эльфийка что угодно бы сделала. И мне огромных усилий стоило, чтобы не отказаться от плана с монастырем. Но смогла удержаться.

– Мы больше не будем, – добавил сын тем же тоном.

Но я не собиралась отступать.

– Конечно, не будете. В монастыре драконоборцев правила очень строгие.

Спорить не стали, но у обоих по щекам покатились слезы. Мне самой больно сделалось. Опустилась на колени, обняла и прижала к себе. Но решения менять не стала.

– Так надо, – начала нашептывать детям. – Вот научитесь у братьев драться, сможете долину по-настоящему защищать. А мы с мамой Ларой и папой будем к вам часто в гости приезжать…

Ларинэ. Темная эльфийка

Светлая с наказанием, пожалуй, перегнула. Сама бы я на такое точно не решилась. Но, с другой стороны, в одном она абсолютно права – чем дальше будут находиться дети во время войны, тем лучше. И вовсе не потому, что существует реальная опасность осады города и тем более взятия замка. Вряд ли вообще в долину сумеют прорваться, а если и прорвутся, то точно сильно об этом пожалеют. Как очень точно выразился по этому поводу князь Ва’Дим:

– Они не пройдут! А если пройдут, то не выйдут.

Однако главная беда в том, что Иваниил с Мариэль вполне могут сами надумать в войне поучаствовать. Это куда хуже. Учитывая, что наши дети если уж чего удумают, то обязательно сделают, тем более. Поэтому и я, и Ва’Дим решение Эледриэль полностью одобрили. Что касается расставания, не страшно. Всегда можно найти время, чтобы спуститься в подземелья замка, пройти через портал, подняться в храм и встретиться.

Глава ордена, как и предполагалось, в восторге вовсе не был. В смысле, совсем. Мало того, что временные послушники, а такое у них не принято, так еще и очень точно предположил постоянные посещения родителями. Но куда ему было деваться, если сам Достойный попросил?

Да и детям в конечном итоге польза будет. В ордене в любом случае с подготовкой все в порядке, так что основы они получат, а дальше я сама уже подтяну. Или ту же Анжу заставлю, пускай пользу приносит.

Не успели отправить детей, как пришли новые тревожные вести. Их принесли те самые орки, с которыми мы в прошлый раз воевали. Новый император Казгарда распустил большую часть армии, там традиционно хватало орков-наемников. Повозвращались в свои степи и начали воду мутить. Агитировали сородичей на нас напасть. Причем не просто так, а ударить из степей, когда война с Зинским королевством начнется. У нас к ней только подготовка ведется, а те уже точно знают, что война обязательно будет.

Те, кто уже пробовал, были против. Но все больше и больше кланов склонялось к мысли, что идея хорошая. Пока же начинали теснить скептиков. Вот те и пришли просить помощи. Мол, сами они на нас нападать не хотят, но может возникнуть ситуация, когда просто не будет иного выбора.

У нас его теперь тоже практически не оставалось. Или помогаем оркам, и пускай воюют у себя в степях друг с другом, или не помогаем, ожидая их у перевалов. Прорваться не прорвутся, а дорогу в Пограничный, как и в прошлый раз, перекроют. Между тем, на нее у меня кое-какие планы. Еще чего доброго блокаду устроить
Страница 18 из 22

попробуют, если не считать порталов, может даже получиться.

Дим. Попаданец

– И что будем с этими орками делать? – спросил у темной. – Ты у нас главная по обороне, вот и решай.

– Тут скорее вопрос к Эледриэль, – ответила она. – А вообще, помогать в любом случае придется, вот только лишней армии у нас нет.

– Раз уж на то пошло, почти никакой нет, – вставил я. – И почему вопрос к Эль?

– Потому, что придется в основном деньгами помогать, – ответила темная. – Может, в какой-то степени оружием, но куда больше деньгами.

Присутствующая Эль возражать не стала.

– С оружием все понятно, только много ли они деньгами навоюют? – задал вполне логичный, на мой взгляд, вопрос. Не подкупят же в самом деле вражеские кланы, чтобы те не нападали?

Оказалось, что я не прав. Не в смысле подкупа врагов, а вообще. Обе мои ушастые к оркам относились, мягко говоря, негативно и тем не менее прочли целую лекцию в их защиту. Казалось бы, какая разница, получать ли деньги от нас и драться с другими орками или, наоборот, объединиться с теми, напасть на долину, разграбить и заиметь те же деньги в качестве добычи, не говоря о других трофеях? Выяснилось, что она очень даже была.

Хотя в степях и существовало немало крупных и мелких государств, но по сути орки имели клановое общество. А в таком интересы клана всегда выше интересов отдельного индивидуума. Этим они в первую очередь и отличались от большинства других наемников. И поэтому пришедшие к нам за помощью более чем охотно были готовы получить ее наличными.

Орочьи степи велики и тянутся далеко на запад. Там проживает множество племен, которым одинаково плевать как на восточные кланы с мутящими воду и обещающими золотые горы казгардскими ветеранами, так и на новое княжество в Проклятых Землях. Вот там и собирались вербовать воинов на полученные от нас деньги. Причем платить не каждому наемнику лично, а сразу клану. Если такой воин погибнет в бою, его клан все равно уже получил деньги и сможет купить на них оружие, лошадей, еду и будет если не процветать, то не бедствовать. А ведь орк не обязательно погибнет. Он очень даже может и с добычей вернуться, чем сделать свой клан еще сильнее. Если же направить тех же воинов в набег на княжество Проклятых Земель, то в случае победы выжившие вернутся с богатой добычей, а в случае поражения вообще ни с чем. И по-любому погибшие и так и так не дадут клану ничего.

Вот такая простая математика, благодаря которой орки вообще редко воевали с внешним миром, предпочитая отправлять туда самых горячих и беспокойных.

– А почему бы и нам не нанять армию против Зинского королевства именно в западных степях, раз все так прекрасно? – спросил я, выслушав лекцию по особенностям кланового общества.

– Ты у нас, несомненно, гениальный муж! – вместо ответа заявила темная.

– И что бы мы без тебя делали?! – поддержала ее светлая.

– А если по делу? – с подозрением спросил я.

– Если по делу, то я послала гонцов практически сразу, как поняла, что угроза войны реально существует, – ответила моя министр обороны. – И эти конкретные орки тоже явились к нам сами и заранее, а не будучи загнанными противником, когда уже поздно, в том числе и по этой причине.

– И только половина денег, что мы им выделим, будет безвозмездной помощью, – продолжила Эль. – На вторую они станут нанимать армию уже для нас.

– Часть оставим в Пограничном, в качестве резерва, а вторую часть придется размещать в долине, раз все так серьезно, – опять взяла слово Лара.

– Да, удружил нам император Казгарда, – подвел итог я. – Хоть бери и счет ему выставляй.

– Не надо! – на всякий случай сказала Эль.

– Нам еще третьего врага не хватало, – добавила Лара. – Как ты любишь говорить: «для полного счастья».

– А разве мы и так уже не находимся в близком к состоянию войны с половиной армии Казгарда? – удивился я. – А что до самой империи, то на карте смотрел, лично воевать нам будет весьма затруднительно. География станет очень сильно возражать.

– Все равно не надо.

– Да ладно, не собираюсь. Это была просто шутка.

– С тобой никогда не угадаешь.

Затем Эль вдруг сменила тему и начала жаловаться на газету «Наша долина» и прежде всего ее владельца Сима Ралиэля. Мол, я ему покровительствую, а он о нашей семье такое пишет…

– Вот «Новости долины Единорога» – совсем другое дело, – продолжала светлая. – Приличное солидное издание.

– Вот никогда бы не подумал, что моя светлая жена станет когда-нибудь хвалить гномью газету, – усмехнулся в ответ.

– Я не хвалю, а сравниваю, – ничуть не смутившись, ответила светлая. – Ты посмотри, что он о нас пишет! А если это дети прочитают?!

– Ну, во-первых, кое-кто, вся такая светлая и ушастая, их практически на противоположную часть континента отправила, так что точно не прочитают.

– Это нечестно, – обиделась Эль.

Тут я, пожалуй, перегнул палку. Не нужно было ей об этом напоминать.

– Извини, больше не буду, – попросил прощения я. – А чем тебе, собственно, его статьи не понравились?

– И ты еще спрашиваешь! Нет, точно не читал!

– Читал и поэтому не понимаю, что вам, красавицы, не нравится на этот раз? Цикл статей о покушении? Так с его подачи теперь вся столица уверена, что меня именно боги исцелили.

– А также в том, что мы не способны сами найти убийц и теперь ждем не дождемся сыскных дел мастера Гату и ее помощницу Хатсу, – тут же нашла, что ответить, Эль. – Ну это ладно, неприятно, но факт. А каких он подробностей о твоей любовнице Морнэмирэ и ваших с ней приключениях понаписал!

– И что тут такого?

– Как это что?!

– Мы ж сами хотели раздуть скандал как можно сильнее. Сим постарался, лучше не придумаешь.

Светлая смутилась, но совсем ненадолго. Почти сразу нашла еще неубиваемый, по ее мнению, аргумент:

– И потом, он о наших детях нехорошо написал!

– Как отважные ушастики в преддверии войны сумели в эльфийских рощах вырастить по Древу Жизни, чем увеличили обороноспособность города? Такой статьей гордиться надо! Вставить в рамочку и повесить в тронном зале.

Никто в рамочку газету вставлять и тем более на виду вывешивать, естественно, не собирался, но то, что она у обеих ушастых имеется, можно было не сомневаться. У светлой аргументы кончились, тогда высказалась темная:

– Еще он хочет перед самой войной поссорить нас с Волкодавом.

– Это каким образом?

– Объявил в своей газете, что стрелявший в тебя наемник из этого города.

– А вот тут, ушастые, вы просто ревнуете. Потому что он первым эту информацию добыть сумел. И все потому, что не стесняется с дикими полуэльфами общаться.

Женам такой аргумент не понравился, но с ходу больше ничего придумать не смогли.

Глава 10

Дим. Попаданец

На самом деле имелись и хорошие новости, а не только плохие или не очень плохие. Обнаружился потенциальный союзник. Причем сам пришел, не мы его нашли.

Новый король наконец навел порядок в далеком Северном королевстве и укрепил там свою власть, сделавшись не только номинальным, но и реальным правителем. Наши агенты в Драконьем Черепе регулярно о тамошней обстановке доклады присылали. Что интересно, этот город король вообще не трогал, ограничившись для начала просто формальным признанием своей власти населением. С другими был куда менее
Страница 19 из 22

щепетилен.

Выяснил, что Драконий Череп сбывает в больших количествах строительный лес через недавно появившихся в горах гномов, но не им самим, а кому-то довольно могущественному и, несомненно, богатому. Теперь через горожан прислал послов. Те, заходя в гномье подземелье, никак не ожидали, что окажутся не по ту сторону хребта, а чуть ли не по другую сторону мира. Однако сделали морды кирпичом и отправились на аудиенцию, словно по три раза на дню через порталы ходят.

Правда, большая часть их заготовок была сделана в расчете на сильное государство, находящееся по другую сторону гор, а не на небольшое княжество в центре континента. Но менять ничего не стали, а прошли по всем пунктам, в надежде что так или иначе если не большая, то хоть какая-то часть все равно может подойти. Тем более что благодаря порталу во многих случаях это имело не такое уж решающее значение. А из-за разницы в ценах многие их предложения оказались даже более заманчивыми, чем они сами предполагали. Эль позаключала кучу договоров, несущих непосредственную прибыль или иную косвенную выгоду княжеству.

Затем глава посольства задал мне интересный вопрос:

– Князь Ва’Дим, не собираешься ли ты в ближайшее время с кем-нибудь воевать?

Я-то собирался, вернее, со мной собирались, но откуда они об этом узнали? Вот в чем вопрос. Видимо, этот самый вопрос отразился у меня на лице, так как посол решил объяснить:

– Твои люди в Драконьем Черепе не только строительную древесину закупают, причем любую, а не исключительно самую ценную, что раньше западные купцы вывозили. Они еще и ищут желающих переехать в княжество, хоть на заработки, хоть на постоянное проживание. А в последнее время предпочтение отдается воинам, и плата, им предлагаемая, увеличилась.

– Так и есть, – не стал скрывать я. – В последнее время наблюдается очень нехорошая активность у соседей, вот и приходится быть готовым ко всему. А будет ли война или нет, и если будет, то насколько серьезная, пока с абсолютной точностью сказать нельзя. Впрочем, хотелось бы узнать, чем вызван ваш интерес?

– У меня, то есть, я хотел сказать, у моего короля, сейчас имеется большая армия. Воины хорошие, проверенные в боях, и не хотелось бы их распускать по домам или оставлять бездельничать по гарнизонам. Вот он, король я имею в виду, и решил, что есть возможность поучаствовать в чужой войне на взаимовыгодных условиях.

– Предложение, несомненно, заманчивое, и готов его всесторонне обдумать, – ответил я. – Вот только оборонительная война особых трофеев не предполагает, а учитывая географическую удаленность, для вас о территориальных завоеваниях тоже не может быть и речи.

– Да, – досадливо ответил посол. – Этого мы как-то не учли. А жаль.

– Мне тоже жаль. Однако услуги какого-то количества воинов я могу и золотом оплатить. Да вот беда, подготовка к войне съедает большую часть бюджета. Деньги еще есть, но не так много, как хотелось бы. Вот и не знаю, согласятся ли хорошие, проверенные в боях воины на ту же цену, что и остальные? И согласится ли их король?

На самом деле денег как раз хватало, и я готов был заплатить за такой подарок столько, сколько северный правитель попросит. Но зачем? В смысле зачем платить много, когда они, несомненно, согласятся и на меньшее? Ведь рассказывая о большой армии, посол явно опустил слово «слишком». Король, скорей всего, и сам не знает, куда своих воинов пристроить, чтобы они не хулиганили от безделья дома.

– Нужно будет посоветоваться, в смысле спросить короля, – ответил посол. – Я уверен, что мы сможем найти решение.

У меня сложилось впечатление, что на самом деле собеседник имеет право решать этот вопрос прямо здесь и сейчас. Не отходя от кассы, так сказать. И вообще, не простой это посол, а к примеру, министр, серый кардинал или кто-то вроде. Одна его оговорка «я, в смысле мой король» чего стоила.

Торопить события, естественно, не стал. Договориться-то договоримся, но обойдется куда дороже. Пускай лучше моя министр финансов принцесса Эледриэль про деньги торгуется. Тем более что пока враг у ворот еще не стоит и времени достаточно. На то, чтобы посол прогулялся туда и обратно порталами, его точно хватит.

– Учитесь, ушастые, – объявил женам, когда мы остались одни. – Умная обезьяна спокойно сидит на дереве и смотрит, как тигры и драконы дерутся внизу.

Но моим эльфийским принцессам китайская пословица не понравилась. Вещи, сделанные мастерами из Поднебесной, оценили весьма высоко, а идеи не очень. Или зря я дерево упомянул? На Земле ведь тоже многие не желают быть произошедшими от обезьян, требуют, чтобы их бог произвел. Ага, лично, руками, из грязи. По образу и подобию, так сказать.

А ведь по сути поговорка очень даже к месту. Один император решил проблемы у себя дома, избавившись от излишне большой армии, распустив ее довольно целенаправленно на запад. Отчего уже у нас возникли серьезные проблемы. У другого короля появились аналогичные затруднения, что и у казгардского правителя, только в меньших масштабах. Однако он оказался хитрее, решив на этом еще и заработать.

Ва’Харр. Король

Помоги, Во’Дан, что за напасти на мою голову! Ведь когда-то я мечтал всего лишь расширить свои владения, завоевать парочку ближайших соседей, еще нескольких обложить данью и титуловаться Великим князем. Получилось. Даже легче, чем предполагал. Потом появился этот Ранон, проклятый архимаг, и нанялся на службу. С его подачи я существенно увеличил свои владения, мой титул стал не простым звуком.

Да, прекрасно понимал: Ранон преследует какие-то свои загадочные цели, но не думал, что мне это помешает получить желаемое. Тем более все обещания он выполнял, не придерешься. В мечтах я уже видел себя владыкой всего Севера. Но чародей справедливо заметил, что на Севере у нас и взять нечего, а добыча есть в лежащих южнее королевствах. Вот если их завоевать. И стать императором не хуже повелителя Казгарда…

Красивые мечты. И невыполнимые. Реальность внесла свои серьезные поправки. Какой император?! Мне бы королевство удержать. Все силы на него уходят. Я на Севере, в родовом княжестве, даже не бываю. И сына не послал, молод он еще. Туда бы старшего, но бедного Ва’Дорра уничтожил дракон. Пришлось отправлять наместником Ва’Зана, дальнего родича, которому я даровал какой-то здешний титул. Графа, а может, и герцога, не разобрался я еще в иерархии местной аристократии. Обещался мне Ва’Зан быть верным вассалом. Вроде сомнений в этом пока нет. Получаю от него несколько бочек пива да соленой рыбы, будто здесь этого добра не хватает. И оба мы понимаем, что вся верность новоявленного герцога будет ровно до того момента, как я потребую хоть чего-то большего.

Пока я усмирял и брал под свою руку оставшуюся без власти страну, все было хорошо. Где легче, где тяжелее, но вполне ожидаемо и понятно. Позвал еще северных князей да свободных воинов в подмогу, того количества войск, которое шло со мной ранее, не набралось, но усмирить строптивых баронов, не пожелавших признать нового короля, хватило. Вернее, поначалу не хватало, а как страна почувствовала за мной силу и поверила, что смогу стать настоящим королем, так армия начала расти куда быстрее, чем мог себе представить. Образовалось полноценное войско, и шансов у этих
Страница 20 из 22

недалеких феодалов не было, они меж собой даже договориться не могли. Так и разбили их поодиночке. Особо верным сподвижникам даровал захваченные замки вместе с титулами бывших владельцев. Затем с помощью войск покончил с разбойниками, которых развелось во время смуты немало.

И тут передо мной в полный рост встала неразрешимая задача. Армию распускать никак нельзя, потому что только часть вернется по домам, а остальные превратятся в тех же разбойников, а то и в бунтующих баронов. Завоевывать больше некого. Это королевство оказалось ловушкой. На юге и востоке горы да непроходимые леса, в которых, как говорят, полно троллей, на западе неизвестно как далеко тянущееся каменистое побережье с редкими рыбацкими деревушками, не нужными никому, кроме обитателей (там даже своих князей нет!). Ну а Север, он и есть Север. Уж я-то знаю, что он собой представляет. Завоевывать тамошние бесчисленные острова и островки можно бесконечно долго и с нулевыми результатами. Сегодня они твои вассалы, а завтра независимые великие князья, и так до бесконечности. А главное, взять там нечего. Плодородных земель практически нет, рыбу можно и в других водах ловить, а железо проще купить.

Часть войска я все же сумел распустить без последствий. Повезло, что кое-кто из союзников желал вернуться на свои острова с добычей. Эти если и превратятся в нарушителей спокойствия, то где-то там, а не у меня. И повезло, что некоторые из земляков, вчерашние рыбаки, пастухи да крестьяне, жаждали получить за службу землю. Конечно же, дал, уж этого-то добра после войны хватало. Пускай обрабатывают, родне на Севере зерно продают да хоть какие-то налоги в казну платят. И верной опорой трону в случае чего будут.

Но армия все равно была намного больше, чем королевству необходимо. Можно оставить все как есть спокойствия ради и уменьшать постепенно. Вот только воинов кормить надо, да жалованье платить, а казна после войны не могла похвастать полнотой. Если по чести, то вообще ничем похвастать не могла. Не было у меня казны как таковой.

И тут вдруг выяснилось, что на границах моего королевства гномы через южные горы тоннель прорыли. И не сами, а по чьему-то заказу! И этот кто-то, явно богатый и могущественный правитель, начал вести активную торговлю с ближайшими к горам поселениями. Скупал чуть ли не все, что они соглашались продавать, и прежде всего лес. Оно и понятно, таких лесов, как на Севере, больше нигде нет, недаром купцы буквально вокруг света за ними плавают. Кроме этого, он активно переманивал к себе любых мастеров.

Нужно сказать, что я многих отдаленных городов и тем более поселков не завоевывал. Если кто сразу соглашался признать мою власть, тех вообще не трогал. Зачем разорять собственную страну? Горожане да крестьяне не рыцари с баронами, им без разницы, кто правитель. Лишь бы три шкуры не драл. И, как оказалось, не зря я так делал. Теперь не только скромные налоги течь в мою столицу начали, но и информация.

В последнее время у загорного правителя вдруг сменились приоритеты. В первую очередь стали требоваться воины. То есть все складывалось очень удачно для меня. Не только смогу решить проблемы с излишками армии, но еще и казну пополнить. Осталось только выбрать, кого послом отправить. Вся беда в том, что по сути некого. Толковых и умных, чтобы к другому правителю на переговоры послать, и не просто мою волю передать, а на месте решения принимать, нет. Достаточно надежных вассалов, чтобы управление королевством на время доверить, хватает, а умных нет. Сын слишком молод, ему учиться еще. Хоть сам поезжай.

А это идея!

Дим. Попаданец

Посольство явилось еще раз уже в расширенном составе. Того, что северная армия может оказаться троянским конем, а сами послы шпионами Зинского королевства или тех, кто за ним стоит, мы не опасались. Паранойя – вещь, конечно, хорошая и, несомненно, полезная, но не до такой степени. В данном конкретном случае география очень мешала. Это за сколько же лет нужно было начать ко всему готовиться? И в придачу предсказать смену власти как в Казгарде, так и в Северном королевстве.

Допустим, империя – главный фактор в комбинации, и там кто-то сумел это организовать. Но очень вряд ли у них получилось бы договориться с драконом, чтобы тот в нужный момент северную столицу сжег. Иначе действительно получится паранойя, но не та, что мания преследования, а та, которая мания величия. Воспользоваться же возникшей ситуацией в полной мере мешали расстояния. Поэтому, если новый король что нехорошее и задумал, это будет исключительно его личная инициатива.

Предположим, решил в самый неподходящий момент ударить нам в спину и таким образом максимально ослабить. Зачем? Да кто его величество знает?! Например, чтобы больше не лезли на его южные территории со своей торговлей. Логично? Ага, очень! И лишиться таким образом единственного источника налогов не натуральными продуктами, а живыми деньгами. Торговать-то после войны с ними пока никто больше не рвется. Не говоря о том, что отправленной армией придется тоже пожертвовать. Кто ж ее после такого порталом обратно отправлять станет?

Естественно, этот вопрос мы обсудить тоже успели и справедливо пришли к выводу, что такой путь развития событий наименее вероятен. В смысле, вообще. Поэтому оставалось решить вопрос с оплатой и количеством войск, которые нам пришлют. Но там уже мой министр финансов торговалась. Поскольку те послы видели принцессу Эледриэль за столом переговоров не впервые, ее способности в таких делах для них уже не являлись неожиданностью. Подозреваю, в этом и заключалась основная причина, по которой главный посол не воспользовался своими полномочиями, а отправился советоваться с королем. Просто захотел получше подготовиться.

– Знаешь, Эль, по-моему, на этот раз ты переплатила, – сказал я жене, когда переговоры закончились и все договора были подписаны.

– С чего ты взял? – удивилась остроухая. – И потом, почему не предупредил?

– Думал, что это у тебя такая хитрая стратегия, и не хотел мешать, – честно признался ей.

Согласно кивнув, та напомнила:

– Ты не ответил на первый вопрос.

– Просто прикинул обещанное нам количество воинов. Регулярная армия в большинстве центральных королевств куда меньше. Не удивлюсь, если они все имеющиеся войска пришлют, а себе новые навербуют. На наши деньги! А такое возможно при значительной разнице в цене.

– Всего на десять процентов больше от стандартной платы для наемников пообещала, – ответила Эль.

Потом сделала многозначительную паузу и добавила:

– По ценам мирного времени!

– Так я и думал. Стареешь, ушастая.

Эледриэль надулась, но скорее для виду. Ей самой было интересно, с чего я так решил и где она совершила ошибку? О том, что муж в финансовых вопросах порой бывает более дальновидным, чем можно ожидать, по опыту знала. Не стал затягивать паузу, а сразу высказал свои догадки:

– В том-то и дело, что в центральных королевствах цены на наемников в мирное время все равно выше, чем в северных княжествах в военное. Как же ты так? Про разницу цен на обычные товары вспомнила, а про наемников – нет.

Собственно, я Эль вовсе не обвинял. В конце концов, не обеднеем. Да и немудрено было ошибиться. Все привыкли, что среди наемников серьезный
Страница 21 из 22

процент занимают именно северные варвары, и как-то забывали, что едут они в центральные королевства в таких количествах в том числе и из-за разницы цен на подобного рода услуги.

Можно сказать, что у нас ситуация постепенно налаживалась. Какая-никакая, а собственная армия имелась. Это раз. Эльфы, как темные, так и светлые, после получения двух бесплатных источников магической энергии, хоть и со скрипом, но обещали помощь, причем вполне реальную. Это два. Гномы, те вообще еще до каких-либо договоренностей стали стягивать в долину небольшие отряды, постепенно накапливая силы. Тут уже нам пришлось дать слово, что, как только исчезнет опасность для княжества, возьмемся за их перевал. Они вообще предпочитали (и не забывали об этом напоминать), чтобы мы не горы испаряли, как раньше (еще чего не хватало!!!), а прожгли тоннель. Гномам так удобнее. Ли заверила, что не видит проблемы. И это было уже три. Ну и орки с северянами – четыре и пять.

В общем, хоть сам Зинское королевство оккупировать отправляйся. Планов таких не строил, но осознание самого факта, что могу, успокаивало и вселяло уверенность – все будет хорошо. Можно оставить авралы и продолжать обустраивать княжество в обычном порядке. Учитывая возможность войны, естественно, но все равно без паники и спешки.

Нуд. Посол Северной империи

Когда к нам неожиданно приехал Нарин, перевалив через Восточный Кряж, я и думать не мог, что из этого выйдет. Кроме как на череду дружеских попоек и не рассчитывал. Ну, может быть, на торжественный прием. Ва’Лет не больно любит церемонии, особенно когда дело касается старых друзей. Но если надо, может устроить не хуже, чем в Казгарде. Империя у нас, в конце концов, или княжество захудалое?

Правда, перед боевым товарищем, хоть и не видал его больше десяти лет, нечего хвастаться. Лучше посидеть за столом, выпить доброго пива или казгардского, как раз недавно корабль с сотней бочек пришел, поесть жаренного на вертеле кабана, коего сам перед этим добыл, вспомнить былое. Пусть Нарин свои истории расскажет, вдруг он новую книгу выпустил. Вот тут и мы в грязь лицом не ударим. Похвастаемся, как из Семиозерья нечисть выгоняли, с орками воевали, оборотнями и прочими ледяными великанами. Как обустраивали княжество, а потом приструняли соседей, решивших, что у нас есть чем поживиться.

И тут император, совершенно неожиданно, мне говорит:

– Нуд, поедешь вместе с Нарином к князю Ва’Диму. Назначаю тебя послом нашей империи в тамошнем княжестве. Возьмешь в компанию Снорра. Вы уже там бывали, повелителя Проклятых Земель знаете, да и он вас неплохо. Будете представителями наших интересов.

Вот так и оказался я в долине Единорога в третий раз. За это время около замка разросся целый город, в котором каждая раса получила свой сектор. Были здесь и орки, и гномы, и эльфы, и полулисы. Я тут же предложил для северян место выделить, на что князь обещал подумать. Но потом, когда наступит затишье.

А пока княжество готовилось к войне. Я уже на своей шкуре убедился, что в Зинском королевстве что-то готовится. Полно там стало казгардских воинов, причем коренных, не чужеземных наемников. Но зачем тамошнему императору Проклятые Земли? До них добираться – не ближний свет. Соберись Казгард воевать с нами, было бы понятно. Хоть между империями и огромный горный хребет, перевалы чрезвычайно узкие и редкие, купчина с небольшим караваном на вьючных лошадях, может, и проедет с трудом, а армия уже нет. Так ведь есть возможность морского пути, о котором не стоит совсем забывать. Но к нам южные соседи не лезли. Так какого демона им понадобилось у Ва’Дима?

Но об этом пусть у князя голова болит. Мы же со Снорром решили, что если случится война, то будь мы трижды послы, оставаться в стороне негоже. Попросили у князя аудиенцию. Тут оказалось, что повелитель Проклятых Земель принимает послов какого-то северо-западного королевства. Стали мы ждать.

Но вот открывается дверь княжеского кабинета и выходят несколько человек. Мой глаз не обманешь – наши, северяне. Судя по всему – воины бывалые. А вот этого я точно знаю. Был моим десятником, правда, недолго. Куда-то пропал. Как же его зовут?

– Ва’Харр! – вспомнил я его имя. – Сколько лет, сколько зим! Помнишь Нуда? Какими судьбами здесь?

Тут воцарилась тишина. Бывший мой десятник застыл с открытым ртом.

Каликрис. Архимаг

То, что после прошлой неудачи я прекратил все попытки вредить новому княжеству, образовавшемуся посреди Проклятых Земель, вовсе не означает, что смирился с поражением. Конечно, я проигрывать умею и спокойно принять это могу, не возвращаясь более к вопросу, но не в данном случае. Появление нового Древа-гибрида просто так оставлять нельзя. Но рисковать и тратить силы там, где можно просто подождать удобного случая, тоже не собирался. Зачем? Время работает на долгоживущих, и мы, эльфы, ждать умеем.

Не появлялся в той долине лет десять и не думал, что в ближайшее столетие придется. Но подходящая ситуация образовалась куда раньше, чем можно было ожидать. И это уже второй случай. В первый раз исчезли дети, и князь с женами бросился на поиски. Даже странно для человека. Эльфийки понятно, но северный варвар, скорей всего, их и послал бы, сам оставшись дом охранять. Или вообще не отпустил. У северян считается нормой отправлять детей в странствия, чтоб опытом да добром обрастали. Нужно признать, что не в таком возрасте и только сыновей, но факт остается фактом.

Однако они все втроем оставили всю долину без руководства, и ее можно было ослабить, причем значительно и малыми усилиями. Но в тот раз не имел никакой возможности. Над всеми эльфийскими лесами тогда висела угроза нападения дракона, и ни один сильный маг не покидал дома. Правда, совсем ничего не предпринимать тоже не стал. Отправил в долину ответственное лицо с заданием. Кариил – эльф хоть молодой и невысокого рода, но сообразительный. Воспользовался ситуацией с бандой «Черный единорог» и кое-чего добился. Не так много, как сделал бы я, но все же лучше, чем ничего.

Впрочем, прошло совсем немного времени, и случай опять представился. Ничего удивительного, этот князь много врагов нажил, и кто-то из них постарался. Не само же Зинское королевство все это затеяло?!

Приехал туда, чтобы все проверить на месте, и еще раз убедился в своей догадке. Да тут чужих теперь больше, чем местных. Особенно в окружении короля и на всех ключевых постах. И в армии, естественно. Причем все больше из Казгарда.

Главной трудностью стало подозрительное отношение ко мне, которое непременно бы появилось, попробуй я лично наладить контакты с кем-нибудь из новых, да впрочем, и старых чиновников. К светлым эльфам тут по-прежнему относились очень хорошо, но при этом держали определенную дистанцию. О постоянном эльфийском посольстве, устроенном в Проклятых Землях, тут все знали.

Однако я все-таки архимаг! Сначала нашел посредников, а потом, когда уже мог выйти на прямой контакт с нужными людьми, решил этого не делать. В конце концов, лично в войне в любом случае участвовать не собирался, а информацию о долине Единорога, которую от простых купцов точно не получишь, и так без проблем передал. Тем более что на данном этапе ничего другого и не планировал делать. Прослежу за развитием событий и тогда
Страница 22 из 22

решу, как поступить дальше. Разве что новые сведения буду подкидывать по мере поступления. Подозревать меня никто точно не станет, а в эльфийское посольство мне всегда путь открыт.

Глава 11

Дим. Попаданец

Стоило ситуации немного стабилизироваться, как жены сразу начали прозрачно намекать, что детей можно бы и вернуть.

– Ушастые! Напомните, пожалуйста, что я вам обещал? – обратился к ним.

– Что? – спросила Лара.

– Ты нам много чего обещал, – сочла нужным заметить Эль. – На руках носить, пылинки сдувать…

– Про детей, – уточнил я, – наших, то есть Ива и Мару, или, как вы их еще называете, Иваниила и Мариэль.

– И?

– Что не стану вмешиваться в ваш процесс воспитания. Вообще. Совсем. Никак… И вот к чему это привело! Понимаю, в лесу эльфята могут делать все, что им вздумается. Ничего там с ними не случится, а покинуть дом не позволит сильнейший инстинкт. Но наши ушастики не совсем эльфята, а долина не совсем эльфийский лес.

Жены смотрели на меня виновато. Глаза опущены, уши прижаты к голове, и вообще представляли собой живую иллюстрацию к так и не повешенной над троном табличке: «Муж всегда прав!». Хоть бери и фотографируй. Но я уже довольно давно постоянно с собой фотоаппарат не таскаю (старею, наверное), да и полную коллекцию собрал всех выражений лиц своих ушастых, какие вообще могут быть. Вот только, несмотря на полное и вполне искреннее признание своей вины, менять эльфийки ничего не собирались. И любое мое поползновение в этом направлении натолкнулось бы на стену полного непонимания и неприятия.

Поэтому вместо того, чтобы приказывать и требовать, просто обнял обеих, прижал к себе, расцеловал в щеки и начал объяснять, почему именно сейчас нельзя возвращать детей домой.

– В этом отношении главная опасность не только не миновала, а даже усилилась, – серьезно сказал я им.

– Почему? – спросила Эль.

– Надеюсь, вы не станете спорить, что реальной угрозы для долины вообще и замка в частности и раньше не существовало?

Они не спорили. Против Древа особо не попрешь, против нашей крови, когда она смешана, тоже.

– Но при чисто оборонительной войне Ив с Марой наверняка бы тоже начали готовиться к защите замка, – продолжил я. – Выбрали бы себе башню, скорей всего, Ирканину, и стали туда тайно таскать припасы и оружие.

Эльфийки согласились (на самом деле так и было, мелкие действительно начали и кое-что уже успели собрать).

– А теперь, чего доброго, надумают присоединиться к экспедиционному корпусу. Тайно спрячутся в какой телеге, и ищи их потом, – закончил я.

Такой аргумент мои ушастые оспорить не смогли и были вынуждены согласиться.

– Зато можем теперь всей семьей отправиться навестить, раз главная опасность миновала, – предложил я женам компромиссный вариант.

Те идею горячо одобрили и помчались собираться. Нужно сказать, что до этого мы в храм к детям наведывались достаточно регулярно, но по одному. Чаще кто-то из жен. И вот теперь могли себе позволить посещение всей семьей. Сам особо тратить время на сборы я не стал, прихватил тот самый меч, и хватит.

Меня в храме с этим клинком всегда охотно принимали. И если мелкие чего-то натворили (а это наверняка), претензий, даже завуалированных, высказано не будет.

Иваниил. Маленький принц

Сначала нам с сестрой тут не понравилось. Очень! Потом тоже. Но в самый первый день в особенности. Прежде всего тем, что это наказание! Никак такого не могли ожидать. Грозиться и мамы, и особенно папа могли, но чтобы сделать…

Когда сами без предупреждения прошли через портал и остались одни, все понятно, но так… Так нечестно! Так неправильно! Так не должно быть!

В храме нас с сестрой разместили в одном помещении с послушниками того же возраста, что и мы. Дрейка, который увязался в качестве охранника, не пустили, оставили на дворе с остальными собаками. Соседи по комнате в первый же вечер начали рассказывать небылицы про дракона, спящего в подземельях храма. Глупость полнейшая. А ведь сами верят, Мара почувствовала. Но даже если бы и мы поверили, то все равно не испугались. Про тетю Иркану им говорить не стали (мы про нее вообще никому не говорим), а про Крабодура рассказали. И про то, как с сестрой его сокровищницу ограбили, и про то, как потом всей семьей убили.

Не поверили. Совсем! Папа, как Достойный и владеющий тем самым мечом, еще может быть, даже скорей всего, а мы – никак. А уж про сокровищницу, так вообще. Тут все почему-то уверены, что ограбить дракона намного трудней, чем убить. Странная мысль. Мы с Марой знаем, что самое сложное в воровстве сокровищ у драконов – это их унести, потому что тяжелые.

– С драконом сражались вместе, – признался им. – Папа, обе мамы, тетя Иркана и мы с сестрой.

– Из сокровищницы вынесли столько, сколько смогли поднять я, брат и менестрель, – добавила сестра. – Когда вернулись во второй раз, дракон уже все перепрятал. Знал, что придем опять.

– А повторить, положа руку на алтарь, сможете? – спросил один из сомневающихся.

– Да хоть сейчас, – ответил я.

Сестра кивнула, подтверждая.

– Сейчас нельзя! – тут же предупредил другой. – Ночью!

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию (http://www.litres.ru/miloslav-knyazev/imperiya/?lfrom=279785000) на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

notes

Примечания

1

Подробней о деле «Черного единорога» и приключениях сыскных дел мастера Гаты читайте в повести «Черный единорог».

Конец ознакомительного фрагмента.

Текст предоставлен ООО «ЛитРес».

Прочитайте эту книгу целиком, купив полную легальную версию на ЛитРес.

Безопасно оплатить книгу можно банковской картой Visa, MasterCard, Maestro, со счета мобильного телефона, с платежного терминала, в салоне МТС или Связной, через PayPal, WebMoney, Яндекс.Деньги, QIWI Кошелек, бонусными картами или другим удобным Вам способом.

Здесь представлен ознакомительный фрагмент книги.

Для бесплатного чтения открыта только часть текста (ограничение правообладателя). Если книга вам понравилась, полный текст можно получить на сайте нашего партнера.